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82 VIE QUOTIDIENNE L’école des cerveaux

JEAN-PHILIPPE
LACHAUX
Directeur de recherche à l’Inserm, au Centre
de recherche en neurosciences de Lyon.

ÉDUQUER
LA MÉTACOGNITION,
LA CLÉ DU SUCCÈS POUR LES ENFANTS !
Savoir se fixer un but, planifier les étapes pour y arriver, prendre
conscience de ses propres pensées et émotions, tout cela s’entraîne
par des méthodes aujourd’hui validées.

D ans le cerveau,
les fonctions exécutives désignent un
ensemble de processus permettant
d’éviter que notre comportement ne
soit une simple succession de réac-
tions réflexes à notre environnement.
soi – le contrôle de ses gestes, de ses
émotions et plus généralement de sa
propre vie mentale – et elles impliquent
majoritairement le cortex préfrontal,
manifestement plus développé chez
l’homme que chez le cochon d’Inde.
constituent donc naturellement une
piste privilégiée pour quiconque veut
développer son potentiel d’être humain,
et tout système éducatif devrait à l’évi-
dence compter le développement des
fonctions exécutives de l’enfant parmi
Les fonctions exécutives permettent de ses objectifs principaux ; ce qui amène
© Darren Whittingham/Shutterstock.com

se fixer un but et de l’atteindre en ayant LA MÉTACOGNITION, immédiatement la question suivante :


envisagé une suite d’étapes ; de réfléchir PREMIER FACTEUR DE SUCCÈS comment améliorer les fonctions exécu-
à la meilleure manière de manipuler une Sachant cela, on ne sera pas étonné tives des élèves ?
machine à laver dans des escaliers sans d’apprendre que l’efficacité des fonctions Adele Diamond, professeure de neu-
se blesser, ou encore de rester concentré exécutives d’un enfant prédit mieux rosciences cognitives du développement
jusqu’au bout d’une explication compli- encore que son QI ou le statut socioéco- à l’université de Vancouver, a consacré
quée dans une salle de classe agitée. nomique de sa famille, quelles seront sa l’essentiel de sa carrière à explorer cette
Elles constituent le fondement de ce réussite professionnelle, sa santé et sa question et elle a récemment publié avec
qu’on appelle couramment le contrôle de qualité de vie une fois adulte. Elles sa collègue Daphné Ling une revue qui

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dresse une liste assez exhaustive des dif- Sur le Web


