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Occident

L'Occident, ou le monde occidental, est un


concept géopolitique qui s'appuie généralement
sur l'idée d'une civilisation commune, héritière de
la civilisation gréco-romaine dont est issue la
société occidentale moderne. Son emploi actuel
sous-entend également une distanciation avec soit
2
le reste du monde , soit une ou plusieurs autres
zones d'influences du monde comme le monde
arabe, le monde chinois ou la sphère d'influence
russe. À l'origine, cette distanciation s'exprimait
face à l'Orient. En bleu foncé se trouve l'extension restreinte de
« l'Occident » (l'Australie, le Canada, les États-Unis,
La notion politique d'Occident apparaît l'Europe catholique et protestante, plus la Nouvelle-
progressivement à partir de 285, avec la division Zélande), telle que définie par Samuel Huntington dans Le
de l'Empire romain, lorsque l'Empire romain Choc des civilisations (1996), et en bleu clair, l'Europe
d'Occident, qui utilise l'alphabet latin, se forme orthodoxe et l'Amérique latine. Pour Huntington, l'Europe
autour de Rome, et que l'Empire romain d'Orient, orthodoxe est la partie orientale de l'Occident, tandis que
qui regroupe les territoires hellénistiques de l'Amérique latine faisait partie de l'Occident ou une
1
Grèce, d'Anatolie, du Levant et d’Égypte, se civilisation descendante qui lui était jumelée.
constitue autour de Constantinople. Cependant,
cette division sous Dioclétien est avant tout
administrative (principe de tétrarchie) et il faudra attendre 395 et
la mort de Théodose Ier pour que la division entre les deux
moitiés devienne héréditaire, une très forte coopération
subsistant néanmoins, notamment judiciaire et législative, entre
les deux moitiés.

Le déclin de l'Empire romain d'Occident aboutit à la fin de


l'unité politique occidentale en 476. La chute de Rome cette
année-là va entraîner de nombreux troubles religieux, les
chrétiens chalcédoniens (qui se scinderont plus tard entre
catholiques et orthodoxes), devant faire face aux invasions de
Drapeau de l'OTAN, alliance militaire
barbares païens (tels que les Francs) et ariens (Wisigoths et
considérée comme le « bras armé » de
Ostrogoths, Vandales). Cependant, ces peuples en extrême
l'Occident.
minorité dans les territoires conquis se convertissent
rapidement, ce qui conduit à l'extension de l'influence de
l'Église catholique romaine vers l'Europe du Nord et l'Europe
centrale. L'avancée Omeyyade en Espagne après la bataille du Guadalete est arrêtée par Charles Martel,
victorieux à Poitiers en 732, ce qui permet l'affirmation de la puissance franque comme protectrice et bras armé
de la foi chrétienne en Europe. C'est dans ce contexte que Charlemagne prend le titre d'empereur d'Occident
en l'an 800, et que des projets de mariage avec l'impératrice Irène l'Athénienne en Orient seront élaborés, pour
réunifier l'Empire Romain et la chrétienté. En 1078, les Turcs seldjoukides interdisent aux pèlerins chrétiens
l'accès à Jérusalem entrainant en 1096 le début des croisades durant lesquels les Occidentaux, et surtout les
princes Francs, lancent des expéditions armées en « Terre sainte », à l'appel initialement de l'empereur byzantin
Alexis Ier Comnène. Le schisme de 1054 avait entre-temps marqué une rupture formelle entre Rome et
Constantinople, ainsi que l'affirmation du Pape de Rome face aux autres membres de la Pentarchie, et face à
p , q p ,
l'empereur byzantin, ce qui entraîna une rupture entre les chrétiens catholiques, reconnaissant la suprématie du
pape, et orthodoxes, qui restèrent fidèles au Patriarcat œcuménique de Constantinople. La quatrième croisade,
détournée par la République de Venise, se conclut par un sac de Constantinople par les croisés. Celui-ci
affaiblit durablement l'Empire d'Orient, qui ne pourra reconquérir Constantinople qu'en 1261 et ne pourra pas
repousser une nouvelle poussée des Turcs en Anatolie Occidentale qui finiront par former l'Empire ottoman,
mais amorce la Renaissance en Occident.

À partir du XVe siècle, le monde connaît deux bouleversements importants : la Réforme protestante qui
bouleverse le christianisme occidental et la prise de Constantinople par les Ottomans. La prise de Grenade en
1492 marque à la même période la fin de la Reconquista dans la péninsule ibérique. Les États européens
abandonnent la route de la soie et commencent à chercher de nouvelles route vers les Indes : cette période
nommée des « Grandes découvertes » aboutit à la conquête progressive du « Nouveau Monde ». S'ensuivra
une période de progrès technologiques, l'établissement des comptoirs coloniaux, qui deviendront avec le temps
des empires coloniaux, le « Siècle des Lumières » et enfin la révolution industrielle. L'Empire russe
s'occidentalise dès Pierre le Grand, soucieux de réformer une société russe sclérosée par les anciens privilèges
sur le modèle français, mais l'avènement de l'URSS conduira pendant la seconde moitié du XXe siècle à la
guerre froide et à un monde bipolaire dominé, d'une part, par les États-Unis et leurs alliés au sein du bloc de
l'Ouest, organisé autour de nombreuses alliances parmi lesquelles la plus importante est l'OTAN ; d'autre part,
par l'URSS et les autres pays communistes, constituant le bloc de l'Est.

Au début du XXIe siècle, on admet généralement que l'« Occident » regroupe l'Europe occidentale (c'est-à-dire
3, 4
l'Union européenne et l'AELE), le Canada, les États-Unis , l'Australie et la Nouvelle-Zélande. Par analogie
à la notion d'Extrême-Orient, mais aussi pour souligner leur proximité avec le monde occidental, les pays
5
latino-américains sont parfois désignés comme l'« Extrême-Occident » . Les citoyens des pays du monde
occidental sont couramment appelés « Occidentaux ». L'Occident regroupe approximativement 950 millions
de personnes dans sa définition la plus restreinte (Europe de l'Ouest, Amérique du Nord, Australie et
Nouvelle-Zélande) et environ 1,6 milliard de personnes si on inclut l'Amérique latine.

