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La vertu dobissance selon saint Thomas

R. P. M.-M. Labourdette, o. p. Revue Thomiste, octobre-dcembre 1957, pp. 626-656 Dans lorganisation synthtique de la Secunda Pars, lobissance est prsente comme une partie de la dfrence, vertu de respect envers les suprieurs, elle-mme simple annexe de la justice. Nest-ce pas une ide un peu courte ? Ny aurait-il pas mme, dans cette place apparemment bien secondaire, une mconnaissance grave dune attitude vertueuse que la prdication vanglique et la tradition chrtienne ont mise au premier plan ? Il nest pas ncessaire davoir une longue familiarit avec lvangile pour se rendre compte que lun des enseignements majeurs du Seigneur est de faire la volont du Pre qui est dans les cieux et que lexemple de sa vie met en particulier relief prcisment son obissance : cest le prcepte de son Pre quil accomplit en mourant sur la Croix. Et saint Paul, achevant le parallle des deux Adam, rsume leur opposition : Comme par la dsobissance dun seul tous ont t constitus pcheurs, ainsi, par lobissance dun seul, tous seront constitus justes 1. Il est bien vrai que lobissance est une trs grande vertu, lune des plus importantes de la vie chrtienne. Et cest bien ainsi que saint Thomas la comprise. Mais il ne suffit pas pour sen assurer dtudier isolment les deux brves questions quil lui a explicitement consacres 2. La Somme de thologie nest pas une succession de monographies. Il est essentiel de commencer par replacer ces textes aussi denses que rapides dans leur vrai cadre et dans la lumire des principes qui les commandent : ils prennent alors des proportions dune extraordinaire grandeur. Cela demande sans doute une investigation un peu longue, mais dont il nest gure possible de faire lconomie, car on ne saurait trop ragir contre la tendance lire si matriellement saint Thomas quon se contente dextraire comme se suffisant elle-mme telle ou telle partie o une question se trouve explicitement traite, alors que la loi dune synthse comme la Somme est que la moindre de ses parties y dpend essentiellement de lensemble.

I. Situation et sens gnral de lobissance


Cette premire recherche na pour but que de rassembler les principes indispensables une juste intelligence des questions 104 et 105 de la Secunda-Secund. Ltude du contexte prochain, auquel saint Thomas lui-mme nous invite, nous conduira des perspectives plus larges.

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Rom. v, 19. II -II qq. 104-105.


