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FIANCEE A UN AUTRE Chapitre : 1 2345678910111213141516 Vous tes bien McAllister, nest-ce pas ? A ces mots, Brice se crispa.

Qui osait faire intrusion dans ses rveries solitaires ? se demanda-t il sans se retourner immdiatement. Encore que lon pt difficilement vouloir tre seul au milieu de convives ftant une victoire politique ! Dordinaire, il se gardait bien dassister ce genre dvnement, mais en loccurrence, la benjamine du dput rcemment lu ntait autre que la femme de son cousin Fergus. Aussi tait-ce tout naturellement quil avait t convi la sauterie mondaine que donnait pour loccasion Paul Hamilton. Comme il et t fort impoli de sa part de refuser linvitation, il stait arm de tout son courage pour sy rendre. Etre apostroph par son nom de famille lui dplaisait fortement, se dit-il encore, car cela lui rappelait de douloureux souvenirs scolaires. Dautant que la voix de lhomme qui venait de linterpeller lui tait foncirement antipathique : elle tait empreinte dune arrogance qui frisait la condescendance. Lentement, il finit par pivoter sur ses talons, et se retrouva nez nez avec un total inconnu ! Dune taille imposante, les tempes grisonnantes, le blond qui se tenait devant lui avait dpass la cinquantaine. Encore fort bel homme, il arborait cependant un air mprisant des plus dtestables en conformit avec sa voix. Effectivement, je suis bien Brice McAllister, rpondit Brice en martelant son prnom. Richard Latham, enchana son interlocuteur en lui tendant la main. Richard Latham Le nom lui voquait vaguement quelque chose, mais ce visage ne lui tait absolument pas familier. Il serra rapidement la main de linconnu, sans faire mine de vouloir poursuivre la conversation. Brice ntait pas un homme particulirement sociable et il estimait quaujourdhui il avait largement particip aux relations publiques et familiales. Il ne souhaitait quune chose : avoir la paix ! Vous ne savez pas qui je suis, nest-ce pas ? insista lhomme avec une pointe damusement dans la voix. Certes, Brice ignorait son nom. En revanche, il avait demble reconnu la catgorie laquelle appartenait cet individu : celle des importuns ! Bon, il affirmait sappeler Latham, pensa Brice dans un ultime effort pour faire bonne figure. Nom inconnu du ct de sa famille Par consquent, il devait sagir dun parent de Paul Hamilton. Curieux ! On aurait dit que finalement, ctait moins son identit que sa fonction que lhomme voulait mettre en valeur. La barbe ! Que son interlocuteur cesse de tergiverser, la fin ! Et pourquoi ne lui disait-il pas ce quil attendait de lui ? Il tait prs de 7 heures et Brice avait hte de rentrer la maison. Il avait lintention de prendre cong en prtextant un rendez-vous professionnel important, seule solution pour que Fergus ne le supplie pas de rester. Non, dsol, rpondit enfin Brice sans paratre le moins du monde navr, mais passablement agac ! En tant quartiste reconnu et apprci, il ne pouvait se soustraire totalement aux conventions sociales, et visiblement, Richard Latham jouait sur cette corde-l. Levant les sourcils, ce dernier annona alors : Ma secrtaire vous a contact deux reprises la semaine dernire. Jaimerais vous commander un portrait de ma fiance. Bingo ! Voil, il sen souvenait prsent : ctait Richard Latham, le multimillionnaire. Son

nom tait bien videmment connu de Brice : sa russite conomique tait internationalement reconnue tout comme sa rputation de play-boy ! Latham faisait souvent la une des journaux scandale en compagnie des plus belles femmes de la terre. Brice ignorait cependant quelle crature avait en ce moment lheur dtre sa fiance . Comme je vous lai indiqu dans mon courrier, rpondit schement Brice, je ne peins pas de portrait. Faux ! rtorqua Latham en plissant les yeux. Jai eu rcemment loccasion dadmirer le magnifique portrait de Darcy McKenzie ralis par vos soins. Darcy est ma cousine par alliance, ctait un cadeau de mariage destin son mari, Logan, se justifia Brice. Dans mon cas aussi, il sagit dun cadeau de mariage ! argua lhomme daffaires dun air entt. Manifestement, Latham navait gure lhabitude quon lui rsiste Eh bien, tant pis pour lui ! se dit Brice. Il tait hors de question quil cde au caprice du milliardaire. Il nexcutait pas de portraits et ne ferait certainement pas dexception pour les nantis de ce monde. Pas question quils les accrochent ensuite dans leurs salons et affirment avec fiert : Cest un McAllister ! Ecoutez, commena Brice, je suis rellement dsol, mais Il sinterrompit brutalement linstar de la salle entire. Tous les regards convergrent alors vers la jeune femme qui tait apparue sur le seuil : Sabina ! Comme tout le monde, Brice avait dj admir des photos du clbre mannequin. Il ne se passait pas une journe sans que Sabina ne pose pour un magazine ou un journal quelconque. Pourtant, aucun des clichs navait prpar Brice la perfection absolue de sa beaut, au merveilleux velout de sa peau que soulignait sa robe de lam, la longueur infinie de ses jambes, ses grands yeux dun bleu lumineux et la cascade de ses cheveux aussi blonds que les bls, dont les pointes frlaient ses hanches sveltes. Elle ne portait pas le moindre bijou, observa-t il. Pourquoi renchrir sur la perfection ? Le regard de Brice se concentra de nouveau sur les yeux de la jeune femme Certes, ils taient lumineux, le bleu azur de liris tant serti dans un cercle plus sombre qui le mettait en valeur. Pourtant, lorsquils balayrent la salle, il aperut dans leurs profondeurs une sorte dapprhension. Etait-ce de la peur ? Il neut pas le temps de mditer davantage sur cette curieuse lueur, car peine eut-il reconnu lclair qui trahissait les motions de Sabina que celle-ci avait dj recouvr un regard socialement correct et affichait un sourire confiant tout en se dirigeant vers lui ! Veuillez mexcuser, annona Richard Latham, un sourire de supriorit aux lvres. Je vais saluer ma fiance. Et, sous lil mdus de Brice, il se dirigea effectivement vers Sabina, passa un bras familier autour de sa taille et lembrassa sur la joue. Tiens, constata alors Brice, il stait tromp en ce qui concernait les bijoux. Sabina nen tait pas totalement dpourvue son annulaire gauche brillait un gros diamant en forme de cur. Sabina tait-elle la fiance qui Richard Latham avait fait rfrence ? La fiance dont il souhaitait un portrait ? En tout cas, ctait bien la seule femme au monde que lui-mme ait jamais eu envie de peindre ds linstant o il lavait vue en chair et en os ! Oh, pas cause de sa beaut, aussi spectaculaire ft-elle ! Non : en raison de cette lueur dangoisse entraperue dans ses prunelles et si rapidement masque un aveu de faiblesse fort intrigant de la part dune aussi belle femme, et qui llevait un rang bien suprieur celui dune icne de la mode.

Cette motion, il avait une terrible envie de lexplorer en tant quartiste, du moins Dsole pour le petit retard, dclara Sabina en souriant chaleureusement Richard. Andrew tait trs exigeant aujourdhui, les essayages nen finissaient pas ! Tu es ici, prsent, et cest le principal, lui assura son compagnon. A ces mots, Sabina prouva un vif soulagement. Comme il tait apprciable de vivre avec un homme qui ne se plaignait jamais des contraintes et exigences lies sa carrire ! Richard tait si accommodant : tout ce quil voulait, ctait quelle parade son bras. Le reste Ouf, constata Sabina, les gens avaient repris leur conversation ! Bien quelle ft top model depuis sept ans, elle ne parvenait pas shabituer aux ractions que dclenchait immanquablement son arrive dans un lieu quelconque. Elle avait d se forger une vritable carapace pour masquer la gne que les regards inconnus continuaient dexercer sur elle. Le seul endroit public o elle se sentait bien ctait le fast-food langle de sa rue ! Elle sy rendait en jean dlav et pull informe, une casquette de base-ball visse sur la tte. Bien malin qui aurait pu reconnatre le top model Sabina, en train dengloutir un hamburger hautement calorique, accompagn dune large portion de frites qui ne ltaient pas moins ! Certains journalistes mal intentionns avaient beau affirmer que, pour garder la ligne, le mannequin ne se nourrissait que de fruits et deau minrale, Sabina faisait partie de ces rares et heureuses femmes qui pouvaient avaler tout ce quelles voulaient sans prendre le moindre gramme. Nanmoins, cela faisait longtemps quelle ne stait pas aventure dans le fast-food pour lune de ces visites impromptues et anonymes. Six mois exactement Viens, je veux te prsenter quelquun, dclara Richard dun air mystrieux. Sabina lui lana un regard intrigu. Sans lui rvler ses intentions, son compagnon lentrana vers le fond de la salle pour lui prsenter lhomme avec qui il sentretenait au moment de son arrive. Bien que Richard ft dune taille impressionnante, son interlocuteur avait quelques centimtres de plus que lui. Il avait environ trente-cinq ans et tait vtu de faon dcontracte jean, T-shirt et veste noire en accord avec ses cheveux, plutt longs pour un homme. Son expression contrastait avec cette dcontraction apparente et lui confrait une beaut tnbreuse. Ses yeux verts retinrent particulirement lattention de Sabina ; son regard tait si intense quil semblait plonger directement dans votre me. A cette pense, Sabina sentit de nouveau langoisse ltreindre. Elle dfendait quiconque et particulirement cet inconnu aux yeux troublants de lire dans son me. Brice, je voudrais vous prsenter ma fiance, Sabina, dcrta Richard. Sabina, voici Brice McAllister. Comme chaque fois quil la prsentait un tiers, Sabina reconnut dans la voix de Richard des inflexions de fiert. Sans compter quen loccurrence, il semblait forcer le trait ! Sabina scruta McAllister dun air confus. Etait-elle cense le connatre ? Mais oui, elle y tait ! Il sagissait du peintre Brice McAllister, celui dont on sarrachait les uvres prix dor ! Bonjour, monsieur McAllister, dit-elle enfin sur un ton rserv. Enchant, Sabina, dclara Brice. A propos, avez-vous un nom de famille ? Sa question avait t pose sur le mode ironique, aussi rpondit-elle froidement : Smith. Dune banalit affligeante, nest-ce pas ? Ma mre ma choisi un prnom original pour compenser Presque personne ne connat mon vrai nom. Brusquement, elle se tut. Pourquoi confier cela cet inconnu ? Un inconnu qui, de surcrot, la mettait fort mal laise avec son regard perant Tu es Sabina, et cest suffisant, trancha Richard non sans arrogance.

Sentait-il, lui aussi, lintensit anormale du regard de Brice ? se demanda Sabina quun frisson dangoisse venait de parcourir. Instinctivement, elle se rapprocha de Richard. Je vous promets de ne le rpter me qui vive, affirma alors Brice. Ces propos, qui se voulaient rassurants, provoqurent en elle leffet oppos. Au mot me , elle sursauta. Car elle tait persuade quil lisait dans la sienne comme dans un livre ouvert ! Allons ! Que redoutait-elle tellement quil y dcelt ? Dans son me, il devait voir de la chaleur, et de la gentillesse. De lhumour aussi, du moins lesprait-elle. Sans compter le sens de la loyaut et de lhonneur. Et immanquablement, de lapprhension, de la peur Non ! Ces motions-l, elle les avait enfouies au plus profond delle-mme. Personne ne pouvait les deviner. Elles affleuraient uniquement lorsquelle tait seule, et comme elle vitait le plus possible de se trouver seule avec ses propres penses Votre fianc et moi discutions dun ventuel portrait que je peindrais de vous, dclara Brice sans ambages. A ces mots, Sabina adressa un regard surpris Richard Jamais il ne lui avait fait part de son intention de commander un portrait delle un artiste. Pour sa part, elle refusait de poser pour Brice McAllister. Pas question de passer du temps en sa compagnie ! Cet homme la mettait dfinitivement trop mal laise. Je voulais te faire une surprise, intervint alors Richard en la couvant dun regard protecteur avant de se tourner vers Brice et dajouter, non sans une inflexion dironie : finalement, vous voulez bien excuter ce portrait ? Sabina jeta un bref coup dil Brice McAllister. Ainsi, il navait pas accept demble la commande de Richard ; il le laissait pourtant entendre pourquoi avait-il chang davis ? Au mme instant, Brice rpondait Richard en haussant les paules : Pourquoi pas ? Je devrais raliser quelques esquisses avant de prendre une dcision dfinitive. Mais je vous prviens, je ne pratique pas lenjolivement, si vous voyez ce que je veux dire. Charmant personnage ! se rcria intrieurement Sabina. Mme si sa franchise tait tout son honneur Soudain, elle ressentit un pincement au cur. Elle venait de comprendre le vritable sens de ses propos ! Nul doute quil envisageait de la peindre en fonction de ce quil lisait dans son me ! Je doute quil soit ncessaire denjoliver les traits de ma fiance, rpliqua schement Richard. Ainsi que vous pouvez le constater, elle est dune beaut irrprochable. Face lloge appuy de Richard, Brice se contenta dun petit sourire. Je crains que tu ne sois gure objectif, intervint alors Sabina, avant dajouter, dsireuse de mettre un terme cette impossible conversation : je crois que nous avons assez abus de la gentillesse de M. McAllister Brice McAllister lui tait dcidment fort peu sympathique ! conclut-elle. Quelque chose dans son regard lavait immdiatement mise mal laise. Et le plus tt elle sloignerait de lui, le mieux ce serait. Donnez-moi votre numro de tlphone, demanda alors Brice. Si vous le permettez, je vous appellerai et nous conviendrons dun rendez-vous pour les esquisses. Par piti ! Elle navait nulle envie que Brice McAllister en connaisse plus son sujet que ce quil avait dj devin. Tenez ! dcrta Richard en sortant une carte de visite de sa poche quil brandit avec fiert sous le nez de Brice. Nous habitons ensemble. A cette annonce, Sabina sentit le regard de lartiste sappesantir sur elle. Visiblement, il ne prenait pas bien cette information ainsi que lindiquait le pli dsapprobateur de sa bouche. Dtermine lui tenir tte, elle plongea son tour un regard dfiant dans le sien tout en se

sentant rougir, mais peu importe ! Seigneur ! Pour qui se prenait-il pour se permettre de la juger ? Elle avait vingt-cinq ans, tout de mme, et tait tout fait libre de ses choix ! Et ceux-ci lui convenaient parfaitement ! Vraiment ? interrogea alors une petite voix intrieure. Dans ces conditions, pourquoi tait-elle sur la dfensive ? Aspirant une large bouffe dair, elle seffora de rationaliser la situation. Il tait impossible que Brice McAllister ait devin sur quelle base reposait son arrangement avec Richard. Sept mois plus tt, lorsque ce dernier et elle-mme avaient opt pour une vie commune, il tait clair pour chacun que lamour ntait pas lorigine de cette dcision. A dire vrai, elle leur convenait tous deux : Richard lui offrait une protection contre la peur perptuelle dans laquelle elle vivait avant son installation chez lui, et lui en retour pouvait safficher en public avec une trs belle femme ce qui semblait tre lultime but de sa vie ! Oui, curieusement, ctait tout ce que Richard attendait delle, ainsi quelle avait pu le constater durant ces sept mois de cohabitation. Nul doute que leur arrangement aurait paru des plus tranges une tierce personne, mais pour eux, il tait parfait. Dailleurs, leur intimit ou plus exactement leur absence dintimit ne regardait queux. Et srement pas cet inquisiteur aux yeux trop verts ! Je vous appellerai, affirma Brice en plaant la carte dans la poche de sa veste noire. L-dessus, il prit cong deux pour aller rejoindre un couple avec un tout jeune enfant. Cest Logan McKenzie, indiqua alors Richard Sabina, et sa charmante femme Darcy. Sabina se moquait de savoir qui taient ces gens ou quelle relation Brice entretenait avec eux. En revanche, elle tait extrmement soulage dtre dbarrasse de lui ! Elle pouvait de nouveau respirer tranquillement. De fait, elle venait juste de sapercevoir que, durant toute cette conversation, sa respiration avait t saccade. En tout cas, elle tait certaine dune chose : si Brice lui tlphonait, elle ferait dire quelle tait absente ! Entre-temps, elle comptait mettre en uvre toute son habilet et sa force de persuasion pour que Richard change davis et renonce au portrait ! Chapitre : 1 2 345678910111213141516 Je regrette, Mlle Sabina est sortie, rpondit la domestique de Richard Latham Brice. Ctait la cinquime fois en cinq jours quon lui faisait la mme rponse, et il sentait quil allait finir par perdre son sang-froid. Car il tait persuad que la belle Sabina voulait se dbarrasser de lui et avait donn des indications trs strictes la domestique. Lors de la rception chez Paul Hamilton, il avait rapidement compris que Sabina, contrairement son compagnon, ne souhaitait absolument pas quil ralist un portrait delle. Et, naturellement, cette nette rticence quil avait perue chez elle avait contribu renforcer son propre dsir de la peindre ! Bien, merci, rpondit Brice en rongeant son frein. Bon Il allait devoir adopter une autre stratgie puisque, manifestement, ses tentatives pour prendre rendez-vous par tlphone naboutiraient rien. Je lui ferai part de votre appel, prcisa la domestique avant quil ne raccroche. Oh, nul doute quelle lui transmettrait le message ! Mais cela ne lavancerait gure, tant donn que Sabina avait certainement t informe de ses quatre prcdents coups de tlphone et quelle stait bien abstenue de le rappeler. Si jtais toi, je garderais mes distances avec mon oncle Richard, lui avait gentiment conseill David Latham la fte de Paul Hamilton, en lentranant part. Cest un collectionneur, qui accumule les objets de valeur. Et il considre que Sabina est sa dernire acquisition. En outre, il illustre parfaitement le concept de mouton noir de la famille, si tu vois

