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Como Funcionam as Impressoras a Laser por Tom Introduo O termo impressora a jato de tinta descreve muito bem o processo

de trabalho: esse tipo de impressora gera uma imagem sobre o papel usando minsculos jatos de tinta. A expresso impressora a laser, por outro lado, um pouco mais misteriosa. Como pode um raio laser, um feixe altamente focalizado de luz, escrever letras e desenhar fotografias sobre o papel? Neste artigo, vamos mostrar como as impressoras a laser funcionam, acompanhando o percurso de uma pgina desde os caracteres na tela de um computador Hewlett Packard LaserJet 4050T at s letras impressas no papel. Na verdade, o processo de impresso a laser se baseia em alguns princpios cientficos muito simples, mas aplicados de maneira inovadora. Fique por dentro! Eletricidade esttica Um dos princpios do trabalho de uma impressora a laser a eletricidade esttica, a mesma energia que faz as roupas dentro de uma secadora grudarem umas nas outras ou um raio se propagar de uma nuvem de tempestade ao solo. A eletricidade esttica uma carga eltrica acumulada em um objeto isolado. Como tomos de cargas opostas atraem uns aos outros, objetos com campos eltricos opostos se agarram.

Trajeto de uma folha de papel atravs de uma impressora a laser

Uma impressora a laser usa esse fenmeno como um tipo de "cola temporria". O componente essencial desse sistema o fotorreceptor, normalmente um tambor ou cilindro rotativo. Esse conjunto do tambor feito de um material fotocondutor, descarregado por ftons de luz.

Componentes bsicos de uma impressora a laser

Tambor Inicialmente, o tambor recebe uma carga positiva total pelo fio corona de carga, fio pelo qual passa uma corrente eltrica (algumas impressoras usam um rolo carregado em vez de um fio corona, mas o princpio o mesmo). medida que o tambor gira, a impressora faz brilhar um minsculo raio laser ao longo da superfcie para descarregar determinados pontos. Dessa maneira, o laser "desenha" as letras e imagens que sero impressas como um padro de cargas eltricas: uma imagem eletrosttica. O sistema tambm pode trabalhar com as cargas inversas, ou seja, uma imagem eletrosttica positiva sobre um plano de fundo negativo.

O laser "desenha" sobre um tambor fotocondutor giratrio

Depois de estabelecer o padro, a impressora recobre o tambor com um toner (um p fino e preto) carregado positivamente. Como ele possui uma carga positiva, o toner se agarra s reas negativas descarregadas do tambor, mas no ao "plano de fundo"

carregado positivamente. como escrever com cola sobre uma lata de refrigerante e rol-la sobre farinha: a farinha gruda somente sobre a parte da lata revestida com cola e voc fica com uma mensagem escrita com o p. Com o padro de p fixado, o tambor rola sobre uma folha de papel que se move ao longo de uma cinta abaixo dela. Antes que o papel role sobre o tambor, o papel recebe uma carga negativa por meio do fio corona de transferncia (rolo carregado). Essa carga mais forte do que a carga negativa da imagem eletrosttica e o papel em branco pode repelir o p do toner. Como o papel se move na mesma velocidade que o tambor, ele capta exatamente o padro da imagem. Para impedir que o papel fique aderido ao tambor, ele descarregado pelo fio corona de desprendimento imediatamente depois de captar o toner.

Os componentes bsicos de uma impressora a laser

Fusor Finalmente, a impressora passa o papel pelo fusor, um par de rolos aquecidos. medida que o papel passa por esses rolos, o p de toner solto se funde, unindo-se s fibras do papel. O fusor rola o papel para a bandeja de sada e voc tem a pgina impressa. O fusor tambm aquece o prprio papel e por isso que as pginas sempre saem quentes de uma impressora a laser ou de uma fotocopiadora.

E o que impede o papel de queimar? Principalmente, a velocidade. O papel passa pelos rolos to rapidamente que no chega a se aquecer em demasia. Depois de depositar o toner sobre o papel, a superfcie do tambor passa pela lmpada de descarga. Essa luz brilhante expe toda a superfcie fotorreceptora, apagando a imagem eltrica. A superfcie do tambor passa pelo fio corona de carga, que reaplica a carga positiva.