Sommaire
Étymologie
Terminologie
Évolution historique
Critiques du terme
Notions de système monde
Définition de plusieurs Occidents
Histoire
Délimitations au début du XXIe siècle
Actuellement
Vu d’ailleurs
Influence dans le monde
Notes et références
Voir aussi
Bibliographie
Articles connexes
Liens externes
Étymologie
Le terme occident est emprunté au latin occidens, participe présent de
occidere. Ce verbe est composé de la particule ob signifiant « objet »
et de cadere qui signifie « tomber, choir », « tomber à terre »,
6
« succomber, périr » . En parlant d’un astre (notamment du Soleil), le
terme signifie « se coucher » et peut se traduire littéralement par
7
« soleil couchant » . Ce terme s'oppose à l'orient (du latin oriri,
« naître », « surgir »), qui désigne l'endroit où le soleil se lève.

Les langues romanes ne


Aspect historique : la division de possèdent qu'un seul terme
l'Empire romain entre empires pour désigner la notion
d'Orient et d'Occident en 395 marque d'« Occident ». Derrière ce
l'apparition de l’appellation terme sont concentrés tant des
« Occident » pour désigner l'entité caractéristiques
politique occupant la partie ouest de géographiques qu'historiques,
l'ancien Empire romain unifié. mais également des traits
culturels. À l'inverse,
l'allemand sompte trois
termes, qui selon le sens se réfèrent à trois racines différentes :
« Westen », « Abendland », « Okzident ». Ceci permet davantage de
nuances et de connotations. En français, le terme « ponant » (opposé à
Aspect scriptural : alphabet latin en
« levant ») reste peu usité. L'anglais propose, lui, trois termes :
Europe occidentale. Alphabet
« West » ou « Western world » ainsi qu’« Occident », généralement
8 cyrillique et alphabet grec en Europe
réservé à un usage académique .
orientale.

En arabe, le Maghreb (‫ اﻟﻤﻐﺮب‬al-Maghrib) désigne littéralement « le


couchant », « l'occident ». Historiquement, le Maghreb fut la partie
sud de l'Empire romain d'Occident. Le terme « Roumi » (de l'arabe
rûm, littéralement romain) désigne couramment l'« occidental » et a
9
également désigné le colon européen dans les pays arabes, bien qu'à
l'origine il désignât les habitants de l'Empire byzantin, comme en
témoigne le nom du Sultanat de Roum ou le terme « Roumélie »,
utilisé dans l'Empire ottoman pour désigner les anciens territoires
byzantins d'Europe.

Terminologie
Aspect religieux : le christianisme
occidental (catholicisme et
protestantisme) et le christianisme
Évolution historique
oriental (christianisme orthodoxe).

Durant l'Antiquité tardive, l'« Empire d’Occident » désignait une des


deux moitiés de l’ancien Empire romain divisé en Empire d'Occident
(« Imperium Romanum, pars occidentalis ») et Empire byzantin, désigné à l'époque « Imperium Romanum,
10
pars orientalis ». Le terme est dès lors orthographié avec une majuscule . Au XVIe siècle, le mot « occident »
est généralement utilisé dans son sens figuré, celui de « ruine, déclin », lié au verbe latin
« occidere » [réf. nécessaire]. Mais il semble que les historiens modernistes aient nourri un discours anachronique
pour légitimer la division de l'Europe entre le Bloc de l'Ouest et le Bloc de l'Est, cherchant à déterminer les
spécificités d'une culture occidentale (traditions gréco-romaine et judéo-chrétiennes : Athènes et la première
expérience démocratique, Rome et l'invention du droit privé, apparition du Christ à Jérusalem et diffusion de la
11
spiritualité biblique dans l'Empire romain Certains de ces arguments soient difficilement valables cependant:
spiritualité biblique dans l Empire romain , Certains de ces arguments soient difficilement valables cependant:
l'antisémitisme récurrent en Europe, notamment au Moyen Age (Édit d'Expulsion de 1290 en France,
Expulsion des Juifs d'Espagne après la Reconquista) fragilisant l'idée d'une communauté historique,
civilisationnelle entre Juifs et Chrétiens. La philosophie grecque et le christianisme ont été créés au sein de ce
qui est devenu l'Empire d'Orient avant d'atteindre l'Occident, et les Chrétiens d'Orient suivent encore
aujourd'hui le rite orthodoxe de façon majoritaire. L'Occident est donc avant tout une construction géopolitique
et idéologique, avant d'être une « civilisation » distincte au sens historique du terme.

Du point de vue démographique, de l'organisation de la société, de l'économie adoptée par cette dernière ainsi
que des mentalités, l'Occident est néanmoins plus aisé à retrouver. En ceci, l'« Occident » de l'époque moderne
renvoie à la « vieille » Europe, à savoir à celle du Haut Moyen Âge pour ses frontières, celle de l'impérialisme
colonial (XIXe siècle) pour ses conceptions morales, économiques et intellectuelles. Dans le dictionnaire de
12
Furetière , le terme « Occident » renvoie premièrement à l'astronomie, mais se dit également de certaines
nations selon leur position géographique par rapport à d'autres. Par exemple, les Amériques sont qualifiées
d'Indes occidentales. Ce qui aujourd'hui est nommé « océan Atlantique », est appelé à cette époque « oceanus
occidentalis ». Le terme s'emploie aussi dans un sens moral : être dans son occident signifie être dans sa
décadence.

Cependant, au-delà de l'Europe, la question des Amériques est importante. En effet, avec l'arrivée des
Européens (Espagnols, Portugais, Français, Britanniques…) dans ce qu'on a longtemps appelé le « Nouveau
monde », le territoire européen et donc occidental s'est en quelque sorte élargi par cette colonisation dite de
« peuplement », en particulier après que les épidémies apportées d'Europe ont décimé par endroits jusqu'à
80 % de la population indigène du Nouveau Monde. L'Occident peut donc être élargi, de l'Europe occidentale,
à ce qui est appelé en anglais « Western Hemisphere », soit l'Amérique, l'Australie et la Nouvelle-Zélande, et
aux pays membres de l'OTAN (Turquie exclue), suivant ce critère purement ethnographique.