ce que je veux dire. Certes Mais en loccurrence, ce ntait pas Richard Latham qui intressait Brice. Hlas ! Comme il lavait appris ses dpens, ce premier tait llment incontournable qui menait la belle Sabina Pour une femme jouissant dune notorit internationale, elle menait une vie de recluse, se dit-il encore. En outre, elle ne sortait jamais sans Latham ou le chauffeur de celui-ci, ou encore lun de ses gardes du corps. Deux semaines avant leur rencontre chez Paul, Brice avait assist un dfil de mode auquel lavait convi Chloe, la femme de Fergus, par ailleurs cratrice de mode. Sabina avait alors fait une courte apparition sur le podium puis stait rapidement retire dans les coulisses, suivie de deux gardes du corps tandis que Brice renonait laborder, ainsi quil en avait eu initialement lintention. Aprs le dfil, elle navait pas assist au cocktail et, comme Brice se renseignait discrtement sur la raison de son absence, on lui avait indiqu quelle stait clipse dans une limousine avec chauffeur, une fois sa prestation termine. Dcidment, cette femme incarnait le mystre et attisait la curiosit de Brice. En outre, il tait convaincu que Richard Latham ignorait ses vaines tentatives tlphoniques pour prendre rendez-vous avec Sabina. Oui, son instinct lui disait que la belle ne se vantait pas de ses drobades. Richard paraissait tellement dtermin ce quil ralise son portrait ! Il regarda sa montre. 16 heures. Le plus simple ntait-il pas de se rendre chez Richard, dans le quartier de Mayfair le plus chic de Londres, soit dit en passant ? Il ne tergiversa pas longtemps. La Mercedes coup sport, gare devant la riche demeure de Latham, lui indiqua quil y avait quelquun la maison. Peu importait quil sagt de Richard ou de Sabina. Il avait la ferme intention dobtenir le rendez-vous promis de lun ou de lautre. Pourquoi avait-il t si surpris dapprendre que Richard et Sabina habitaient ensemble ? sinterrogea-t il en descendant de sa voiture. Sans doute parce quil manait de Sabina une aura qui la rendait intouchable, et maintenait les autres distance Visiblement, cela ne sappliquait pas Richard Latham qui, partageant sa vie, devait aussi partager son lit. Logique, non ? Oui ? Perdu dans ses penses, Brice avait machinalement appuy sur la sonnette, aussi sursauta-t il lorsque la porte souvrit. La femme ge qui se tenait sur le seuil le fixait dun air interrogateur. Nul doute quil sagissait de la domestique qui avait pour consigne de lui signifier labsence de Sabina ! Je viens voir Sabina, annona-t il dune voix ferme. Avez-vous rendez-vous ? La bonne blague ! Ctait prcisment ce quil cherchait obtenir. Allons, pensa-t il, inutile de snerver : la pauvre domestique ntait pas responsable des caprices de sa patronne. Pouvez-vous informer Sabina que M. McAllister dsire la voir ? demanda-t il en ravalant sa colre. McAllister ? rpta la domestique, dconcerte. Mais ntes-vous pas Oui, lhomme qui a tent de la joindre plusieurs fois cette semaine, linterrompit Brice. Pouvez-vous lui dire que je suis l ? Il avait rpt sa demande dun ton impatient, conscient de son impolitesse, mais il tait bien trop nerv pour concevoir encore des scrupules envers cette tierce personne aussi innocente ft-elle qui se dressait entre son but et lui. Il tait convaincu prsent que le coup sport appartenait Sabina et quelle se trouvait bel et

bien chez elle. Tout comme ctait le cas lorsquil avait tlphon tout lheure ! A lvidence, elle le fuyait. Mais, commena la domestique. Cest bon, madame Clark, intervint soudain Sabina en se matrialisant au ct de la gouvernante. Monsieur McAllister, voulez-vous me suivre dans le salon ? Privilgiant le silence un commentaire acerbe quil aurait regrett par la suite, Brice hocha la tte et la suivit lintrieur. Curieux comme cette femme lui apprenait la patience, lui le fougueux, qui semportait la moindre contrarit. Aujourdhui, elle paraissait diffrente. Plus naturelle, mais toujours dune beaut clatante, dans son jean clair et son T-shirt blanc. Elle avait relev sa chevelure en une queue-de-cheval et ntait absolument pas maquille. On lui aurait donn dix-huit ans peine. Je vous prie de mexcuser, mais je nattendais personne, dit-elle en faisant rfrence sa tenue dcontracte. Je reviens linstant de mon club de sport. Adorable menteuse ! Fronant les sourcils dun air moqueur, Brice rtorqua : A linstant, vraiment ? Puis-je vous offrir du th ? demanda-t elle alors dun ton dgag. Non merci, rpondit-il, avant dajouter froidement : Je vous ai tlphon plusieurs fois cette semaine. Ah bon ? fit-elle dun ton dtach. Vous le savez pertinemment, rpliqua-t il sans cacher son agacement. Jai t fort occupe cette semaine, argua-t elle. Jai d me rendre Paris, jai dfil pour plusieurs couturiers. Sans compter une sance de photos avec Je me moque de votre emploi du temps ! trancha-t il de faon cavalire. Ce que je veux savoir, cest pourquoi vous ne mavez pas rappel. Je viens prcisment de vous expliquer que Ecoutez, passer un coup de tlphone, cela prend objectivement peu de temps, et mme si vous tiez rellement absente, je suis certain que la diligente Mme Clark vous a fait part de tous mes appels et vous a communiqu tous les numros de tlphone que je lui ai laisss : le numro de mon domicile, de mon atelier, ainsi que celui de mes deux portables, le priv et le professionnel. Peut-tre, je ne sais plus, dit-elle rapidement. Etes-vous bien certain de ne pas vouloir de th ? Absolument certain, fit-il en serrant les dents. Un double whisky, voil ce dont il aurait eu besoin, mme au beau milieu de laprs-midi ! La froideur de cette femme aurait pouss nimporte quel homme se ruer sur la boisson ! Bon, reprit-il, propos de notre rendez-vous Asseyez-vous, monsieur McAllister, je vous en prie. Merci, je prfre rester debout, rpliqua-t il, les nerfs chauffs blanc par la dsinvolture de Sabina. Etonne par son refus, elle se laissa choir pour sa part dans un confortable fauteuil et, le regardant droit dans les yeux, lui assna : Cest curieux, je croyais pourtant que vous tiez un artiste rput. Je le suis ! rpondit-il, immdiatement sur la dfensive. Vraiment ? fit-elle sur le ton de la drision. Et traquez-vous toujours vos mcnes potentiels de cette faon ? Une bouffe de colre le submergea. Elle cherchait dlibrment le froisser ! Et y tait parvenue ! Mais pourquoi le provoquaitelle, au lieu de lui avouer tout simplement quelle ne voulait pas quil ralise son portrait ?

Poussant un profond soupir, il dclara subitement : Finalement, je prendrais volontiers du th. L-dessus, il sassit dans un fauteuil face elle et eut le plaisir de constater le dsarroi qui se peignit alors sur le visage de la belle Sabina. Il tait clair quen dpit de son invitation initiale, elle nattendait quune chose : quil sen aille ! Que redoutait-elle ? Certainement larrive de Richard qui ne manquerait pas de la convaincre daccepter de poser pour lui. Jai tout mon temps, prcisa-t il dun ton provocateur. Trs bien, dit Sabina en se levant brusquement. Je vais donner des instructions Mme Clark. Et en profiter pour se remettre de ses motions ! ajouta Brice in petto. Pourquoi Sabina redoutait-elle tant quil la peigne ? Quest-ce qui lui dplaisait tellement en lui ? Encore quil ne ft pas certain quil sagt rellement dhostilit son gard. Il repensa alors lclair de peur quil avait aperu dans ses yeux, la rception de Paul Hamilton Quel mystre cachait donc le sublime mannequin ? Dans quelles eaux troubles nageait son me ? Sabina ne se rendit pas directement dans la cuisine, mais se prcipita vers la salle de bains pour sasperger le visage deau froide, car ses joues la brlaient. Jamais elle naurait imagin que McAllister aurait laudace de venir chez elle, alors quelle avait systmatiquement refus de lui parler au tlphone. Pauvre idiote ! Elle aurait pourtant d sen douter ! Brice McAllister tait anim dune dtermination implacable. Ah, comme elle avait eu tort de lconduire ! Rsultat : il la traquait jusque chez elle. Bon, le mal tant fait, quoi bon se lamenter ? Il fallait ragir ! Dans une heure, Richard rentrerait la maison. Dici l, elle devait sarranger pour que Brice McAllister ait bu son th, et surtout singnier trouver toutes sortes dempchements afin de repousser le fameux rendez-vous aussi loin que possible dans le temps rendez-vous quelle continuerait remettre par la suite aux calendes grecques ! Cette seconde rencontre venait de la conforter dans son opinion : elle ne voulait pas que McAllister ralise son portrait. Non quelle doutt de son talent, bien au contraire ! Dailleurs, elle savait pourquoi il tait si dou : tout simplement parce quil allait au cur des choses et des tres. Ses prunelles dun vert perant faisaient sauter le vernis social et plongeaient droit dans lme, mettant nu des motions profondment ensevelies. Fatalement, le peintre dcouvrirait le mur de protection quelle avait rig autour delle pour maintenir les autres distance. Et, tout aussi inexorablement, il voudrait savoir pourquoi elle ntait pas une jeune femme insouciante et heureuse, profitant sereinement de sa clbrit Le th sera servi dans quelques minutes, annona-t elle en revenant au salon. Selon Richard, vous avez peint un remarquable portrait de votre cousine Darcy McKenzie. A ce quil parat, rpondit-il dun ton abrupt, peu sensible ses efforts de courtoisie. Il espre certainement que vous en ferez un aussi magnifique de moi. Et vous, Sabina, quesprez-vous ? rtorqua-t il tout trac. Pourquoi cette question ? stonna-t elle. Etait-il born ? Navait-il pas encore compris quelle ne souhaitait pas quil la peigne, mais quil sen aille, et surtout, quil laisse intacte la carapace dans laquelle elle avait enfoui son tre ? Euh La mme chose que lui, bien sr. Oh, mais voici le th. Soulage, elle se tourna vers Mme Clark et lui adressa un large sourire. La gouvernante avait reu la consigne de servir uniquement du th, sans les petits gteaux secs qui allaient avec.

Rien, en somme, qui ft susceptible de retarder le dpart de Brice McAllister ! Sans sucre, pour moi, sil vous plat, marmonna Brice tandis que la domestique quittait la pice et que Sabina remplissait les tasses. Voil qui correspondait bien la personnalit de cet homme, pensa-t elle. Apre et fort ! Brice avala une gorge de th brlant puis, braquant son regard vers elle, il dclara tout trac : Vous tes comme chez vous, ici ! Pourquoi ne le serais-je pas ? rtorqua-t elle en sefforant de ne pas paratre dconcerte par cette affirmation qui sonnait comme une accusation. Jhabite ici, cest ma maison. Dcidment, sa cohabitation avec Richard le perturbait, pensa-t elle. Curieux tout de mme, pour un homme de trente-cinq ans. Etait-il vieux jeu ? A moins que ce ne ft la diffrence dge entre Richard et elle qui le contrarit ? Quand serez-vous libre pour des sances de pose ? demanda-t il soudain. Vous savez, durant les deux mois venir, mon agenda est totalement rempli, et Allons, il doit bien vous rester une petite heure libre quelque part, objecta-t il non sans ironie. Effectivement, mais alors jen profite pour me reposer, dit-elle. Rester assise pendant que je ralise des esquisses ne sera pas particulirement reintant, insista-t il. La position assise, non. Mais conserver un regard dnu dexpression pendant une heure pour se protger du sien, si ! Terriblement fatigant, mme ! Navre, mais jai oubli mon agenda chez un client, je vous appellerai ds que je pourrai vrifier mon emploi du temps. Demain, nous sommes samedi. Et le samedi, vous navez pas de rendez-vous professionnel, nest-ce pas ? Un lan de fureur la traversa. Ce ntait plus de la dtermination, mais de lacharnement ! Plus il sentait sa rticence, plus il insistait. Logique ! Dsole, Richard et moi ne sommes pas Londres ce week-end. Soudain, elle entendit un bruit de moteur sous ses fentres. Richard ! Par piti Elle qui en gnral tait heureuse de lentendre rentrer sentit alors son cur se serrer ! Car elle savait que ce dernier, en dpit de ses rticences, tait dcid obtenir ce maudit portrait. Dommage, rpondit Brice sans deviner ses tourments, je me demandais si Sabina ? Es-tu Richard sinterrompit brusquement quand il saperut que sa fiance ntait pas seule. Richard ! sexclama cette dernire en se levant pour lenlacer tendrement avant dajouter sur un ton insouciant : M. McAllister est venu prendre le th. Prendre le th, vraiment ? pensa Brice, agac. Il tait venu pour lobliger lui accorder un rendez-vous, oui ! A cet instant, Sabina posa sur lui un regard inquiet Brice allait-il dvoiler Richard la vritable raison de sa prsence ici ? se demanda-t elle. Et lui rapporter le nombre prcis de fois o il avait appel pour prendre rendez-vous et stait entendu rpondre par la fidle gouvernante : Mlle Sabina est sortie ? Mon Dieu ! Sil informait Richard de ses drobades, celui-ci en concevrait un vif mcontentement. Et exigerait des explications ds quils seraient seuls. Comment lui avouer alors quelle redoutait le regard de McAllister sur son me ? Je suis venu personnellement vous prier de mexcuser, dclara subitement Brice. Je nai pas appel pour prendre rendez-vous, ainsi que je lavais promis. A ma dcharge, je dois dire que jai t fort occup ces derniers temps. Elle le regarda, stupfaite Ctait lui qui prsentait des excuses ? Lui qui invoquait un

emploi du temps charg ? Je vous en prie, inutile de vous justifier, rpondit Richard. Eh bien, tes-vous finalement convenus dun rendez-vous ? A ces mots, Sabina lana une illade dsespre Brice Allait-il encore la sauver ? se demanda-t elle, le cur battant. Certes, il avait dj menti une fois pour elle, mais elle se demandait bien pourquoi, dans la mesure o sa propre attitude envers lui ne pouvait en aucun cas inciter la complicit ! De son ct, Brice navait donn aucun signe de galanterie auparavant. Je crois que oui, rpondit ce dernier dans un large sourire. Daccord, elle venait de comprendre ! Il avait menti dans le dessein de la placer au pied du mur et de la contraindre lui accorder un rendez-vous ! Jtais en train de dire M. McAllister que Brice, corrigea ce dernier. Je disais Brice, rpta-t elle, vaguement irrite, que je suis libre mardi aprs-midi. Et moi, je flicitais Sabina davoir une si bonne mmoire car elle na mme pas eu besoin de consulter son agenda. Pour ma part, sans lui, je suis perdu, prcisa Brice, en la regardant dun air ouvertement moqueur. Le fourbe ! pensa-t elle. Comment osait-il se moquer delle si effrontment, sachant quelle ne pouvait se dfendre ? A 3 heures, alors ? ajouta-t il. Un sourire clatant claira son visage lorsquil tendit sa carte de visite Sabina. Visiblement, il tait satisfait de lui-mme, se dit-elle en saisissant brutalement la carte quil lui prsentait. Je ne pourrai pas taccompagner, annona Richard, mais je prierai Clive de venir avec toi. A dire vrai, je naime gure avoir de spectateurs lorsque je travaille, prcisa Brice. Oh, Clive est un homme fort discret ! lui assura Richard. Nanmoins, si sa prsence vous importune, je lui demanderai dattendre dans la voiture, lextrieur. Merci, je prfre, rpondit Brice. Et elle, pensa-t elle amrement, personne ne lui demandait si cela ne limportunait pas de passer une heure seule avec lui, dans son atelier ? Chapitre : 12 3 45678910111213141516 Que sais-tu au juste du top model Sabina ? Tiens, tiens, fit Chloe en reposant sa fourchette, non sans lancer un regard amus Brice, assis en face delle. Javais bien dit Fergus quil y avait anguille sous roche, lors du dernier dfil. Tu ne mas donc pas invite pour mes beaux yeux en labsence de Fergus, mais afin den savoir plus sur celle que tu convoites ! Brice adorait Chloe quil considrait comme sa petite sur, mais parfois elle tait tout simplement impossible ! Non, il ny a rien entre nous et je ne la convoite absolument pas, se dfendit-il vivement. Il se trouve que je dois raliser le portrait de Sabina. Voil pourquoi je minforme sur elle. A titre dinspiration. Oh ! fit Chloe, visiblement due. Tu sais, ma petite Chloe, ce nest pas parce que Fergus et toi vous aimez passionnment que tout le monde est amoureux autour de vous ! Tout de mme, avoue que ce serait merveilleux, non, si ctait le cas entre Sabina et toi ? reprit la femme de son cousin, revenant la charge. Dsol de jouer les rabat-joie, mais je te rappelle que Sabina est fiance, dit-il. Mouais Ils nont pas lair bien presss de se marier, ces deux-l. Et puis Richard Latham est bien plus g que Sabina. Il pourrait largement tre son pre.