férentes voies déjà explorées pour amé-
liorer les fonctions exécutives des L’outil en ligne
enfants et testées scientifiquement. On recommandé
découvre une très grande variété d’inter- par Adele Diamond
ventions, allant de la pratique des arts et Daphné Ling,
martiaux à la course à pied, en passant
par le théâtre, la méditation ou les jeux
Le théâtre, pour les enseignants
et pédagogues :
vidéo. L’idée derrière tout cela est celle
de la contagion : une activité qui sollicite
le sport, le https ://toolsofthemind.
org
les fonctions exécutives (le théâtre bricolage, tout
apprend à mémoriser, à planifier ses
actions, à s’adapter à l’environnement ; est occasion
les arts martiaux apprennent le contrôle
et l’inhibition) devrait logiquement les
d’exercer sa
renforcer de façon générale, de sorte
qu’elles seront plus facilement mobili-
métacognition.
sables dans d’autres contextes comme à Mais pour enseignées dans ces programmes ont
l’école, par exemple. Cela est-il le cas ?
En réalité, les choses ne sont peut- qu’elle se commencé à être utilisées régulièrement,
tout au long de la journée et de la semaine,
être pas aussi simples, sans quoi l’ensei-
gnement traditionnel devrait suffire lar-
transfère à que les élèves ont réellement progressé. Le
principal exemple cité est un programme
gement, puisque les activités qu’il l’école, il faut inspiré des travaux du psychologue russe
propose sollicitent pour la plupart ces
fonctions, et à raison de plusieurs heures une méthode. Lev Vygotsky et appelé « Tools of the
Mind » qu’Adele Diamond a été amenée à
par jour. Il manque donc un ou plusieurs tester elle-même : ce programme insiste
ingrédients essentiels, que Diamond et particulièrement sur le rôle fondamental
Ling ont tenté d’identifier. de l’intention de l’enfant, et l’incite à ver-
long et sur un effet boule de neige pour baliser ce qu’il s’apprête à faire avant
CAPITAL : APPRENDRE À VERBALISER une « contamination par l’exemple ». d’aborder une activité, ce qui se prête bien
SES ACTIONS MENTALES D’autres critères émergent des quatre- à une pratique récurrente tout au long de
Elles rappellent d’abord, au risque du vingt-quatre études sur lesquelles s’ap- la journée. Par exemple, en situation de
truisme, qu’un entraînement des fonc- puient Ling et Diamond. Notamment, il classe, lorsque l’enfant s’apprête à réaliser
tions exécutives n’est efficace que si la faut accepter que l’intervention prenne une opération mentale, il s’agira de l’ame-
personne qui dispense et supervise cet du temps au quotidien, et qu’elle ner à expliciter son intention (j’essaie de
entraînement l’a bien compris et intégré, imprègne tout l’enseignement. Les com- multiplier 12 par 4), puis à prendre
qu’elle soit convaincue de son efficacité pétences exécutives ne s’apprennent pas conscience des étapes de son raisonne-
et soit en outre capable de communiquer d’un seul coup, comme on apprend que le ment (je multiplie d’abord 2 par 4, je
un certain enthousiasme : la récitation verbe finir est du deuxième groupe. Il mémorise le résultat, puis je multiplie
scrupuleuse et sans âme d’un manuel ne n’existe pas de potion magique pour 10 par 4, et je l’ajoute aux résultats sui-
semble pas produire de résultats très développer ses fonctions exécutives, pas vants). Les fonctions exécutives s’ap-
probants. Attention donc à ne pas impo- plus que pour apprendre à jouer du vio- prennent au fil du temps, par la répétition
ser aux enseignants un programme venu lon : il s’agit d’un projet global, au long de situations qui leur posent un léger défi,
« d’en haut » avec un mode d’emploi cours. Diamond et Ling citent plusieurs pas trop élevé. On retrouve le concept cher
truffé d’injonctions : mieux vaut se limi- exemples de programmes qui n’ont pas aux pédagogues de « zone proximale de
ter dans un premier temps à quelques donné de résultats probants tant qu’ils développement » : demander à l’enfant
formateurs motivés et ouverts à la étaient enseignés « à part », même à rai- toujours un petit plus que ce qu’il sait faire.
remise en question de leurs pratiques son de une heure chaque jour. À chaque Les observations de Diamond et Ling
pédagogiques, en misant sur le temps fois, ce n’est que lorsque les pratiques indiquent également qu’il serait

