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argile

Des scientifiques tentent de retrouver prs de Montmorillon le filon qui a donn son nom une argile dcouverte en 1846.
Par Laetitia Rouleau Photos Nomie Pinganaud

Mythique montmorillonite
d
ans le cadre de ses recherches, le laboratoire Hydrasa de lUniversit de Poitiers (Hydrogologie, argiles, sols et altrations, UMR CNRS 6269) sintresse particulirement aux argiles. Ces argiles sont des minraux qui possdent une organisation structurale en feuillets (phyllosilicates), et ont des origines varies, principalement forms par altration des roches selon des processus dinteraction roche/fluide. On trouve ces argiles dans de nombreux environnements gologiques tels que les roches altres et les sols, les systmes hydrothermaux (gothermie et altrations hydrothermales), les sries sdimentaires voire les fonds ocaniques. Elles donnent lieu de trs nombreuses applications : en pharmacie et cosmtique, en chimie et catalyse, cramique, porcelaine, dans la fabrication de tuiles, le couchage du papier, limpermabilisation des tangs ou le stockage des dchets radioactifs Au dbut des annes 2000, linventaire des formations argileuses du Poitou-Charentes a permis de collecter des chantillons dune argile rose provenant de Montmorillon et cette localit navait plus livr aucune dcouverte depuis plus dun sicle et demi. En 2006, jai pris mon bton de plerin et suis parti la recherche de cette roche rose et historique de la rgion : la montmorillonite, raconte Jean-Hugues Thomassin, aujourdhui professeur mrite lUniversit de Poitiers. Je disposais alors de trois chantillons. Le premier fourni par lInsa de Lyon (Institut national des sciences appliques), collect lors dun sondage en 1964, les autres fournis par deux habitants de Montmorillon et collects lors de travaux de terrassement. Mon souhait tait de dcouvrir moi-mme le gisement. Une longue qute qui ne faisait que commencer La montmorillonite est un minral de rfrence internationale, qui a donn son nom un groupe entier de minraux argileux : les smectites dioctadriques alumineuses (aujourdhui synthtises par lindustrie et utilises en mdecine ou en gnie civil). Elle a t dcouverte en 1846 par Lubin Mauduyt (1782-1870, directeur de lInstitut de sciences naturelles de Poitiers), au lieu-dit la Maison-Dieu prs de Montmorillon dans la Vienne. Le savant naturaliste, aid dans son analyse par son fils, pharmacien, dcrit alors sa dcouverte en ces termes dans le Bulletin de la Socit gologique de France : Ce minral, que je nomme montmorilloniste, [] dun beau rose, et rarement tach de noir par le peroxyde de manganse, si abondant dans les environs du lieu o il se trouve, a une texture grenue, et les grains qui le composent sont de deux sortes : les uns dun rose parfait [] ; les autres sont dun rose tendre []. Il ressemble un morceau de savon au toucher. Lchantillon est alors confi au minralogiste Alexis
dcrite et analyse en 1847

De gauche droite, Claude Laforest, Claude Fontaine, Nathalie Dauger, jean-Hugues thomassin et Dominique Proust.

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Damour (1808-1902) et au chimiste spcialiste des cramiques Louis Alphonse Salvtat (1820-1882). En 1847, ils donnent dj sa composition chimique : silice, alumine, eau essentiellement, en moindre quantit, chaux, magnsie, potasse, oxydes de fer de manganse, cobalt (qui donne sa couleur rose au minral). Ils la comparent des varits dargile dcrites dans la Vienne Poitiers (la stargilite, plus blanche) et Confolens (la confolensite, rose elle aussi). Pour Jean-Hugues Thomassin, la premire prospection fut infructueuse. Le gologue entreprend alors une deuxime campagne avec cinq autres collaborateurs qui laccompagnent dans sa qute : Anne Pantet, aujourdhui professeur lUniversit du Havre, Claude Fontaine, ingnieur dtudes au CNRS, Claude Laforest, technicien lEnsi de Poitiers, Nathalie Dauger, technicienne au laboratoire Hydrasa, et Dominique Proust, chercheur au CNRS. Des analyses gophysiques sont alors entreprises au sud de Montmorillon, au lieu-dit la Brasserie. La prospection par imagerie lectrique met en vidence la prsence probable de granite mais les forages raliss ne ramneront que de largile verte Pas dargile rose Nous cherchons toujours le gisement, continue le professeur. Mais sur le plan humain, cest une exprience dune richesse extraordinaire. Car cest en faisant du porte--porte que nous progressons dans nos recherches. Chacun nous raconte son histoire, nous apportant ses propres connaissances, cest passionnant. Et nous finirons bien par trouver ! Cest le tmoignage de la prsidente de lcomuse du Montmorillonnais, Monique Gsan, ancien proUNE qUtE HUMAiNE Et SCiENtiFiqUE

