Vous êtes sur la page 1sur 3

26/01/2019 Unités de l'énergie

Connaissance des Énergies

Unités de l'énergie
Unités de l'énergie

À RETENIR

Le joule est l'unité de mesure de l'énergie de référence selon le système international d'unités.
Dans la pratique, l'énergie est fréquemment mesurée en utilisant d'autres unités que le joule : la
tep, le kWh, le BTU, etc.
Les confusions dans les unités en matière d'énergie sont courantes. Par exemple, le kW est une
unité de puissance tandis que le kWh désigne une quantité d'énergie.
La tep (tonne d'équivalent pétrole) permet de mesurer l'énergie calorifique d'une tonne de pétrole
« moyen ». Elle est souvent employée dans les bilans énergétiques : ktep (103 tep), Mtep (106
tep).

Définition et catégories
L’unité de mesure de l’énergie légalement en vigueur en France ainsi que dans la quasi-totalité des pays du
monde est le joule (J). Celui-ci s’inscrit dans un système global appelé Système international d’unités (SI).

Le joule est défini comme le travail d’une force d’un Newton dont le point d’application se déplace d’un mètre
dans la direction de la force. Il représente une quantité d’énergie perçue comme petite dans l’activité courante
d’un être humain, ce qui handicape son usage dans certaines circonstances. Aussi est-il parfois utilisé au
travers de ses multiples en milliers : kilojoule (1 kJ soit 103 J), mégajoule (1 MJ = 106 J), gigajoule (1 GJ =
109 J), etc.

Le joule se définit en référence à d’autres unités de masse, de longueur et de temps du Système


international, il est une unité dite dérivée (kg.m2.s-2). Dans la pratique, contrairement à la plupart
des autres unités du Système international, l’énergie est fréquemment mesurée en utilisant
d’autres unités que le joule.

Celles-ci ont généralement un usage adapté à un domaine d’activité et/ou bénéficient d’un long historique
d’utilisation : électron-volt (eV), erg (erg), calorie (cal), Calorie (kcal), British Thermal Unit (BTU), kilowatt-heure
(kWh), tonne d’équivalent pétrole (tep), etc.

électron-volt (eV) : énergie cinétique gagnée par un électron accéléré par une différence de potentiel
d’un volt, utilisée principalement dans le monde scientifique des physiciens car elle correspond à l’ordre
de grandeur de l’énergie d’un électron au sein d’un atome.
1 eV = 1,602.10-19 J
erg (erg) : unité d’énergie constitutive d’un système différent du Système international, appelé CGS
(dont les unités de base sont le centimètre, le gramme et la seconde).
1 erg = 10-7 J
calorie (cal) : unité historique de mesure de l’énergie définie initialement par Nicolas Clément en 1824
comme étant la quantité de chaleur nécessaire pour élever d’un degré Celsius la température d’un kg
d’eau. Cette définition imprécise a été par la suite spécifiée et déflatée d’un coefficient 1 000 en
indiquant qu’il s’agissait de la quantité de chaleur nécessaire pour élever un gramme d’eau dégazée de
14,5°C à 15,5°C sous un bar de pression atmosphérique.
https://www.connaissancedesenergies.org/print/fiche-pedagogique/unites-de-l-energie 1/3
26/01/2019 Unités de l'énergie

1 cal = 4,1855 J
Remarques
Il est parfois fait usage dans le monde de la réfrigération d’une unité « négative » la frigorie (fg) : 1 fg =
-1 cal.
La notion de Grande calorie (Cal ou kcal) est utilisée principalement en diététique : 1 Cal = 1 kcal =
103 cal = 4 185,5 J
La thermie (th) est une unité ancienne d’énergie : 1 th = 106 cal = 4 185,5.103 J
British Thermal Unit (Btu ou BTU) : unité d’énergie anglo-saxonne définie comme étant la quantité de
chaleur nécessaire pour élever d’un degré Fahrenheit une livre anglaise d’eau dans une atmosphère
d’un bar.
1 BTU = 1 055 J
kilowatt-heure (kW.h ou kWh) : Energie consommée par un appareil de 1 000 watts pendant une
durée d’une heure. Cette unité est particulièrement utilisée dans les industries électriques. Il est fait
usage également du watt-heure (Wh) et des multiples par milliers du kWh que sont le mégawatt-heure
(MWh) et le gigawatt-heure (GWh).
1 kWh = 3,6.106 J
Le kWh est défini en référence à une unité de puissance, le watt qui fait partie du Système international
d’unités (SI). Il arrive fréquemment qu’il y ait confusion dans le langage courant entre énergie et
puissance. Or, la puissance d’une machine est l’énergie qu’elle fournit pendant une unité de temps : un
watt est la puissance d’une machine qui fournit un joule toutes les secondes. A l’inverse un Wh est
l’énergie fournie en une heure par une machine de un watt.
tonne de TNT : énergie libérée lors de l’explosion d’une tonne d’un explosif appelé TNT. Sa valeur est
susceptible de varier suivant les conditions de l’explosion. Elle a cependant été normalisée. L’usage de
la tonne de TNT est dans la pratique essentiellement réservé au monde militaire.
1 tonne de TNT = 4,184.109 J
tonne d’équivalent pétrole (tep) : énergie calorifique d’une tonne de pétrole « moyen ». Cette unité est
particulièrement utilisée par les économistes de l’énergie qui font fréquemment référence à certains de
ses multiples par milliers : ktep (103 tep), Mtep (106 tep).
1 tep = 4,186.1010 J
Dans le même esprit que la tonne d’équivalent pétrole, il est fait parfois référence à une unité d’énergie
équivalente à un baril de pétrole. La valeur en est fixée de manière conventionnelle.
1 tep = 7,33 barils de pétrole
Avant la référence au pétrole, pour définir une unité énergétique d’un point de vue économique et
industriel, il était fait référence à la tonne d’équivalent charbon (tec). Par ailleurs, suivant les
circonstances industrielles, sont également utilisées les tonnes d’autres produits énergétiques :
essence, fioul lourd, gaz, lignite, etc.
1 tec = 2,930.1010 J