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A. Place du trait de lobissance Obedientia procedit ex reverentia, qu exhibet cultum et honorem superiori. Et quantum ad hoc, sub diversis virtutibus continetur : licet secundum se considerata, prout respicit rationem prcepti, sit una specialis virtus. In quantum ergo procedit ex reverentia prlatorum, continetur quodammodo sub observantia. In quantum vero procedit ex reverentia parentum, sub pietate. In quantum vero procedit ex reverentia Dei, sub religione : et pertinet ad devotionem, qu est principalis actus religionis. Unde secundum hoc laudabilius est obedire Deo quam sacrificium offerre. 3 Lobissance procde de la dfrence qui rend culte et honneur au suprieur. Et quant cela, elle est subordonne des vertus diverses bien que, considre en elle-mme, en tant quelle sattache la raison de prcepte, elle soit une seule vertu spciale. Donc, en tant quelle procde de la dfrence envers les suprieurs, elle est comme subordonne au respect. En tant quelle procde de la dfrence envers les parents, la pit. En tant quelle procde de la dfrence envers Dieu, la religion, et elle ressortit la dvotion, acte principal de la vertu de religion. Aussi, de ce point de vue, est-il plus louable dobir Dieu que de lui offrir un sacrifice. Dfrence, pit filiale, religion, ce sont les vertus que saint Thomas vient danalyser, partir de la question 81. Cette considration forme un trait tellement homogne quil est indispensable den rappeler les lignes gnrales, car, si ltude de lobissance en constitue pour ainsi dire le dernier chapitre, ce nest certes pas que cette vertu y soit la dernire en grandeur ou en importance, cest au contraire parce quelle a la mme ampleur que toutes les autres ensemble. Si lanalyse a suivi jusquici un ordre dcroissant, allant de la religion la pit et de la pit la dfrence, avec lobissance elle remonte, comme pour clore un cycle, jusquau principe dont elle est partie. Vertu spciale et bien distincte, lobissance fait face tout le groupe de ce quon a justement appel les vertus de vnration , se rattachant, selon les cas, plus particulirement lune delles, dont elle reoit alors plus directement son animation : in quantum procedit ex reverentia prlatorum, ou bien ex reverentia parentum, ou bien ex reverentia Dei. Aussi importe-t-il particulirement, pour dterminer en toutes ses implications la pense de saint Thomas, de saisir dabord la structure profonde de ce trait : on naurait une ide complte daucune de ces vertus, si on se contentait des seules questions qui lui sont consacres. Cela ne vient pas seulement de ce quelles se ressemblent en leur type formel, mais surtout de ce quelles se dgagent successivement lune de lautre, comme une participation de la prcdente. Chacune de ces participations sclaire de tout ce qui a t dit de la vertu suprieure, et elle lclaire son tour, pour autant quelle prsente plus distinctement, parce que mieux isole, une note caractristique qui se trouvait minemment, mais fondue avec dautres, dans la vertu plus haute. Il serait donc vrai de dire, soit que le trait de la religion ne se termine, dans la Somme, quavec ltude de lobissance, soit, tout aussi bien, que ltude de lobissance y commence avec celle de la religion, laquelle saint Thomas prend explicitement soin de la ramener, en la rattachant l acte principal de dvotion. Llment commun de ce groupe de vertus, qui sont des formes de justice, est quelles sont fondes sur lingalit des conditions entre deux personnes, dont lune, linfrieure, sefforce dajuster ce quelle fait sur les exigences de ce quelle doit. Leur situation est telle que, si on ne considre que la rigueur de la dette, il faut dire quil y a ici plus que justice. On sy trouve plus oblig autrui que par la libre convention dun contrat ou par le tort quon
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Ibid. q. 104, a. 3, ad 1 . [La traduction franaise ne figure pas dans la Revue thomiste. Celle qui est ajoute la fin des citations de la Somme thologique est tire de ldition de la Revue des Jeunes.]
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a pu faire un gal. On est mme si oblig quaucune prestation (en vocabulaire thomiste : aucune operatio, par opposition aux passiones) ne pourra teindre la dette ; on restera toujours, dans la ligne de ce rapport, un infrieur, un oblig. La premire consquence de ce fait est que ces vertus, comme telles, ne sont pas rciproques. Ma justice commutative doit trouver chez autrui une justice commutative mon gard ; les vertus de vnration sont essentiellement des vertus dinfrieur et, sous leur forme propre, ne peuvent se trouver que chez lui. Il serait videmment absurde dattribuer Dieu religion, pit, dfrence, obissance (sinon, comme le remarquera saint Thomas pour lhumilit, selon la nature assume ). Do vient donc cette situation ? De ce que celui qui nous sommes ainsi lis et redevables est quelque degr, plus ou moins profondment mais vraiment, notre principe : cest un tre de qui nous tenons cela mme que nous avons et de qui nous continuons de dpendre en ce en quoi il nous est suprieur. Jamais nous ne pourrons traiter avec lui dgal gal. Il restera, entre ce que nous devons et ce que nous faisons, une marge non supprimable, strictement inapprciable en quantit, parce quelle exprime une diffrence dordre et quelle est par suite irrductible lide de stricte galisation. Cette qualit de principe, cest Dieu quelle convient tout dabord, de faon minente et parfaite. De lui nous avons strictement tout reu et nous dpendons de lui chaque instant totalement. Dans cette domination, saint Thomas distinguera deux aspects, sous chacun desquels nous vnrons Dieu comme notre principe : laction cratrice qui nous donne ltre et le conserve, le gouvernement divin qui nous dirige et nous conduit notre fin. Par l, Dieu est Principe absolument et tous les points de vue et cest comme tel quil est pour nous objet de religion. Mais il y a aussi des cratures qui participent, leur manire et un certain degr, cette qualit dtre pour nous un principe. Ce sont dabord nos parents (auxquels il faudra joindre la patrie, dont le nom mme voque aussitt lide de paternit). Nous leur devons le bienfait fondamental, impossible rendre, de notre venue lexistence, non par cration, mais par gnration ; nous leur devons aussi notre veil la vie humaine, tout un patrimoine matriel et culturel, notre formation en laquelle ils ont eu nous gouverner. Ils sont pour nous objet de pit filiale. En de des parents enfin, dautres hommes peuvent participer par rapport nous la primaut divine ; non plus comme principes dtre, mais comme principes de direction et de gouvernement, nous orientant vers les fins de la vie humaine : cest le cas de tous ceux qui sont actuellement nos suprieurs, qui ont sur nous une autorit proprement dite. Et ce caractre stend mme, comme en dgrad et avec dinfinies nuances, tous ceux que signale une certaine minence humaine, les rendant au moins aptes nous aider et nous diriger. Cest quoi rpond lattitude vertueuse que saint Thomas appelle observantia et qui est un respect, une dfrence 4. Mais voici une consquence capitale. La justice commutative teint sa dette envers autrui en galisant objectivement ce quelle rend ce quelle doit. Les sentiments que je nourris
Cf. ibid., q. 102, a. 1. Dans lad 1 : Religio per quamdam supereminentiam pietas dicitur, et tamen pietas proprie dicta a religione distinguitur ; ita etiam pietas per quamdam excellentiam potest dici observantia, et tamen observantia proprie dicta a pietate distinguitur. On donne la religion le nom de pit dans un sens surminent, ce qui nempche pas la pit proprement dite de se distinguer de la religion ; de mme, et dans le mme sens, la pit peut sappeler respect, sans que pour autant le respect proprement dit se confonde avec elle.
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envers mon crancier peuvent intresser dautres vertus, ils nintressent pas directement la justice. Pour les vertus de vnration au contraire, il y aura certes toujours une prestation objective offrir, dont lomission attenterait lintgrit de la redevance ; mais linsuffisance de ces prestations, qui laissent intacte la primaut dautrui, fait que nous lui devons aussi et mme dabord autre chose une attitude intrieure, un certain ordre de sentiments. Notre dette sintriorise, le point dapplication de notre activit vertueuse aussi ; et cest ce quexprime le nom gnral de vertus de vnration. La prestation objective ne suffira jamais : nous devons en outre certaines attitudes dme. Il sensuit que ces vertus ont un contenu psychologique beaucoup plus riche que la justice proprement dite. Dans celle-ci, lapplication la redevance objective domine ; mais les vertus de vnration sont en outre et beaucoup plus culture de sentiments intrieurs, par le ct o ils sont dus. Elles dveloppent ces sentiments, les lvent jusqu la qualit parfaite o ils seront animateurs des attitudes et des activits diriges par la vertu. Le plus fondamental, sinon forcment le plus puissant, est la rvrence. Elle sadresse essentiellement la supriorit, la grandeur ; elle est une certaine manire de reconnatre ou plutt (car elle est de lordre de laffection) de sentir cette grandeur de lautre, dapprcier ce qui nous spare de lui. Elle est le sens de la distance et elle inclut par le fait mme une certaine crainte qui ne trouvera dailleurs sa perfection humaine et chrtienne que par ces vertus et par un don du Saint-Esprit, le don de crainte. En face de Dieu, la rvrence est le sentiment de la crature comme telle ; et, dans la mesure o il est cultiv comme d Dieu, comme un premier et fondamental hommage, il est lme de la vertu de religion. Mais cette rvrence se retrouvera, des degrs proportionns, dans chacune des vertus de vnration. Nous vnrons en Dieu la Majest incommunicable du Crateur ; nous vnrons en nos parents la paternit, participation de la Majest divine ; nous vnrons dans les suprieurs lautorit, elle-mme toujours participe du souverain domaine de Dieu ; et, en toute autre personne, qui nous est suprieure au sens large, par ce quon appelle l autorit morale , nous respectons la grandeur, toujours participe de Dieu, elle aussi. Ces sentiments et ces attitudes de rvrence sont aussitt caractristiques des vertus de vnration, parce quil est facile de voir quils sont dus ltre suprieur en face duquel nous nous trouvons ; ils entrent aisment dans une justice. Mais ils ne sont pas seuls. La grandeur et la souverainet de ltre qui est notre principe nest pas seulement crasante pour nous, sparante , elle est aussi, par un autre ct, profondment attirante. Cest une des plus profondes lois de ltre quil retourne au principe dont il vient, quil tende lui, sattache lui. Notre attitude envers ceux qui sont de quelque faon principe de notre tre, de notre vie, de notre gouvernement, ne sera pas ce quelle doit tre, si elle ninclut pas laffection, une certaine forme damour. Certes lamour nest pas la justice et il se dveloppe sur un tout autre type ; mais dj au seul point de vue de cette justice quest une vertu de vnration il faut dire que lamour, de Dieu, de nos parents, de nos suprieurs, chaque fois fort diversifi et proportionn son objet, fait partie des sentiments que nous leur devons. Il est dailleurs spontanment et naturellement suscit en mme temps que la rvrence, il fait corps avec elle et entre dans lhommage que nous rendons. Il contribue la richesse psychologique de lattitude vertueuse. De ces divers sentiments, il arrivera forcment que lun ou lautre prdomine et colore lattitude densemble : religion plus spontane, plus affectueuse chez lun, plus grave, plus craintive chez lautre ; mais tous doivent y tre. Dans un ensemble aussi complexe, o se situe et comment se prsente lobissance ? Ce qui fonde la distinction des vertus de vnration, cest chaque fois lexcellence propre de celui qui la vnration sadresse ; cette excellence se diversifie selon les degrs
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caractristiques de participation la primaut divine. Mais la rvrence et lhommage, le culte , qui la traduit, ne sont pas la seule obligation que nous impose cette sorte de justice envers un suprieur. Dieu crateur, principe dtre, appelle ladoration ; Dieu provident et nous gouvernant appelle la soumission ; la religion est la fois rvrence et service. Parce que les parents participent lexcellence divine sous ces deux aspects, la pit filiale inclut les deux attitudes. Les suprieurs ne sont principe que dans lordre du gouvernement : nous vnrons en eux lautorit, qui ne peut tre participe que de Dieu ; mais ici apparat plus nettement le fruit immdiat et caractristique de cette vnration : lobissance. Lobissance est distincte de la dfrence et de nimporte quelle vertu de vnration ; elle ne regarde pas directement lexcellence propre du suprieur comme tel, mais son prcepte. Or, tandis que lexcellence se diversifie en ses diffrentes participations, le prcepte ne se diversifie pas selon lexcellence des personnes qui le portent : il suffit quil y ait en elles une autorit vritable. Aussi saint Thomas disait-il que la mme 5 vertu dobissance sadresse et aux suprieurs, et aux parents et Dieu, tout en procdant chaque fois de la rvrence approprie la qualit de lauteur du prcepte : ex reverentia prlatorum, ex reverentia parentum, ex reverentia Dei. Saint Thomas aurait aussi bien pu analyser lobissance propos de la religion et dans son prolongement ; sil en renvoie ltude la fin du trait gnral des vertus de vnration et propos de ceux qui sont simplement nos suprieurs, cest la fois pour navoir pas se rpter et surtout parce que lobissance sy trouve mieux isole, plus discernable en ses caractres propres. Mais il ne faut pas oublier quelle regarde tous ceux qui participent lautorit divine et quelle est dabord due Dieu lui-mme. chaque fois, la mme vertu dobissance va sarticuler la vertu de vnration correspondante, celle qui convient ce suprieur-l : dfrence, pit, religion ; elle en sera anime, en prendra la couleur, la richesse psychologique ; elle y trouvera son climat . B. Les divers aspects de lobissance La place que saint Thomas fait ainsi lobissance est dcisive pour saisir la perspective dans laquelle il en laborera la notion. Il est dautant plus ncessaire de prciser ce point de vue que souvent la catchse spirituelle de lobissance sest faite dans la ligne de ltat religieux ; par suite lide qui sen est rpandue, du moins un certain niveau de vulgarisation, na pas toujours gard son vritable quilibre, parce quelle se trouvait inflchie ds labord vers une de ses ralisations particulires. Cette ide na pas manqu de susciter des ractions ; mais celles-ci nont pas toujours chapp au danger commun des ractions unilatrales et paraissent avoir conduit la mconnaissance profonde dune vertu qui nest pas seulement essentielle la vie chrtienne, mais que la loi naturelle suffit imposer. Si saint Thomas tudie lobissance dans le trait de la justice, cest qu ses yeux lobissance nest pas, premirement et de soi, une vertu de discipline personnelle , une vertu de renoncement et dascse ; son but premier, commun ses diverses ralisations, nest
Id., q. 104, a. 2, ad 4 : Reverentia directe respicit personam excellentem : et ideo secundum diversam rationem excellenti diversas species habet. Obedientia vero respicit prceptum person excellentis ; et ideo est unius rationis. Sed quia propter reverentiam person obedientia debetur ejus prcepto, consequens est quod obedientia omnis sit eadem specie, ex diversis tamen specie causis procedens. La dfrence vise directement la personne qui nous surpasse, cest pourquoi elle a diverses espces selon les diverses raisons de supriorit. Au contraire, lobissance envisage le prcepte de cette personne suprieure, et cest pourquoi elle na quune seule raison dtre. Mais parce que lobissance au prcepte simpose cause de la dfrence due la personne, il en rsulte que toute obissance est dune seule espce, bien que procdant de motifs spcifiquement diffrents.
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pas de briser la volont propre et dy faire renoncer ; lobissance est dabord une vertu du type gnral de la justice, une redevance autrui, au mme sens que les vertus de vnration. Elle a pour rle dinsrer lindividu dans la collaboration un ordre qui le dpasse. Et la signification premire de cet ordre, qui, comme tout ordre, est commun un ensemble plus ou moins universel, nest pas que les volonts particulires soient contraries, encore quelles le soient souvent, elle est que luvre commune soit faite, soit bien faite, sous la direction de lautorit, de telle sorte que le groupe ralise son bien commun et permette par le fait mme chacun de ses membres de mieux atteindre sa propre fin. Sous cet aspect primordial, qui nexprime pas encore toute sa richesse, mais donne sa note fondamentale, lobissance est une vertu de bien commun. Elle sera aussi davantage, mais par surcrot et comme par consquence. Linsertion dans lordre commun demande chacun un dpassement de soi qui ne saurait aller sans sacrifices ; ce point de vue, lobissance sera parfois facile, parce quon voulait dj ce qui est command 6 ; mais souvent lindividu en sera contrari dans ce quoi il tient le plus : la disposition de son activit libre. Cest par l que lobissance, vertu de bien commun, se trouve tre en mme temps la vertu sans doute la plus exigeante de renoncement personnel, en tout cas du renoncement le plus intime ; elle possde ce titre une incomparable valeur dascse. Il est vrai que lobstacle dont elle dlivre par ce renoncement tait en fait une limite, qui sopposait linsertion dans luvre commune, dans lordre divin ; et cest dabord pour cela quon veut la disparition de cet obstacle, avant mme de la vouloir pour sa propre libration intrieure ; mais il y a l une valeur de perfection spirituelle quune morale de la perfection humaine et chrtienne ne peut mconnatre. Car si ces donnes sont dj vraies et importantes au plan de la simple vie humaine, telle que la requiert la loi naturelle, elles prennent, dans le christianisme, une porte beaucoup plus grande et plus profonde. La vie chrtienne ne supprime aucunement les exigences morales naturelles, elle les assume et les transfigure, leur ajoute des exigences nouvelles plus hautes, proportionnes la vocation surnaturelle. Aussi saint Thomas enseigne-t-il quil y a, dans le prolongement de ces vertus divines que sont les vertus thologales et par leur animation, des vertus morales infuses, intrinsquement surnaturelles 7. Ce nest pas ici le lieu den retracer la thologie gnrale, de montrer leurs rapports avec les vertus naturelles ; il importe seulement de rappeler que cette christianisation radicale de lattitude vertueuse a pour loi commune limitation du Christ, la vie son image. Cela nest pas propre lobissance ; mais il y a, pour lobissance aussi, cette consquence que non seulement ses mesures morales sont plus hautes, dcoulant des lumires de la foi et du dynamisme de la charit, mais que, de fait, concrtement, elle a dsormais un modle, et mieux quun modle, un centre dattraction qui, en diffusant la grce chrtienne, lui donne linclination le reproduire, revivre son propre mystre. Limitation du Christ nest pas pour nos vertus une loi arbitrairement pose du dehors, venant simplement ajouter une obligation nouvelle des
Lobissance ne sera pas forcment moins bonne dans ce cas, car ce nest pas prcisment dans le renoncement comme tel que consiste son mrite. On pense assez spontanment que lobissance est meilleure a um quand elle cote, et il est sr qualors son authenticit est plus manifeste. Cf. II -II , q. 104, a. 2, ad 3 : Sed hoc intelligendum est secundum id quod exterius apparet. Secundum tamen Dei judicium, qui corda rimatur, potest contingere quod etiam in prosperis obedientia aliquid de suo habens non propter hoc sit minus laudabilis, si scilicet propria voluntas obedientis non minus devote tendat ad impletionem prcepti. Mais cela doit se comprendre selon ce qui apparat au-dehors. Selon le jugement de Dieu, qui scrute les curs, il peut arriver quune obissance qui rencontre son intrt nen soit pas moins louable, si celui qui obit par sa volont propre nen met pas moins toute sa gnrosit accomplir le prcepte.
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Cf. I -II , q. 63, a. 3 et 4.