fesseur de sciences de la vie et de la terre, qui a vraisemblablement t le plus contributif. Il a men les gologues jusqu un de ses anciens lves qui avait lui-mme dcouvert et rapport des chantillons de montmorillonite. Grce aux diffrents tmoignages, nous pensons avoir localis deux filons. Cependant, notre dernire campagne de prospection ne nous a pas permis de raliser un troisime forage, celui qui devrait nous ramener un chantillon de la mythique montmorillonite. On ne sait pas encore quand Jean-Hugues Thomassin dcouvrira, enfin, son or rose. Quoi quil en soit, en coutant cette histoire, on se surprend vouloir laccompagner dans laccomplissement de cette qute, autant humaine que scientifique. n

Un chantillon de montmorillonite confi au laboratoire par Monique gsan, prsidente de lcomuse du Montmorillonnais.

quand largile soigne l


usage des argiles en tant que minraux gurisseurs est largement rpandu travers le monde. Simplement, il nest pratiquement pas reconnu par la communaut scientifique car trs peu dtudes lui sont consacres. Les rares publications que lon peut trouver concernent plutt laspect anthropologique des argiles. Cela montre limportance de lexistence du master Erasmus Mundus Imacs, assure Dante Virgilio Ortiz Firgueroa, interne en mdecine Mexico. Cette formation a un caractre unique, car elle aborde dans un premier temps des bases techniques et gologiques concernant les argiles et propose ensuite un approfondissement plus slectif. Mon souhait est de mieux connatre les proprits physicochimiques de ces minraux, den comprendre les aspects molculaires et dappliquer ces connaissances au domaine de la sant,

particulirement pour les personnes dfavorises, dont les conditions daccs aux soins, souvent onreux, sont limites. Les vertus thrapeutiques des argiles sont depuis longtemps utilises de faon empirique par lhomme, non seulement pour un usage externe, mais aussi interne : la gophagie. De nombreux peuples autochtones font ainsi usage des argiles principalement en dermatologie pour aider la cicatrisation et lantisepsie des plaies ou sur les articulations, pour traiter les douleurs rhumatismales ou larthrite. Il est plus tonnant de savoir que les minraux argileux sont utiliss chez ces peuples par des femmes enceintes comme un complment alimentaire, ajoute Dante. Ce nest pas un phnomne nouveau. Des recherches archologiques dans la rgion des Andes ont montr que des tribus utilisaient les argiles pour raliser des

sortes de gteaux qui taient raps puis consomms lentement. La gophagie est classifie en mdecine comme un trouble alimentaire caractris par lingestion durable de substances non nutritives : mtaux, argile, papier, crayons, craies, terre Bien quayant t beaucoup tudi, ce trouble reste mconnu. Ainsi, il ressort des tudes chimiques que les argiles contiennent des oligolments et des minraux alimentaires tels que le calcium, le magnsium, le potassium, le sodium, le zinc ou liode. Leurs proprits protectrices anti-acides, astringentes et absorbantes en font des substances idales pour traiter entre autres les diarrhes, ce que lindustrie pharmaceutique a bien compris en utilisant la diosmectite (une argile issue de la montmorillonite) dans un mdicament trs largement prescrit aujourdhui. L. R.
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erasmus mundus