Au XIXe siècle, le terme est passé d’un usage purement pratique


(qui est également représentable sur une carte car il n'est pas
connoté) à des usages « idéologiques », dans le contexte de la
colonisation et de la division du monde entre Empire
britannique, Empire colonial français, Empire russe, Empire
allemand et d'autres empires européens de moindre envergure.
Exemple de carte où apparaissent les L'idée est de justifier la domination sur les autres peuples du
situations géographiques « occidentale » et monde exercée par les Européens à l'aide d'une supériorité
« orientale », par rapport à l'Europe. sociale, morale, scientifique et culturelle. Ainsi, selon Laurent
13
Testot , la culture « occidentale » se fonde sur cinq aspects
fondamentaux, cinq moments clés : loi humaine et non divine
(humanisme), droit grec (idée des individus citoyens et non sujets), sécularisation et affranchissement
progressif vis-à-vis de l'Église (propriété privée...), création d'institutions démocratiques. L'Occident est donc
défini par les territoires dotés de ces caractéristiques qui le composent. [source insuffisante] Cette définition
idéologique, cherchant à s'appliquer de façon explicite aux pays de la zone d'influence américaine en Europe
lors de la Guerre froide, reste la norme aujourd'hui encore dans les pays concernés, avec quelques variations
parfois selon les pays telles que la Destinée manifeste aux États-Unis.

Dans une définition politique du XXe siècle, le mot englobe les États membres de l'OTAN (1952). Cette
signification, pour Occident et ses dérivés, a changé de sens avec la disparition et/ou l’évolution des régimes
des pays d’Europe de l'Est (Europe orientale), en 1989-1990.

Samuel Huntington, dans Le Choc des civilisations, a instrumentalisé la notion d'Occident pour l'opposer à
l'islam et tenter d'expliquer les clivages actuels et futurs sur la planète. Son système de pensée présente comme
antagoniques d'un côté un monde occidental qui serait démocratique et presque laïc et d'un autre côté un
monde dont le caractère religieux serait la dimension centrale. Le point de vue de Samuel Huntington fait
grandement débat en raison de sa dimension réductrice et antagoniste des rapports culturels. De plus, il est
impossible aujourd'hui de concevoir l'Europe comme un tout unique et homogène ni même y inclure les États-
poss b e aujou d u de co cevo u ope co e u tout u que et o ogè e ê e y c u e es tats
Unis dans un grand ensemble unifié et constituant « un » Occident. De la même manière, considérer l'islam
comme un tout homogène est faux, car la religion est vécue de façons très diverses au sein des pays où vivent
des musulmans. C'est depuis le XIXe siècle seulement que la
notion est investie de significations autres, liées à une idée de
progrès, de hiérarchie parmi les sociétés, et renvoie donc à une
forme de domination et de supériorité que l'Occident porterait.
Dans cette perspective, l'idée d'Occident apparaît dans la
filiation du Fardeau de l'homme blanc.

Critiques du terme Sur cette carte du politologue Samuel


Huntington (1996), l’Occident au sens strict
apparaît en bleu foncé et l'Amérique latine
Notions de système monde en violet : L'auteur ne tranche pas et se
demande si celle-ci peut être considérée
comme occidentale ou si elle forme une
Pour certains auteurs, l’Occident est un terme utilisé pour
civilisation à part.
accentuer les disparités culturelles, politiques voire
économiques. C’est un mot fétiche issu de l’histoire et fort utile
14
aujourd’hui pour ordonner le monde . Il s’agit actuellement
d’une notion favorisant une certaine vision du monde, une espèce de catégorie pour amener et penser un ordre
du système monde dirigé en premier lieu par les États-Unis (et aussi d’autres forces dites justement
« occidentales » comme l’Union européenne ou l’Australie) et qui dispute sa propre vision du monde, son
propre système de pensée.

Le terme « monde occidental » est également problématique, car il tend à diviser la planète en différents
mondes distincts (Tiers monde, Monde arabe...), et donne donc l'image d'un Occident isolé du reste de la
planète et centré sur lui-même. Couplée à la dimension civilisationnelle du terme Occident, ainsi qu'à l'idée de
sa supériorité morale, intellectuelle et à la vision européocentriste de l'histoire qui prédomine dans les pays
occidentaux, cette notion concentre de façon effective tout le progrès du monde dans un ensemble isolé et
restreint, un "système monde" qui aurait tout développé seul, sans aucune influence externe. Cette idée, outre
le fait qu'elle soit fausse d'un point de vue historique (l'usage de chiffres arabes, le fait que des personnalités
non-européennes comme Avicenne, Augustin d'Hippone ou Moïse Maïmonide aient eu une influence très
forte sur le christianisme et les sciences européennes montrant que l'Europe n'a jamais été un système isolé), est
surtout problématique idéologiquement, car elle constitue un terreau fertile pour les racismes en considérant
que l'homme de type européen est supérieur de façon historique et donc intrinsèque sur les autres.

Georges Corm écrit : « La notion d’Occident, aujourd’hui plus qu’hier, lorsqu’elle suscitait des querelles entre
Européens, n’est plus qu’un concept creux, exclusivement géopolitique, sans contenu enrichissant pour la vie
de l’esprit et pour bâtir un avenir meilleur. C’est la culture politique américaine qui a repris la notion à son
compte et en a fait un usage si intensif au temps de la Guerre froide qu’elle ne semble plus pouvoir
l’abandonner. En Europe, les vieilles et redoutables querelles philosophiques, mystiques et nationalistes, qui
s’étaient polarisées sur ce terme chargé d’émotion, désormais apaisées, c’est avec délectation que le concept est
employé pour confirmer sa fonction mythologique d’une altérité unique par rapport à tout ce qui est hors
d’Occident et d’un sentiment de supériorité morale à laquelle le reste du monde doit s’ajuster ». Bien que très
critique et sceptique, cette idée de désuétude du terme permet de déconstruire une notion qui est constamment
mobilisée. Elle permet d'aborder avec prudence et d'être conscient de ce qui cache derrière le mot
« Occident ».