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obligations dj existantes ; elle est dans linclination mme de notre grce et de nos vertus, dans lorientation de leur croissance, un peu comme la perfection de lhomme mr se trouve dans lorientation de la vie montante chez lenfant. Dans ses analyses de la Secunda Secund, saint Thomas nexplicite pas cette dimension de lactivit vertueuse chrtienne, parce quelle ne peut tre rendue manifeste que par ltude du Christ et de sa vie, de sa grce capitale, de ses vertus, du mystre de ses sacrements et de lagrgation son Corps mystique ; mais ce sont des principes dont sa thologie des vertus infuses avait suffi nous avertir et qui prendront tout leur rayonnement dans la Tertia Pars. Commune nos diverses vertus chrtiennes, cette imitation du Christ ne peut servir dterminer la spcificit daucune dentre elles : celle-ci ne peut se prendre que de la matire morale de cette vertu sous la rgulation morale propre qui est la sienne. Elle nen est pas moins essentielle la bont de la vie chrtienne, comme la conformit la raison est essentielle aux diverses vertus humaines. Lobissance ne perdra nullement, en rgime chrtien, sa signification fondamentale ; elle reste sa manire une justice, une vertu de collaboration au bien commun sous la direction dune autorit qui vient de Dieu. claire par la foi, elle verra mieux encore quelle nous fait entrer dans le plan divin, dans laccomplissement des desseins de Dieu. Mais la valeur de renoncement et dascse quelle possde comme par surcrot va se trouver souligne et magnifie par linclination imiter le Christ factus obediens usque ad mortem. Elle sera, sous lanimation de la charit, un moyen particulirement efficace de configuration la Passion du Christ. Cette ide permet de comprendre la signification de lobissance dans le cas particulier de ltat religieux. Dans cette obissance, cest sa valeur dascse et dassimilation au sacrifice du Christ qui va se trouver mise au premier plan et dlibrment recherche ; on en fera systmatiquement, sur le conseil du Seigneur, un instrument de libration spirituelle au service de la charit. Au lieu de se contenter dobir quand le devoir sen prsente, comme tout le monde y est tenu, le religieux fait, par vu, de lobissance, la condition fondamentale de sa vie de tous les jours, de tous les instants. Lobissance ny perd aucunement sa nature, son ordination primordiale au bien commun, qui reste, si on peut dire, sa loi structurale ; mais cest dsormais lordination au bien commun dune cole de perfection. Mais cest l un cas particulier, dont il faut se garder dattribuer les exigences et les caractres propres la vertu dobissance en elle-mme. Il importait de le signaler, pour distinguer et situer leur vraie place des notions trop souvent confondues. On nvitera ces confusions quen tudiant dabord, comme le fait saint Thomas dans la Secunda Secund, lobissance en sa nature, en sa structure morale universelle, telle que la requiert dj la loi naturelle. Mais cette tude mme impose le rappel dun nouvel ordre de principes : qui dit obissance dit autorit, dpendance dune autorit. La conception quon se fait de lautorit ne peut manquer dinfluer sur la thologie de lobissance. C. Le fondement de lobissance : lautorit Prsenter en toutes ses nuances la thologie de lautorit selon saint Thomas nous ferait sortir du cadre de cet article. Il ne peut tre question que den rsumer les grandes lignes, den fixer les points essentiels, indispensables une thologie de lobissance. Nous trouvons dailleurs un point de dpart suffisant dans ce que saint Thomas nous a dit des vertus de vnration. Lautorit premire de qui toute autre dcoule, cest Dieu, comme de lui procdent toute paternit, toute supriorit. Parmi toutes les vertus morales, lobissance partagera avec la
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religion (et les vertus proches de la religion, en leur esprit, sinon en leur type formel, comme par exemple lhumilit) cette excellence de toujours dire un rapport Dieu. Ce rapport nest tout fait explicite que dans le cas de lobissance articule la religion et procdant immdiatement ex reverentia Dei ; mais en toute obissance il est implicitement prsent. De l vient limportance que prend forcment lobissance dans toute morale thocentrique ou dominante religieuse, et singulirement dans la morale chrtienne, axe en outre sur limitation du Christ, obissant son Pre jusqu la mort . Ainsi se dgage dj cette premire ide directrice, qui est dailleurs denseignement catholique : toute autorit vient de Dieu, est une participation lautorit divine. La premire et fondamentale dpendance de toute crature se prend donc par rapport Dieu. Mais Dieu a cr un univers ordonn, hirarchis, dont cest la loi que les tres infrieurs atteignent leur fin par linfluence et lintermdiaire des tres qui leur sont suprieurs. Ds le premier article de la question 104, pour situer dans son contexte gnral le cas propre de lobissance humaine, saint Thomas soulignera lanalogie de lordre universel des tres, dj ralis dans lunivers sous le gouvernement divin. Lordre humain nen est pas moins un ordre particulier, prsentant ses problmes propres, que la seule analogie du cosmos ne suffit pas rsoudre. Nous y trouvons en effet dune part, cette dpendance foncire de toute crature par rapport Dieu, qui suffit fonder lobissance comme prolongement de la religion et son plan ; dautre part, un tre libre, que Dieu a remis entre les mains de son conseil pour quil accomplisse librement ce retour Dieu que les tres infrieurs accomplissent aveuglment, par ncessit de nature. Dans cet ordre humain, y aura-t-il donc dautres autorits que celle de Dieu ? Sur quoi peuvent-elles se fonder ? On pourrait tre tent de chercher le fondement de toute autorit humaine dans une institution positive de Dieu et une manire de dlgation juridique. Dieu peut videmment dcider et tablir que tels hommes seront soumis tels autres, chargs de les diriger pour leur plus grand bien. Cest dans cette voie quaura toujours tendance sengager une thologie volontariste. Et cela commande une conception de lobissance qui, pour tre assez rpandue, nen est pas moins contestable ; car, l o cette dlgation ne se serait pas prcise en une institution positive elle-mme divine, o une telle autorit trouvera-t-elle aussi bien ses titres que ses limites ? On risque de livrer des hommes la volont, cest-dire au bon plaisir dun autre. Saint Thomas sest orient trs consciemment dans un tout autre sens. Il entend trouver lobissance humaine (cest--dire obissance des hommes) un fondement de droit naturel. O le chercher ? Deux voies sont possibles. On sappliquerait, dans un sens qui peut se recommander dAristote et de sa pense sur lesclavage, mais qui nest gure christianisable, manifester la ncessit o se trouvent certains hommes, et mme beaucoup, dtre dirigs, raison dune certaine infriorit de nature 8. Incapables de faire face leur vraie fin humaine, ils sont par nature vous obir, natteindre une activit vraiment humaine que sous la mouvance dun autre homme, en obissant. Certes, un chrtien ne suivra pas Aristote dans de telles formulations ; il dira que si certains hommes sont vous obir ou servir, cest pour leur bien propre et non pour celui des matres, et que cest l une de ces dispositions insondables de la Providence qui sest accommode linfirmit humaine. Et il est vrai que, dans des cas individuels, probablement nombreux, cette ide a une vrit pratique, encore qu moins dinfirmit
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Voir M. Defourny, Aristote, tudes sur la Politique, 1932, pp. 27 ss.


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congnitale on ne doive jamais se rsigner laisser des hommes dans cet tat infantile et quil faille toujours viser les lever la vie humaine vraiment personnelle. Mais de toute faon, on naura pas manifest le vrai fondement du devoir dobir des hommes, que la nature aprs tout na pas marqus au front du signe des matres ; on naura pas exclu la possibilit pour nimporte qui de remarquer quil en vaut bien un autre et na donc aucune raison de lui obir. Et on aura malheureusement rattach lide dobissance celle de faiblesse et de minorit , sinon dinfantilisme, ce qui ne manquera pas de soulever, pour sa notion mme, les plus faux problmes. Pour saint Thomas, le vritable fondement de lautorit humaine est dans la nature sociale de lhomme. Ce nest aucunement la soustraire au courant de participation lautorit divine et la faire dpendre dune institution humaine, cest au contraire la fonder sur la nature, et donc sur Dieu. Tout homme est pris dans un ensemble, dans un groupe, o se ralise en commun un certain bien humain. La convergence des activits particulires vers ce bien commun suppose ncessairement, prcisment parce que lhomme est libre, une direction unifiante : cest la tche dune autorit, sans laquelle un groupe social est dcapit et se dissout. Le mode de dsignation de cette autorit est une tout autre question, qui dpendra dabord du type de socit dont il sagit il est rgl par la nature dans le groupe familial, o les parents, singulirement le pre, participent lautorit divine parce quils participent dj la qualit plus fondamentale de principe dtre ; dans la communaut politique, qui est beaucoup plus uvre de raison et qui par suite peut prendre des formes diverses, cette dsignation suppose certaines conventions qui peuvent changer. Mais, quel que soit le mode de dsignation et de transmission, lautorit, parce quelle est exige par la nature de lhomme et du groupe social, tient sa valeur et sa lgitimit profonde du droit naturel et donc de Dieu, dont le droit naturel ne fait quexprimer la Loi ternelle ; elle est participe de lautorit divine. Nous rejoignons bien ainsi le premier principe : Toute autorit vient de Dieu, est participe de lautorit divine. Mais nous en ajoutons aussitt un second, dont limportance sera capitale aussi : Toute autorit humaine porte directement sur un groupe, vise essentiellement un bien commun. Cest prcisment ce bien commun qui en fixera naturellement lextension et par le fait mme les limites. Lautorit appellera ds lors toujours lexercice, non de la seule volont et du bon plaisir, mais dune prudence, de ce que saint Thomas appelle, du nom dune ralisation typique, la prudence royale, prudence de gouvernement dun ensemble 9.

II. Nature et caractres de lobissance


A. La vertu dobissance en elle-mme 1. Sa raison dtre 10 Saint Thomas commence par se demander si un homme doit obissance un autre. La rponse ne va pas de soi. Si Dieu a remis lhomme entre les mains de son conseil, de quel droit lhomme alinerait-il la disposition de sa vie entre les mains dun autre ? Ce serait dailleurs prendre pour rgle daction une volont essentiellement faillible. Et de toute
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Cf. II -II , q. 50, a. 1 et 2. Ibid., q. 104, a. 1.


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faon, ny a-t-il pas une bont morale plus grande agir spontanment, par initiative personnelle, que sur ordre et par une obligation venue du dehors ? Mais avant de discuter ces difficults de toujours, il faut, pour manifester la lgitimit et la valeur de lobissance, prendre les choses de plus haut, et considrer lensemble du plan divin. Dieu a tout fait dans lordre ; lordre divin doit se retrouver aussi bien dans les choses humaines que dans la nature ; il implique forcment groupement et hirarchie. Le rle de cette hirarchie est dassurer la monte de tous les tres vers leur fin, chacun sous linfluence de ceux qui le dpassent. Mais ce qui, dans la nature, sexcute aveuglment, par des influences dordre physique, est assur parmi les hommes par lobissance. Bien loin de porter atteinte la dignit de lhomme, son caractre dtre raisonnable et libre, lobissance est le privilge de cette dignit, son immdiate expression dans luniverselle harmonie des cratures : dans cette harmonie, il entre prcisment comme homme ; car ce qui, pour les autres tres, est influence physique les poussant aveuglment leurs actes et leur fin, devient pour lui prcepte, sadressant son intelligence et sa volont. Et de mme que le fait dentrer, sous linfluence dtres suprieurs, dans un ordre universel, conduit chaque tre de la nature se dpasser, sortir de sa petite ralisation pour concourir un bien commun infiniment plus grand que lui, de mme le fait dentrer par lobissance dans un ordre commun permet chaque individu humain de se dpasser en une activit plus haute et plus efficace de bien que sil agissait tout seul. Le facteur caractristique de cet ordre humain est le prcepte. Avant de lanalyser plus prcisment, entendons par l une ordination imprative qui sadresse une intelligence et une volont. Le prcepte nagit pas du dehors, par contrainte ou influence physique, il sadresse une conscience. Il lui est essentiel dtre donn quelquun qui en comprend la teneur et qui prendra librement sur soi de laccomplir. Il reste donc parfaitement vrai que Dieu a remis lhomme entre les mains de son conseil ; bien loin de sopposer lobissance, cest cette prrogative qui la rend possible. Ces notions encore lmentaires montrent ds le dbut que lidal de lobissance ne sera jamais dassimiler en leur mode, dune part, le concours des hommes luvre commune sous la direction dune autorit, dautre part la convergence des cratures non libres lordre universel sous linfluence efficiente des tres qui les dpassent. Cet idal ne saurait tre de revenir un type de soumission animale ou mme inanime, mais au contraire dtre et de rester pleinement humaine. Jamais lobissance ne dispensera de la prudence personnelle, non seulement, comme il va de soi, pour les actes qui ne sont pas commands, mais trs prcisment pour laccomplissement mme de lobissance 11. Celle-ci est une vertu dhomme libre, et ne peut trouver qu ce plan sa perfection ; elle se dgrade en passant au plan du dressage, ou dj mme celui de linfluence subie de la part dune personnalit plus forte. Ordination rationnelle imprative, le prcepte suppose chez son auteur une supriorit, une autorit lgitime. Un gal peut montrer la voie, donner un conseil ; seul un suprieur proprement dit peut commander. Lobissance exige quil y ait reconnaissance de cette autorit. Se soumettre quelquun parce quon subit son ascendant, ce nest pas obir ; cela ressemble plutt linfluence physique qui produit lordre de la nature, ce nest pas pleinement humain. Se conformer aux directives reues uniquement parce quon en reconnat la sagesse, ce nest pas non plus encore de lobissance, cest du bon sens et de la prudence : il y manque le prcepte, fond sur une autorit lgitime. L seulement se trouve
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Cf. infra p. 13, n. 19