Os componentes bsicos de uma impressora a laser

Conceitualmente, isso tudo. claro, fazer tudo acontecer corretamente muito mais complexo. Nas prximas sees, vamos examinar os diferentes componentes com

maiores detalhes para ver como eles produzem texto e imagens com tanta rapidez e preciso. Portas de comunicao Antes que uma impressora a laser possa fazer qualquer coisa, ela precisa receber os dados da pgina e "definir" como vai colocar tudo no papel. Esse o trabalho do controlador da impressora. O controlador da impressora o principal computador de bordo da impressora a laser. Ele fala com o computador hospedeiro (por exemplo, o seu PC) por meio de uma porta de comunicao, como a porta paralela ou a porta USB. No incio do trabalho de impresso, a impressora a laser determina, em conjunto com o computador hospedeiro, a maneira pela qual trocaro dados. O controlador pode ter que iniciar e parar a comunicao com o computador hospedeiro periodicamente para processar a informao que recebeu.

A impressora a laser possui alguns tipos diferentes de portas de comunicao

Em um escritrio, uma impressora a laser provavelmente ser conectada a diversos computadores hospedeiros para que mltiplos usurios possam imprimir documentos a partir de suas mquinas. O controlador manipula cada um separadamente, mas pode efetuar muitas "comunicaes" ao mesmo tempo. Essa capacidade de manipular diversos trabalhos de uma vez uma das razes pelas quais as impressoras a laser so to populares. Principais linguagens Para que o controlador da impressora e o computador hospedeiro possam se comunicar, eles precisam falar a mesma linguagem de descrio de pgina. Nas impressoras mais antigas, o computador enviava um tipo especial de arquivo de texto e um cdigo simples que fornecia as informaes bsicas impressora. Como essas primeiras impressoras dispunham somente de poucas fontes, esse era um processo muito direto. Hoje, voc dispe de centenas de fontes diferentes para escolher e no precisa pensar duas vezes para imprimir um trabalho grfico complexo. Para lidar com todas essas informaes diferentes, a impressora precisa usar uma linguagem mais avanada. As principais linguagens de comando de impressoras atuais so a Printer Command Language (PCL), da Hewlett Packard, e a Postscript, da Adobe. Ambas descrevem a pgina na forma vetorial, ou seja, como valores matemticos de formas geomtricas em vez de uma srie de pontos (uma imagem bitmap). A prpria impressora utiliza as imagens vetoriais e as converte em uma pgina bitmap. Com esse sistema, a impressora pode receber pginas elaboradas complexas que apresentem qualquer tipo de fonte ou imagem. Alm disso, como a impressora cria sozinha a imagem bitmap, ela mesma pode usar sua mxima resoluo (em ingls).

Algumas impressoras usam um formato de interface de dispositivo grfico (GDI, em ingls) em vez de um padro PCL. Nesse sistema, o computador hospedeiro cria ele mesmo a matriz de pontos, de modo que o controlador no precisa processar nada: ele apenas envia as instrues de pontos para o laser. Porm, na maioria das impressoras a laser, o controlador deve organizar todos os dados que recebe do computador hospedeiro. Isso inclui todos os comandos que informam impressora o que fazer: que papel usar, como formatar a pgina, como lidar com a fonte, etc. Para o controlador trabalhar com esses dados, ele deve receb-los na ordem correta. Configurando a pgina Assim que os dados esto estruturados, o controlador comea a montar a pgina. Ele estabelece as margens do texto, distribui as palavras e posiciona os grficos. Quando a pgina configurada, o processador de rastreio da imagem processa os dados da pgina, no todo ou em pedaos, e os transforma em uma matriz de pontos minsculos. A impressora necessita que a pgina esteja nessa forma para que o laser possa grav-la sobre o tambor fotorreceptor. Na maioria das impressoras a laser, o controlador salva todos os dados do trabalho de impresso em sua prpria memria. Isso permite que o controlador coloque os diferentes trabalhos de impresso em uma fila de espera (em ingls, queue), de modo que ele possa lidar com eles um de cada vez. Isso tambm poupa tempo quando se imprimem diversas cpias de um documento, j que o computador hospedeiro somente tem que enviar os dados uma nica vez. Conjunto do laser O sistema de laser da impressora, ou conjunto de varredura a laser, deve ser muito preciso. O conjunto de varredura a laser tradicional inclui: um laser um espelho mvel uma lente O laser recebe os dados da pgina (os minsculos pontos que compem o texto e as imagens) uma linha horizontal de cada vez. medida que o feixe se move ao longo do tambor, o laser emite um pulso de luz para cada ponto a ser impresso e nenhum pulso para cada ponto que permanecer sem impresso.