Ctait exactement ce que pensait Brice, pourtant il se garda de lavouer. Quant tomber amoureux de Sabina il doutait que le terme merveilleux ft un qualificatif appropri pour dcrire ce cas de figure. Oh, la beaut de la jeune femme tait incontestable ! En outre, depuis leur rencontre de vendredi dernier, il savait quelle tait naturelle et sincre de mme quintrigante et rserve ! Par ailleurs, le fait quelle vive chez un homme plus g et quelle ne sorte jamais sans mentor contribuait renforcer son mystre. Quelle relation entretenait-elle rellement avec Richard Latham ? Brice ne cessait de repenser ce que David lui avait confi propos de son oncle. Sabina reprsentait-elle pour lui juste une nouvelle pice de collection une pice de choix , ou bien taient-ils ensemble pour dautres raisons ? Autant de questions quil aurait aim poser Chloe car, en tant que cratrice de mode, elle tait forcment au courant des ventuelles rumeurs qui couraient sur les top models et plus prcisment sur Sabina ! Seulement, Chloe tant capable de tirer des conclusions htives, il se retenait de la questionner. Le livre de Fergus se vend bien ? demanda-t il pour changer de sujet. Il caracole en tte du box-office, annona firement Chloe. Jespre au moins que tu las lu ! Pas encore, avoua-t il, la mine penaude, lintrigue se droule dans le milieu de la mode, nest-ce pas ? Chloe se mit alors discourir avec un plaisir vident sur luvre de son mari. Dfinitivement oublie, la belle Sabina ! pensa-t il avec soulagement. Pour tre honnte avec lui-mme, il devait bien reconnatre que toutes les questions qui lui brlaient les lvres concernant Sabina taient dordre purement personnel ! Il voulait percer le mystre de sa froideur et de sa distance, et dcouvrir pourquoi Richard Latham faisait exception la rgle. Ce qui le troublait par-dessus tout, ctait la vulnrabilit qui manait malgr elle de son tre. En dpit de tous les efforts quelle prodiguait pour paratre hors datteinte. Sabina tait riche, belle, clbre, elle avait le monde ses pieds et des honoraires au moins gaux aux actrices les mieux payes dHollywood et pourtant Ctait prcisment ce et pourtant qui allait finir par lobsder ! Il soupira, agac. Cet aprs-midi, il esprait rsoudre lnigme Sabina Smith. En rentrant chez lui, il repensa sa conversation avec Chloe. Il avait juste fait une brve allusion Sabina et pourtant il tait certain que dici ce soir, toute la famille saurait quil avait questionn sa cousine au sujet du clbre mannequin ! Il arriva latelier bien avant lheure de leur rendez-vous. 3 heures sonnrent sans que Sabina apparaisse Allait-elle lui jouer un mauvais tour ? Aprs quatre jours dattente et danticipation, elle ne pouvait pas ne pas venir ! Au fur et mesure que les minutes passaient, Brice sentait crotre sa fureur, ne doutant pas un instant que Sabina avait dlibrment oubli le rendez-vous. Il La sonnerie retentit brusquement. 3 h 25 ! Aucun coup de tlphone pour lavertir de son retard, et pourtant il savait que ctait elle. Il seffora de prendre un air dgag et deffacer toute trace dagacement sur son visage. Si elle sattendait ce quil ft furieux, eh bien, elle allait tre due ! Navre pour le retard, lui dit-elle en entrant dans latelier. Jarrive dune sance photos. On mavait promis que je serais libre 2 heures, mais Peu importe, vous tes l prsent, linterrompit-il, ne sachant si elle lui jouait la comdie ou disait la vrit. Avez-vous djeun ? Non, mais

Je vais demander quon vous prpare un sandwich. Inutile, je mangerai plus tard. Un th, alors ? Ou un caf ? Bon sang ! Elle tait dune beaut poustouflante dans son chemisier en Lycra moulant, de la mme couleur que ses yeux, et son pantalon noir qui pousait tout aussi troitement ses formes. Aujourdhui, ses cheveux dtachs formaient un pais rideau dor dont les franges venaient caresser le creux de ses reins Du calme, Brice ! sordonna-t il en se mettant en qute de son carnet de croquis et de ses crayons. Je boirais volontiers un caf, rpondit-elle. Comme il se dirigeait vers le tlphone pour prier sa domestique de prparer du caf et de le monter latelier, il ne put sempcher de demander : Comment va Clive ? Dois-je lui faire servir une tasse de caf lui aussi ? Inutile ! fit-elle dun ton froiss avant dajouter schement : o dois-je masseoir ? Sur le canap. Il ignorait encore comment la peindre Allait-il rellement pouvoir rendre justice sa beaut ? En outre, ce ntait pas seulement sa beaut quil voulait capter, mais ce quil y avait audel, lintrieur de son tre. Il tait rsolu cote que cote faire tomber ses barrires et atteindre cette Sabina-l Le soleil de mai entrait flots par limmense baie vitre de latelier et projetait ses rayons sur le canap. A lextrieur, le jardin flamboyait de couleurs et le foisonnement des fleurs multicolores apaisa Sabina. Est-ce vous qui entretenez votre jardin ? lui demanda-t elle soudain. Pardon ? Tournant ses regards vers lui, elle saperut quil avait commenc travailler. Oh, navre ! fit-elle, non sans prouver un certain agacement lide quil lavait croque son insu, alors quelle admirait ses fleurs. Vous avez donc commenc ? Quelques traits, rpondit-il en plongeant son regard vert dans le sien. Et pour rpondre votre question, oui, cest moi qui entretiens mon jardin. Cela me dtend, lorsque je suis rest des heures enferm dans mon atelier. Et vous, aimez-vous jardiner ? Autrefois, oui, fit-elle, une pointe de nostalgie dans la voix. Avant que le travail ne vous happe tout entire, nest-ce pas ? dit-il en souriant. Oui, cest peu prs a, rpondit-elle tandis quun nuage passait dans ses yeux. Le fait quelle ait arrt de jardiner navait rien voir avec son activit professionnelle. Non, ctait simplement parce quelle nhabitait plus son charmant petit cottage Allons ! Elle ne devait pas sabandonner au sentimentalisme ! Et puis, ce ntait tout de mme pas auprs de Brice McAllister quelle allait spancher. A peu prs a ? reprit-il doucement. Sabina changea de position et dclara dans un soupir : Je doute que je fasse un trs bon modle. Je narrive pas rester assise sans bouger trs longtemps. Vous pouvez vous lever et marcher, si vous prfrez. Dailleurs, je ne suis pas certain que la position assise soit celle que jadopterai pour vous. Ah bon ? Et quelle position jugeait-il adquate pour elle ? se demanda-t elle en se levant. Tout en faisant les cent pas dans latelier, elle inspecta la pice du regard : des toiles taient entasses contre les murs et sur les tagres, les pots de peinture et les pinceaux se disputaient lespace. Bref, il rgnait le joyeux dsordre dun atelier dartiste, avec le minimum de mobilier en loccurrence, la chaise sur laquelle Brice tait assis, une table macule de peinture et le divan sur lequel elle stait installe.

Voil le caf, annona jovialement Mme Potter en entrant dans latelier. Comme Brice lavait prvu, elle avait prpar des petits en-cas, et tranch le cake aux fruits confectionn par ses soins, dans la matine. Merci, lui dit Sabina, ravie. Mmm, pensa-t elle en les dgustant, ces toasts taient tout simplement dlicieux. Finalement, elle tait affame ! Sautez-vous souvent des repas ? lui demanda subitement Brice. Cela marrive, quand je nai pas le temps de manger. Ne croyez pas que je me prive de nourriture ! Jai la chance de ne pas grossir, quoi que javale. A cet instant, les yeux de Brice glissrent sur le corps de Sabina et elle regretta sa remarque. Son regard tait si inquisiteur, si A quand le mariage ? Elle sursauta. Avait-elle bien entendu ? Pardon ? Si jai bien compris, le portrait que je vais raliser sera le cadeau de mariage de Richard. Aussi je me demandais de combien de temps je disposais pour le raliser. Je crains que vous nayez mal interprt les propos de Richard, objecta-t elle en sourcillant. Jamais il navait t question que leur arrangement dbouche sur un mariage Richard ma pourtant donn limpression que la date de la noce tait imminente. Vraiment ? dit-elle, persuade que Brice se trompait. Mais oui ! Vous avez une grande diffrence dge, nest-ce pas ? Elle se mit rougir violemment. Quest-ce que cela pouvait bien lui faire ? se rvolta-t elle en silence. Cela ne le regardait absolument pas ! Cest comme lunion du printemps et de lautomne, insista Brice, non sans drision. A vingt-cinq ans, on peut difficilement me comparer au printemps, rtorqua-t elle schement. Lanalogie avec lt serait plus adapte. Mais de nos jours, lge na gure dimportance. De nos jours ? reprit-il ironiquement. Vous croyez donc que cest une question de mode ? Cet homme tait dcidment infernal ! Richard et elle taient uniquement amis, et il stait certainement mpris sur les propos de son fianc . Ecoutez, commena-t elle, visiblement agite, je suis venue ici pour que vous fassiez des croquis de moi, et non pour subir vos questions sur ma vie personnelle, daccord, monsieur McAllister ? M. McAllister sappelle Brice, dclara-t il alors. Pour moi, vous tes M. McAllister, rpliqua-t elle avec hauteur. Comme vous voudrez, fit-il, rsign. Pouvez-vous prendre place prs de la chemine ? Voil prsent quil faisait comme si cette conversation trs personnelle navait jamais eu lieu ! Furieuse, elle se plaa l o il le lui avait indiqu. Les vtements que vous portez ne conviennent pas. Comprenez-moi bien ! Ils vous vont ravir, mais ils ne sont pas adapts la faon dont je compte vous peindre. Et comment comptez-vous me peindre, exactement ? Sans rpondre, il poursuivit son esquisse, dun air fort concentr. Elle resta immobile, adoptant son fameux regard fig, celui pour lequel elle optait lors des sances de photos. Un matre tait luvre et elle tait lobjet qui servait son art. En tant que personne, elle nexistait pas, et cela lui convenait parfaitement. Elle tait ici contre sa volont et la dernire chose quelle voulait, ctait tablir une intimit quelconque avec McAllister. Devrez-vous en faire beaucoup ? demanda-t elle au bout dune bonne demi-heure,

commenant srieusement se lasser. Beaucoup de quoi ? fit-il en relevant la tte, visiblement absorb par son travail. De croquis ! Ces sances se renouvelleront-elles souvent ? Rservant sa rponse, il continua de dessiner. Ctait rellement un fort bel homme, reconnut-elle son corps dfendant. Ses cheveux, longs et noirs, lui confraient un faux air de tsigane. Quant ses yeux, aussi verts que troublants, ils taient dignes dune star de cinma. Pourquoi ? finit-il par demander. Comme je vous lai dit, je suis Trs occupe, oui, je sais. Vous me lavez prcis plusieurs fois, je crois que jai compris. La question est : pourquoi tes-vous si prise ? Il lui lana un regard moqueur avant dajouter : Ne me dites pas que vous travaillez pour vivre. Depuis sept ans, vous avez d accumuler un joli petit pcule. Quest-ce qui vous pousse travailler sans relche, Sabina ? Une raison simple : lorsquelle se plongeait corps perdu dans le travail, elle ne pensait plus rien et dormait poings ferms la nuit, sans ressasser le pass ! Pour rester lun des top models les plus demands, rpondit-elle calmement. Est-ce si important que cela ? Sa question la fit rougir. Nanmoins, elle rtorqua sur un ton caustique : Et pour vous, monsieur McAllister, nest-il pas important de demeurer au top du march de lart ? Daccord, les mtiers de mannequin et dartiste peintre ne requraient pas les mmes talents, il nempche quelle se sentait une me dartiste. Elle mettait en valeur le gnie des grands couturiers, inspirait les meilleurs photographes ; elle possdait un don pour exalter le talent des autres ! Touch ! concda-t il de mauvaise grce. Seulement, je conois mal quon ait envie de faire votre mtier ad vitam aeternam. Que cherchez-vous faire ? Me blesser, me provoquer ou bien est-ce que la goujaterie est une seconde nature, chez vous ? Peut-tre un peu des deux, qui sait ? Ils se jaugrent durement. Vous vous moquez de tout, nest-ce pas ? dit-elle dans un souffle, dconcerte par larrogance de Brice. Oh, comme elle aurait aim tre aussi insouciante quautrefois ! Alors elle aurait clat de rire, oui, elle aurait ri delle-mme et de lui. Mais la personne quelle tait autrefois avait dfinitivement disparu. Et Sabina doutait quelle revnt un jour. Il est temps que je parte, dcrta-t elle dun air las en regardant sa montre. Il lobservait intensment, cherchant deviner ce qui agitait ses grands yeux bleus, les troubles penses qui se formaient derrire son beau front lisse Dj ? dit-il. Jai un autre rendez-vous. Chez vous, avec Richard ? fit-il en se relevant, dployant son immense silhouette qui sembla alors remplir tout latelier. Elle recula dun pas, prise soudain de claustrophobie. Le regard toujours enchan au sien, Brice se rapprochait delle, lentement, avec une souplesse toute fline Il tait si proche delle prsent quelle sentait son souffle sur sa joue, la fragrance de son after-shave. Je dois vraiment partir, dit-elle dune voix trangle, sans esquisser cependant le moindre geste en ce sens. Eh bien, quest-ce qui vous retient ? lui souffla-t il au visage.