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le vrai motif de lobissance, et cest par l que toute obissance en dfinitive remonte Dieu. Et nous saisissons une fois de plus pourquoi lobissance exige de se rattacher une des vertus de vnration 12. Reconnatre une autorit, cela demande dabord une attitude du type de la rvrence, proportionne lexcellence propre de ce suprieur, mais due en justice. Lobissance doit trouver sa racine tout un climat, de dfrence, de pit filiale ou de religion, vertus dont nous savons que, ne pouvant payer strictement leur dette objective, elles imprgnent leurs attitudes de sentiments intrieurs rvrence et respect dune part, affection et attachement de lautre. Tout cela dicte une attitude indispensable lobissant, mais videmment aussi au suprieur. Le subordonn nest jamais quitte de cette redevance ; mais le suprieur a de son ct le devoir de ne pas rendre trop difficile, sinon pratiquement impossible autrement que par hrosme, un tel climat, en mettant trop dobstacles, soit au respect, soit lamour. 2. Lobjet prcis de lobissance 13 Il y a un sens o lobissance est une vertu gnrale, qui ne se distingue pas des autres : cest celui o toute vertu, quels quen soient la matire et le motif propres, nous fait accomplir la loi morale et donc obit ses prescriptions. Un acte de temprance, de force ou de religion, obit au dictamen prudentiel qui lui intime les exigences naturelles et chrtiennes de la loi morale. Cela entre dans la structure de lacte, mais ce nen est pas le motif ni lobjet ; je ne pose pas cet acte prcisment parce quil est command, mais parce quil est bon, dune bont spcifique de temprance, de force ou de religion. Mais je puis aussi vouloir laccomplir parce quil est command et dans lintention prcise de me conformer la prescription. Je dgage alors pour elle-mme une raison spciale de bien moral qui, sans se substituer aux autres, sen distingue et sy ajoute, qui pourra mme, dans certains cas, tre la premire et fondamentale moralit dun acte que rien ne mimposait en dehors dun prcepte portant sur lui. Jai alors un objet spcial, un motif et une intention bien prcis, ce qui requiert une vertu spciale. Cest en ce sens que nous parlons ici de lobissance. Il importe donc de bien prciser cet objet, en montrant du mme coup comment lobissance se distingue de vertus qui peuvent lui ressembler et qui lui seront souvent unies, mais ne se confondent nullement avec elle. La personne humaine, faisant partie dun groupe, doit concourir son bien commun sous la direction de celui qui en a la charge. Lobissance sera proprement la disposition par laquelle cette personne rpond vertueusement la direction de lautorit. Elle ne regarde pas directement le bien commun pour y ordonner tout le reste, comme fait la justice lgale 14; elle regarde directement le suprieur, non comme personne prive, ni non plus prcisment comme investi dune dignit (vertu de vnration), mais proprement dans son office de direction vers le bien commun. Aussi a-t-elle pour objet ce qui traduit et exprime cette direction : le prcepte. Le mot prcepte na pas ici son sens strictement juridique, qui peut inclure une certaine solennit, la dtermination de telle ou telle circonstance qui le fait valable, la distinction de ses formes loi, dcret, prcepte formel , etc. Saint Thomas le prend au sens moral, pr-

II -II , q. 104, a. 2, ad 4 : Propter reverentiam person obedientia debetur ejus prcepto. Lobissance au prcepte simpose cause de la dfrence due la personne.
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II -II , q. 104, a. 2. Cf. id., q. 58, a. 5 et 6.


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juridique, comme signifiant toute expression de la direction intime par le suprieur comme tel 15. Non seulement cette expression peut prendre des formes diverses (invitation, prire, exhortation, etc.), mais elle peut rester si implicite quon parlera, avec saint Thomas, de prcepte tacite . Il appartiendra mme la perfection de lobissance, ajoute-t-il, de prvenir lexpression du prcepte, ds que lon comprend lintention du suprieur : Voluntas enim superioris, quocumque modo innotescat, est quoddam tacitum prceptum ; et tanto videtur obedientia promptior quanto prceptum expressum obediendo prvenit, voluntate tamen superioris intellecta Car la volont du suprieur, de quelque faon quelle se manifeste, est comme un prcepte tacite ; et lobissance se montre dautant plus empresse quelle devance lexpression du prcepte, ds quelle a compris la volont du suprieur. 16 Le prcepte se dfinit-il donc par la volont du suprieur ? Non ; cest l une formule raccourcie, qui ne peut tre exactement comprise que dans le contexte de lenseignement de saint Thomas sur l imperium et sur la loi. Il est clair que le suprieur ne peut pas commander tout ce quil veut ; il commande en tant quordonnateur, pour procurer le bien commun dont il a la charge. La volont du suprieur, cela veut dire son ordonnance , lintimation dune directive raisonnable et raisonne en vue du bien commun. Aucun suprieur, si absolu soit-il, na le droit dimposer un pur caprice ; il faut toujours quil puisse rendre raison de ses prescriptions par la vue du bien dont il a la charge. Rendre raison : non pas certes, du moins forcment, ses subordonns, mais dabord soi-mme, aux suprieurs plus levs sil en a, et toujours en dfinitive Dieu, car il lui rendra ses comptes. Quant Dieu lui-mme, il serait videmment blasphmatoire de penser quil prescrive autrement que dans sa sagesse. Ce nest cependant pas parce quon saisit que le suprieur a raison quon lui obit, cest trs prcisment parce quil a autorit. Il nest pas ncessaire que quelquun soit suprieur pour que, si on voit quil a raison, on doive suivre son avis : la prudence et le simple bon sens suffisent alors y obliger. En ce sens, il peut trs bien arriver quun suprieur ait lobligation morale, en prudence, de se ranger lavis du plus humble de ses subordonns, sil voit que ce subordonn a raison. Lobissance suppose tout autre chose que la saisie du caractre sage et raisonnable de la directive donne : elle suppose que celui qui la donne exerce une autorit lgitime, quil tient en dfinitive de Dieu, et cest prcisment pour cela quon lui obit. Ce nest pas, dans cette ligne prcise, devant sa sagesse ou sa prudence quon sincline (il peut arriver quon soit ou mieux dou ou mieux plac que lui), cest devant la participation en lui de lautorit divine. De l vient quon doit obir mme quand on ne voit pas que le suprieur a raison. Cette doctrine ne saurait aller sans poser bien des problmes, quil importe dexaminer selon les principes gnraux de saint Thomas. 3. Obissance et jugement Le prcepte ne sadresse pas aux seules puissances dexcution ou la seule volont ; cest lintelligence qui le reoit ; il intresse forcment le jugement. Obir, ce ne peut tre excuter machinalement, cest rgler humainement, librement, sa conduite daprs la directive du suprieur. Or il est essentiel une activit libre dtre guide et anime par lintelligence
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Id., q. 104, a. 2, ad 2 : Obedientia non est virtus theologica. Non enim per se objectum ejus est Deus, sed prceptum superioris cujuscumque, vel expressum, vel interpretativum, scilicet simplex verbum prlati, ejus indicans voluntatem, cui obedit promptus obediens. Lobissance nest pas une vertu thologale. En effet son objet essentiel nest pas Dieu, mais le prcepte du suprieur, exprs ou discernable : une simple parole du suprieur signifiant sa volont, laquelle lobissant-volontiers se conforme spontanment. Ibid., a. 2.
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de son auteur, par son jugement, non par celui dun autre. Il faudra donc que lobissant fasse sienne, pour ce qui est de sa conduite, lide directrice du suprieur. Il en fera librement lide directrice de sa propre activit, en y mettant non seulement sa volont, mais son intelligence, son savoir-faire. ce point de vue, la perfection de lobissance ne sera certes pas de saveugler, de ne pas chercher comprendre ; il importe au contraire de comprendre ce que le suprieur veut de nous. La difficult vient de ce quon ne juge pas de tout comme on veut ; on nen a pas le droit ; il y a une morale de lintelligence. Le jugement, dans son ensemble, dpend dabord de quelque chose sur quoi le suprieur ne peut rien : la lumire objective de la vrit. Les suprieurs ne font pas la vrit. On ne peut pas faire dire quelquun quune chose est blanche, sil la voit noire. Ceci nous conduit rappeler la distinction fondamentale en thomisme entre le jugement spculatif et le jugement pratique. Il y a des jugements par lesquels nous nous prononons sur ce qui est, tel que nous le voyons, ou sur ce qui est conforme la nature des choses : ce sont les jugements spculatifs. Ils peuvent porter aussi bien sur des objets de connaissance pratique et sur les rgles de laction. Ils restent spculatifs en ceci que leur vrit propre se prend de la conformit ce qui est ; ce nest pas lintelligence qui mesure, cest lobjet. Mais il y a beaucoup dautres jugements, qui ne se prononcent pas sur la vrit des choses ; leur rle est de prsider des ralisations, pour conformer la ralisation au jugement, non linverse ; ils animent laction pour la faire vraie par adquation son ide directrice : telle est la loi aussi bien de lart que de la prudence 17. Ce jugement nest pas mesur par laction, cest lui qui la mesure. Et, pour nous en tenir au domaine moral, cest lui qui rgit lexercice de ma libert. Vais-je faire ceci ou cela ? Vais-je le faire ainsi ou autrement ? Cela peut navoir quun lien trs contingent avec quelque vrit universelle que ce soit ; cest mme cette contingence qui assure mon libre arbitre. Il dpend bien de moi de marrter un jugement plutt qu lautre pour en faire lide directrice de mon action. Cest ce quon appelle le jugement pratique. Cette distinction permet de situer exactement le point dapplication du prcepte, de prciser les rapports de lobissance avec la prudence personnelle et en particulier avec la docilit. Par dfinition, le prcepte, me prescrivant un acte faire, une conduite tenir, ne
I -II , q. 57, a. 5, ad 3 : Verum intellectus practici aliter accipitur quam verum intellectus speculativi, ut dicitur in VI Ethicorum. Nam verum intellectus speculativi accipitur per conformitatem intellectus ad rem. Et quia intellectus non potest infallibiliter conformari rebus in contingentibus, sed solum in necessariis, ideo nullus habitus speculativus contingentium est intellectualis virtus, sed solum est circa necessaria. Verum autem intellectus practici accipitur per conformitatem ad appetitum rectum : qu quidem conformitas in necessariis locum non habet, qu voluntate humana non fiunt ; sed solum in contingentibus qu possunt a nobis fieri, sive sint agibilia interiora, sive factibilia exteriora. Et ideo circa sola contingentia ponitur virtus intellectus practici : circa factibilia quidem, ars ; circa agibilia vero, prudentia. Le vrai de lintellect pratique se prend autrement que celui de lintellect spculatif, dit lthique. Le vrai de lintellect spculatif dpend de la conformit de lintelligence avec la ralit. Et comme cette conformit ne peut avoir lieu dune manire infaillible dans les choses contingentes, mais seulement dans les choses ncessaires, il sensuit quun habitus spculatif nest jamais une vertu intellectuelle en matire contingente, elle ne lest quen matire ncessaire. Mais le vrai de lintellect pratique dpend de la conformit avec lapptit rectifi. Et cest l une conformit qui na pas de place dans les choses ncessaires, puisquelles ne sont pas le fait de la volont humaine. Cette conformit na lieu que dans les choses contingentes qui peuvent tre faites par nous, soit quil sagisse de la conduite tenir nous-mmes, soit quil sagisse dobjets extrieurs fabriquer. Et voil comment il ny a de vertu de lintellect pratique quen matire contingente ; en matire de fabrication, cest lart ; en matire de conduite, la prudence.
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peut porter sur ce qui ne dpend pas de moi, il se prsente comme une rgle suivre dans lusage de ma libert. Cest dire quil matteint directement au plan du jugement pratique. Le jugement spculatif, comme tel, ne saurait dpendre des suprieurs, du moins de suprieurs purement humains, et offrir une matire lobissance proprement dite. Certes, mme pour lui, lautorit joue un grand rle, du fait que lhomme est un tre enseign ; mais cest lautorit au sens beaucoup plus gnral d autorit morale et de comptence, celle par exemple dun tmoin autoris , dun savant indiscut , etc. Si je pense que, dans les cratures, lexistence est rellement distincte de lessence, si je pense quil est intrinsquement mauvais de mentir, aucun suprieur humain ne pourra jamais me donner lordre de penser le contraire, ou, si par hasard il le donne, cet ordre est nul et non avenu, indpendamment mme de la question de savoir si lobissance peut porter sur des actes purement intrieurs. Mais le jugement pratique lui-mme, qui commande la disposition de ma libert, est-il entirement soumis au suprieur ? Il lest, dans lordre et les limites prcises de son autorit, ce qui revient dire quil nest jamais soumis totalement un homme 18. Saint Thomas prsentera plus loin la notion importante dabus de pouvoir, qui trace les limites du prcepte valable ; cest dj cette ide qui soffre ici, et dans un contexte qui lclaire. Un suprieur humain en effet nest jamais seul me tracer mon devoir. Lusage de ma libert, et donc la dtermination de mes jugements pratiques dpend aussi dautres obligations, dont certaines sont antrieures et plus profondes, et en tout cas le prcepte nintervient que comme lune de ces obligations. Jai une conscience, en vertu de laquelle je suis responsable de tout ce que je fais librement, mme obir 19. Cest une ide saugrenue que le prcepte du suprieur me couvrirait au point que toute la responsabilit retomberait sur lui ; il me reste toujours inalinablement la responsabilit davoir obi, ds lors que je lai fait en homme 20. Par exemple, je comprends que mentir est un pch ; non seulement personne ne peut me commander de penser le contraire, ce qui est de lordre du jugement spculatif, mais personne ne peut me prescrire de dire un mensonge, ce qui est de lordre du jugement pratique. Ne disons pas que je me soustrais lobissance , ou mme que joppose alors lobissance des vertus plus hautes, car il nest mme plus question dobissance cet ordrel. Tout simplement, jobis une autorit suprieure toute autre, Dieu lui-mme, dont la loi non crite, que je porte dans ma conscience, me signifie lordination. Dans un tel cas,
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II -II , q. 104, a. 5, ad 2 : Deo subjicitur homo simpliciter quantum ad omnia, et interiora et exteriora ; et ideo in omnibus ei obedire tenetur. Subditi autem non subjiciuntur suis superioribus quantum ad omnia, sed quantum ad aliqua determinate. Lhomme est soumis Dieu de faon absolue, pour tout : intrieurement et extrieurement. Or les sujets ne sont pas soumis leurs suprieurs en toutes choses mais seulement dans un domaine dtermin.

