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Des chemins de fer aux tats endetts, la longue histoire des agences de notation
LEMONDE.FR | 08.07.11 | 08h08 Mis jour le 08.07.11 | 08h41

es agences de notation sont de nouveau vises par les critiques aprs la dcision de Moody's, mardi 5 juillet, d'abaisser la note du Portugal de quatre crans, "Ba2". L'histoire semble se rpter puisque dj, en 1995, l'ditorialiste du New York Times Thomas Friedman avait soulign leurs effets pervers : "Il y a deux superpuissances dans le monde aujourd'hui : les Etats-Unis et Moody's. Les Etats-Unis peuvent vous dtruire en vous envoyant des bombes. Moody's peut vous dtruire en abaissant la note de vos obligations." Quelques jours plus tt, les inspecteurs de Moody's venaient de visiter le Canada, laissant prsager une baisse de la note du pays. Ce qui arriva deux mois plus tard, Moody's faisant passer la note du Canada de "AAA" "Aa1". L'influence des trois grandes agences de notation mondiales Moody's, Standard & Poor's et Fitch Ratings s'est construite petit petit depuis qu'elles ont vu le jour au dbut du XXe sicle. C'est le dveloppement du chemin de fer qui est l'origine de l'mergence de ce "Big Three". Henry Varnum Poor dite, en 1860, la publication History of Railroads and Canals in the United States. Les entreprises ferroviaires ayant besoin d'argent et multipliant les missions d'obligations, M. Poor fournit aux investisseurs des informations financires sur la solvabilit de ces compagnies. Sa publication rencontre le succs et est rdite chaque anne. L'agence s'tablit finalement sous le nom de Standard & Poor's en 1941, lorsqu'elle fusionne avec le Standard Statistics Bureau. Un march domin par trois agences Cinquante ans aprs Henry Varnum Poor, un autre analyste financier flaire le bon filon. John Moody lance en 1909 la Moody's Investors Service Corporation et a l'ide d'introduire la notation par lettres. Son systme est progressivement adopt par les autres agences de notation, dont la Fitch Publishing Company, cre en 1913 par John Knowles Fitch et qui deviendra terme Fitch Ratings. Les critiques apparaissent ds les premires erreurs. Aprs les crises de 1929 et de 1970, les agences sont pointes du doigt pour avoir t trop clmentes dans leur notation. Celles-ci deviennent alors plus svres et se mettent galement analyser les crances court terme, et non plus seulement celles long terme. Les Etats-Unis dcident par ailleurs d'augmenter leur rgulation en instaurant, en 1975, l'obligation pour les agences de notation d'obtenir un agrment dlivr par la Securities and Exchange Commission (SEC), appel statut NRSRO (Nationally Recognized Statistical Rating Organization). Cette dcision a pour effet d'augmenter la concentration du march entre les mains de Fitch, Moody's et Standard & Poor's. De sept agences de notation disposant de ce statut dans les annes 1980, seules les trois grandes en bnficient en 2011. Celles-ci ralisent elles seules plus de 90 % du chiffre d'affaires de la profession. Avec la mondialisation, les agences de notation s'internationalisent partir des annes 1970 et se mettent noter les Etats. Alors que Moody's ne notait que trois pays en 1975, elle en note trente-trois en 1990 et plus d'une centaine partir des annes 2000. C'est ce pouvoir qui leur vaut cette rputation de superpuissance avance par Thomas Friedman en 1995 et qui est source de critiques depuis la crise grecque de 2010.

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