Ses jambes ! Elles taient en coton et refusaient de lui obir ! Sabina avait limpression quelle allait seffondrer dun instant lautre. Elle se faisait limpression dun lapin affol, surpris par les phares dune voiture et qui, au lieu de sauter dans le foss, demeurait sur la chausse, hbt. Brice tait dcidment un homme dangereux, elle lavait senti demble ! Shumectant les lvres du bout de sa langue, elle rpondit : Jattends que vous me laissiez passer A ces mots, il scarta. Je vous en prie, dit-il avec une courtoisie affecte. Dans un ultime effort, elle se dirigea vers la porte. Je vous appellerai, ajouta-t il. Une main tremblante pose sur la poigne, elle se retourna lentement. Pardon ? Afin de prendre rendez-vous pour une prochaine sance, prcisa-t il dun air amus. Que venait-il de se passer ? se demanda-t elle. Il stait juste approch un tout petit peu trop delle, et alors ? Sornettes ! Elle savait parfaitement quil stait produit autre chose entre eux, de curieuses ondes sur lesquelles elle prfrait ne pas sattarder Me ferez-vous lhonneur de me rpondre, cette fois ? poursuivit-il. Si je suis chez moi, videmment ! Si tel nest pas le cas, je suis certain que Richard pourra convenir dun rendez-vous pour vous. Contrairement ce que vous insinuez, monsieur McAllister, je gre moi-mme mon emploi du temps. Curieux, ce nest pas limpression que jai eue lors de notre premire rencontre. Elle le fixa un instant en silence, avant de lui assner dune voix blanche : Je me fiche comme dune guigne de ce qutait ou ntait pas votre impression lors de notre premire rencontre. Et pour tout vous dire, rien chez vous ne prsente le moindre intrt mes yeux. Rien du tout ? Non ! fit-elle dun ton rageur. Au revoir, monsieur McAllister. A trs bientt, Sabina. Elle ne releva pas son ultime provocation et referma soigneusement la porte derrire elle. Enfin libre Une fois installe larrire de la confortable limousine, elle sautorisa repenser la sance en regardant distraitement le paysage urbain dfiler derrire la vitre fume. Elle naimait pas la faon dont McAllister la dvisageait. Pas plus quelle napprciait le ton trs personnel sur lequel il sadressait elle. Ou encore la manire dont il stait approch delle, tout lheure, avant quelle ne parte, comme sils taient intimes. Bref, elle ne laimait pas ! Comment allait-elle bien pouvoir sy prendre pour ne jamais retourner dans son atelier ? Chapitre : 123 4 5678910111213141516 Brice passa la semaine suivante se maudire pour la faon dont il stait comport avec Sabina lors de la sance de croquis quelle avait bien voulu lui accorder. Ds leur premire rencontre, il avait reconnu en elle lclair qui brille dans les yeux des biches traques. Pourquoi, alors, avait-il fallu quil cherche systmatiquement la provoquer ? Quel dmon intrieur lavait donc conduit se moquer delle ? Il avait tout simplement t aveugl

par sa volont daller au-del de limage publique quelle entretenait soigneusement. Rsultat : il ntait parvenu qu se rendre antipathique ! Oh, cette fois-ci, elle avait accept de rpondre ses coups de tlphone ! Elle avait pris ses quatre appels, mais chaque fois elle avait trouv une excuse des plus lgitimes pour dcliner toutes les dates quil lui proposait en vue dune deuxime sance de travail. Lors de leur dernire conversation tlphonique, Sabina avait cependant fait une concession. Elle pouvait lui accorder une petite heure, ce matin, mais chez elle ! Et vraisemblablement sous lil vigilant de Richard, avait-il alors pens. Autant dire que cette proposition ne lenchantait gure. Nanmoins, comme il nen tait quau stade des croquis, il pouvait, il est vrai, se rendre chez elle. Et, de toute faon, il navait pas le choix. Aprs tout, se dit-il en dcouvrant une Sabina fort dtendue dans sa rsidence de Mayfair, peut-tre cette solution ntait-elle pas si mauvaise que cela ? Dautant que la belle tait seule. Nulle trace de Richard lhorizon Ce matin, elle incarnait la quintessence de lhtesse charmante. En outre, elle tait vtue avec beaucoup de distinction : un corsage beige et une jupe noire, qui lui arrivait juste au-dessus des genoux. Sa chevelure tait rassemble en un chignon sage et bas. Une vidence simposa alors lui : ce ntait pas cette Sabina-l quil voulait peindre ! On sentrane jouer son futur rle de matresse de maison ? railla-t il, peu aprs lui avoir dit bonjour. avait t plus fort que lui ! Il tait pourtant arriv plein de bonnes intentions et bien rsolu sen tenir un change professionnel afin de la mettre laise. Hlas ! Cette image si lisse quelle sappliquait donner delle-mme avait suffi raviver le dmon qui sommeillait en lui. De toute vidence, par cette tenue, elle avait surenchri dans la protection dont elle sentourait habituellement. Nul doute que la sance latelier lavait sensiblement branle ! Vous aviez raison, Brice, lorsque vous affirmiez la dernire fois que la goujaterie tait une seconde nature chez vous, repartit-elle alors calmement. Daccord, il aurait d sexcuser mais il ny parvint pas. Quelque chose dans son tre, sa personnalit, lui donnait envie de la prendre par les paules et de la secouer. Il voulait lentendre rire ou pleurer, bref, lui arracher des motions, que diable ! Nanmoins, sil passait lacte, il risquait fort dtre jamais banni de chez elle ! Il convenait doprer de faon plus subtile. Vous avez bonne mmoire, se contenta-t il dobserver avant dajouter schement : navr, mais il va falloir dnouer vos cheveux. L-dessus, il prit place sur une chaise, carnet de croquis et crayon en main. Cest impossible, dcrta-t elle. Jai un djeuner juste aprs notre sance et je naurai pas le temps de refaire mon chignon. La peste ! pensa Brice, fort nerv. Elle avait donc dcid de lui donner du fil retordre ! Avec qui ? fit-il. Votre confesseur ? Elle le fixa durant quelques instants sans ciller et, dans les profondeurs de ses prunelles bleutes, il vit briller un bref clair de colre. Jai rendez-vous avec ma mre ! prcisa-t elle froidement. Il lui lana un regard tonn puis dclara : Vous tes top model et votre mre aime vous voir dans une tenue pareille ? Finalement, ce ntait pas cause de lui quelle stait accoutre de la sorte, mais pour sa mre. Voil o menait la vanit, McAllister ! se dit-il, piqu au vif.

Que reprochez-vous donc ma tenue ? demanda-t elle, la voix vibrant de ressentiment. Objectivement, il tait difficile de critiquer ses vtements. Elle tait dune lgance irrprochable, mais sa coiffure et sa mise masquaient toute sa personnalit ! Impossible de dceler en elle, ce matin, la beaut provocante du mannequin Sabina. Mue par le besoin de se dfendre, elle enchana sans attendre sa rponse : Ma mre vit en Ecosse depuis le dcs de mon pre, et je la vois rarement. Cest une femme qui dteste lexcentricit. Cest--dire ? Elle soupira longuement, puis commena dune voix charge de tristesse : Mes parents enseignaient lhistoire luniversit dEdimbourg, et se consacraient entirement leur carrire. Je crois quen ralit, ils ne voulaient pas denfant, mais un accident est si vite arriv Elle mit un petit rire drisoire avant de poursuivre : Ils taient relativement gs quand je suis ne ; ma mre avait quarante et un ans et mon pre quarante-six. Aujourdhui, videmment, on voit les choses diffremment, mais lpoque Toujours est-il que mon pre a, me semble-t il, mieux accept sa paternit que ma mre sa maternit. Naturellement, lui na pas d arrter denseigner pendant cinq ans pour soccuper de moi ! Ctait bien la premire fois que Sabina se livrait autant. Ce qui en disait long sur sa nervosit ! Votre naissance a constitu un bouleversement total pour eux, lui dit-il. Et pas seulement sa naissance, pensa-t il. Comment staient-ils accommods de sa beaut frappante ? Car nul doute quenfant, elle devait dj avoir lair dun ange sorti tout droit du paradis. Jai eu effectivement une enfance trange, dit-elle dun ton mlancolique. Et certainement trs solitaire, ralisa Brice. Une enfance aux antipodes de la sienne, lui qui avait t lev par des parents jeunes et joyeux et qui passait tous ses ts en Ecosse, dans le chteau de son grand-pre, avec ses cousins Logan et Fergus. Il avait rellement le sentiment dappartenir une fratrie. Au clan des McDonald. A qui ressemblez-vous ? demanda-t il doucement, dsireux de ne pas rompre le charme, car il avait le sentiment que Sabina voquait rarement son enfance. A mon pre, dit-elle en esquissant un vague sourire sourire qui disparut totalement lorsquelle prcisa : il est mort il y a cinq ans. Je suis dsol, dit-il dun ton sincre, tout en se demandant sil ne tenait pas l la cl de sa relation avec Richard. Ne recherchait-elle pas une figure paternelle auprs de cet homme plus g ? Il souffrait dun cancer depuis des annes, sa disparition a t une dlivrance pour lui, confia-t elle. Mon plus vif regret, cest quil nait pas t l lorsquon ma remis ma licence dhistoire Elle sinterrompit et, devant son expression tonne, elle lui dcocha un superbe sourire avant dajouter dun ton drisoire : Eh oui, Brice, je nai pas toujours t top model plein temps ; je suis alle luniversit, vous savez. Allusion directe ses remarques dsobligeantes sur le mtier de mannequin, la dernire fois, se dit-il, presque honteux. Comme il regrettait son arrogance ! Il lavait juge sans la connatre. Pas tonnant quelle veuille le tenir distance ! Soudain, il lentendit ajouter : En tant que grand dfenseur de la cause fministe, ma mre dsapprouve la voie que jai

choisie. Et que pense-t elle de votre vie en concubinage avec Richard Latham ? A peine eut-il termin sa phrase, quil la regrettait dj. Bon sang ! Il venait de commettre un srieux impair. De fait, ce ntait pas rellement lopinion de Mme Smith qui le proccupait. Sa question exprimait davantage son indignation lui, lide que la belle Sabina partaget la vie et le lit de Richard Latham. Vous tes bien trop indiscret, monsieur McAllister ! rtorqua-t elle, furieuse, en le fusillant du regard. Certes, la question de Brice lavait agace ! Nanmoins, elle tait surtout en colre contre ellemme pour les confidences quelle venait de lui faire. En parlant de Richard Votre fianc nest pas la maison, aujourdhui ? Il est New York jusqu demain. Sur une impulsion, il demanda : Dans ces conditions, accepteriez-vous de dner avec moi ce soir ? Sa question le stupfia lui-mme Comment osait-il inviter une femme dj fiance au restaurant ? Et qui plus est, une femme qui ne lui avait donn aucun signe encourageant ! Bien au contraire ! Sabina paraissait aussi suffoque que lui. Ses joues taient devenues toutes ples, aussi ples que lalbtre, et ses yeux insondables le fixaient dun air stupfait. A cet instant, comme pour reprocher Brice son audace, un rayon de soleil vint jouer sur le diamant de Sabina qui se mit scintiller de tous ses feux. Le cadeau de Richard Latham Ce ntait pas une bonne ide, excusez-moi, marmonna-t il alors, confus. Enfin, ce ntait quune invitation dner, Sabina, sans arrire-penses. Elle le fixait toujours dun air gar A cet instant, on frappa la porte. Entrez, fit-elle dune voix rauque. Vous maviez prie de vous apporter le courrier ds quil arriverait, prcisa Mme Clark en lui tendant une liasse denveloppes. Merci beaucoup, rpondit Sabina en lui adressant un beau sourire. Quelle incroyable facult recouvrer une contenance ! pensa alors Brice. Comme il regrettait ses propos ! Elle navait dj pas une grande opinion de lui, mais il venait de sonner le glas de leur relation ! Certes, il nesprait pas que toutes les femmes tombent ses pieds, mais il ntait pas habitu ce quon le prenne en grippe ds le premier regard, comme cela avait t le cas avec Sabina. Et, contre toute attente, plus elle tait inamicale, plus elle lintressait ! Ecoutez, dclara-t il subitement en se levant, je crois quil est prfrable que nous en restions l, aujourdhui. De toute vidence Il sinterrompit subitement. Sabina venait de laisser tomber son paquet de lettres et paraissait totalement ttanise. Ce ntait tout de mme pas lui qui Sabina, que se passe-t il ? senquit-il, inquiet. A cet instant, elle se baissa pour ramasser son courrier et chancela. Se prcipitant vers elle, il la prit fermement par le bras et laida sasseoir sur une chaise. Puis, dun pas dcid, il se dirigea vers le bar, lui servit un double whisky et le lui tendit. Non, merci, dit-elle, le souffle court. Je doute que ma mre apprcie les effluves de whisky. Ma proposition vous rpugne donc ce point ? demanda-t il alors, hsitant lui-mme vider le verre. Pardon ? fit-elle, visiblement surprise par sa question.

Ce ntait donc pas son invitation qui lavait mise dans cet tat. Dans ces conditions, pourquoi avait-elle failli svanouir ? Ce fut alors quil remarqua quelle serrait une enveloppe vert ple entre ses doigts crisps. Elle la serrait si troitement que la lettre en tait froisse et ses phalanges blanchies Sabina, commena-t il. Brusquement, elle se leva et annona : Votre proposition ne me contrarie absolument pas, bien au contraire, je trouve que cest une excellente ide. Curieux ! Si Mme Clark ntait pas venue les interrompre, il doutait fort quelle et rpondu favorablement son invitation. Nanmoins, pour une raison inconnue de lui, la seule vue de cette mystrieuse lettre verte quelle navait mme pas lue lavait perturbe au point quelle avait accept son invitation dner. Le mystre spaississait Parfait, rpondit-il avant quelle ne change davis. Je passerai vous prendre 19 h 30. Cela vous convient-il ? Entendu, dit-elle, visiblement presse de le voir partir. Etait-ce afin de pouvoir lire le contenu de lenveloppe vert ple ? se demanda Brice. Dois-je rserver pour trois ou Clive patientera-t il dans la voiture ? Je suis certaine que nous pourrons nous passer de lui, rpondit-elle, tendue, en jetant un coup dil sa montre. Dsole, nous navons pas avanc ce matin, mais prsent, je dois partir.

Je comprends, vous ne devez pas faire attendre votre mre, dit-il en lui souriant gentiment. Contrairement ce quelle croyait, ils avaient normment progress ce matin : il avait beaucoup appris son sujet sur son enfance, ses relations avec ses parents. Et pourtant, il repartait frustr ! Car ce quil aurait rellement aim savoir, ctait ce que contenait la lettre qui lavait trangement bouleverse. Linterrogerait-il ce soir, ce sujet ? Peut-tre Il avait tout laprs-midi pour mditer ldessus. Un appel pour vous, Mlle Sabina, linforma Mme Clark en fin daprs-midi, lorsque la jeune femme dcrocha le tlphone de sa chambre. M. Latham. Passez-le-moi ! sexclama-t elle chaleureusement. Aprs la drle de journe quelle venait de vivre, elle avait envie dentendre le son rassurant de sa voix. Richard ! Comment vas-tu ? Oh, ne me dis pas que tu dois repousser ton retour ? Allons, allons, une question la fois ! Oui, je vais bien, et non, mon retour nest pas repouss, je serai la maison demain, comme prvu. Javais juste envie de savoir comment tu allais. Cela faisait quatre jours quil tait parti et jusque-l, elle navait pas vu le temps passer, car elle avait t fort occupe. Et puis ce matin, tout avait bascul ! Et depuis, elle ne souhaitait quune chose : quil rentre le plus rapidement possible Londres. Je vais bien, mentit-elle. Trs prise par le travail, comme toujours. Et quas-tu prvu de beau, pour ce soir ? Oh Eh bien, je vois McAllister. Parfait ! Comment se droulent les sances ? Le grand homme est-il enfin descendu de sa tour divoire et sest-il rendu compte que tu es la plus belle crature quil ait jamais peinte ? Hum Pas vraiment, rpondit-elle, ralisant que Richard stait mpris sur le sens de ses propos et avait cru quelle rencontrait Brice McAllister pour une sance de travail.

Non quelle ne ft jamais sortie au restaurant avec un autre homme depuis quelle vivait sous le toit de Richard ! Son travail la conduisait souvent accepter ce genre dinvitations. Mais le dner avec Brice nentrait pas dans cette catgorie. Avalant une large bouffe dair, elle commena : En fait, Richard, je Un instant, Sabina, on essaie de me joindre sur mon autre ligne. Ne quitte pas Plus elle attendait, et plus le courage lui manquait. Richard apprcierait-il quelle dne avec un homme pour des raisons non directement professionnelles ? Voil quelle redoutait ce dner, prsent. Oh, pourquoi avait-il fallu que Brice ft l prcisment au moment o elle avait reu la lettre ? Elle stait ensuite trouve dans un tel tat de confusion que, dsireuse quil parte au plus vite, elle avait accept son invitation. Dsol, Sabina, reprit enfin Richard. Mon rendez-vous est arriv, je dois te quitter. Je te rappellerai plus tard dans la soire, daccord ? Euh A dire vrai, je comptais me coucher tt, ce soir, mentit-elle pour la deuxime fois. Je viendrai tattendre laroport, demain. Et elle pourrait enfin lui expliquer tranquillement que Brice McAllister lavait invite dner ! Inutile de te dplacer jusqu Heathrow, envoie Clive, cela suffira. Non, elle viendrait laccueillir. Il serait plus facile de faire des confessions larrire de la banquette de la limousine Je nai rien faire demain, et cela me ferait vraiment plaisir de venir te chercher. Comme tu voudras. A demain. Gnial ! pensa-t elle avec drision en raccrochant. Non seulement elle allait dner en tte tte avec un homme quelle stait ingnie fuir jusqu prsent, mais en plus elle avait menti son fianc ce sujet. Fallait-il que Brice la rende nerveuse pour quelle agisse contre son gr ! Tout cela, ctait la faute de ses yeux verts. Des yeux qui vous transperaient jusquau plus profond de votre tre, et auxquels rien nchappait. Nul doute quil tait conscient de ses rticences poser pour lui. Des rticences qui lavaient conduite trop parler. Elle dordinaire si rserve ne parvenait pas sexpliquer ses confidences sur son enfance, ce matin. En outre, elle tait convaincue que Brice avait compris que ctait lenveloppe verte qui lavait plonge dans un tat dagitation intense. La dernire quelle avait reue remontait trois semaines. Durant cette longue priode, elle avait presque nourri lespoir que le calvaire tait termin. Voil pourquoi ce matin, la rception de la lettre, elle avait t si bouleverse ! Et le djeuner avec sa mre navait absolument pas arrang les choses ! Etes-vous convenus dune date de mariage, Richard et toi ? lui avait demand cette dernire tandis quelles dgustaient leur salade aux crevettes. Sabina avait manqu strangler. McAllister, sa mre prsent mais quavaient-ils donc tous vouloir la pousser au mariage ? Pas encore, avait-elle rpondu. Nous ne sommes pas presss. Comme tout le monde, sa mre ignorait larrangement qui la liait Richard. Une mre qui tait lincarnation de la perfection, pensa-t elle alors. Tout en Leonore Smith tait soign, de ses ongles sa tenue vestimentaire, en passant par sa syntaxe. Oh, Sabina adorait sa mre, seulement elle tait incapable de communiquer avec elle ! Et chaque fois quelle la rencontrait, elle avait limpression dtre sur la sellette. Si je te pose cette question, prcisa Leonore, cest que je projette de faire un petit voyage,