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Homines servi vel quicumque subditi ita aguntur ab aliis per prceptum quod tamen agunt seipsos per liberum arbitrium. Et ideo requiritur in eis qudam rectitudo regiminis per quam seipsos dirigant in obediendo principantibus Mais quand des hommes sont esclaves ou sujets, ils sont soumis la motion des autres par voie de commandement, de telle sorte quils se meuvent cependant eux-mmes par leur libre arbitre. Cest pourquoi une certaine rectitude de gouvernement doit se trouver en eux, par laquelle ils puissent se a diriger eux-mmes dans lobissance quils accordent leurs princes II -II , q. 50, a. 2.
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De Veritate, q. 17, a. 5, ad 4 : Subditus non habet judicare de prcepto prlati, sed de impletione prcepti qu ad ipsum spectat. Unusquisque enim tenetur actus suos examinare ad scientiam quam a Deo habet, sive sit naturalis, sive acquisita, sive infusa : omnis enim homo debet secundum rationem agere. Linfrieur na pas juger du prcepte de son suprieur, mais il a juger de laccomplissement du prcepte pour la partie qui le concerne. En effet, chacun est tenu dexaminer ses actes la lumire de la science quil tient de Dieu, que cette science soit inne, acquise ou infuse : tout homme doit en effet agir selon sa raison.
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le prcepte humain nest plus quun abus de pouvoir, il est sans valeur, ni valeur dobligation, ni valeur dexcuse 21. Est-ce dire quon pourra toujours recourir cette objection de conscience , ds quon se sent en dsaccord avec les prsupposs spculatifs du prcepte reu ? Une telle conclusion reviendrait dtruire radicalement toute ide dobissance et prtendre quon ne sincline pas devant la directive du suprieur parce quil a autorit, mais seulement parce quon voit quil a raison ; cela nest plus de lobissance. Tant que le prcepte reste dans le domaine o ce suprieur a autorit et nest pas annul par le prcepte dun suprieur plus lev, je suis tenu dobir, cest--dire de faire mienne pratiquement sa directive comme jugement pratique rglant mon action, alors mme que spculativement je continue penser (ce qui peut tre mon droit et sera parfois mon devoir) quil y avait beaucoup mieux faire. Encore y aura-t-il deux manires dobir dans un tel cas. Lune, toute matrielle, de pur excutant, aboutit faire ressortir tous les inconvnients de lordre donn : cest l saboter lobissance. Lautre, intelligente et seule vertueuse, consiste au contraire faire tous ses efforts pour pallier le plus possible les inconvnients, sans vouloir faire toucher du doigt au suprieur quil avait tort ; sans maveugler sur son erreur, si elle est pour moi vidente, jentre cependant assez dans ses vues pour mingnier les faire, malgr tout, russir le mieux possible. 4. Obissance et docilit Si le cas dont nous venons de parler est loin dtre chimrique et se pose en fait assez souvent la conscience morale, cest cependant un cas limite ; il prsente lavantage de manifester en leur distinction des notions souvent confondues ; mais il ne saurait servir dcrire lattitude normale de lobissant, dans le concours des diverses vertus quil doit mettre en uvre. Si la docilit peut tre spare de lobissance, cest raison de circonstances particulires ; elle est normalement requise sa perfection. Il nest pas si habituel que ce qui moppose lapprciation, mme spculative, du suprieur, ce soit une vritable vidence . Il est sage, il est mme simplement prudent, de savoir me demander si cette vidence est autre chose quun enttement, et, si je nen suis pas sr, de mincliner non seulement devant le prcepte, mais devant ses raisons. Cette disposition sappelle la docilit. La docilit nest pas lobissance ; elle appartient la vertu de prudence 22. Elle implique une bonne volont, mais elle est une disposition de lintelligence par rapport lenseignement reu, aux conseils, etc. Elle na pas pour objet le prcepte, lequel tient sa force de la seule autorit lgitime et ne cesse pas dobliger, sauf abus de pouvoir, mme sil est clair que le suprieur la port sans beaucoup de lumires, ou lgrement. La docilit regarde chez autrui une certaine minence de savoir ou de vertu, ou, plus modestement, une comptence , celle dun matre capable dinstruire, dun directeur capable de bien conseiller, raison de quoi on lui accorde, en cela du moins, sa confiance. Il est bien vident que lautorit proprement dite, juridiquement tablie, et lautorit morale, la comptence, peuvent et en principe doivent tre unies. Le suprieur lgitime,
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I -II , q. 33, a. 7, ad 5 : Prlato non est obediendum contra prceptum divinum () Sed si prlatus expresse prciperet contra hunc ordinem a Domino institutum, et ipse peccaret prcipiens et ei obediens, quasi contra prceptum Dei agens. Unde non esset ei obediendum. On ne doit pas obir un suprieur contre un prcepte divin () Car si un prlat portait un prcepte allant contre cet ordre qui a t tabli par Dieu, et lui-mme qui a command, et celui qui obirait, tous deux pcheraient comme agissant contre le prcepte du Seigneur : dans ce cas, il ne faudrait pas obir ce prlat. Cf. II -II , q. 49, a. 3.
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dans la ligne de la charge qui lui a t confie, doit tre a priori prsum comptent 23. La confiance en sa capacit fait partie de lattitude quexige de nous la premire justice que nous lui devons : la dfrence, vertu de vnration. Certes, selon ladage, la prsomption doit cder la vrit ; mais, surtout dans ce cas, elle ne doit cder qu la vrit. Tant que la confiance na pas t due par une incapacit ou des erreurs manifestes, elle est due. Cest cela que font appel les considrations souvent dveloppes pour justifier lobissance ou la persuader dans des cas plus difficiles : le suprieur est, par sa fonction, mieux mme davoir tous les lments dapprciation, il les pse avec dautant plus de srieux que sa responsabilit est engage envers lensemble du groupe auquel il prside, etc. De telles raisons ont leur poids et on ne les mconnatrait pas sans lgret. Encore importe-t-il de ne pas confondre le crdit que valent un suprieur ses capacits, sa sagesse, et lautorit proprement dite dont il est investi de par sa fonction. Cest ce crdit, cette sagesse, que sadresse la docilit ; elle admet par suite beaucoup plus de nuances que lobissance, et ce ne sera pas sans consquences pour une attitude vertueuse intgrale. Lobissance ne se diversifie pas selon les types dexcellence des suprieurs ; elle aura cependant des styles assez diffrents selon la diversit des vertus de vnration dont elle procde. Lobissance anime de pit filiale que lenfant doit ses parents inclut une docilit dautant plus entire quil est encore moins mme de juger et de se diriger tout seul. Quand il a grandi, sil reste lintrieur de la communaut familiale, nayant pas encore lui-mme fond un foyer, il garde toujours le devoir dobir en tout ce qui concerne le bien commun de la famille, mais videmment dune faon diffrente et avec une docilit plus clairvoyante. Cest que la docilit est la racine de cet acte, dont la place est si grande dans la vie humaine : le croire. Or croire nest pas un terme pour lintelligence, cest un acheminement vers le savoir. Addiscentem oportet credere, adage aristotlicien que saint Thomas rpte souvent. Si la docilit est le premier pas, elle doit saccompagner progressivement dune saine critique. Sans doute pourrait-on dire, en rgle gnrale, que lobissance est dautant mieux sparable de la docilit que lautorit laquelle elle sadresse est plus limite et plus extrieure , plus dgage de toute fonction denseignement ou de magistre, et inversement 24.
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Et cest pourquoi on doit normalement sen tenir son jugement. Cf. I -II , q. 13, a. 5, ad 3 : An aliquid sit possibile, subditus non debet suo judicio definire, sed in unoquoque judicio superioris stare. Il ne revient pas au subordonn de juger si une chose est possible ; mais il doit sen remettre chaque fois au jugement de son suprieur.