Faonner des tudiants largile l


e master Erasmus Mundus Imacs (International Master in Advanced Clay Science) inaugure cette anne sa premire promotion. N dune reflexion du groupe franais des argiles, il a pour vocation de prparer de futurs doctorants motivs et de bon niveau, explique Sabine Petit, directrice du laboratoire Hydrasa de lUniversit de Poitiers. Cest une formation multi-disciplinaire sur deux ans dont les cours sont dispenss en anglais. Lobjectif est de former des spcialistes de haut niveau dans le domaine des matriaux-minraux argileux et leurs applications. La premire priode dtude (septembre mars) est effectue Poitiers. Elle traite essentiellement des techniques de caractrisation et de mesures des proprits des argiles. Ensuite, ltudiant, selon ses affinits, choisit deux spcialits parmi quatre. Ainsi, loption Gomatriaux et gnie civil est suivie lUniversit technologique de Crte Chania en Grce, loption Argiles et nanomatriaux Ottawa au Canada et loption Minraux et sant Aveiro, au Portugal ; loption Environnement, sol et systmes gologiques est dispense lUniversit de Poitiers ainsi qu lUniversit du Rio Grande do Sul Porto Alegre au Brsil. Dans chaque universit, un cours de langue du pays daccueil est propos aux tudiants. Plus de 50 enseignants et de 20 laboratoires, acadmiques et privs, sont associs ce programme.

Nomie Pinganaud

De gauche droite, gabriel Machado, Dante ortiz, Elise Mulocher, Suraj Shiv Charan Pushparaj, des tudiants du master imacs aprs leur visite de lexposition Argiles, histoire davenir le 9 mars lEspace Mends France.

Patricia Patrier, coordinatrice du master imacs, et Sabine Petit, directrice du laboratoire Hydrasa.

Le recrutement est international, le dpt des candidatures se faisant via le site web (http://www.master-imacs.org) ds octobre. Les tudiants doivent justifier au minimum dun niveau licence ou quivalent. Cette anne, prcise Patricia Patrier, professeur de gologie lUniversit de Poitiers et coordinatrice de la formation, 17 tudiants sont inscrits au master, reprsentant la plupart des continents : Venezuela, Nigeria, thiopie, Brsil, Pakistan, Croatie, Pologne, Chine entre autres. La majorit bnficie dune bourse de la Commission europenne : 48 000 e pour un tudiant non europen, 23 000 e pour un tudiant europen, pour ces deux annes dtudes. Ils ont tous des profils et des attentes varis. Ainsi, Elise Mullocher, tudiante poitevine, a choisi ce master pour apprendre la gologie tout en voyageant et pour la multiplicit des usages et
Que ce soit par la connaissance toujours plus fine de leurs proprits, pour la protection de lenvironnement ou par la rappropriation dusages et de techniques historiques, pour le dveloppement des co-habitats, les argiles resteront utilises pour rpondre aux dfis de la socit. Exposition lEspace Mends France, jusquau 25 septembre.

ExPoSitioN : ARgiLES, histoire davenir

Les tudes scientifiques et linnovation technologique ont permis de transformer les usages traditionnels de largile en produits de plus en plus techniques, prsents dans nos papiers, nos peintures, nos voitures, etc., remplissant des fonctions de plus en plus exigeantes.
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applications concernant les argiles, en sant, dans le domaine minier, dans la construction ou lenvironnement par exemple. Suraj Push Paraj est Indien et avoue une immense passion pour les biocramiques. Ces matriaux sont issus des argiles, explique-t-il. Certains cours de la formation leur sont consacrs. Mais je suis aussi intress par le management et le recyclage des dchets nuclaires. Tout comme Catia Curie, qui est Indonsienne et a dbut son cursus universitaire par la chimie. Elle aussi sintresse aux cramiques : Les argiles reprsentent un matriau trs abondant sur Terre, note ltudiante. Et contrairement de nombreuses croyances, elles ne sont pas uniquement destines la poterie ! Le master Imacs aborde de nombreuses applications que jespre mettre en uvre par la suite en Indonsie. Gabriel Machado est ingnieur des mines au Venezuela. Il a dj travaill pendant sept ans dans diverses oprations minires et souhaite grce ce master acqurir les connaissances les plus rcentes concernant les argiles et leurs applications industrielles. Cest aussi loccasion dun change formidable, grce auquel nous sommes dans chaque pays immergs dans une nouvelle langue, une mthode dapprentissage originale, une nouvelle culture, senthousiasme-t-il ! La plupart des tudiants souhaiteraient poursuivre par un doctorat. Le groupe franais des argiles et ses collaborateurs acadmiques et privs semblent avoir, cette anne dj, trouv un vivier de futurs spcialistes !
Laetitia Rouleau

Nomie Pinganaud

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