lautomne. Je ne voudrais pas que ton mariage ait lieu durant cette priode. Excellente ide ! rpondit Sabina, sans prter attention la dernire phrase. Et o comptes-tu aller ? Nous navons pas encore choisi notre destination, rpondit-elle en avalant une gorge de vin. Je Je pars avec une connaissance. Il se peut que nous nous rendions Paris, cest une ville o lon peut se divertir Se divertir ? Etait-ce bien sa mre qui venait de prononcer ce mot ? Et cette amie, je la connais ? A ces mots, Leonore rougit lgrement et dtourna les yeux. Mon Dieu ! Cette connaissance, ctait un homme ! ralisa Sabina, choque. Pourquoi cette nouvelle la bouleversait ce point, mystre ! Aprs tout, sa mre tait encore une fort belle femme pour ses soixante-six ans. Elle tait toujours aussi mince et blonde qu trente. Mais de l ce quelle ft une escapade romantique Paris Dcidment, se dit-elle en regardant une dernire fois son reflet dans le miroir avant de rejoindre Brice, elle venait de vivre une bien mauvaise journe ! Hlas, elle ntait pas encore termine. Quallait lui rserver la soire ? Nul besoin dtre devin pour comprendre que Sabina navait aucune envie de passer la soire avec lui ! Mme prsent quils taient confortablement installs dans llgant restaurant londonien o il avait rserv la meilleure table, la jeune femme ne parvenait pas se dtendre. Pour sa part, il tait loin de partager les sentiments de la belle Sabina et ce tte--tte le comblait. Elle lintriguait tellement ! A commencer par sa beaut poustouflante, mise en valeur par la robe noire dcollet pigeonnant quelle arborait ce soir. Toutes les ttes staient retournes sur son passage lorsque le matre dhtel les avait conduits leur table. Et cependant, ctait la femme qui se trouvait derrire cette beaut qui intressait Brice, lintelligence que refltaient ses beaux yeux bleus. Des yeux certes merveilleux mais indubitablement mfiants ! Voil pourquoi il avait dcid de ne pas linterroger sur la fameuse lettre verte. Non quil et lintention doublier lincident, mais il pressentait que sil la questionnait ce sujet, elle refuserait de le revoir. Comment sest pass votre djeuner ? lui demanda-t il distraitement tandis quils tudiaient la carte. Bien, rpondit-elle, laconique. Oh, oh Le nuage qui assombrit cet instant le front de Sabina lui mit la puce loreille. Et, tant donn quelle avait voqu son enfance le matin mme, il se permit dinsister : Vraiment ? Mais oui, fit-elle, sur la dfensive. Puisque je Elle sinterrompit brusquement, poussa un long soupir et reprit : Non, en ralit, a ne sest pas bien pass. Ce ntait pas comme dhabitude. Pourquoi ? Eh bien Elle hsita, puis relevant la tte, dclara : Ma mre a un petit ami. Enfin, jignore si cest rellement le terme adquat ! En tout cas, elle projette un voyage Paris en compagnie dun homme, cet automne. Dois-je en conclure quil ne sagit pas dune bonne nouvelle pour vous ? Allons, votre mre a elle aussi le droit de vivre ! Vous pensez que je suis goste, nest-ce pas ? Mais je nai jamais envisag que ma mre puisse refaire sa vie, comme on dit.

Elle si, visiblement ! Devant la mine renfrogne de Sabina, il regretta sa franchise et ajouta : Sabina, je suis dsol, simplement Je sais, je sais, cest moi qui dramatise, dit-elle en avalant une gorge du dlicieux vin blanc que Brice avait choisi pour eux. Navre de vous ennuyer avec mes petits problmes, je doute que cela soit bien passionnant pour vous ! Comme elle se trompait ! Tout ce qui la concernait lintressait. De fait, il ne se souvenait pas avoir t si captiv par une femme depuis des annes Mais si, a lest ! affirma-t il. Allons, oublions ce que jai dit et parlons dautre chose.

Quest-ce qui vous perturbe tellement dans cette histoire ? insista-t il. Le fait que votre mre ait trouv un compagnon avec qui elle ait envie de passer du bon temps ? Ou le fait quelle veuille profiter de la vie en compagnie dun autre homme que votre pre ? Je vous lai dit, je ragis de manire goste, cest stupide de ma part. Ce nest pas le moins du monde stupide ! lui assura Brice avant de demander de faon impromptue : connaissez-vous mon cousin Logan et sa femme Darcy ? Je ne leur ai pas t prsente, mais je sais quils taient la fte des Hamilton. Ils sont tombs amoureux lun de lautre alors quils tentaient dempcher le pre de Darcy dpouser la mre de Logan. Et comment les choses se sont-elles soldes pour les parents ? senquit-elle, visiblement fort intresse. Ils se sont maris un mois avant les enfants, rpondit-il, tout en se demandant sil avait vraiment eu raison dvoquer cet exemple. Oh Larrive du serveur mit un terme provisoire la conversation. Ainsi quelle le lui avait annonc, Sabina ne se privait nullement en ce qui concernait la nourriture ! constata Brice. En hors-duvre, elle avait command des asperges accompagnes dune sauce mousseline, suivies dun steak la sauce barnaise et dun gratin dauphinois. Ne soyez pas choqu : je crois quaprs cela, jaurai encore de la place pour un fondant au chocolat, lui dit-elle dun air mi-amus, mi-navr. Il nallait certainement pas se plaindre, lui qui depuis des annes sortait avec des femmes qui choisissaient les plats les moins caloriques quelles se contentaient ensuite de picorer du bout de leur fourchette ! Vous pouvez mme prendre deux desserts si vous en avez envie ! rpondit-il. Vous tes le genre de convive que Daniel est ravi daccueillir dans son restaurant ! Vous connaissez le chef cuisinier ? Cest mon oncle par alliance, le pre de Darcy, dit-il en souriant. Vous savez, lheureux mari dont je viens de vous parler. A son tour, Sabina lui adressa un sourire et dclara, dun air songeur : Je me demande quoi peut bien ressembler lami de ma mre Pourquoi ne pas lui poser directement la question, la prochaine fois que vous la verrez ? A mon avis, elle serait ravie que vous lui tmoigniez de lintrt. Peut-tre, fit Sabina de manire vasive, pas certaine davoir envie daborder le sujet de front avec sa mre. Parlez-moi de votre prochaine exposition ! O et quand aura-t elle lieu ? Manifestement, elle navait plus envie dvoquer sa vie prive. Quel dommage ! Il y avait encore des dizaines de choses quil aurait aim apprendre sur Sabina Smith.

Richard est all lune de vos expositions, il y a deux ans, poursuivit-elle. Il a beaucoup apprci vos travaux et visiblement il ntait pas le seul. Brice ne doutait pas un instant des loges de Richard. Il savait aussi que Sabina avait mentionn son fianc non pas incidemment, mais afin de lui rappeler quelle ntait pas libre, au cas o il laurait oubli Comme sil pouvait oublier le maudit diamant qui brillait son annulaire gauche ! Et pourtant Plus il apprenait la connatre, plus il aurait aim que son fianc svapore dans les airs ! Allons, cette soire ne se passait pas trop mal ! pensa Sabina. Finalement, il ntait pas dsagrable de discuter avec Brice McAllister, mme si, de temps autre, il avait tendance tre trop curieux. Mmm, voil qui a lair dlicieux, dclara-t elle devant son assiette dasperges tandis que lon servait des escargots Brice. Est-ce que vous, commena-t il avant de sexclamer : oh non ! Surprise, elle suivit son regard. Il fixait un couple qui venait dentrer dans le restaurant. Si Sabina reconnut immdiatement la cratrice de mode Chloe Fox, quelle avait rencontre plusieurs fois au cours de dfils, elle ignorait en revanche qui tait lhomme qui laccompagnait Dune taille imposante et dune beaut arrogante, il ntait pas sans prsenter une certaine ressemblance avec Brice. Mon cousin Fergus et sa femme Chloe, annona ce dernier dun ton contrari en se levant. L-dessus, il hla le couple et les salua. Les entranant vers la table o la jeune femme tait sagement assise, il dclara : Puis-je vous prsenter Sabina ? Bien sr, rpondit Fergus en sapprochant vivement delle pour lui serrer la main. Mme si nous lavons tous deux reconnue. Nous ne vous drangeons pas, jespre ? Le petit air provocateur quelle lut dans les yeux couleur noisette de Fergus plut beaucoup Sabina. De toute vidence, une indfectible affection liait les deux cousins. En outre, lattitude railleuse de Fergus rendait Brice moins arrogant. Moins dangereux aussi. Joignez-vous nous ! proposa-t elle spontanment, consciente du regard irrit que Brice lana alors son cousin. Nous ne voulons pas vous dranger. Je suis certaine que Brice et vous prfrez rester seuls, objecta Chloe. Absolument pas ! scria Sabina. Plus on est de fous plus on rit ! Brice a t si gentil de minviter au restaurant pendant que je me languis de mon fianc qui est en voyage daffaires new York. Brice est bien connu pour sa gentillesse, dclara Fergus, non sans ironie. Le couple finit par se laisser convaincre et prit place leur table. Fergus tenta alors de compenser le silence de son cousin par des plaisanteries appuyes. Quant Sabina, elle tait ravie dchapper au tte--tte prvu. Elle avait en quelque sorte neutralis Brice. Continuez manger, je vous en prie, insista Chloe. Fergus et moi allons tudier la carte, pendant ce temps. A la drobe, Sabina observa Brice en train de manger ses escargots : on aurait pu croire quil rglait leur compte chacun dentre eux tant ses gestes taient brusques et nerveux ! Pour la premire fois depuis leur rencontre, elle avait limpression quil ntait pas son avantage et elle sen rjouissait vivement ! Bien que Brice participt peu la conversation, le repas se poursuivit de faon fort plaisante. Chloe et Fergus taient des interlocuteurs extrmement agrables, dots dun sens de lhumour dcapant. En outre, ils dbordaient damour lun pour lautre et les regards quils changeaient taient tout simplement touchants.

Nous allons bientt tre de la mme famille, Sabina, annona Chloe au moment du dessert. A ces mots, Brice lui dcocha un regard inquiet qui nchappa pas Sabina.

Pardon ? dit cette dernire. Lune de mes cousines se marie avec le neveu de votre fianc, expliqua Chloe. Comme je ne suis pas doue pour la gnalogie, je ne sais pas exactement quel lien de parent cela cre entre nous, mais toujours est-il que cela en tablit un. Elle aussi, pensa Sabina, elle ignorait la nature de ce lien de parent dautant que jamais elle npouserait Richard ! Elle rpondit gentiment : Effectivement, cela semble compliqu Dsole dinterrompre cette soire, mais je suis un peu fatigue et je crois quil est temps pour moi de rentrer. A lexpression de Brice, elle comprit quil napprciait pas du tout ce quelle venait de dire. Raison de plus pour partir ! Elle avait eu tort daccepter son invitation, et beaucoup de chance que Fergus et Chloe la sauvent, sans le savoir, des griffes de leur cousin. Peut-tre aurons-nous loccasion de travailler ensemble bientt, dclara Chloe en prenant cong de Sabina tandis que les deux hommes se disputaient pour rgler laddition. Peut-tre, fit Sabina, vasive, tout en pensant que moins elle aurait affaire la famille de Brice, mieux ce serait. Jai t navre que nous ne puissions collaborer comme prvu, lanne dernire, en novembre. Vous tiez malade, alors. Jespre que ce ntait rien de grave. Dcidment, aujourdhui, ce ntait pas son jour ! Dabord cette lettre, ce matin, et puis maintenant cette allusion au fameux mois de novembre o elle avait manqu tous les dfils importants cause de Non, elle ne devait pas penser a ! Quest-ce qui ntait pas grave ? senquit alors Brice. Nous voquions un rendez-vous professionnel manqu, lanne dernire, d un problme de sant de Sabina, rpondit Chloe. Que vous est-il arriv ? interrogea-t il vivement. Cet homme tait dcidment impossible ! Dailleurs, sa cousine scria : Brice ! Tu es bien indiscret ! Je ne vois pas en quoi ! Evidemment ! pensa Sabina, excde. Elle qui esprait que son absence des dfils la fin de lanne dernire tait passe inaperue Ctait bnin, rpondit-elle brivement. Juste la grippe. Ravie de vous avoir rencontrs et bientt, jespre. Elle ne dsirait prsent quune chose : rentrer chez elle pour sy enfermer double tour, labri des regards inquisiteurs de Brice McAllister. Nous pourrons peut-tre dner de nouveau tous les quatre, un de ces soirs, suggra Fergus. Jen doute. Mon fianc rentre demain de New York. Comme je vous lai dj dit, Brice a eu piti de ma solitude ce soir et cest pourquoi il ma invite dner. Pourquoi avoir menti Fergus ? lui demanda brusquement Brice quelques minutes plus tard, larrire du taxi qui filait vers Mayfair. Je nai pas eu piti de votre solitude, je voulais passer la soire avec vous, cest diffrent ! Subitement, lhabitacle parut bien exigu Sabina. En outre, la proximit de Brice sur la banquette, sa jambe qui frlait la sienne, son bras puissant reposant nonchalamment sur le

sige, derrire ses frles paules, tout contribuait renforcer son sentiment de claustrophobie. Oui, il tait trop proche delle, trop viril, trop attrayant ! Dans la demi-obscurit, elle tourna la tte vers lui. Elle devait dire quelque chose, nimporte quoi Brice Sabina ! murmura-t il alors en baissant la tte vers elle pour capturer sa bouche. Il ne devait pas lembrasser ! Telle fut la premire pense de Sabina qui ne cherchait pas pour autant se dbattre ! Elle tait fiance Richard, et mme sil ne sagissait que dun arrangement entre eux, et non dune relle relation, elle se devait de lui tre loyale. Et malgr tout, Brice continuait lembrasser Une sorte de langueur sempara alors de son tre. Elle se sentit soudain lgre, arienne, tel un oiseau prenant son envol et dont les ailes dployes battent lair chaud pour aller toujours plus haut Elle nentendait plus les bruits extrieurs, tout avait cess dexister tout, sauf Brice et la sensation de ses lvres sur les siennes. Oui, uniquement cela importait ! Peu peu, des ondes de plaisir parcoururent son tre, chaque parcelle de sa peau devint lectrique Elle se mit alors tter langoureusement les paules de Brice, lui rendant son baiser avec une ardeur partage a fera huit livres ! Elle sursauta comme si on venait de lui lancer un verre deau glac au visage. Et prit soudain conscience de ce quelle venait de faire : au lieu de repousser froidement Brice McAllister, elle avait accept son baiser. Pire encore : elle lavait embrass avec une fougue gale la sienne. Panique, elle se raidit et se plaqua contre le sige. Dsol de vous interrompre, mes tourtereaux, reprit le chauffeur, mais cela fait dj cinq minutes que nous sommes arrivs. Seigneur ! Cinq minutes quils sembrassaient devant la maison de Richard ! Une maison quelle partageait avec lui ! Fallait-il quelle ft perturbe, aujourdhui ! Comme Brice posait la main sur la poigne, elle objecta, le souffle court : Ne maccompagnez pas, Brice, cest inutile. Sans lcouter, il descendit du taxi pour lui ouvrir la portire. Sabina Sil vous plat, ne dites rien, linterrompit-elle dune voix plus ferme, le menton relev en arrire et osant enfin le regarder. Jai t enchante de rencontrer Fergus et Chloe. Et merci pour le dner ! Je suppose que ce sera le premier et le dernier, nest-ce pas ? murmura-t il tristement. Effectivement, rtorqua-t elle dun ton cassant. Bonne nuit. L-dessus, elle pivota sur ses talons et sloigna prcipitamment vers la maison. Lorsquelle entendit le taxi repartir, elle sadossa la porte dentre, sur le point de scrouler. Mon Dieu ! Quavait-elle fait ? Quavaient-ils fait ? Et surtout, comment annoncer Richard quelle ne voulait plus poser pour Brice McAllister sans lui rvler la vrit au sujet de cette soire une vrit qui provoquerait invitablement lannulation du contrat qui les liait ? Le dner ntait-il pas votre got, monsieur Brice ? senquit Mme Potter, consterne, en constatant quil navait pas touch son plat. Non, ctait parfait Seulement, je nai pas faim. Il tait bien trop furieux pour tre affam. Furieux contre Sabina, contre Richard Latham et