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On ne peut crire le mot magistre sans voquer le cas de lobissance lglise. Il nest pas question de ltudier pour lui-mme et avec lampleur quil demanderait, dans cet expos gnral sur lobissance. Quil nous suffise de noter quelques-uns de ses caractres, dans la ligne des rflexions de ce paragraphe. Tout dabord, les vertus de vnration dans lesquelles cette obissance senracine sont beaucoup plus immdiatement la religion et la pit filiale, car lglise est trs rellement notre Mre, au plan de la vie surnaturelle ; et cest au nom du Christ, dont ils sont les vicaires, que les dtenteurs actuels des pouvoirs hirarchiques nous commandent. Parce que cette autorit est incomparable par rapport aux autorits humaines, elle appelle dj, ce seul titre, en mme temps quune entire obissance, une docilit beaucoup plus grande. Mais ce nest pas la seule raison. Lglise est constitue par Dieu matresse de vrit dans lordre de la foi ; sans doute nest-elle pas le motif de notre foi, mais elle nous en transmet et nous en propose lobjet ; il lui appartient de nous en enseigner les dterminations objectives, avec une autorit que garantit le charisme de linfaillibilit. Parce que la foi reste libre, elle donne prise une obissance proprement dite ; encore quelle soit en elle-mme tout autre chose quune simple obissance ; parce que la parole de Dieu laquelle elle adhre nous exprime la vrit mme de Dieu, la foi inclut au premier chef des jugements spculatifs, mme par le ct o elle tombe sous le prcepte. Par ailleurs, on le sait, lassistance du Saint-Esprit ne se limite pas aux cas
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5. Le risque de lobissance Si les analyses prcdentes sont exactes, on ne peut jamais obir quand le prcepte implique un pch vident et engagerait dans une complicit avec le suprieur ; mais en dehors de l, si on est dans le domaine o son autorit sexerce, on doit toujours lui obir en gnral en sinclinant avec docilit devant ses raisons, connues ou secrtes ; parfois en ayant le droit, peut-tre le devoir, de continuer penser que ses raisons sont mauvaises et quil se trompe. Dans ce dernier cas, on fera loyalement tout ce qui est possible et convenable dans les limites de la dfrence, pour lui faire comprendre son erreur ; mais si lordre est maintenu, on est tenu de sy conformer. On ne saurait se dissimuler quune telle exigence comporte bien des risques, tout le moins celui dun regrettable gaspillage de forces, dont une orientation plus judicieuse tirerait bien meilleur parti. Et lobjection que saint Thomas se faisait au dbut du premier article revient alors dans toute sa force : prendre pour rgle le prcepte de suprieurs humains, nest-ce pas saligner sur une volont essentiellement faillible ? Comment une telle attitude peut-elle se justifier ? Comment surtout pourra-t-on songer lui donner lampleur quelle prend dans ltat religieux ? La justification universelle de lobissance, nous dit saint Thomas, est en ce quelle a cette bont morale propre de nous conformer lordre divin. Le suprieur nest quun intermdiaire travers lui, cest toujours Dieu que nous rejoignons, cest la volont divine. Nentendons pas, comme on semble le faire parfois, que le prcepte du suprieur serait parole de Dieu , en ce sens que Dieu ne prescrirait certainement pas autre chose sil commandait directement ; ce serait videmment faire remonter jusqu Dieu la responsabilit de bien des sottises Le suprieur labore ses directives et son prcepte comme il peut, avec les lumires quil a, qui sont peut-tre grandes, mais qui peuvent aussi tre courtes ; il se peut que ce soit souvent, non pas mme avec ses lumires, mais avec sa passion, son impulsivit, son troitesse ou son enttement aller contre lvidence ; il nest pas exclu que ce soit mme parfois avec malveillance et dans des desseins peu avouables, avec habilet de grande ou de petite politique, etc. Son prcepte nest certes pas alors ce que Dieu voudrait quil commande ; mais de volont consquente, au moins permissive, il veut sans aucun doute que ce soit cet ordre-l qui nous arrive 25 ; et si cet ordre ne contient objectivement ni abus de pouvoir ni pch manifeste, cest se conformer la volont de Dieu que dobir,
majeurs des dfinitions dogmatiques ou de la prdication unanime du Magistre ordinaire, elle stend tout lexercice du pouvoir de juridiction en ses fonctions de magistre et de gouvernement. De l vient que toute dcision de lglise, quelle soit dordre doctrinal ou prudentiel, demande toujours de notre part, avec lobissance ce qui est prescrit, une trs particulire docilit de lesprit non seulement une obissance extrieure et une attitude respectueuse, mais un assentiment intrieur, qui ne peut tre normalement refus sans pch. Certes, cet assentiment est proportionn, en son degr dadhsion, au degr dengagement de lautorit de lglise ; lerreur nest pas impossible ni mme, a priori, la prvarication, car, si lglise est sans pch, elle comprend ici-bas des membres actuellement pcheurs, soit dans le peuple fidle, soit dans la Hirarchie. Mais moins que par rapport toute autorit purement humaine, lerreur ici ne peut se prsumer, parce que, face lenseignement de la foi et la direction qui nous conduit au salut, nous sommes toujours icibas, des enfants, des apprentis, nous sommes lcole , ce qui est dailleurs, pour saint Thomas, la a signification gnrale de ltat de foi (II -II , q. 2, a. 4). Autant dire que cest essentiellement aussi un tat de docilit. Saint Thomas a expliqu, dans la I -II , (q. 19, a. 10), en analysant la moralit, que notre conformit la volont divine ne peut pas toujours se raliser matriellement sur lobjet mme qui est voulu, in volito ; mais elle doit toujours se raliser formellement en ceci : que nous voulions ce que, tout considr, notre place, lordre divin nous demande de vouloir. Il rsume ici dun mot cet enseignement : Etsi non teneatur homo a um velle quod Deus vult, semper tamen tenetur velle quod Deus vult eum velle I -II , q. 104, a. 4, ad 3 .
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cest se rvolter contre elle que de dsobir. Le pch du suprieur ne souille en rien notre obissance, pas plus que celui du perscuteur ne ternit la gloire du martyr. Cest en ce sens que bien des saints ont parl dune obissance aveugle ; en elle-mme, et en vocabulaire spculatif, cette expression serait un non-sens : le prcepte ne peut, par dfinition, sadresser qu une intelligence qui doit videmment sefforcer de le comprendre pour laccomplir au mieux. Mais en vocabulaire spirituel et pratique, cela veut dire tout autre chose : obissance qui ferme les yeux sur les intermdiaires humains, sur leurs dfauts et mme leurs qualits, pour ne considrer, par la foi, que la volont divine, laquelle lautorit lgitime trs certainement nous unit. En ralit cette obissance est si peu aveugle quun suprieur ne trouvera pas de rsistance plus indomptable que celle du vritable obissant, le jour o il lui commanderait un pch et tenterait den faire son complice. B. Grandeur de lobissance On peut comparer les vertus des points de vue fort divers. Le premier et le plus fondamental est celui de lobjet. Dans cette ligne, il est clair que lobissance nest pas purement et simplement la plus grande des vertus. Elle est infrieure, non seulement aux vertus thologales, mais, comme toute vertu de lapptit, la prudence. Elle se situe cependant au sommet des vertus de la volont, parce quelle se rattache la religion, dont elle reoit son excellence quand elle sarticule elle : elle est alors sous la mouvance directe de lacte de dvotion et dpasse en grandeur les autres uvres de religion : laudabilius est obedire Deo quam sacrificium offerre 26. Mais, dautres points de vue, une vertu, infrieure par son objet, peut manifester, raison de ce quelle implique, une excellence particulire. Un moyen ne sapprcie pas seulement sur sa qualit objective, mais aussi sur son adaptation pratique la fin quon poursuit. Or la fin de toute la vie vertueuse est lunion Dieu, union qui, dans lordre actuel des choses, est essentiellement surnaturelle. Cette union est ici-bas luvre propre des vertus thologales, principalement de la charit, reine et animatrice de toutes les vertus. Il sera tout fait lgitime dapprcier les vertus morales, indpendamment de la dignit propre de leur objet, daprs leur lien, leur affinit avec la charit. La justice commutative, par exemple, est objectivement plus haute que la chastet ; elle na cependant quune valeur relativement faible de libration intrieure, de purification ; la chastet au contraire, particulirement lie laffectivit, libre lme dun des obstacles les plus graves au rgne de la charit ; et cest pourquoi la chastet parfaite est un conseil vanglique, dont la porte est souligne par les remarques de saint Paul sur la division du cur dans le mariage. On dira donc que, sous un aspect second, ce point de vue prcis, la chastet dpasse la justice commutative, ce qui ne veut pas dire quelle soit en elle-mme plus ncessaire, ni objectivement plus digne, ni, encore moins, quelle suffirait la remplacer. Cest prcisment ce second aspect que saint Thomas sattache mettre en valeur dans lobissance. Indpendamment de la dignit objective qui la rattache la religion, lobissance prsente deux grands titres qui lui assurent, dans dautres lignes, une vritable priorit. Le premier est sa valeur exceptionnelle dascse et de libration. Sans tre dabord et comme de premire vise une vertu de renoncement, lobissance nen inclut pas moins, comme de surcrot, un renoncement plus profond, plus librateur, que la chastet parfaite

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II -II , q. 104, a. 3, ad 1 .
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ou la pratique de la pauvret volontaire 27. Le second titre est son affinit trs spciale avec la charit : elle la rejoint dans la conformit au vouloir divin. Se dpouiller des limites et des entraves de sa volont particulire, de lattachement ses vues et ses projets, ne saurait tre un but choisi pour lui-mme ; cest une voie dascse qui na de sens que par sa contrepartie positive, par la fin quelle permet datteindre. Une ascse aussi profonde qui ne dboucherait pas sur une mystique resterait terriblement ngative. Lobissance a dabord ce fruit positif, dj trs haut : la disponibilit pour le don luvre commune sous la direction du suprieur ; mais, plus profondment encore, pour une me vraiment religieuse, elle conduit lunion la volont divine. Cest l sa porte mystique , surtout quand elle a t dlibrment choisie comme moyen privilgi dascse et de perfection. Psychologiquement et subjectivement, elle dbouche alors directement dans la charit, dans cette attitude propre la vritable amiti, qui est de vouloir faire en tout la volont de lami : Idem velle, idem nolle, maxime proprium est amiciti. Charit et obissance se trouvent ds lors indissociablement lies 28. Si nous ajoutons quen sa ralisation chrtienne et dans lordre actuel de rdemption, lobissance est sans doute celle de nos vertus morales qui accomplit le plus expressment en nous limage du Christ, son lien avec la charit apparat encore plus troit 29 : elle est la fois disposition la charit parfaite et son fruit. Si vous maimez, gardez mes commandements. Et cela nous conduit revenir sur le cas particulier de la vie religieuse, dans la mesure o il est clairant pour la thologie gnrale de lobissance. En parlant des risques de lobissance, nous pouvions nous demander si la vie religieuse, en les multipliant, nallait pas lencontre de son vritable but. Il fallait avoir soulign la valeur positive de lobissance pour rpondre cette question. La vie religieuse est constitue dans lglise comme une cole de perfection de la charit , (status perfectionis acquirend), sous la direction de lOrdre piscopal 30. Cest par sa valeur de libration et sa proximit de la charit que
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Id., a. 3 : Per se loquendo, laudabilior est obedienti virtus qu propter Deum contemnit propriam voluntatem quam ali virtutes morales, qu propter Deum aliqua alia bona contemnunt. Cest pourquoi, par elle-mme, lobissance est la plus louable des vertus : pour Dieu elle mprise la volont propre, alors que par les autres vertus morales on mprise certains autres biens en vue de Dieu.