Définition de plusieurs Occidents

L’Europe (et les États-Unis aujourd’hui [Quand ?]) se pensent en modèle et ce qui s’affiche continuellement
dans les médias fait état d’un seul Occident, d’un seul monde occidental qui incarne cette base de références
culturelles, politiques, économiques. Malgré la polysémie qui se cache derrière ce terme, c’est une notion qui

dans son sens englobant oriente les recherches académiques, les réflexions politiques, les débats
journalistiques. Il y aurait plusieurs Occidents si l’on accepte de remettre en question l’unité de ce monde de
15
pays capitalistes développés d'héritage religieux chrétien et de tradition libérale .

Ceci souligne l'épineuse question des aires d'influence religieuse, qui participe, elle aussi, à la définition de la
civilisation occidentale et de l'Occident. Il faut nuancer ces particularités trop généralisatrices du monde
occidental, vu comme homogène. La situation tend à se compliquer dans le monde moderne, précisément
parce que l'un des traits caractéristiques de la « civilisation occidentale » contemporaine est, surtout en Europe,
l'athéisme, ou plus justement une forme croissante d'indifférence religieuse. Ainsi, en France, plus de la moitié
de la population ne se réclame d'aucune religion, et seule 5 %, toutes religions confondues, a une pratique
16
assidue . À l'inverse, aux États-Unis, seuls 16 % de la population est irréligieuse, et presque la moitié a une
17
pratique hebdomadaire . La religion peut donc difficilement être retenue comme dénominateur commun aux
pays occidentaux actuels, tout au plus peut-on dire qu'il s'agit de pays où les diverses religions chrétiennes ont
joué un rôle prééminent au cours du dernier millénaire.

De ce point de vue, la confrontation actuelle entre l'Occident et les islamistes issus du Monde musulman est
moins un choc entre christianisme et islam, qu'un frottement entre un espace où la religion tend, comme l'a fait
18
remarquer Marcel Gauchet [réf. incomplète], à n'être plus envisagée que sur le mode de la croyance privée,
voire de la dérision, et des sociétés où les pratiques religieuses les plus extrémistes et sectaires (wahhabisme
notamment) sont en pleine ascension. De plus, les causes socio-économiques et géopolitiques ne peuvent pas
être négligées; dans un monde où à l'issue de la Guerre froide l'Impérialisme américain peut s'exercer sans
contre-pouvoir, les ressentiments des populations affectées par des interventions militaires parfois illégales aux
yeux du Droit international (comme l'invasion de l'Irak en 2003) ou par la pauvreté nourrissent les seuls
groupes qui prétendent s'y opposer à l'échelle internationale, c'est-à-dire les djihadistes.

La recherche d'une définition exacte du mot continue de souligner son imprécision, comme la catégorie dans
laquelle doit être classé le Japon. D'un point de vue géopolitique, économique et militaire, le Japon est souvent
assimilé à l'Occident ; or sa population n'est pas liée aux populations originaires d'Europe occidentale.
Néanmoins, c'est aussi un pays d'Extrême-Orient qui s'est développé sur le modèle industriel occidental et en a
adopté les valeurs et la vision du monde à la fin de l'Occupation américaine du Japon en 1955. L'affiliation du
Japon à l'Occident n'est donc que la prise en compte du fait que le Japon a été intégré à l'Occident géopolitique
au moment où les États-Unis leur ont rendu leur indépendance après avoir supervisé la rédaction de la
première Constitution japonaise. A contrario, les pays d'Europe centrale et de l'Est, qui sont désormais
considérés comme des pays occidentaux au sens propre étaient, il n'y a encore qu'une vingtaine d'années, dans
la phraséologie d'alors, les « pays de l'Est ». L'appartenance d'un pays à l'Occident est donc déterminée par
l'appartenance à l'OTAN et à la sphère d'influence américaine, avec en outre une économie de marché et un
gouvernement démocratique, plus que par des critères ethnographiques ou culturels.

La conception d’un Occident a un caractère mythique, car reposant sur une soi-disant homogénéité, elle nie les
différences qui ont toujours structuré le continent européen. La notion possède également une acception
culturelle : le mythe d'Antigone opposant sa conscience individuelle à la raison d'État reste présent en Occident
de Sophocle jusqu'à Jean Anouilh, accompagné d'autres modèles exaltant l'individu. Celle-ci se constitue
également en opposition avec un prétendu despotisme oriental, en exaltant la liberté individuelle des
Occidentaux comme leur principale qualité. Il n’y a pourtant pas de continuité historique qui voit une Europe
homogène, démocratique et pacifique. Claude Prudhomme, historien, a soulevé que l’évolution du terme
d’Occident va vers le triomphe d’une véritable « essentialisation » du terme géographique et géopolitique au
19
profit de valeurs et de comportements . On essaie de mettre avant un caractère mystifié d’un Occident
dominant, pacifiste, homogène. S'en élèvent plusieurs risques : « Dérive ethniciste et raciste, qui attribue le
succès de l’Occident à des données démographiques et biologiques ; dérive culturaliste qui affirme la
supériorité du modèle par son fondement religieux (chrétien en l’occurrence) ou philosophique (l’avènement
de la raison) ( ) Le raisonnement tiré de l’analyse historique est alors effacé au profit de l’affirmation de
de la raison). (…) Le raisonnement tiré de l analyse historique est alors effacé au profit de l affirmation de
vérités ontologiques qui attribuent à l’Occident le privilège d’avoir fait triompher la raison et la science et

revêtu une signification et une valeur universelles ». Il faut alors se détacher de cette idéalisation de l’histoire
du continent européen qui aurait toujours eu une unité culturelle, philosophique, voire politique. L’existence et
la mise en place du marché commun participe de cette volonté.

Histoire
Le terme de monde occidental peut prêter à confusion car il recouvre
des réalités différentes selon les époques et selon des considérations
politiques, culturelles, idéologiques, religieuses ou philosophiques. Il
est donc intéressant de l’étudier dans une perspective historique.