contre lui-mme. Oui, surtout contre lui-mme. Trois jours staient couls depuis le dner avec Sabina. Trois longs jours de solitude et de frustration. Curieux. La solitude tait un sentiment quil navait pas connu jusque-l, mme lorsquil tait seul. De fait, il avait toujours ador vivre en solitaire. Or, depuis le baiser quil avait donn Sabina, sa faon de voir le monde avait chang. Oui, quelque chose stait transform en lui ds linstant o il lavait tenue dans ses bras pour explorer la douceur de sa bouche et o elle lui avait rendu son baiser avec une passion gale la sienne ! Sil narrivait pas encore caractriser la subite transformation qui stait opre en son tre, il savait en revanche que, dsormais, la solitude lui pesait et que sa propre compagnie linsupportait. Car, quand il tait seul, toutes ses penses se focalisaient sur Sabina. Qutait-elle en train de faire ? Avec qui tait-elle ? Lui avait-elle accord la moindre pense, ces trois derniers jours ? Ses traits se crisprent soudain. Nul doute que si Sabina avait pens lui, ce nest pas de manire flatteuse. A qui la faute dailleurs ? Navait-il pas outrageusement franchi les limites quelle lui avait imposes ? Son propre comportement lcurait ! Par consquent, comment attendre de la mansutude de la part de Sabina ? Sabina qui tait fiance un autre homme ! ne cessait-il de se rpter. Cela avait beau lui dplaire, cet engagement demeurait un fait indniable dont il ne pouvait faire abstraction au risque de sexposer au mpris de la jeune femme. Il ladmettait, il avait agi sur un coup de tte en lattirant lui pour lembrasser. Il avait cd une violente pulsion et il allait payer cher, puisquil tait certain de ne plus la revoir. Elle refuserait dsormais de poser pour lui, il en tait convaincu. Nanmoins, jusqu prsent, Richard Latham navait pas sonn furieusement sa porte pour exiger des comptes sur son attitude envers sa fiance. Ce qui tendait prouver que cette dernire ne lui avait rien confi au sujet de leur baiser Dans ces conditions, quelle raison invoquerait-elle pour ne plus poser pour lui ? Et si faute de trouver une justification, elle Assez ! Il devait cesser de se torturer lesprit. Ses penses tournaient en rond, pour revenir toujours un terrible paradoxe : son besoin urgent de voir Sabina et limpossibilit dans laquelle il se trouvait de combler ce dsir. Mlle Smith demande vous voir, annona subitement Mme Potter en entrant dans le salon. Il se redressa sur son sige. Mlle Smith ? Sabina ! Quoi ? Sabina tait chez lui ? Elle dsirait le voir ? Dois-je la faire entrer ? demanda la gouvernante. Oui, enfin, non Oh, mon Dieu ! Il ntait absolument pas prsentable. Ses cheveux dans lesquels il ne cessait de passer ses doigts nerveux taient tout bouriffs et il ne stait pas ras depuis deux jours. Quant ses vtements Ce matin, il avait enfil son jean et son T-shirt de la veille, tous deux copieusement maculs de peinture. Franchement, il avait lair misrable. En mme temps, il ne pouvait pas la faire patienter dans le corridor pendant quil irait se doucher, se raser et se changer Faites-la entrer, je vous prie, trancha-t il brusquement. Ce fut alors quun doute ltreignit. Anxieux, il ajouta : Est-elle seule ? Absolument seule, rpondit froidement Sabina en apparaissant au ct de Mme Potter, dans

lencadrement de la porte. Comme elle tait belle ! Eclatante de beaut, comme dans les magazines de papier glac pour lesquels elle posait. Elle portait une robe de lam or, en harmonie avec sa longue chevelure blonde qui cascadait souplement sur ses paules. Un trait de khl bleu marine intensifiait son regard azur, du rouge vif soulignait la plnitude de ses lvres et des escarpins dors talons vertigineux mettaient en valeur ses jambes interminables. Une vritable apparition. Merci, madame Potter, dclara Brice, peu dsireux quun tmoin assiste au tte--tte qui allait suivre. Dois-je servir du th, du caf ? Du vin, peut-tre ? suggra alors cette dernire. Cest fort aimable vous, sempressa de rpondre Sabina, mais je ne fais que passer. Jai un rendez-vous professionnel. Prcision inutile ! Il navait pas la prtention de croire quelle stait pare avec tant de soin pour ses beaux yeux lui ! Que voulez-vous ? demanda-t il sans ambages une fois que la gouvernante fut sortie. Lui lanant un regard froid, elle lui assna : Vous tes lhomme le plus cavalier que jaie jamais rencontr. Au moins, je suis cohrent avec moi-mme. Exact ! approuva-t elle avec ddain avant dajouter : je suis venue vous voir car Richard a lintention de vous passer officiellement commande du tableau demain. Je veux que vous refusiez cette commande. Et pourquoi, sil vous plat ? lana-t il sur un ton persifleur. Je suis certaine que je nai pas vous expliquer pourquoi ! rpondit-elle sans le quitter des yeux. Effectivement Et pourtant, aprs les trois horribles journes quil venait de vivre, il ne pouvait la laisser sen tirer comme a. Dautant que le masque dindiffrence polie quelle affichait en ce moment lagaait profondment. Immensment Vous faites allusion au fait que nous nous sommes embrasss, nest-ce pas ? fit-il dun air dfiant. Une rougeur de colre empourpra les joues de Sabina qui rpondit : Je constate, monsieur McAllister, que non content dtre cavalier, vous avez galement une mmoire dfaillante ! Je vous rappelle que cest vous qui mavez embrasse ! Au dbut, oui, mais il me semble bien que vous mavez rendu mon baiser. Dcidment, McAllister, vous tes tout le contraire dun gentleman ! lui assna-t elle dune voix tremblant de colre. Oh, comme elle se trompait ! Car si le gentleman qui sommeillait en lui ne len avait pas dissuad, il laurait prise linstant mme dans ses bras et laurait embrasse de nouveau. Longuement, passionnment Elle tait si ravissante lorsquelle tait en colre ! Et je suppose que Latham, lui, est un gentleman ?

A ces mots, elle se figea et, les yeux tincelant de fureur, demanda : Que sous-entendez-vous par l ? Que je nai jamais suppos que dans cette grande maison que vous partagez avec Latham, vous dormiez sagement dans une chambre et lui, dans une autre. A ces mots, il la vit se transformer en une vritable statue de glace. Mchoires serres, elle parvint nanmoins marmonner : Cela ne vous regarde absolument pas ! Je jtais venue faire appel votre sens de lhonneur, mais visiblement vous nen avez pas !

Latham ignore ce qui sest pass lautre soir, nest-ce pas ? interrogea-t il alors perfidement. Richard sait parfaitement que je vous ai vu, ce soir-l, riposta-t elle, non sans rougir. Ce nest pas ce que je veux dire et vous le savez parfaitement ! Estimez-vous heureux que je naie pas inform Richard de votre geste dplac ! Heureux, et pourquoi ? Est-ce un cow-boy qui rgle ses comptes en duel ? Elle lui dcocha un regard mprisant. Vous A propos, comment va votre mre ? lana-t il tout trac, sentant quelle tait sur le point de partir. Il avait t si surpris de sa visite ! Si heureux de la revoir, en dpit des circonstances ! Sa prsence chez lui signifiait quelle tenait absolument ce que Richard Latham ignore ce qui stait pass entre eux. Cela prouvait-il quelle tait profondment prise de son fianc ? Pas sr. Visiblement, le changement abrupt de sujet la dconcerta, puisquelle bredouilla : Je je nai pas reparl ma mre depuis notre djeuner. Daprs ce que vous mavez dit, vous navez pas t particulirement sympathique, ce jour-l. Vous devriez vraiment la rappeler pour discuter avec elle. De quoi vous mlez-vous, Brice ? Serait-ce par lchet que vous ne lavez pas rappele ? Ecoutez, je parlerai ma mre quand jestimerai que lheure sera venue, rpondit-elle, outre. Et pendant ce temps, quest-elle cense faire ? Se morfondre parce que sa fille juge sa conduite ? Vous ne connaissez absolument pas Leonore, elle Ce que je sais, cest quelle vous aime assez pour se dplacer spcialement Londres afin de vous informer de son futur voyage Paris. Mme sil ne fait aucun doute quelle sattendait votre raction ! Elle carquillait tellement ses grands yeux bleus quon ne voyait plus queux dans son beau visage la fois boulevers et indign. Il la provoquait dlibrment, lattaquait frontalement ! Mais ctait plus fort que lui : il ne supportait pas quelle se retranche derrire cette image glace ! Il voulait la faire sortir de ses gonds. Car, ds quelle avait franchi le seuil de son salon, il avait t obsd par une seule ide : lembrasser ! Dglutissant avec difficult, elle le fixait toujours. Il avait lair diffrent aujourdhui. Pas seulement cause de sa barbe naissante, ses cheveux bouriffs ou ses vtements peu soigns. Non, cela, ctait tout fait comprhensible de la part dun artiste de son calibre. Elle concevait quabsorb par sa cration, il en ngligeait les contingences matrielles. Non, ctait rsolument autre chose Quoi exactement ? Elle naurait su dire. Prcisez votre pense, le dfia-t elle. Vous paraissez un si grand connaisseur de lme humaine ! Elle pronona cette dernire phrase avec une ironie appuye. Saisissant la balle au bond, il lui assna alors : Vous ne voyez pas dinconvnient vivre en concubinage avec un homme qui pourrait tre votre pre, mais vous jetez la pierre votre mre sil lui prend daspirer un peu de bonheur pour ses vieux jours ! Elle secoua la tte et un sourire ddaigneux barra son visage. Ce quil dsirait, ctait la provoquer, la titiller. En lui rpondant, elle lui donnerait entire

satisfaction. Aussi reprit-elle : Ecoutez, Brice, je ne suis pas venue ici pour parler de ma mre. Oh, je sais ! Vous tes venue me prier de dire votre fianc quand il me tlphonera que je ne peux pas peindre votre portrait. Et Sabina comprenait sa seule expression quil ne le ferait pas ! Je perds mon temps, cest vident, dit-elle en jetant un rapide coup dil sa montre sertie de diamants. Je nai pas le loisir de mattarder davantage, je Vous ne voulez pas faire patienter Richard, nest-ce pas ? Je suppose quil vous attend larrire de la limousine, avec le fidle Clive au volant. Je vous ai dit que je me rendais un rendez-vous officiel ! Ncoutez-vous donc rien lorsquon vous parle ? Si pour Richard il se trompait, en revanche, il avait raison concernant Clive. Dailleurs, ce dernier lattendrait sagement dans la limousine, durant le gala de charit auquel elle devait assister. Il la ramnerait ensuite en toute scurit la maison Je suis navre que nous ne puissions trouver un arrangement lamiable concernant le portrait, reprit-elle froidement. Je croyais pouvoir faire appel votre sens de lamiti Jai eu tort. Sa rfrence lamiti eut le don dexasprer Brice. Avec elle, il ne voulait pas en rester lamiti et elle le savait parfaitement ! Je naime pas vous voir jouer les martyres, dclara-t il alors, excd par son attitude. Et moi, je me fiche de ce que vous aimez ou non ! rtorqua-t elle, un sourire ironique aux lvres. L-dessus, elle fit demi-tour et se dirigea vers la porte. Il slana derrire elle. Sabina, murmura-t il alors doucement, il y a quelque chose que je voudrais savoir A cet instant, elle sentit le souffle chaud de Brice sur sa nuque frissonnante Il se tenait bien trop prs delle ! La scne dans le taxi lui revint en mmoire. Lui revint ? En ralit, ce souvenir ne lavait pas quitte un seul instant depuis quelle tait sortie du taxi ! Avant de vivre avec Richard, elle avait bien eu quelques liaisons. Mais jamais aucun homme navait fait battre son cur comme Brice McAllister Aucun avant lui navait su transformer son tre en un vritable feu liquide. Du cran ! sordonna-t elle brusquement. Elle tait dsormais fiance Richard. Trop tard donc pour se laisser aller aux sensations que lui inspirait le dangereux Brice. Je vous coute, dit-elle sans se retourner. Que contenait lenveloppe verte qui vous a si profondment bouleverse ? Son sang se glaa subitement dans ses veines, sa respiration se fit plus courte, ses oreilles se mirent bourdonner. Mon Dieu, elle allait Sabina ? Posant une main sur son bras frle, il la fora se retourner. Le visage de Brice lui apparut travers un brouillard. Sa bouche sagitait, mais elle nentendait pas ce quil lui disait Soudain, elle perdit connaissance. Chapitre : 123456 7 8910111213141516 Mon Dieu, comme elle avait lair jeune ! se dit Brice en se penchant vers Sabina, toujours vanouie. La mlancolie qui se refltait dans ses grands yeux bleus, et qui rendait son regard si grave, avait disparu derrire ses paupires closes. Le contraste entre ses cils noirs et fournis et sa peau aussi dlicate quun magnolia soulignait sa vulnrabilit. Il lavait retenue avant quelle ne scroule terre, puis lavait dlicatement porte sur le sofa

o elle tait toujours allonge, la couronne de sa chevelure dore dploye sur les coussins. Promenant son regard sur son corps de desse, il eut soudain limpression quelle avait perdu du poids Il reporta les yeux vers son beau visage ple Oui, ses joues taient assurment plus creuses. Etait-ce cause de lui ? Parce quil lavait embrasse ? Ou bien tait-ce la fameuse lettre vert ple qui avait provoqu cette perte de poids ? Qui pouvait bien tre lauteur de cette missive ? Et que contenait-elle de si perturbant pour que, des jours plus tard, elle continue exercer un tel effet sur Sabina ? Evidemment, il aurait pu linterroger ce sujet, mais il doutait quelle lui rpondt ! Soudain, elle remua un peu, ouvrit les yeux pour les refermer aussitt en lapercevant. Allez, lui dit-il dun air gentiment moqueur, ce nest que moi, vous pouvez ouvrir les yeux. Lentement, elle consentit rouvrir les paupires, puis humectant ses lvres sches avec le bout de sa langue, elle demanda dune voix rauque, sans le regarder : Pourrais-je avoir un verre deau ? Ne bougez pas, je vous lapporte. Lorsquil revint de la cuisine, elle stait assise sur le canap, tentant de se recoiffer. Il lui tendit le verre et elle se mit boire leau frache petites gorges. Je suis navre, dit-elle enfin. Je ne sais pas pourquoi jai eu ce malaise. Eh bien, moi, je vais vous dire pourquoi ! dcrta Brice. Vous navez pas fait un repas digne de ce nom depuis des jours ! A ces mots, elle rougit lgrement. Touch ! pensa-t il avant dajouter : Pourquoi ? Ecoutez, mes habitudes alimentaires ne vous concernent pas. Dans la mesure o vous vous vanouissez chez moi, je mestime concern ! riposta-t il. Eh bien, jattends votre rponse ! Au lieu de rpondre, elle consulta soudain sa montre et dclara : Il faut vraiment que je parte ! Pendant que vous tiez vanouie, jai averti Clive que vous niriez pas votre rendez-vous, linforma-t il tranquillement. Pardon ? Vous avez parfaitement entendu. Je lui ai galement dit de rentrer, car vous nauriez plus besoin de lui ce soir. Elle ouvrit la bouche, la referma. Recommena Si la situation navait pas t aussi srieuse, Brice aurait trouv sa raction amusante. Bon, il concdait que ses initiatives taient oses, mais franchement, si elle ntait pas capable de prendre soin delle, il fallait bien que quelquun le fasse sa place ! Pourquoi Richard ne veillait-il pas ce quelle se nourrisse correctement ?

O est Richard, ce soir ? demanda-t il brusquement. En voyage, parvint-elle enfin dire, toujours en tat de choc. Encore ! ne put-il sempcher de sexclamer. Pourquoi vous abandonne-t il si souvent ? Pour qui vous prend-il donc ? Un objet prcieux que lon exhibe ? Ne soyez pas ridicule ! sexclama Sabina, profondment irrite. Richard est un homme daffaires trs occup. Moi aussi, je suis occup, mais si vous tiez ma fiance, je ne vous dlaisserais pas de cette faon et surtout, je ne vous permettrais pas de vous mettre dans un tat pareil.