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Ibidem : Si quis etiam martyrium sustineret, vel omnis sua pauperibus erogasset, nisi hoc ordinaret ad impletionem divin voluntatis, quod recte ad obedientiam pertinet, meritoria esse non possent ; sicut nec si fierent sine caritate, qu sine obedientia esse non potest. Dicitur enim I Jo. ii, 4, quod qui dicit se nosse Deum et mandata ejus non custodit mendax est ; qui autem servat verba ejus, vere in hoc caritas Dei perfecta est. Et hoc ideo est quia amicitia facit idem velle et nolle. Car si quelquun endurait le martyre, ou distribuait tous ses biens aux pauvres moins quil nordonne ces uvres laccomplissement de la volont divine, ce qui concerne directement lobissance de telles uvres ne pourraient tre mritoires, tout comme si on les faisait sans la charit, qui ne peut exister sans lobissance. Il est crit en effet (I Jo. ii, 4-5) : Celui qui prtend connatre Dieu et ne garde pas ses commandements est un menteur ; quant celui qui observe ses paroles, lamour de Dieu a vraiment trouv en lui son accomplissement. Et cela parce que lamiti procure aux amis identit des vouloir et des refus.
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Cf. III, q. 47, a. 2. Ibid., ad 3 : Eadem ratione Christus passus est ex caritate et obedientia, quia et prcepta caritatis non nisi ex obedientia implevit et obediens fuit ex dilectione ad Patrem prcipientem. Que le Christ ait souffert par charit et par obissance, cest pour une seule et mme raison : il a accompli les prceptes de la charit par obissance, et il a t obissant par amour pour le Pre lui donnait ces prceptes. am Dans C. Gent. IV, c. 55, ad 13 : Christus igitur, dum actum caritatis perfectissime implevit, Deo maxime obediens fuit. Cest au moment et dans la mesure o Jsus-Christ a accompli un acte de charit trs parfait quil a t souverainement obissant Dieu.
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II -II , q. 186, a. 5, ad 3 : Subjectio religiosorum principaliter attenditur ad episcopos, qui comparantur ad eos sicut perfectores ad perfectos () Unde ab episcoporum obedientia nec eremit nec etiam prlati religionum excusantur. Et si a dioecesanis episcopis totaliter vel ex parte sunt exempti, obligantur tamen ad
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lobissance est le plus grand des trois conseils vangliques ; elle est dlibrment choisie comme une voie dascse ; cest pourquoi on ne se contentera pas de lobissance commune tout chrtien, on en fait la condition fondamentale et caractristique de toute la vie. Il faut pour cela, car il ny a pas dobissance sans suprieur lgitime, que soit constitu un groupe, une communaut, pour laquelle la recherche de la perfection de la charit par les conseils vangliques constitue le bien commun, cest--dire le bien que non seulement chaque individu recherche titre personnel pour rpondre la vocation quil en a reue, mais le bien en vue duquel le groupe comme tel est socialement organis. Cest lautorit charge de ce bien commun-l que sadressera une obissance qui embrasse toute la vie. Et cela mme est fort instructif sur la nature de lobissance en gnral. la diffrence de toute autre socit humaine, une communaut religieuse natteint pas sa fin si lobissance y sert seulement faire la cohsion du groupe et rendre son action particulirement efficace sous la direction du suprieur. Si lobissance est requise dans une arme, cest pour en assurer la force et la tenue, laction concerte o se traduiront, avec le minimum dobstacles, les directives suprieures. Pour une communaut religieuse, cela est vrai aussi, toutes proportions gardes, au plan de luvre particulire de charit qui la dfinit en sa diffrenciation des autres religions : apostolat, ducation, soin des malades, etc. Mais ici ce rle nest aucunement suffisant. Avant de russir telle ou telle uvre, ce qui demande en effet la soumission la direction unifiante de lautorit, une communaut religieuse doit toujours dabord (par priorit de nature, sinon de temps) russir cette premire ralisation dtre vraiment une cole de perfection, dont lun des moyens essentiels et le plus fondamental est la pratique quotidienne de lobissance. Cest une exigence de son bien commun que lobissance y soit assez en vigueur pour tre, la disposition de chacun, un instrument de dtachement personnel et dunion Dieu. Dans une socit quelconque, lautorit commande pour faire raliser luvre commune ; le bien commun qui la fonde en trace aussi les limites ; commander uniquement pour faire obir y prendra aussitt le sens dune brimade, dun abus de pouvoir. Au contraire, parce que la pratique de lobissance fait partie du bien commun de la socit religieuse, un suprieur y aura parfaitement le droit, parfois peut-tre le devoir, dutiliser son autorit pour faire pratiquer lobissance. Son prcepte a alors une finalit immdiate dascse ; il nen est pas moins port raison du bien commun, dune des finalits essentielles une cole de perfection fonde sur lobservation des conseils vangliques. Bien entendu, cela ne lautorise jamais au caprice et larbitraire et ne peut se comprendre que dans le cadre dune rgle, comme saint Thomas nous le rappellera plus loin ; mais prcisment la rgle comprend cela, parce quon nest pas entr dans la vie religieuse seulement et premirement pour russir une uvre avec tous les moyens quun groupe peut offrir pour cette russite, mais dabord pour tendre la perfection par les conseils vangliques et y trouver lpanouissement de la charit 31.
obediendum Summo Pontifici, non solum in his qu sunt commnia aliis, sed etiam in his qu specialiter pertinent ad disciplinam religionis. La sujtion des religieux les soumet principalement aux vques, qui jouent leur gard le rle dagents de perfection vis--vis de sujets perfectionner, () Donc nul religieux, sans excepter les ermites et les suprieurs rguliers, nest compltement exempt de lobissance aux vques. Sils se trouvent soustraits, en tout ou en partie, lautorit des vques diocsains, ils demeurent tenus dobir au souverain pontife, non seulement dans ce qui est commun tous, mais encore dans ce qui regarde la discipline religieuse elle-mme.
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Lobissance religieuse prsente un autre caractre notable, qui en fait un cas particulirement fort lintrieur de lobissance lglise : elle est beaucoup moins dissociable de la docilit, du moins dans sa ligne propre. Cette dissociation ny est cependant pas impossible, elle simposera peut-tre assez souvent pour des uvres particulires qui demandent un savoir-faire ou une comptence spcialise : lautorit sur un monastre
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Et cest par l que sont compenss les risques de lobissance. Il est, hlas ! possible, peuttre frquent, que la sottise dun suprieur gaspille des forces dont lutilisation judicieuse aurait pu assurer une bien meilleure russite de luvre laquelle le groupe est vou ; il est dailleurs bien vident que, si cest la ranon, sans doute invitable, de tout rgime dobissance des hommes, il nest nullement requis de sy rsigner paresseusement et quil sera parfaitement lgitime selon les cas dutiliser les voies de droit prvues par lglise pour y mettre ordre ; du moins la vie religieuse garde-t-elle toujours son sens et sa valeur, et lobissance son fruit propre de renoncement et dunion Dieu.32 C. La juste mesure de lobissance. Ses limites La question des limites de lobissance ne saurait se poser par rapport aux prceptes de Dieu ; elle se pose invitablement ds quil sagit dobir des hommes, mme au nom de Dieu. Lanalyse de la porte du prcepte nous la dj fait pressentir. Saint Thomas sen explique davantage dans larticle 5 : faut-il obir aux suprieurs en tout ? Pour lessentiel, sa rponse peut se rsumer en cette assertion, o se reconnat sa manire tout objective : les limites de lobissance viennent toujours de celles de lautorit. Lobissance a pour objet propre le prcepte manant dune autorit lgitime ; cest parce que toute autorit humaine sur des hommes a des limites que lobissance en aura aussi. Chaque fois que quelquun pourra et peut-tre devra ne pas obir, cest quil ny a pas de prcepte pour lui ; ce qui ressemble au prcepte, dans la mesure o il veut en avoir la force dobligation, est tout simplement un abus de pouvoir. Cette notion est videmment capitale. Labus de pouvoir est toujours en dfinitive lusurpation par un suprieur dune autorit quil na pas. Saint Thomas en distingue deux grandes formes, dont la seconde plus particulirement gardera, dans le langage courant, le nom dabus de pouvoir : celle o le suprieur entreprendrait sur un domaine qui ne lui est pas soumis. Dans lordre o un suprieur exerce une autorit lgitime, lusurpation ne peut venir que dun ct : en ce quil empiterait indment sur les dispositions dun suprieur plus lev, auquel il est lui-mme tenu dobir. Il ny a l aucune difficult de principe. Ce cas pose
ne suppose ni ne confre la comptence dans les domaines scientifique, artistique, culinaire, etc. Mais pour tout ce qui touche la vie religieuse en son ordination la perfection de la charit telle que la rgle lorganise, la docilit doit accompagner lobissance, parce quun religieux, quelles que soient ses capacits personnelles, est, par son tat mme, toujours lcole , toujours en apprentissage, et les suprieurs doivent y jouer le rle de matres. Les suprieurs ne sont pas quittes de leurs obligations sils ne font que maintenir lordre extrieur ou la prosprit matrielle ; le bien commun dont ils ont la charge est celui dune cole de perfection. Status religionis est qudam disciplina vel exercitium tendendi in perfectionem. Quicumque autem instruuntur vel exercitantur ut perveniant ad aliquem finem, oportet quod directionem alicujus sequantur, secundum cujus arbitrium instruantur vel exercitentur, quasi discipuli sub magistro. Et ideo oportet quod religiosi in his qu pertinent ad religiosam vitam alicujus instructioni et imperio subdantur. () Imperio autem et instructioni alterius subjicitur homo per obedientiam. Et ideo obedientia requiritur ad religionis perfectionem. Ltat religieux reprsente un rgime de vie organis en vue de former et dexercer la perfection. Celui qui est form et exerc en vue datteindre une fin, doit suivre la direction dun matre, sous la conduite duquel, tel un disciple, il sinstruit et sentrane. Il faut donc que les religieux, en ce qui regarde la vie religieuse, soient soumis la direction et au commandement de quelquun. () Or cest lobissance qui soumet un homme au commandement et la direction dun autre. Cest pourquoi lobissance est requise la perfection de la vie a religieuse II -II , q. 186, a. 5. Il ne sagit pas bien entendu, du for interne et de la perfection intrieure, mais trs prcisment de ces uvres de perfection que recommandent les conseils vangliques, dont ltat religieux fait profession dorganiser dans lglise une pratique extrieurement constatable.
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II -II , q. 104, a. 3, ad 3 : Et sic, per obedientiam et alia bona potest damnum unius boni recompensari. Cest ainsi que, par lobissance, dautres biens peuvent compenser la perte dun seul.
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nanmoins la question dlicate et instructive des suprieurs intermdiaires . Tout suprieur, mme subordonn, a la responsabilit personnelle dun bien commun. Il ne saurait donc tre considr ou se considrer lui-mme comme un pur excutant. Il a, comme tout homme, la responsabilit dobir ; mais il a en outre celle dobir en vue du bien commun dont il a la charge. Cela ne peut se comprendre sans un certain pouvoir dinterprtation et dadaptation, qui ne peut aller sans quelque latitude et dautant plus que, sans tre suprme, il est plus lev. On dit ainsi qu larme, lobissance dun gnral ne saurait tre celle dun caporal. Le suprieur intermdiaire aura souvent, mme juridiquement, un pouvoir dtermin de dispense ; de toute faon, il a toujours, moralement, un devoir de dispensation prudente et sage. Il y a une forme plus nette dabus de pouvoir : celle o le suprieur humain, quel quil soit, pntre dans un domaine qui ne lui est pas soumis. Quest-ce qui ne lui est pas soumis ? Exactement ce qui reste en dehors du bien commun dont il a la charge. Spcifie par ce bien commun, son autorit est par le fait mme limite par lui. Or une personne humaine ne fait jamais partie dune communaut dhommes secundum se totam 33 ; et elle ne peut tre ordonne son bien commun quau sens et dans la mesure o elle en fait partie. Tenetur subditus suo superiori obedire secundum rationem superioritatis, sicut miles duci exercitus in his qu pertinent ad bellum, servus domino in his qu pertinent ad servilia opera exercenda, etc. 34 Le sujet est tenu dobir son suprieur en tenant compte de la supriorit qui lui est propre ; ainsi le soldat au chef de larme en ce qui concerne la guerre ; le serviteur son matre en ce qui concerne le service excuter ; le fils son pre en ce qui concerne la conduite de sa vie et lorganisation domestique, et ainsi du reste. Et, dans lordre mme de ce bien commun, le suprieur est tenu par ses exigences objectives, exprimes par la loi. Aussi, mme pour la vie religieuse, ne saurait-il y avoir vu dobissance que selon une rgle, jamais selon larbitraire dun homme. Devant un abus de pouvoir, il ne saurait videmment y avoir aucun devoir dobissance. Lordre reu na que lapparence du prcepte. considrer les choses en soi, il nappelle pas la soumission, mais la rsistance. Celle-ci ne sera cependant pas toujours vertueuse. Elle simpose sans aucun doute, si lacte command implique un pch ou doit lser gravement le bien commun. Elle ne simpose nullement si lacte command, sans tre un pch, na dinconvnients que pour moi-mme. Je ne puis obir , proprement parler, ce qui nest pas un prcepte ; je puis cependant tre tenu de my conformer, par lexigence de vertus plus hautes, en particulier lamour du bien commun et la volont dviter une occasion de scandale de plus faibles, qui ne comprendraient pas ma rsistance et risqueraient de sen prvaloir pour dsobir eux-mmes de vrais prceptes. Cest en effet un des lments primordiaux du bien commun dune socit que lautorit y soit communment respecte et suivie, sauf prvarication ; le contraire est un mal de porte beaucoup plus grave pour lensemble que des inconvnients particuliers pour ma personne ou pour un petit groupe. Socrate refusait une vasion possible et juste, pour ne pas affaiblir lautorit des lois ; plus forte raison la conscience chrtienne sera-t-elle attentive cette priorit du bien de tous ou tout simplement de lamour et de la paix. La vritable obissance nest pas ombrageuse et processive, applique au calcul minutieux de ses droits et de ses devoirs. Elle a entendu la parole du Seigneur : Si quelquun veut te citer en justice et prendre ta tunique, abandonne-lui encore ton manteau (Matth. v, 40).
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I -II , q. 21, a. 4. II -II , q. 104, a. 5.