Na verdade, o laser no move o prprio feixe. Em vez disso, oscila um espelho mvel. medida que o espelho se move, ele faz o feixe brilhar atravs de uma srie de lentes. Esse sistema compensa a distoro da imagem causada pela distncia varivel entre o espelho e os pontos ao longo do tambor. Escrevendo a pgina O conjunto do laser se move somente em um plano, o horizontal. Depois de cada varredura horizontal, a impressora move o tambor fotorreceptor por um entalhe, de maneira que o conjunto do laser possa desenhar a prxima linha. Um pequeno computador de impresso sincroniza tudo isso perfeitamente, mesmo em grandes velocidades. Algumas impressoras a laser usam uma tira de diodos emissores de luz (LEDs) para imprimir a imagem da pgina, em vez de um nico laser. Cada posio de ponto possui sua prpria luz dedicada, o que significa que a impressora possui um padro de resoluo de impresso. Esses sistemas tm um custo de fabricao menor do que os verdadeiros conjuntos a laser, mas produzem resultados inferiores. Normalmente, so encontrados nas impressoras mais baratas.

Fotocopiadoras
As impressoras a laser trabalham de maneira semelhante s fotocopiadoras. H poucas diferenas e a mais bvia a origem da imagem. Uma fotocopiadora faz a varredura de uma imagem por meio do reflexo de uma luz brilhante, ao passo que a impressora a laser recebe a imagem na forma digital. Outra diferena como a imagem eletrosttica criada. Quando uma fotocopiadora envia a luz sobre uma folha de papel, a luz refletida sobre o fotorreceptor provm das reas claras, porque nas reas escuras ele absorvido. Nesse processo, o "plano de fundo" descarregado, enquanto a imagem eletrosttica retm uma carga positiva. Esse mtodo chamado de "escrita em branco". Na maioria das impressoras a laser, o processo invertido: o laser descarrega as linhas da imagem eletrosttica e deixa o plano de fundo carregado positivamente. Em uma impressora, esse sistema de "escrita em preto" mais fcil de implementar do que a "escrita em branco" e geralmente produz melhores resultados.

Toner Uma das peas mais importantes de uma impressora a laser (ou fotocopiadora) o toner. estranha a idia de que o papel agarre a "tinta" em vez de ser a impressora a aplic-la. E ainda mais estranho que a "tinta" no seja realmente tinta. Ento, o que o toner? Trata-se de um p carregado eletricamente com dois ingredientes principais: pigmento e plstico. O papel do pigmento bem evidente - ele fornece a colorao (preta, em uma impressora monocromtica) que preenche o texto e as imagens. Esse pigmento misturado com partculas de plstico para que o toner derreta ao passar pelo calor do fusor. Essa qualidade confere ao toner diversas vantagens sobre a tinta lquida. A principal que ele se une firmemente s fibras de praticamente qualquer tipo de papel, o que significa que o texto no ficar borrado ou manchado facilmente.

