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Le conteneur

Dans le domaine du transport, un conteneur (terme recommandé en France par


la DGLFLF1 et au Canada par l'OQLF2) ou container, est un caisson
métallique parallélépipédique conçu pour le transport de marchandises par
différents modes de transport.
Ses dimensions ont été normalisées au niveau international. Il est muni à tous les
angles de pièces de préhension permettant de l'arrimer et de le transborder d'un
véhicule à l'autre (pièces de coin, corner casting ou corner fitting). Il fait partie
de la catégorie des UTI (« unités de transport intermodal »), comme les caisses
mobiles et certaines semi-remorques.
Il permet ainsi de diminuer les temps de rupture de charge et de transbordement.
Ses adaptations spécifiques facilitent les opérations de « mise en boîte » des
marchandises (= empotage) et de vidage (= dépotage).
Selon la norme ISO (Organisation internationale de normalisation) établie en 1967, il y a
trois grandes séries de conteneurs dont la longueur est respectivement de 20 pieds, 30 pieds
(9,14 m) et 40 pieds. Tous les conteneurs de ces séries ont la même largeur, 8 pieds
(243,84 cm), ce qui a permis le développement des navires porte-conteneurs, mais cette
largeur ne suffit en général pas pour transporter de front deux palettes européennes
normalisées EUR (1 200 mm × 800 mm) dans le sens de leur longueur, ni trois dans le sens
de leur largeur. C'est pourquoi les caisses mobiles (dont les dimensions le permettent) ont
connu un grand succès en Europe et en Asie.
Les principaux fabricants de conteneurs sont deux sociétés chinoises : CIMC qui détient la
moitié du marché mondial avec 1,2 million d'unités produites en 2004 (contre
70 000 en 1994) et SINGAMA. Un conteneur simple de 20 pieds coûtait en 2007 environ
1 400 euros, pour une durée de vie de 15 ans.

Histoire
Hormis quelques expériences préalables qui ne furent pas généralisées, le principe du
conteneur a été inventé en 1956 par Malcom McLean, un transporteur routier américain, qui
trouvait que le transbordement en vrac des marchandises était trop long (nombreuses heures
d'attente pour charger et décharger ses camions dans les ports).
Confronté avec sa société McLean Trucking Co à la saturation des transports sur la côte est
des États-Unis, il adapte quatre navires pour transporter des remorques de camions par voie
maritime, en chargeant directement le camion et sa remorque sur le bateau.
Face au succès de cette expérience, il décide de désolidariser « la caisse » contenant les
marchandises du châssis de la remorque, donnant naissance au « conteneur »4,5. Son
invention restera toutefois confinée à la côte est des États-Unis pendant dix ans, puis
franchira l'Atlantique en 1966 et connaîtra ensuite une croissance fulgurante6.
Mais il faudra la guerre du Viêt-Nam, qui obligeait l'armée américaine à déplacer des masses
importantes de marchandises d'Amérique en Asie, pour que la demande devienne assez
importante et que son invention se généralise 7, le début des années 1980 pour que le
standard de McLean soit utilisé à l'échelle mondiale 7.
En 2021, 226 millions de conteneurs transitent annuellement sur les mers et océans9
Les standards donnés par l'ISO n'empêchent pas d'autres tailles d'exister, employées par certains
transporteurs. En Amérique du Nord, on trouve des longueurs de 48 et 53 pieds.
Cependant l'immense majorité des conteneurs a des dimensions extérieures standards :
 Longueur de 20 pieds (6,058 m) ou 40 pieds (12,192 m) ;
 Largeur de 8 pieds (2,438 m) ;
 Hauteur de 8,5 pieds (2,591 m).
Les dimensions intérieures sont les suivantes :
 Longueur de 20 pieds dry acier (5,905 m) ou 40 pieds (12,04 m) ;
 Largeur de 2,33 m ;
 Hauteur de 2,38 m ;
 Hauteur passage de porte 2,30 m.
On trouve de plus en plus fréquemment des conteneurs high cube de 9 pieds (2,743 m) ou
9,5 pieds (2,896 m) de haut.
Le conteneur half height (4,25 pieds) propose une hauteur deux fois moindre, pour transporter de
lourdes charges (qui atteignent le poids maximum autorisé) dans un volume réduit.
La masse d'un conteneur varie entre 1,8 tonne (pour un 20 pieds) à 4,2 tonnes (pour un
40 pieds high cube).
En fonction des besoins des chargeurs de multiples dimensions sont apparues. Citons par
exemple :
 des babytainers de moins de 20', surtout utilisés vers des pays en voie de développement à
équipements de terminaux de manutention limités ;
 Des conteneurs géants de plus de 60 m3 ; sur de grandes liaisons transocéaniques chargées
et bien équipées en terminaux modernes ;
 Des pallet-wide qui, bénéficiant de l'apparition de nouveaux matériaux utilisés pour leur
cadre permettent des gains sur les dimensions intérieures et ainsi une meilleure compatibilité
avec les palettes standards.
La référence statistique reste le 20', le EVP (Equivalent Vingt Pieds) ou, plus fréquemment, le
TEU (Twenty feet Equivalent Unit) avec les conversions suivantes :
 Un 20 pieds vaut 1 EVP.
 Un > 20 pieds et < 40 pieds vaut 1,5 EVP
 Un 40 pieds vaut 2 EVP
 Un > 40 pieds vaut 2,25 EVP
Tare des conteneurs :
 2,3 tonnes est la tare moyenne d'un conteneur de 20 pieds
 3,0 tonnes est la tare moyenne d'un conteneur > 20 pieds et < 40 pieds
 3,7 tonnes est la tare moyenne d'un conteneur de 40 pieds
 4,7 tonnes est la tare moyenne d'un conteneur > 40 pieds
La résistance minimum à l’écrasement d’un conteneur a été fixée à 192 tonnes par la norme ISO
1496-1 (c'est-à-dire huit conteneurs de 24 tonnes gerbés au-dessus
d’un neuvième).