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III. Les manquements lobissance


On sait que, dans la perspective de saint Thomas, le bien que visent les vertus morales est constitu entre deux vices opposs, mais de telle sorte que lun dentre eux est comme la ngation ouverte de la vertu, alors que lautre en est la contrefaon et en prend les apparences. La force ressemble lexcs quest la tmrit ; elle na rien de commun avec le dfaut, qui est la crainte ; la temprance au contraire ressemble plus au dfaut de convoitise quest linsensibilit quaux excs de la gourmandise et de la luxure. Cest dans le mme cadre que nous sont prsents les manquements lobissance. Saint Thomas avait um remarqu (q. 104, a. 2, ad 2 ) quon peut manquer lobissance, soit de cette faon manifeste qui consiste dsobir (pch par dfaut), soit de cette faon plus subtile qui consiste trop obir , ou plutt obir indiscrtement , sans le discernement de lautorit lgitime ou de lacte accomplir (pch par excs) 35. Dans la question 105, il ne parlera que du premier, et encore seulement pour en apprcier la gravit. Cest que toutes les notions essentielles ont dj t donnes et quil avait caractris, en cours de route, plusieurs reprises, lobissance indiscrte. Si rapides soient-elles, ces notations sont prcieuses pour une juste notion de lobissance. A. Les contrefaons de lobissance Il est essentiel lobissance de plonger ses racines dans lune ou lautre des vertus de vnration ; elle y trouve son vrai climat et une animation qui lui est ncessaire. Lobissance indiscrte, surtout si elle est devenue habituelle et vicieuse, implique aussi toujours une attitude indiscrte et fausse de vnration ; elle en tire soit sa gravit, soit son excuse. Quand la dfrence est consciemment exagre par des calculs dintrt ou dambition, elle devient obsquiosit et flatterie, lobissance se fait servilit. Vice parfois assez apparent, souvent subtil, cette servilit a les consquences les plus dsastreuses pour lautorit ellemme et par suite pour le bien commun. Entour de louanges et de mensonges, le suprieur risque fort dtre entran faire de ses louangeurs des complices, quoi il est peu probable quils se refusent. Tel nest cependant pas le cas de toute obissance indiscrte. Celle-ci peut ntre que lempressement brouillon dun zle mal clair. Saint Thomas disait bien quil est de la perfection de lobissance de prvenir le prcepte du suprieur ; mais il ajoutait, bon escient : voluntate tamen superioris intellecta. Il arrive aussi et cest alors une excuse que la dfrence soit exagre, non par malice ou calcul, non plus mme par empressement inconsidr, mais par faiblesse, et par faiblesse encore plus psychologique que morale. Il y a des tres trop faibles devant la vie personnelle et ses responsabilits, pour qui lobissance est un refuge . Sils obissent, ce nest pas par renoncement et par victoire sur leur indpendance, cest parce quils seraient bien embarrasss davoir prendre eux-mmes leurs dcisions. Ils ont en mme temps un immense besoin dadmirer, prcisment pour sappuyer plus fort queux. Il ne leur suffit pas que le suprieur soit lgitime (seul vrai motif de lobissance vertueuse), il faut quil ait a priori toutes les qualits et quon puisse le suivre aveuglment, parce quil doit tre impensable quil fasse un jour mauvais usage de son autorit. Et certes, ces tres-l, surtout sils sont
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Cf. Id., a. 2, ad 2 .
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scrupuleux, font bien dobir, mme leur faon ; et si lautorit sait, comme elle doit, tre ducative, elle peut servir les lever une vie plus personnelle. Mais il serait fcheux de les donner pour modles ou de dfinir lobissance par ce qui nest que leur faiblesse. La vritable obissance est une vertu virile, la plus exigeante matrise de soi, non pas un abandon ou un refuge, mais lun des plus durs combats quun homme puisse avoir livrer. B. La dsobissance En elle-mme, la dsobissance consiste dans la transgression du prcepte port par un suprieur lgitime. Mais, subjectivement, surtout quand elle se dveloppe en vice, elle a aussi son contexte, son climat, dans une attitude contraire la dfrence, ou la pit, ou la religion. Mme sans aller jusquau mpris 36, qui est par lui-mme fort grave, elle cultive une certaine msestime, une attitude affective dinsubordination, qui se traduira par des critiques, des railleries. Elle est alimente par lorgueil. Il est inutile den souligner la gravit pour le bien commun. Cependant, ici encore, paradoxalement, cette attitude peut tre une excuse. Elle ne manifeste pas ncessairement une personnalit plus forte et plus consciente de ses responsabilits que la confiance aveugle, source dobissance indiscrte. Elle est aussi, chez beaucoup, faiblesse psychologique. Il est bien connu que certains raidissements sont de purs rflexes de dfense ; on se raidit contre linfluence, parce quon sy sent trop expos. Certains auront une jalousie maladive dune indpendance quils voient trop facilement compromise : linverse des premiers, cest la dsobissance qui est leur refuge . Et ils abandonneront dautant plus facilement cette indpendance devant des meneurs quils pensent lavoir dfendue contre le suprieur lgitime. Il est relativement bien rare que ce soit pour se prendre en mains tout seul que quelquun se soustraie lobissance ; cest trop souvent pour se livrer une influence. Dj au seul plan de la vie humaine, lobissance vritable se dresse entre ces deux extrmes comme un sommet de vertu. Obir au suprieur lgitime, mais rien qu lui, parce que son autorit, qui nest pas influence, mais institution de droit, vient de Dieu, cest le vritable quilibre des forces personnelles, de lintelligence et du vouloir. Cest la vritable indpendance, celle pour qui une conduite nest jamais subie, ft-ce par lentranement du troupeau, mais voulue, lucidement accepte en tout ce quelle a de lgitime, repousse en tout ce quelle comporterait dinfra-humain. Cette attitude, la vie chrtienne la transfigure. Et ce sera le triomphe de la charit que la volont de Dieu, quel que soit le prcepte qui nous la transmet, non seulement nest plus contrariante, mais rencontre llan dune volont qui se porte laccomplir comme ce quelle aime avant tout. Servire Deo regnare est : vouloir ce que Dieu veut, cest participer son rgne, cest rgner avec lui. Saint-Maximin, 15 octobre 1957 fr. M.-M. Labourdette, o. p.

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Id., q. 105, a. 2 : Inobedientia qua contemnitur prceptum hominis levior est peccato quo contemnitur ipse prcipiens, quia ex reverentia prcipientis procedere debet reverentia prcepti. Quant la dsobissance qui mprise un prcepte humain, le pch est moins grave que celui de mpriser lauteur du prcepte, parce que le respect envers le prcepte doit procder du respect envers son auteur.