Après une période de relatif


déclin mais aussi d'expansion
durant le Haut Moyen
20
Âge , l'occident fut associé
Le Parthénon (Athènes).
après le Grand Schisme à
l'aire d'influence du
catholicisme face à l'église
orthodoxe de l'Empire byzantin. Avec la Renaissance, ses Grandes
découvertes, et les premiers empires coloniaux espagnols et portugais,
21
l'Occident s'est plus fortement étendu que le reste du monde .
Le Forum Romain (Rome).
Jusqu'à la Révolution industrielle cependant, l'Empire Moghol, la
Chine des Qing et l'Empire ottoman restent des rivaux commerciaux,
militaires et économiques crédibles pour l'Occident pris dans son ensemble. Puis l'ascension des empires
britanniques, néerlandais, et français a permis d'augmenter la domination du monde occidental autour du
monde. Ces empires et cette colonisation, induisent une conquête missionnaire, commerciale, militaire ou
institutionnelle par les Européens du monde qui façonne alors dans les esprits l'idée d'une supériorité de la
11
civilisation occidentale. Ces conquêtes coloniales s'accompagnent par la diffusion du christianisme , ainsi que
d'un développement commercial qui fait la richesse et la puissance de nombreux pays européens.

« Exportation » de l'Occident outre-


mer : une reconstitution grandeur La statue de la Liberté, offerte par la France
nature du Parthénon à Nashville aux États-Unis et construite sur le modèle
(États-Unis). des colosses antiques. Cette statue est à
l'effigie de la déesse Libertas du panthéon
romain, une divinité personnifiant la liberté.
La perte d'influence de l'Église au XVIIIe siècle via les Lumières,
ainsi que l'émergence de l'État nation en Europe via la Guerre
de Quatre-Vingts Ans et la Révolution française, conduisirent à
la perte de la notion d'Occident chrétien au profit d'une Europe des Lumières où les idées humanistes et le
développement culturel touchent le continent dans son ensemble.
Puis la révolution industrielle démarrant au Royaume-Uni et les révolutions politiques du XIXe et du
e
XX siècle, ont permis à ces empires coloniaux à la base surtout commerciaux de s'étendre à une très grande
vitesse dans le monde et de gagner une emprise territoriale sur la plus grande partie du monde. Amérique mise
à part, il ne reste au début du XXe siècle que l'Iran, l'Éthiopie, la Chine, le Liberia et la Thaïlande comme
nations situées hors d'Europe qui soient toujours indépendantes. L'Europe, et au sein d'elle l'Occident, contrôle
donc plus de la moitié des terres émergées de la planète.

Durant la Guerre froide, l'occident fut associé au capitalisme du


« monde libre », composé des membres de l'OTAN et d'autre pays
alignés ou neutres, face au bloc de l'Est communiste, dans la sphère
d'influence de l'Union Soviétique, mais incluant également la
22
Yougoslavie, l'Albanie et la République populaire de Chine . La
notion de tiers monde émerge alors, via les pays non-alignés le plus
souvent anciennement colonisés, composés notamment de l'Inde, de
Situation de l'alignement des pays
l'Indonésie et des pays africains. La chute de l'URSS a permis durant
dans les deux « blocs ». Les
les années 1990 à 2000, l'extension de l'Union européenne et de
guérillas liées à la Guerre froide sont
l'OTAN, qui ont symboliquement inclus la plupart des PECO dans la
aussi mentionnées. Visuellement, la
notion d'Occident.
démarcation Occident-Orient est
relativement claire.
e
Délimitations au début du XXI siècle

Depuis la chute de l'Union soviétique, la délimitation des « pays occidentaux » en tant qu'espace de culture
commune s'est élargie, mais elle reste mouvante selon les circonstances et les points de vue. Les pays ou les
régions qui constituent à l'heure actuelle l'Occident ne peuvent pas être identifiés de manière arrêtée et fixe :
ceci en raison du fait que la notion même d'Occident renvoie à des dimensions culturelles, idéologiques,
politiques, économiques et sociales diverses et difficiles à définir. Cependant certains pays sont fréquemment
associés à la notion d'Occident : l'Europe de l'Ouest et l'Europe centrale, mais aussi les anciennes colonies
d'Outre-mer majoritairement peuplées d'Européens (Amérique du Nord, Australie et Nouvelle-Zélande)

Certains autres pays révèlent certaines tensions ou hésitations quant à leur inclusion ou exclusion au monde
occidental/oriental, comme c'est le cas de la Turquie ou de la Russie, qui ont depuis longtemps eu des relations
culturelles et politiques étroites (par exemple, Henri Ier de France épousa Anne de Kiev en 1051, ou encore
l'Alliance franco-ottomane qui dura du XVIe au XIXe siècle) avec l'Europe de l'Ouest. Le Japon est lui aussi
un exemple de nation difficilement assimilable exclusivement à l'une ou l'autre de ces deux catégories.
L'Occident peut aussi inclure l'Amérique latine, où l'on pratique le christianisme et où l'on parle des langues
européennes (espagnol et portugais surtout) ; certains de ces pays sont même essentiellement peuplés de
descendants d'Européens de culture latine (Argentine, Brésil, Chili, Uruguay…).

A l'heure actuelle donc, les limites géographiques de l'Occident sont très floues et dépendent de ce que la
personne qui l'emploie lui donne comme signification. Cette dernière varie donc grandement d'un auteur à
l'autre, d'un journaliste à l'autre, d'un politicien à l'autre. Il faut également être conscient de la tendance actuelle
à calquer la vision contemporaine de l'Occident à des périodes plus anciennes, ce qui est une erreur. Claude
23
Prudhomme cite notamment l'exemple de Charlemagne, à qui certains auteurs donnent le titre d'Empereur
d'Occident au lieu du titre utilisé à son époque, qui était empereur des Romains. De même, on parle dans les
années 1960 de civilisation occidentale ou d'Occident médiéval à propos du Moyen Âge en Europe de l'Ouest,
ce qui a le net avantage de faire référence à un territoire doté de traits sociaux et politiques relativement
homogènes à l'époque car regroupant les territoires récemment contrôlés par l'Empire carolingien. Cependant,
il est nécessaire de remettre en question ce postulat d'un Occident dont on pourrait suivre l'histoire qui serait
continuelle et harmonieuse à travers les âges. Les délimitations actuelles de l'Occident ne sont donc pas claires
et dépendent de l'usage commun des débats et enjeux politiques et idéologiques liés à ce terme
et dépendent de l usage commun, des débats et enjeux politiques et idéologiques liés à ce terme.