Foto cedidaXerox

Gro de revelador recoberto com pequenas partculas de toner

Aplicao de toner Como a impressora aplica esse toner na imagem eletrosttica sobre o tambor? O p armazenado no reservatrio de toner, um pequeno recipiente embutido em um estojo removvel. A impressora junta o toner proveniente do reservatrio com a unidade reveladora. O revelador, na verdade, uma coleo de pequenos gros magnticos carregados negativamente. Esses gros so fixados a um rolo metlico rotativo que os movimenta atravs do reservatrio do toner. Como so carregados negativamente, os gros do revelador coletam as partculas positivas do toner medida que passam. O rolo escova os gros ao passarem pelo conjunto do tambor. A imagem eletrosttica possui uma carga negativa mais forte do que os gros do revelador e o tambor retira as partculas de toner.

Em um lote de impressoras, o reservatrio de toner, o revelador e o conjunto do tambor so combinados em um cartucho substituvel

O tambor ento se move sobre o papel, que possui uma carga ainda mais forte, e acaba por agarrar o toner. Depois de recolher o toner, o papel imediatamente descarregado pelo fio corona de desprendimento. Nesse ponto, a nica coisa que retm o toner sobre a

pgina a gravidade: se voc soprasse a pgina, toda a imagem desapareceria. A pgina deve passar pelo fusor para fixar o toner. Os rolos fusores so aquecidos por lmpadas internas de tubo de quartzo, de modo que o plstico no toner se funde quando passa por elas. Mas o que impede o toner de se acumular nos rolos fusores em vez de grudar na pgina? Para impedir que isso acontea, os rolos fusores devem ser revestidos com Teflon, o mesmo material no aderente usado em panelas. Impressoras coloridas Inicialmente, a maioria das impressoras comerciais a laser estava limitada impresso monocromtica (escrita em preto sobre papel branco). Mas agora h uma grande variedade de impressoras a laser coloridas no mercado. Essencialmente, as impressoras coloridas trabalham do mesmo modo que as impressoras monocromticas, exceto pelo fato de que passam por todo o processo de impresso quatro vezes: uma para a cor ciano (azul), uma para a magenta (vermelha), uma para a amarela e uma para a preta. Ao combinar essas quatro cores de toner em propores variadas, pode gerar cores diversas.

Interior de uma impressora a laser colorida

H diversas maneiras diferentes de se fazer isso. Alguns modelos possuem quatro unidades de toner e revelador em uma roda giratria. A impressora dispe a imagem eletrosttica para uma cor e coloca essa unidade de toner em posio. Em seguida, aplica essa cor ao papel e passa pelo processo novamente para aplicar a prxima cor. Certas impressoras adicionam todas as quatro cores a uma placa antes de colocar a imagem no papel. Algumas impressoras mais caras possuem uma unidade impressora completa (um conjunto de laser, um tambor e um sistema de toner) para cada cor. O papel simplesmente se move pelas diferentes cabeas de tambor, recolhendo todas as cores em um tipo de linha de montagem. Vantagens de um laser Por que comprar uma impressora a laser em vez de uma impressora a jato de tinta mais barata? As principais vantagens das impressoras a laser so a velocidade, a preciso e a economia. Um laser pode se mover bem mais rpido, que uma impressora a jato de

tinta. E como o raio laser tem um dimetro invarivel, pode desenhar com mais preciso, sem espirrar excesso de tinta. As impressoras a laser tendem a ser mais caras do que as impressoras a jato de tinta, mas seu custo de funcionamento inferior. O p de toner barato e dura mais tempo, ao passo que voc esgota os caros cartuchos de tinta muito rpido. por isso que os escritrios costumam usar uma impressora a laser para impresso de longos documentos de texto. Na maioria dos modelos, essa eficincia mecnica complementada pela eficincia de processamento. Um controlador de impressora a laser pode atender a todos em um pequeno escritrio. Quando foram apresentadas inicialmente, as impressoras a laser eram caras demais para o uso como impressora pessoal. Entretanto, desde que surgiram, tornaram-se muito mais acessveis. Agora possvel comprar um modelo bsico por um valor acessvel. medida que a tecnologia avana, os preos das impressoras a laser deve continuar a cair, enquanto o desempenho melhora. Tambm veremos variaes de design inovadores e possveis aplicaes inteiramente novas da impresso eletrosttica.