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ÉDUQUER LA MÉTACOGNITION

nécessaire d’éduquer les fonctions exé- la situation décrite est une forme d’ac-
cutives à travers des activités variées, tion très précise que l’enfant peut
proches de celles que l’enfant réalise au apprendre à réaliser et qui l’aidera à
quotidien. Ainsi, les entraînements de comprendre une histoire et la raconter
type « entraînement cérébral pour mus- ensuite. Un terme commun et bien com-
cler son cerveau », où l’enfant s’entraîne pris pour désigner cette conversion (l’en-
tous les jours avec un jeu vidéo conçu
pour mettre spécifiquement en jeu une
Pour transférer seignant peut proposer quelque chose
comme « le cinéma intérieur ») permet à
fonction exécutive (la mémoire de tra- une capacité l’enseignant et l’enfant de comprendre
vail par exemple), ont montré leurs
limites en termes de transfert à la vie cognitive ensemble que si ce dernier n’a pas retenu
l’histoire, c’est peut-être qu’il n’a pas mis
quotidienne. Les enfants améliorent
sans aucun doute leur score au jeu, mais
depuis en jeu cette action, et qu’il pourra donc
veiller à ce point particulier lors de la
sans réel bénéfice dans d’autres tâches
quotidiennes qui nécessitent pourtant
un exercice prochaine histoire pour juger si, oui ou
non, cette action est utile. Toutefois, ce
cette même compétence cognitive. Il faut spécifique type d’interaction avec l’enfant n’est pos-
multiplier les approches, en leur faisant
réaliser des recettes de cuisine, par vers le champ sible qu’avec des enseignants et des for-
mateurs ayant eux-mêmes acquis une
exemple, qui développent aussi la
mémoire de travail (combien d’œufs et
scolaire, il faut culture métacognitive, et l’un des grands
apports des neurosciences cognitives
combien de farine pour la pâte, tout en
cherchant les ustensiles…).
élaborer un dans le domaine de l’éducation sera sans
doute de leur apporter cette culture.
vocabulaire Et pour finir, puisque les fonctions
L’IMPORTANT EST DE COMPRENDRE
QUELLES STRATÉGIES ON UTILISE… dédié. exécutives siègent en grande partie dans
le cortex préfrontal que l’on sait très sen-
Dans les quelques cas où des trans- sible aux déséquilibres chimiques, rap-
ferts ont été constatés entre un entraîne- pelons cette règle de bon sens à propos
ment isolé et d’autres situations par contextes, comme la réalisation d’un de deux états qui justement, bousculent
exemple scolaires, il semble que l’enfant devoir ou d’un exposé. ces équilibres : pas d’apprentissage chez
ait été aidé d’un adulte pour analyser sa Ce type d’accompagnement dit méta- un enfant qui est stressé, ou fatigué.
stratégie gagnante et y identifier des cognitif implique une compréhension Rien de mieux qu’un élève bien reposé
composantes cognitives communes avec fine du « comment », qui étend aux gestes dans un milieu bienveillant ! £
le travail scolaire. C’est ce qu’on appelle mentaux une forme d’apprentissage déjà
un accompagnement métacognitif : faire à l’œuvre pour apprendre des procé-
découvrir et comprendre à l’enfant les dures corporelles : par exemple, un
« gestes mentaux » qu’il doit utiliser pour enfant qui apprend à nager le crawl com-
résoudre un problème, dans un jeu vidéo bine des gestes qu’il connaît déjà dans Bibliographie
ou dans la vraie vie, et lui permettre de d’autres activités. Sur un plan cognitif,
les reconnaître dans d’autres situations. le « geste » qui bloque peut être travaillé A. Diamond et D. S. Ling,
Par exemple, l’enfant qui aura pris l’ha- dans différents contextes, jusqu’à ce qu’il Conclusions about
bitude de produire des images mentales devienne naturel. interventions, programs,
internes pour mieux évoluer dans un jeu and approaches for
vidéo, s’il se rend compte de la stratégie … ET DE TROUVER improving executive
adoptée, pourra l’utiliser dans la résolu- UN BON VOCABULAIRE functions that appear
tion d’un problème de géométrie. De Cette compréhension de son propre justified and those that,
despite much hype,
même, l’enfant bien guidé lors d’un fonctionnement mental passe par la
do not, Developmental
entraînement de course à pied pourra mise en place d’un vocabulaire commun Cognitive Neuroscience,
répondre à la question de l’entraîneur : entre l’enfant et l’enseignant pour dési- vol. 18, pp. 34-48, 2016.
« Que t’est-il arrivé après le premier kilo- gner et reconnaître des processus men-
T. E. Moffitt et al.,
mètre ? » par une analyse du type : taux bien précis, qui paraissent d’abord
A gradient of childhood
« J’étais épuisé, alors je me suis fixé l’ob- mystérieux parce qu’ils ne sont pas self-control predicts
jectif à long terme des 3 kilomètres pour « visibles » de l’extérieur, mais qui n’en health, wealth, and
ajuster mon rythme. » Et la fonction exé- sont pas moins très concrets. Ainsi, la public safety, Proc. Nat.
cutive « planification à long terme » conversion d’un mot ou d’une phrase que Acad. Sci. USA, vol. 108,
pourra ainsi être identifiée par un mot l’on entend (« le renard sortit de la pp. 2693-2698, 2011.
précis et réutilisée dans d’autres forêt ») en une image mentale reprenant

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