Actuellement

Outil fort mobilisé pour penser la mondialisation, le terme « Occident » dans son utilisation courante est
souvent marqué d'une majuscule. Avec la minuscule celui-ci renvoie à une situation géographique, d’un
positionnement à l’ouest par rapport à une autre région, un autre emplacement. C’est donc souvent son dérivé
occidental qui est employé dans ce cas, comme pour désigner un humain. L’exemple de l’Empire romain
d'Occident, bien que ce nom ne fut jamais utilisé par ses contemporains qui utilisaient Empire des Romains,
illustre non seulement un positionnement géographique, mais déjà une notion politique. Cette dimension
politique est celle qui prévaut aujourd’hui dans le langage courant. L’usage du mot continue à s’imposer dans
le discours politique, les sciences politiques, l’histoire et la géographie. L’utilisation de Occident avec
majuscule renvoie à l’Europe ainsi qu'à l'Amérique du Nord et plus généralement aux membres de
l’Organisation du traité de l'Atlantique nord (OTAN). C’est donc un point de vue politique et dans une
moindre mesure culturel. Occident est, comme Orient, ce que Georges Corm, un économiste et historien du
24
Proche-Orient, appelle une méga-identité . Souvent utilisée dans les médias et les discours politiques pour
l’opposer par exemple au pays en voie de développement, à l’Islam ou aux pays du Moyen-Orient, la notion
d’Occident décrit donc l’Europe de l’Union européenne, le Canada et les États-Unis, l'Australie et la
Nouvelle-Zélande, présentés dans ce cas comme un monde occidental homogène, démocratique, développé et
chrétien dans sa majorité. C’est une construction géopolitique et culturelle.

L'entrée « occident » semble manquer dans plusieurs ouvrages de référence, notamment historiques ou
géographiques. Parmi d'autres, citons quelques principaux: le Dictionnaire de géographie et de l'espace des
25 26
sociétés , l'ouvrage Les Concepts de la géographie humaine ou le Dictionnaire de l'histoire, le Petit
27
Mourre . Est-ce par simple lacune académique, par souci de clarté à propos d'un terme qui ne détient pas
qu'une seule signification ? Peut-être est-ce parce qu'il s'agit d'une notion galvaudée et qui est trop utilisée pour
en défendre la définition ? Quoi qu'il en soit, il paraît intéressant à relever cette lacune à propos d'un terme qui
est sans cesse mobilisé aujourd'hui. Cela est peut-être expliqué par le fait que le seul Occident qui soit
justifiable d'un point de vue général est le bloc géopolitique et idéologique qu'il constitue, car au niveau des
cultures, des valeurs et de l'histoire les situations particulières des pays qu'englobe cet ensemble sont difficiles à
concilier avec la notion d'un Occident unifié au sens géographique, religieux ou culturel.

Vu d’ailleurs

Bien que ce soit l’Europe qui, dans sa construction historique, a principalement participé à entretenir cette
étiquette d’Occident moderne et avancé, par rapport à d’autres régions qui s’en démarquaient du point de vue
culturel, idéologique, politique, confessionnel, les pays non compris dans cette aire géographique participent à
cette catégorisation. À l’heure où l’histoire récente a montré le rôle d’une Europe occidentale puissante et
moderne dans la dynamique des interventions militaires, scientifiques et religieuses dans de nombreuses
régions de la planète, il faut constater qu'Occident devient aussi une catégorie (ré)utilisée par les pays qui ne
s’y incluent pas, afin de s’en démarquer, afin de revendiquer certains droits ou dénoncer des pratiques
occidentales qui les menacent. Notamment dans les régions colonisées où l’homme occidental, perçu comme
barbare et étranger s’impose avec des valeurs et des pratiques différentes et exerce inévitablement une
influence sur les populations partagées entre le rejet de l'envahisseur, la fascination pour la nouveauté ou
l'ambition d'en tirer profit. C’est souvent en tant que victimes que les personnes concernées par le clivage
Occident - reste du monde discutent de cette partie du globe située à l'Ouest de manière générale [réf. nécessaire].
C’est donc un processus qui va dans les deux sens et qui participe de ce besoin de s’identifier en s’opposant à
un autre monde, à une autre vision du monde.

La persistance du terme Occident est d'ailleurs un point de clivage important, qui empêche souvent l'abandon
total des ressentiments et idées préconçues issues de la colonisation, d'un côté comme de l'autre. Les
intellectuels occidentaux en particulier jouent de ce concept à une époque où la bulle historique créée par la
intellectuels occidentaux en particulier jouent de ce concept, à une époque où la bulle historique créée par la
Révolution industrielle qui avait permis à l'Europe (ne représentant que 6% des terres émergées) de prendre le
contrôle du reste du monde tend à se résorber, pour tenter de justifier une domination persistante de l'Occident
et une place essentielle dans la culture, la philosophie et l'histoire de l'humanité. Dans ce sens, il faut souligner
28
l'idée d'Edward Saïd qui affirme que l'Orient est lui-même une pure construction issue du monde occidental .
Prudhomme dit également que lorsque l’Occident prétend ne plus savoir ce qu’il est, les autres viennent lui
29
rappeler ce qu’il représente pour eux . L'idée d'Occident à l'heure actuelle entretient donc le clivage entre
pays développés (et anciennes puissances coloniales) et pays dits "émergents", en entretenant les premiers dans
une vision mythifiée et héroïque de leur passé et de leur civilisation, en confinant les seconds à un rôle
subalterne dans l'héritage culturel, religieux et philosophique de l'humanité et en leur refusant une place dans la
grande histoire du monde (le terme émergent donnant l'impression, comme le terme Nouveau Monde, que les
pays n'existaient pas avant leur "découverte" par les Européens).