Quel tat ? sinsurgea-t elle. Vous navez que la peau sur les os. Merci ! Ce ntait pas un compliment ! Je sais ! Vous Le dner est servi, monsieur Brice, annona Mme Potter dont la silhouette se dessina alors dans lencadrement de la porte. Aucun deux ne lavait entendue frapper et pour cause : ils taient au beau milieu dune dispute ! Que signifie tout cela, Brice ? lui demanda subitement Sabina dun ton svre. Dcidment, il avait dpass les limites, ce soir ! Nous avons tous deux besoin de reprendre des forces, annona-t il. Lui non plus navait rien mang tout lheure, mais prsent, il avait une faim de loup ! Sabina le foudroya du regard. Nanmoins, en prsence de Mme Potter, elle sabstint de lui dire ce quelle pensait de sa conduite. Elle tait trop bien leve pour faire un esclandre devant la gouvernante. De son ct, Brice tait conscient que ses initiatives lavaient profondment contrarie mais qutait-il cens faire ? La porter, vanouie, jusqu la limousine et la confier aux soins de Clive pour quil la ramne Mayfair ? Certainement pas ! Nous allons passer table, indiqua-t il alors Mme Potter. Ds que cette dernire eut tourn les talons, Sabina laissa libre cours sa colre. Comment osez-vous ? scria-t elle en le fixant de ses grands yeux scintillants. Avouez que vous avez besoin de manger, Sabina et Je ne parle pas du dner ! Comment avez-vous os modifier mes projets pour cette soire ? Congdier Clive ? Un baiser ne confre nullement ce genre de droits ! Tiens donc ! En dpit de ses protestations, ce baiser avait donc davantage compt quelle voulait bien ladmettre, sans quoi, elle ny aurait pas fait allusion ! Dailleurs, elle venait ellemme de sen apercevoir, comprit-il devant la mine dconfite de Sabina. Un seul baiser mais quel baiser ! commenta-t il dun ton provocateur. Vous Je Vous tes impossible ! Cest ce qui fait mon charme. Allez-y, dit Sabina. Non, vous la premire ! En dpit de la pitre opinion que vous avez de moi, je nai pas oubli toutes les bonnes manires que lon ma inculques. Trs bien ! Je voulais vous demander si vous aviez finalement renonc lide du tableau. Non ! rpondit-il dun ton dfinitif. On ne pouvait tre plus clair ! pensa-t elle, dpite. Pourquoi ne se rendait-il pas compte que ce ntait pas une bonne ide de passer tant de temps ensemble ? Ils formaient un couple trange, tous les deux, se dit-elle subitement. Elle tait habille de faon extrmement sophistique, alors que lui ntait mme pas ras. Quant ses vtements On aurait pu croire quil avait dormi dedans. Lisant dans ses penses, Brice reprit alors : Navr pour la barbe. Voulez-vous que jaille me raser et me changer ? Effectivement, elle aurait prfr quil le fasse mais pas pour la raison quil croyait. En vrit, il avait lair bien plus dangereux et bien plus attrayant avec cette barbe naissante qui lui prtait des airs de pirate ! Et puis, ce qui la dsarmait par-dessus tout, ctait quil avait une nouvelle fois lu dans ses penses. Enfin, pas toutes, heureusement !

Ne vous drangez pas pour moi ! assura-t elle. Je me fiche que vous soyez ras ou non. On dirait que je nai pas le monopole de la grossiret, dclara-t il alors schement. Reposant sa cuillre, elle se cala contre le dossier de sa chaise, puis reprit dun ton plus amical : Que vous apprtiez-vous me dire, tout lheure ? Il la jaugea un instant, dconcert par son changement de ton, hsitant encore lui dvoiler son projet. Soudain, il se lana : Le week-end prochain, je dois me rendre en Ecosse. Je voudrais que vous veniez avec moi. Avait-elle bien entendu ? Non, il ne pouvait pas tre srieux. Il Allons, ne faites pas cette tte, poursuivit-il, cest une proposition honnte, je me rends au chteau de mon grand-pre. Que croyait-il ? Que la seule mention de son grand-pre allait la rassurer ? Aprs tout, il navait pas prcis si son aeul serait prsent ou non au chteau. Qutes-vous au juste en train de me proposer, Brice ? demanda-t elle dun ton parfaitement calme. A cet instant, Mme Potter entra pour dbarrasser, et il attendit quelle fut repartie pour annoncer : Je sais exactement comment et o je veux vous peindre. Cest--dire ? fit-elle, immdiatement sur ses gardes. Comme je lai indiqu demble votre fianc, je ne peins pas volontiers de portraits. Et encore moins sur commande. Dans ces conditions, pourquoi tenez-vous tant me peindre alors que je vous supplie de renoncer votre projet ? Je veux vous peindre, lui expliqua-t il en la fixant droit dans les yeux. En revanche, je nentends pas raliser le portrait aseptis que Richard attend de moi. Dans ces conditions, il na qu faire encadrer une photographie de vous, ce sera plus simple ! Il reprit son souffle, et enchana : Moi, jai envie de vous saisir telle que vous tes rellement ! Et linspiration mest venue, je sais exactement le tableau que je vais raliser de vous : vous serez assise dans une des tours du chteau, prs dune fentre ouverte, votre chevelure dor voletant au vent Avec une trane de velours et une couronne sur la tte, ajouta-t elle sur un ton ironique. La Belle au bois dormant, en somme ! Elle clata de rire, sefforant de masquer toute la nervosit que contenait cette raction Car lide de poser pour lui dans un cadre si romantique avait acclr les battements de son cur. Nanmoins, ce quil lui proposait tait totalement irralisable ! Il fallait que cette relation reste professionnelle et ne dgnre pas ! Elle refusait de se laisser prendre au jeu des fantasmes de Brice. Quand allait-il le comprendre ? Dinstinct, Brice comprit quelle allait refuser la proposition quil venait de lui faire. Il enragea ! Il naurait pu expliquer do lui venait cette ide de la peindre dans le chteau cossais de son grand-pre, mais elle simposait dsormais lui comme une vidence. Ctait dans ce cadre quil entendait faire son portrait, un point cest tout ! Hlas, ainsi quil le craignait, il la vit secouer la tte en signe de ngation. Je doute que ctait ce que Richard avait en tte lorsquil vous a command le tableau, dclara-t elle, non sans se dpartir de son petit ton moqueur. Il ne ma donn aucune recommandation spcifique et si tel avait t le cas, je ne les aurais pas acceptes, rpliqua Brice. Si mon tableau ne lui plat pas quand il sera termin, tant

pis, je le garderai pour moi ! Brice, je suis dsole, je ne peux pas aller en Ecosse avec vous, cest Pourquoi ? linterrompit-il, fort agac. A prsent que linspiration lui tait venue, il ne supportait pas que lon contrarie ses projets. Il souhaitait satteler la tche le plus rapidement possible. Aussi ajouta-t il : Mon grand-pre habite les lieux, votre vertu sera donc sauve ! Et il ne manquerait pour rien au monde la venue du top model Sabina chez lui, en dpit de ses quatre-vingts ans. Elle esquissa un vague sourire, peu convaincue par largument. Sans dsarmer, il opta pour une autre stratgie : O votre mre habite-t elle exactement, en Ecosse ? Ma mre ? Mais quel rapport ? Mcoutez-vous, Sabina ? la sermonna-t il brusquement. Je vous propose de maccompagner en Ecosse, en dautres termes dans le pays o rside votre mre. Si elle nhabite pas trop loin du chteau, vous pourrez lui rendre visite durant notre sjour. Sabina poussa un soupir dpit. Cette conversation ne menait nulle part ! Elle ignorait encore que, lorsque Brice avait trouv linspiration, il ne reculait devant aucun obstacle. En loccurrence, en dpit de tous les croquis quil avait raliss delle, il tait rest dans le brouillard absolu la concernant jusqu ce que le dclic se produise ! Je nai jamais, commena-t elle sans terminer sa phrase, manquant soudain de courage lide de lui faire ce terrible aveu. Jamais quoi ? Rendu visite votre mre en Ecosse ? demanda-t il, incrdule, en la voyant hocher la tte en signe dacquiescement. Depuis combien de temps habite-t elle l-bas ? Cinq ans. Cela fait donc une ternit que vous ntes pas alle chez elle ! Devait-elle entendre des reproches dans sa voix ? Franchement, de quoi se mlait-il encore ? Ecoutez, ma relation avec ma mre Ne me regarde pas, je sais ! Cependant, comme nous nous rendons en Ecosse, vous pouvez en profiter pour aller la voir. Je nai pas accept de vous accompagner, objecta-t elle. Sans lcouter, il ajouta dun air songeur : Il faudra que vous preniez rendez-vous avec Chloe cette semaine. Elle Chloe ? Pourquoi ? Je veux quelle cre une robe spcialement pour vous. Pour le tableau. Jai une ide trs prcise en tte, il suffira quelle prenne vos mesures Suis-je trop rapide pour vous, Sabina ? ajouta-t il dun air moqueur, conscient quil la bombardait dinformations. Bien trop rapide ! Vous Elle sinterrompit : Mme Potter apportait le plat principal, compos dun poulet rti et de pommes de terre rissoles. Mmm, a a lair dlicieux, commenta Sabina. Merci, madame Potter, fit promptement Brice, dsireux que cette dernire reparte au plus vite. Il attendit patiemment son dpart et, levant les yeux vers Sabina, ajouta : Vous disiez ? Je ne connais pas mon emploi du temps sur le bout des doigts, mais je peux vous garantir une chose : mme si je le voulais, il me serait impossible de me librer pour un voyage en Ecosse ! De toute faon, ce nest pas le cas Effectivement, confirma-t elle.

Hum, hum, fit-il, pensif, avant de dcrter subitement : vous travaillez trop, Sabina ! Pourquoi ? Selon toute vraisemblance, ce nest pas lappt du gain qui vous guide. Tout coup, il repensa la lettre Etait-il possible que quelquun exert un chantage financier sur elle ? Non, Brice, ce nest pas pour des raisons pcuniaires ! se dfendit-elle. Jaime travailler, tre occupe Et puis, la vie professionnelle dun mannequin tant trs courte, autant en profiter pleinement. La tentative pour dtourner la conversation tait astucieuse ! reconnut Brice. Manque de chance, il ntait pas le genre dhomme se laisser distraire si facilement Daccord, dit-il. Mais la vritable raison, quelle est-elle ? Je viens de vous lexposer ! Tout comme je vous ai dit que je ne peux pas disparatre brusquement du circuit professionnel ne serait-ce que deux jours pour me rendre en Ecosse ! Jai du travail, des engagements ! Latham ! pensa soudain Brice. Nul doute que celui-ci napprcierait pas que sa fiance parte avec lui quelques jours, mme sil sagissait dune escapade but artistique. Evidemment, il pouvait linviter lui aussi, mais cette perspective ne lenchantait gure ! En vrit, il voulait Sabina pour lui tout seul, ne serait-ce que pour un bref sjour en Ecosse ! Il rvait de faire plus ample connaissance avec elle, loin de Londres et de ses fameux engagements professionnels. Loin de Latham, ce maudit fianc. Je pourrais peut-tre expliquer la situation Richard, suggra-t il en dsespoir de cause. Impossible, il part pour lAustralie ! Quel dommage ! sexclama-t il alors, masquant avec difficult la joie quil venait de ressentir lannonce de cette nouvelle. Sans quoi, il aurait pu se joindre nous ! Vous tes bien trop insistant, Brice. Quelle idiote ! se reprocha-t elle aussitt intrieurement. Pourquoi venait-elle de lui avouer que Richard allait sabsenter ? Elle tait venue chez lui afin de le persuader de renoncer au tableau. Pourquoi ce besoin pressant de mettre dfinitivement un terme leurs rendez-vous artistiques ? se demanda-t elle soudain. Le baiser quil lui avait donn trois jours auparavant lavait-il ce point branle ? Pire encore : Brice percevait-il ses contradictions ? Etait-ce pour cette raison quil tenait tant lemmener en Ecosse ? Pour quelle se rende compte quelle tait attire par lui et quelle ne pouvait dcemment pouser Richard Latham ? Soudain, elle regarda la cuisse de poulet dore dans son assiette, au milieu de pommes de terre encore fumantes. Et une nouvelle srie de questions assaillit son esprit fatigu Pourquoi avait-elle subitement perdu lapptit ? Etait-ce parce quelle se sentait pige ? Car elle avait la dsagrable impression que Brice refermait peu peu ses rets autour delle. Quelle ironie du sort : elle tait arrive avec la ferme intention de lui dire adieu et en retour, il lui proposait un week-end en Ecosse ! Il tait urgent de mettre un terme aux agissements de Brice ! Navre, mais je dois partir, annona-t elle brusquement en reposant ses couverts. Pourquoi ? demanda-t il dun ton enjleur. Parce que je le souhaite ! rpondit-elle en se levant. Mme Potter va finir par se froisser. Cest la deuxime fois ce soir que son poulet nobtient pas de succs. Je ne suis pas responsable de la premire fois et nul ne vous empche de faire honneur son plat quand je serai partie, objecta-t elle, non sans rudesse. Je vous fais confiance pour vous dptrer au mieux de la situation.

Elle ne doutait pas quil se tirait toujours avec maestria des situations les plus compliques. En revanche, ce ntait pas son cas ! Et dailleurs, elle se sentait bout de nerfs. Tout ce quelle dsirait, ctait rentrer chez elle pour simmerger dans un bain chaud et relaxant. Puis-je appeler un taxi ? demanda-t elle alors. Je vous raccompagne. Non ! Vous en avez assez fait pour moi, ce soir ! Son sarcasme fit mouche. Elle vit une lueur de mcontentement traverser le regard de Brice. Tant pis pour lui ! Elle aurait t incapable de supporter un trajet en sa compagnie dans lespace exigu dune voiture. Trs bien ! dit-il en ravalant sa colre. Je vais vous appeler un taxi. L-dessus, il sortit de la pice et, pour la premire fois depuis son arrive chez lui, Sabina put respirer tranquillement. Ctait incroyable comme la prsence de cet homme loppressait ! Pourquoi ? Que possdait-il donc qui la troublait ce point ? Bah, au fond, elle ntait pas certaine de vouloir connatre la rponse. Le taxi sera l dans quelques minutes, annona-t il en revenant. Vous savez, Sabina, ma proposition de voyage est des plus srieuses. Inutile de lui rpter ce quelle savait dj ! Le problme, cest quelle ne voulait pas laccompagner et quil refusait de comprendre ! Nous verrons, dit-elle de faon vasive afin de ne pas rouvrir un dbat quelle tait bien trop fatigue pour soutenir. Et puis en sa prsence, elle ne parvenait pas se dfendre ! Elle devait dabord sloigner de lui et retrouver ses esprits. Effectivement, reprit-il, nous en reparlerons. Quel ne fut pas son soulagement lorsque le taxi arriva ! Hlas, Brice laccompagna jusqu lextrieur, poussant la chevalerie jusqu lui ouvrir la portire. Elle hsita avant de monter dans le taxi, ne sachant trop quoi lui dire Elle ne pouvait tout de mme pas le remercier pour cette charmante soire ! Car la soire avait t tout sauf charmante ! Ne dites rien, murmura-t il alors, peu dupe de ses tergiversations. Un baiser suffira. Et, avant quelle comprenne ce qui se passait, il captura ses lvres. La surprise lempcha dabord de ragir Et ensuite Ensuite, la volont lui manqua pour sarracher la douceur de ce merveilleux baiser. Lorsquil releva la tte, Brice serra un instant le visage de Sabina entre ses paumes. La regardant droit dans les yeux, il dclara dune voix rauque : Je tappelle Les joues en feu, elle sengouffra dans le taxi et, refermant brutalement la portire, elle marmonna son adresse au chauffeur. Pas un instant elle ne tourna la tte vers Brice, pourtant elle tait certaine quil ne la quittait pas du regard pendant que le taxi effectuait sa manuvre. Comment osait-il lembrasser ds quil en avait envie ? Comme si ctait lui son fianc, et non Richard ! Mon Dieu, Richard ! Quelle serait sa raction sil apprenait que Brice McAllister lavait embrasse non pas une fois mais deux ? Dsespre, elle secoua la tte. Le contrat qui la liait Richard reposait sur une confiance mutuelle. Certes, elle navait pas initi ces baisers, mais il fallait bien admettre quelle navait pas non plus beaucoup protest ! Pourquoi avait-elle laiss faire Brice ? La premire fois, son attitude tait encore explicable. Elle pouvait invoquer la surprise, la stupfaction qui empche de ragir opportunment. Mais cette fois, elle navait aucune excuse