Acteurs majeurs
Le joule, unité d’énergie, tire son nom d’un physicien anglais James Prescott Joule (1818-1889). Outre la
direction d’une fabrique de bières, il se consacra à l’étude des sciences notamment dans les domaines
électriques, magnétiques et thermiques. Il formula entre autres la loi régissant les dégagements de chaleur
provoqués par le passage d’un courant électrique dans un conducteur.

Unités de mesure et chiffres clés


La mesure des énergies concerne des phénomènes d’ordre de grandeur exceptionnellement différents. D'un
électron-volt à une tonne d’équivalent pétrole, il y a ainsi 29 ordres de grandeur de différence. Autrement dit, il
faut multiplier l’énergie d’un électron-volt par un nombre ayant 30 chiffres avant la virgule pour obtenir un ordre
de grandeur équivalent à celui d’une tonne d’équivalent pétrole.

https://www.connaissancedesenergies.org/print/fiche-pedagogique/unites-de-l-energie 2/3
26/01/2019 Unités de l'énergie

Cette disparité explique l’usage d’unités différentes. Malheureusement, elle crée fréquemment des confusions
sur les ordres de grandeur, ce qui est nuisible à la compréhension des phénomènes.

Illustrations de quelques ordres de grandeur

énergie délivrée par un flash d’appareil photo : en dizaines de joules;


énergie cinétique d’une voiture d’1,5 tonne roulant à 125 km/h : en millions de joules (106 J) ;
énergie d’un kilomètre cube d’air se déplaçant à 250 km/h lors d’un ouragan : en milliers de milliards de
joules (109 J) ;
énergie totale du soleil qui atteint la terre en une seconde : en centaines de millions de milliards de
joules (1017 J) ;
énergie consommée dans le monde en une année : en centaines de milliards de milliards de joules
(1020 J).

Zone de présence ou d'application


Le Système international d’unités a été adopté officiellement par tous les pays à l’exception des Etats-Unis, du
Libéria et de la Birmanie.

En France, le code pénal interdit l’usage d’unités de mesure autres que celles établies par les règles et lois en
vigueur, c'est-à-dire principalement par le Système international d’unités.

Passé et présent
Le Système international d’unités (SI) est un système décimal exception faite de la mesure du temps. Il
compte 7 unités de base : le mètre (m), le kilogramme (kg), la seconde (s), l’ampère (A), le kelvin (K), la mole
(mol) et le candela (cd). Des unités en sont dérivées comme le joule pour l’énergie.

Il est né (sous cette terminologie) lors d’une conférence générale des poids et mesures en 1960 et a été
complété par introduction de la mole en 1971. Il est l’héritier de toute une série de travaux de normalisation
initiés en Angleterre en 1668 par la Royal Society.

Dans le cheminement aboutissant à sa création, le vote par l’Assemblée nationale française en 1790 d’un
texte amenant à la création d’un système de mesure uniforme et métrique a constitué une étape importante.

Les unités de base du SI ont été redéfinies lors de la conférence générale des poids et mesures de novembre
2018 à Versailles.

Le saviez-vous ?
Si l’homme était capable d’utiliser toute l’énergie potentielle de la matière quelle qu’elle soit, telle que définie
par Einstein dans sa formule E=mc2, la consommation de 5 tonnes de matière suffirait à alimenter l’ensemble
de la population de la Terre en énergie pendant un an, dans les conditions de consommation actuelles.

dernière modification le 01 août 2014

Sources / Notes
Conséquences énergétiques des principes fondamentaux, Culture Sciences-Physique

https://www.connaissancedesenergies.org/print/fiche-pedagogique/unites-de-l-energie 3/3