Influence dans le monde

L'Occident conserve une influence considérable dans le monde actuel, sur le plan politique, économique et
30
culturel . Sur les dix premières puissances économiques mondiales en 2010, six sont des pays occidentaux
31
voire huit si l'on compte le Brésil et la Russie . À eux deux, l'Union européenne et les États-Unis
représentaient la moitié du PIB mondial à cette date. Cependant, son poids dans l'économie mondiale ne cesse
de s'amenuiser depuis le Premier choc pétrolier, avec l'émergence économique de rivaux à son hégémonie tels
que la Chine, l'Inde ou encore l'Indonésie. Ainsi, en 2018, l'Inde est passée devant le Royaume-Uni et la
32
France au niveau du PIB nominal, et la Chine se rapprochait des États-Unis au niveau du PIB nominal. Pour
le PIB PPA, un indice du FMI tenant compte du coût de la vie dans les pays concernés, l'écart est encore plus
grand. La Chine est en 2016 la plus grande puissance économique mondiale, l'Inde 3e, et les pays
33
« occidentaux », en incluant le Japon, ne représentent plus que cinq des dix plus grandes économies .

L'Occident est donc en train de perdre lentement mais sûrement sa prééminence économique, au profit d'une
répartition des richesses, ou du moins de la production, plus juste à l'échelle de la planète. Cependant, son
influence culturelle et idéologique reste très présente, en premier lieu parmi les Occidentaux, et il bénéficie en
outre de sa position de rédacteur et vigile principal du droit international et de ses trois sièges permanents au
Conseil de sécurité des Nations unies sur le plan géopolitique. S'il est donc difficile de quantifier l'influence
exacte de l'Occident dans le monde à l'heure actuelle, il est certain qu'elle demeure très
importante [réf. nécessaire].

Notes et références
1. (en) Samuel P. Huntington, The Clash of Civilizations and the Remaking of World Order, Simon
& Schuster, 2011, p. 151–154. (ISBN 978-1451628975).
2. Ainsi, chez des auteurs comme Kipling ou Maurois.
3. Dictionnaire Hachette, édition 2006, entrée « occident » : « 3 (avec une majuscule) Ensemble
des pays d'Europe occidentale et d'Amérique du Nord ».
4. Dictionnaire Petit Robert, édition 1993, entrée « occident » : « 3 POLIT L’Europe de l'Ouest, les
États-Unis et, plus généralement, les membres de l'Organisation du traité de l'Atlantique Nord
(OTAN). La défense de l'Occident (autrefois opposé à Est, pays de l'Est) ».
5. Rouquié, Alain., Amérique latine : introduction à l'Extrême-Occident, Ed. du Seuil, 1998
(ISBN 2-02-020624-2 et 9782020206242,
OCLC 40398358 (https://worldcat.org/oclc/40398358&lang=fr), lire en ligne (https://www.worldc
at.org/oclc/40398358)).
6. Cette étymologie est utilisée par le philosophe Oswald Spengler dans son œuvre de synthèse
historique Le Déclin de l'Occident qui contribue à assimiler occident et civilisation.
7. Hakim Karki et Edgar Radelet, Et Dieu créa l'occident : la place de la religion dans la
conceptualisation de la notion d'Occident, L'Harmattan, 2001 (lire en ligne (https://books.googl
co ceptua sat o de a ot o d Occ de t, a atta , 00 ( e e g e ( ttps //boo s goog
e.com/books?id=qhhtQ9FoVsoC&pg=PA183&dq=occident+%2B+%22soleil+tombant%22)),
p. 182.
8. Claude Prudhomme, « Occident », in Christin, Olivier (dir), Dictionnaire des concepts nomades
en sciences humaines, Éditions Métailié, Paris, 2010, p. 360.
9. Ambroise Queffélec, Le français en Algérie : lexique et dynamique des langues, De Boeck
Supérieur, 2002 (lire en ligne (https://books.google.com/books?id=28CA67Tr4X0C&pg=PA491
&dq=roumi+%2B+occidental)), p. 491.
10. Claude Prudhomme, « Occident », in Christin, Olivier (dir.), Dictionnaire des concepts nomades
en sciences humaines, Éditions Métailié, Paris, 2010, p. 357.
11. Jean-Christophe Victor, « Occident, l'Empire du soleil couchant ? (http://www.arte.tv/fr/392,CmC
=396,view=maps.html) », Le Dessous des cartes, mars 2011
12. Pierre Bayle (préface), Dictionnaire universel contenant généralement tous les mots françois,
tant vieux que modernes, et les termes de toutes les sciences et des arts, Rotterdam, 1690,
(posthume).
13. Testot, Laurent, « Comprendre l'hégémonie occidentale », in « L'ascension de l'Occident. Un
débat historique », Sciences humaines, coll. « Les Grands Dossiers », no 12, 2008.
14. Georges Corm, L’Europe et le mythe de l’Occident – la construction d’une histoire, La
Découverte, Paris, 2008, p. 17
15. Brunet, R., Ferras, R., Théry, H., Les Mots de la géographie – dictionnaire critique, Reclus – La
Documentation française, Paris, 1993, p. 356 ?
16. Leila Marchand, « Plus de la moitié des Français ne se réclament d'aucune religion », Le
Monde, 7 mai 2015 (lire en ligne (https://www.lemonde.fr/les-decodeurs/article/2015/05/07/une-
grande-majorite-de-francais-ne-se-reclament-d-aucune-religion_4629612_4355770.html),
consulté le 30 mai 2019).
17. « Les religions aux États-Unis », La Croix, 19 janvier 2009 (ISSN 0242-6056 (http://worldcat.or
g/issn/0242-6056&lang=fr), lire en ligne (https://www.la-croix.com/Actualite/Monde/Les-religions
-aux-Etats-Unis-_NG_-2009-01-19-530164), consulté le 30 mai 2019).
18. Marcel Gauchet, Le Monde, 13 mars 2006.
19. Claude Prudhomme, « Occident », in Christin, Olivier (dir), Dictionnaire des concepts nomades
en sciences humaines, Éditions Métailié, Paris, 2010, p. 350.
Il s’inspire aussi d’écrits de Weber.
20. Histoire de la civilisation occidentale - La période médiévale (476-1492) (http://faculty.marianop
olis.edu/c.belanger/civilisation/moyenage/index.htm)
21. La Civilisation de la Renaissance (http://leaule.com/culture/delumeau-civilisation-renaissance/)
22. À noter que dans le cas de la Guerre froide, il est plus courant d'utiliser l'opposition Est-Ouest
plutôt qu'Orient-Occident. Est-ce dû aux limites linguistiques du français par rapport aux
langues germaniques ou est-ce du fait que le bloc communiste ne correspond pas à la
définition stéréotypée d'Orient ?
23. Prudhomme, Claude, « Occident », in Christin, Olivier (dir), Dictionnaire des concepts nomades
en sciences humaines, Éditions Métailié, Paris, 2010, p. 353
24. Corm, Georges, L’Europe et le mythe de l’Occident – la construction d’une histoire, La
Découverte, Paris, 2008
25. Lévy, Jacques, Lussault, Michel, Dictionnaire de la géographie et de l'espace des sociétés,
Belin, Paris, 2003.
26. Bailly, Antoine (Dir), Les Concepts de la géographie humaine, Armand Colin, Paris, 2005.
27. Michel Mourre, Dictionnaire de l'histoire. Le Petit Mourre, Larousse, Paris, 2001.
28. Saïd, Edward, L'Orientalisme. L’Orient créé par l'Occident, Éditions du Seuil, Paris, 1978
29. Prudhomme, Claude, « Occident », in Christin, Olivier (dir), Dictionnaire des concepts nomades
en sciences humaines, Éditions Métailié, Paris, 2010
30 Sophie Bessis L’Occident et les autres Histoire d’une suprématie La Découverte 2003
30. Sophie Bessis, L Occident et les autres. Histoire d une suprématie, La Découverte, 2003.
31. (en) IMF - World Economic Outlook Databases (http://www.imf.org/external/ns/cs.aspx?id=28)