Types de conteneurs
Si le conteneur « de base » (et le plus répandu) reste une simple boîte,
souvent en acier corten soudé, il existe des conteneurs spécialisés :
réfrigérés, ventilés, déshumidifiés, avec un réservoir de carburant, à
munitions, à vêtements, sans toit, pliants, à bétail, à voitures, plats,
citernes, etc.
Destiné aux marchandises en général par opposition au vrac.
En revanche, ils partagent le même système de fixation, par pièces de coin présentes sur les huit
sommets du parallélépipède, et verrous tournants fixés sur les châssis des véhicules ou les engins
de manutention.
On peut les répartir en quatre grandes catégories, détaillées ci-dessous.
Conteneur de base

 Conteneur fermé (closed container, Dry ou CTS), conteneur standard équipé de


portes aux extrémités utilisé pour les marchandises sèches.
 Conteneur à toit ouvrant (open top) généralement bâché pour empotage vertical
souvent de pièces volumineuses ou/et indivisibles.
 Conteneur à parois latérales largement ouvrantes permettant l'évolution de chariots à
fourches, décliné en multiples variantes, selon le nombre de côtés ouvrants, d'un à
quatre.
 Conteneur ayant le toit et un ou deux flanc(s) longitudinal(aux) bâché(s), ceux-ci
pouvant éventuellement être munis de ridelles.
 Conteneur ventilé, c'est-à-dire ajouré pour permettre la circulation de l'air ; utilisé
pour certains fruits et légumes, café en sacs…
 Conteneur à température contrôlée muni d'un groupe générateur (Conair, CGM…)
pouvant être branché sur le système électrique du porteur ; il peut être :
o chauffé, maintient une température minimum ;
o réfrigéré (reefer, refrigerated ou CTR), pour la conservation des produits
alimentaires ;
o simple isotherme.
 Conteneur à atmosphère contrôlée, pour ralentir ou accélérer le mûrissement des
fruits ou légumes.
 Conteneur spécialisé pour vêtements sur cintres (garmentainer, mot-valise anglais
issu de la contraction de garment – « vêtement » – et container)10,11.
Taille, Volume et Équivalent EVP des principaux modèles de conteneur
Longueur Largeur Largeur Hauteur Hauteur Volume
Longueur Interne EVP
Externe Externe Interne Externe Interne Utile
Conteneur standard
20 pieds (6,09 8 pieds (2,44 7.7 pieds (2.34 8.6 pieds (2.59 7.8 pieds (2.39
19.9 pieds (6,01 m) 33.2 m3 112
m) m) m) m) m)
40 pieds (12.18 8 pieds (2,44 7.7 pieds (2.34 8.6 pieds (2.59 7.8 pieds (2.39
39.9 pieds (12.11 m) 67.6 m3 2
m) m) m) m) m)
conteneurs 'High Cube'
20 pieds (6.09 8 pieds (2,44 7.7 pieds (2.34 9.6 pieds (2.90 8.1 pieds (2.69
19.9 pieds (6.01 m) 37.3 m3 113
m) m) m) m) m)
40 pieds (12.18 8 pieds (2,44 7.7 pieds (2.34 9.6 pieds (2.90 8.1 pieds (2.69
39.9 pieds (12.11 m) 76.4 m3 214
m) m) m) m) m)
Conteneurs réfrigérés
20 pieds (6.09 17.9 pieds (5.44 8 pieds (2,44 7.5 pieds (2.29 8.6 pieds (2.59 7.5 pieds (2.27
28.3 m3 1
m) mètres) m) m) m) m)
40 pieds (12.18 37.9 pieds (11.56 8 pieds (2,44 7.5 pieds (2.29 8.6 pieds (2.59 7.5 pieds (2.27
59.3 m3 2
m) mètres) m) m) m) m)