32. « PIB ($ US courants) | Data » (https://donnees.banquemondiale.org/indicateur/NY.GDP.MKTP.


CD?end=2017&start=1999&year_high_desc=true), sur donnees.banquemondiale.org (consulté
le 30 mai 2019)
33. « La France, 9e puissance économique mondiale, selon le FMI » (http://www.lefigaro.fr/conjonct
ure/2016/04/12/20002-20160412ARTFIG00196-la-france-9e-puissance-economique-mondiale-
selon-le-fmi.php), sur le figaro.fr, Le Figaro Economie, 12 avril 2016 (consulté le 30 mai 2019).

Voir aussi

Bibliographie

Par ordre alphabétique d'auteur :

Antoine Bailly, (dir.), Les Concepts de la géographie humaine, Armand Colin, Paris, 2005
Pierre Bayle, (préface), Dictionnaire universel contenant généralement tous les mots
françois, tant vieux que modernes, et les termes de toutes les sciences et des arts,
Rotterdam, 1690, (posthume)
Sophie Bessis, L'Occident et les autres. Histoire d'une suprématie, éd. La Découverte, Paris,
2003 (ISBN 9782707142559)
Lucian Boia, L’Occident. Une interprétation historique., éd. Les belles lettres, 2007
R. Brunet, R. Ferras, H, Théry, Les Mots de la géographie – dictionnaire critique, Reclus – La
Documentation française, Paris, 1993
Georges Corm, L'Europe et le mythe de l'Occident - la construction d'une histoire, La
Découverte, Paris, 2008
François De Dainville, Le Langage des géographes, Éditions A&J Picard, Paris, 1964
Stelio Farandjis, « L'Occident entre mythe et réalités. Le poids de l'histoire, le défi de
l'avenir », in « Regards croisés sur l'Occident », Eurorient, no 31, 2011, l'Harmattan, sous la
direction de : Assadi, Djamchid et d'Angelo, Mario, (ISBN 978-2-296-54307-2).
Bernard Jolibert, La pensée occidentale, Ellipses, Paris, 2012 (ISBN 9782729875992)
Pierre Lamaison (dir.), Pierre Vidal-Naquet (conseiller historique), Atlas de la civilisation
occidentale, généalogie de l'Europe, France Loisirs, 1994, 351 p., (ISBN 978-2724285284)
Michel Mourre, Dictionnaire de l'histoire. Le Petit Mourre, Larousse, Paris, 2001
Philippe Nemo, Qu'est-ce que l'Occident ?, PUF, 2004, 155p., (ISBN 978-2-13-054628-3)
Claude Prudhomme, « Occident », in Olivier, Christin (dir), Dictionnaire des concepts
nomades en sciences humaines, Éditions Métailié, Paris, 2010
Alain Rey (dir.), Le Robert Dictionnaire historique de la langue française, Robert, Paris, 1998
Jean-Paul Rosaye, Les Sens de l’Occident, Arras, Artois Presses Université, 2006
LaurentTestot, "Comprendre l'hégémonie occidentale", in "L'ascension de l'Occident. Un
débat historique", Sciences humaines, coll. Les Grands Dossiers no 12, 2008
Philippe Zard, La Fiction de l'Occident, Paris, PUF, 1999 (lire en ligne (http://atelier-albert-cohen.org/i
mages/stories/Documents/ouvragezard.pdf) [PDF])
« L'Occident est-il fini ? », Courrier international, hors-série, février-mars-avril 2011.

Articles connexes
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Occident chrétien (dans le vocable
religieux)
Occidentalisation (forme de rayonnement culturel)
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Liens externes
Le sens de l'Occident au XXIe siècle (http://www.rsr.ch/#/info/les-points-forts/2901430-le-sens-
de-l-occident-au-21e-siecle.html)
L’Occident est-il fini ? (https://www.courrierinternational.com/magazine/2011/2011-2-l-occide
nt-est-il-fini)
Occident, l'empire du soleil couchant ? (http://www.arte.tv/fr/semaine/244,broadcastingNum=
1255925,day=1,week=32,year=2011.html), émission Le dessous des cartes sur Arte

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