de ne pas lavoir repouss ! A sa grande surprise, la maison tait inonde de lumire lorsquelle arriva chez elle. Richard tait donc rentr plus tt que prvu. Quel bonheur de retrouver la tranquillit du foyer ! pensat elle. Je ne tattendais pas avant demain, sexclama-t elle chaleureusement en entrant dans le salon. Manifestement ! fit-il dun ton sec en baissant le volume de la musique classique quil tait en train dcouter plein volume. Portait-elle sur le visage la trace du baiser de Brice ? se demanda-t elle un instant, inquite. Navait-elle plus de rouge lvres ou pire, en avait-elle autour de la bouche ? Sans mot dire, Richard avala une gorge de whisky. Cela ne lui ressemblait pas de boire seul, pensa-t elle en le regardant reposer son verre vide sur la table de salon. Clive est rentr il y a une heure environ, dit-il enfin dune voix blanche. Ae ! Nul doute que Clive navait pas apprci dtre congdi par Brice. Quavait-il bien pu rapporter son employeur ? Je me suis arrte chez Brice McAllister alors que je me rendais un gala de charit. Vraiment ? Richard, peux-tu me servir un verre de whisky moi aussi ? Ce que tu dois mannoncer est donc si terrible que cela ? fit-il en remplissant un autre verre quil lui tendit. Je ne comprends pas. Notre cohabitation est certes contractuelle, mais elle repose sur la loyaut. Or, je constate que tu as pass la soire chez McAllister ! Pas toute la soire, Richard ! se dfendit-elle. Il nest que 21h30. Je suis alle chez Brice pour pour Oui ? fit-il, impatient. Pour que nous convenions dune autre sance, assura-t elle soudain sur un ton plus dtermin. Pourquoi ne pas lui avoir tout simplement tlphon ? Effectivement, pourquoi ? Parce que je passais tout prs de chez lui. Et ? Et rien, nous avons pris rendez-vous, voil ! Allons, Richard, tu es revenu plus tt que prvu, cest merveilleux, ne perdons pas notre temps parler de McAllister. Pour moi, ce nest pas une perte de temps ! Combien de soires as-tu passes avec lui depuis mon dpart ? Aucune, protesta-t elle vivement. Bon, je ne voulais pas ten parler pour ne pas tinquiter, mais puisque tu insistes Eh bien, la vrit, cest que je me suis vanouie chez Brice McAllister. Ah bon ? fit-il en fronant les sourcils, inquiet. Que sest-il pass, Sabina ? Ne me dis pas que tu as encore reu une lettre anonyme ! Non, mentit-elle spontanment, non, rassure-toi Puis, lui jetant un regard timide, elle ajouta : En fait, jai oubli de manger aujourdhui, cest tout. Comment peut-on oublier de manger ? sexclama-t il alors. Sabina, tu es incroyable ! Et dire que les pires ides mont travers lesprit alors que je tattendais ! Bon, as-tu grignot quelque chose depuis ? Oui, Brice a insist pour que sa domestique me serve un repas ! Elle prfra cacher Richard le fait que le repas avait t abrg et quelle navait aval quun bol de soupe ! Depuis le dbut, elle savait que son fianc tait possessif dailleurs, ntait-ce pas

prcisment au nom de cette possessivit quil la protgeait ? Or, durant les mois qui venaient de scouler, ce compromis lui avait parfaitement convenu. Dsol de mon accueil un peu froid, sexcusa Richard. Tu es si belle, si unique. Et dire que jai dout de toi ! Elle sentit sa gorge se nouer. Il navait pas eu tout fait tort de douter delle Que veux-tu dire exactement ? senquit son grand-pre lautre bout du fil dun ton impatient. Que tu viens accompagn ? Oui, tu mas bien compris, rpondit Brice. Loin de sattendre ce que son grand-pre ft des difficults, il avant de proposer officiellement uneavait nanmoins estim lgitime date Sabina dinformer celui-ci quil lui rendrait visite le week-end suivant en compagnie fminine. Mon chteau nest pas un htel, mon garon, maugra Hugh McDonald. Je sais que toi et tes cousins ny pensez jamais, mais figurez-vous que moi aussi jai ma propre vie. Et je ne me morfonds pas dans mes donjons en attendant que vous daigniez me rendre visite. Oh oh Son grand-pre tait de fort mauvaise humeur, aujourdhui ! Brice tait bien conscient que la proprit requrait beaucoup de travail. Les hectares entourant le chteau taient dvolus essentiellement llevage, et mme si le domaine tait tenu par plusieurs mtayers, Hugh tenait malgr tout superviser lensemble. Soudain, il lentendit prciser : En outre, il est possible que je reoive moi-mme quelquun la semaine prochaine. Un invit ? Eh bien oui ! Moi aussi, jai une vie sociale en dehors de la famille, mon garon. Hum, hum, fit Brice. Et ne sagirait-il pas dune femme, par hasard ? En dpit de ses quatre-vingts ans, Hugh McDonald tait encore un fort bel homme et cela faisait des annes quil tait veuf. Pas dimpertinence, mon garon, sil te plat ! Ton invite, cest donc bel et bien une femme, sexclama Brice, bluff. Je ne te dirai rien, rpliqua son grand-pre dun ton boudeur. Oh, je comprends, tu nes pas du genre divulguer des secrets dalcve ! fit Brice, moqueur, ravi que pour une fois les rles fussent inverss. Prends garde ce que tu dis, mon garon ! rpondit svrement son aeul. Dconcert par cette complication , Brice ne savait plus quoi faire ! Son beau projet allaitil scrouler ? Et lui qui donnait des leons Sabina quant sa relation avec sa mre, lencourageant entretenir un rapport plus adulte avec elle ! Or, voil quil venait de se faire rabrouer par son grand-pre comme lorsquil avait six ans ! La rponse est non, alors ? fit-il, le cur battant. Ai-je jamais dit une chose pareille ? sexclama le vieil homme. Je tenais juste te prciser que ma maison nest pas un htel, encore moins une garonnire o tu serais libre damener tes dernires conqutes. Sabina nest pas une conqute, objecta Brice sans avouer quil le dplorait vivement. On ma pass commande de son portrait et jai accept, cest tout ! A ceci prs que, depuis, il en avait perdu le sommeil et sa tranquillit desprit. Et il doutait de plus en plus que ce voyage contribuerait les lui restituer. Sabina ? reprit alors son grand-pre sur un ton intress. Il ne sagit tout de mme pas du top model ? Si, linforma Brice. Tiens donc, je ne savais pas que le milieu de la mode tintressait.

Encore que sans tre un expert s mode, il tait difficile dignorer qui tait Sabina sauf vivre totalement coup du monde. Son image stalait la une de tous les journaux et magazines du pays depuis plusieurs annes ! Il y a beaucoup de choses que tu ignores mon sujet, Brice, rpliqua Hugh McDonald dun ton svre. Effectivement ! Apprendre que son grand-pre recevait des htes du sexe oppos dans son chteau tait un vritable scoop ! Il imaginait dj la tte de ses cousins lorsquil leur annoncerait la nouvelle. Quand comptes-tu venir ? reprit le vieil homme. Je ne sais pas encore exactement. Je voulais dabord vrifier que cela ne te posait pas problme avant darrter des dates dfinitives. Viens quand tu veux, rpondit Hugh dun ton soudain plus lger. Pourquoi ce revirement subit ? sinterrogea Brice. Parce quil sagissait de Sabina ? Dcidment, son grand-pre tait incorrigible ! Je te rappelle cette semaine pour te confirmer ma venue le week-end prochain. Dans une heure, il avait rendez-vous avec Richard et il serait enfin dfinitivement fix sur la possibilit de raliser ou non ce voyage avec Sabina. Evidemment, il aurait prfr navoir affaire qu cette dernire, mais en loccurrence Latham tait la fois son commanditaire et le fianc de son modle ! Difficile de faire abstraction de lui ! Il priait pour que Sabina soit prsente durant ce curieux rendez-vous. Cela faisait deux jours quelle tait repartie brusquement de chez lui, deux longues journes durant lesquelles il avait t incapable de rflchir. Nanmoins, il avait prfr laisser quarante-huit heures scouler afin que la colre de Sabina retombe. Un vu pieux ! pensa-t il avec drision. Toutes ses penses taient tournes uniquement vers la jeune femme ! Il se rappelait les instants uniques o il lavait serre dans ses bras, la douceur de ses lvres, le got exquis de sa bouche Jamais aucune femme ne lavait obsd ce point, auparavant ! Et il fallait que ce ft une femme dj prise ! Entendu, rpondit Hugh. Surtout, narrive pas limproviste, compris ? Rassure-toi, je ferai en sorte de ne pas te surprendre dans un moment dlicat, rpondit Brice en se demandant si cette invite tait rellement la petite amie de son grand-pre. Encore qu son ge, ce terme ne convenait pas forcment ! Et jespre bien que je naurai pas rougir de ta conduite, prcisa le vieil homme. Je te promets de bien me comporter, rpondit Brice, soudain presque soucieux. Cette mystrieuse invite semblait trs chre son aeul et il ne savait pas trop quen penser. Il prouvait quelque difficult imaginer Hugh avec une autre femme que sa grandmre. Allons, il navait nul droit dtre si goste ! Ntait-il pas lgitime que son grand-pre aspire un peu de compagnie, seul dans son grand chteau ? Aprs cette conversation tlphonique, Brice resta un long moment songeur, jusqu ce quil saperoive que, sil ne filait pas tout de suite, il allait arriver en retard son rendez-vous avec Richard Latham. Aprs tout, les affaires de cur de son grand-pre ne le regardaient nullement. Ce dernier tait majeur depuis longtemps, veuf de surcrot, et avait parfaitement le droit de mener la vie qui lui convenait sans consulter ses petits-enfants. Dailleurs, lui-mme navait-il pas conseill Sabina de ne pas juger sa mre ? Une heure plus tard, alors quon lintroduisait dans le salon de Latham, Brice constata avec contrarit que ce dernier tait seul pour le recevoir. Sabina devait certainement travailler,

pensa-t il, attrist. Richard Latham portait un costume noir et une chemise blanche, une tenue des plus classiques mais fort lgante, qui soulignait sa chevelure blond vnitien et lui prtait beaucoup dallure. Ses tempes grises rajoutaient son charme, constata Brice son corps dfendant. Bref, il devait bien concder que Latham portait beau, pour ses cinquante-cinq ans. Mais curieusement, plus il le regardait, et plus il sentait grandir en lui laversion quil lui inspirait. Ds leur premire rencontre, cet individu lui avait t antipathique. Et il le trouvait dautant plus dsagrable aujourdhui quil vivait avec Sabina, passait chaque jour et chaque nuit en sa compagnie ! Cette dernire ide lui tait particulirement odieuse Asseyez-vous, lui dit Latham sans grande chaleur dans la voix. Que puis-je vous offrir ? Du th, du caf ? A moins que vous ne prfriez de lalcool ? Non, merci, rpondit Brice, dj dsireux de repartir. Dans ce cas, que puis-je faire pour vous ? demanda Latham en plissant les yeux. Ninversez pas les rles. Cest moi qui suis cens faire quelque chose pour vous. En loccurrence, le portrait de Sabina. Effectivement, concda Richard. Eh bien, acceptez-vous enfin ma commande ? Et si oui, comment comptez-vous procder ? Souhaitant en finir au plus vite, Brice dclara : Je compte peindre Sabina dans un cadre gothique ; en loccurrence, en Ecosse. A cet instant, on frappa la porte et, sans attendre dy tre invite, la domestique entra pour annoncer : Mlle Sabina est rveille. Je vous prviens immdiatement, ainsi que vous me laviez demand. Merci, madame Clark. Dites-lui que je monterai la voir dans cinq minutes. Sabina est-elle malade ? senquit Brice une fois quils furent de nouveau seuls. Devant linquitude de Brice, un clair brilla dans les yeux de Latham : irritation ? ressentiment ? Brice naurait su le dire Nanmoins, le sourire de son interlocuteur masquait difficilement les profondeurs glaces de ses yeux bleu ple. Selon Richard, Sabina ntait pas malade, juste dune nature dlicate et nerveuse. Pour sa part, Brice ne partageait nullement cet avis. Certes, la jeune femme tait surmene, mais elle possdait en elle une force intrieure que lui dniait Richard, en faisant delle sa chose. Et puis, Brice avait expriment ses propres dpens lesprit dindpendance qui animait Sabina ! Il se garda cependant de formuler son opinion voix haute, se contentant de dire, une fois que Latham eut exprim son point de vue sur la sant de la jeune femme : Je suis navr quelle ne se sente pas bien. Pour en revenir notre conversation, reprit Latham, Sabina ma mis au courant de votre projet de voyage en Ecosse. Et alors ? fit Brice, subitement tendu. Cest une excellente ide, nous acceptons votre invitation. Heureux dapprendre par la bouche de Sabina que Latham serait en Australie, Brice avait alors dplor de faon fort hypocrite labsence de son fianc bien quil nait jamais eu lintention de linviter. Or, prsent, il se retrouvait pris son propre pige ! Il sentit des sueurs froides lui couler dans le dos. La dernire chose quil souhaitait, ctait que Latham se joigne eux ! Je croyais avoir compris que vous ne seriez pas disponible, dit-il alors. Jai modifi mes projets, rpondit Latham dun ton doucereux. Nous viendrons tous les deux avec vous, le week-end prochain.

Et dire qu son arrive, Latham avait fait semblant dignorer le motif de sa visite. Dcidment, cet homme tait un redoutable adversaire ! Sous ses airs charmants et polics se cachait un individu dangereux, pensa Brice. David Latham avait eu raison de le mettre en garde contre son oncle. A lide que Sabina allait pouser cet individu, il avait envie de hurler ! Brice a trs bon got, murmura Chloe avec un sourire satisfait en ajustant la large bande dtoffe qui sanglait la taille de Sabina. L-dessus, la cratrice recula de quelques pas pour admirer son uvre Brice possdait videmment dimmenses qualits, mais aux yeux de Sabina, cette robe couleur or dpourvue de bretelles ntait pas daussi bon got que le disait Chloe. La coupe dvoilait bien trop selonentirement ses paules, le corsage tait fort ajust elle , dautant que sa poitrine tait mise en valeur par la large ceinture qui ceignait sa taille. Le bas de la robe retombait comme un voile dor et lger jusqu ses chevilles. Ctait l le costume quelle tait cense revtir pendant quil la peindrait dans le fameux donjon, en Ecosse Elle avait eu du mal en croire ses oreilles lorsque Richard lavait prvenue quils se rendraient tous trois en Ecosse, le week-end prochain. Nul doute que, ds quelle lavait inform des intentions de lartiste, son fianc avait modifi son agenda et report son voyage en Australie. Elle stait retrouve bien attrape ! Et avait donc d passer la veille du dpart entre les mains de Chloe qui, en quelques heures, venait de raliser la tenue souhaite par Brice. Depuis que cet artiste tait entr dans sa vie, constata-t elle en soupirant, elle avait limpression dtre ballotte par des forces quelle ntait pas en mesure de contrler. Et elle trouvait la situation parfaitement dplaisante et des plus inconfortables. Dites-moi quelle vous plat ! insista Chloe dun air presque malheureux. Impossible de ne pas complimenter la cratrice ! Ltoffe en fil dor tait du meilleur effet et ctait une cration unique, elle devait ladmettre. Cest merveilleux, dit-elle dans un sourire rassurant. Jespre que Brice va aimer, dclara Chloe avec inquitude. Sabina se garda du commentaire qui lui brlait les lvres : elle se fichait comme dune guigne de ce quil pouvait bien penser ! Il va adorer, dclara Brice dune voix rauque en entrant dans la pice. Sabina se retourna brusquement et ladmiration quelle lut dans son regard la fit plir. Allons, ctait juste la robe quil admirait. Pas elle ! se dit-elle pour se rassurer sans trop y croire. Ouf, je suis soulage quelle te plaise, dit Chloe. Cest parfait, ajouta Brice en sapprochant des deux femmes. Il portait un jean et un T-shirt noir moulant qui soulignait la musculature de ses bras. Le noir lui allait ravir, pensa Sabina. Tiens, tu es all chez le coiffeur, constata Chloe. Et sa nouvelle coupe le rendait, hlas, encore plus sduisant ! se dit immdiatement Sabina. Les cheveux longs, cest un peu pass de mode, non ? fit Brice. Moi, je trouvais que a tallait trs bien, renchrit sa cousine. Bon, je vais prparer du caf, je reviens. Oh non ! Elle qui voulait viter tout tte--tte avant le dpart Impossible pourtant de protester ou de senfuir dans cette tenue ! Fort gne, elle sentit le regard de Brice se poser sur elle. Je ne sais comment interprter la remarque de Chloe sur ma coupe de cheveux, commena-t il.

Fausse modestie ! Cheveux courts ou longs, il tait parfaitement conscient de son charme ! Excusez-moi, dit-elle en fuyant son regard, je vais remettre mes vtements. Mais cette robe est vous ! observa-t il, amus. Son prix est compris dans la facture que paiera Latham. Bien sr, mais Sans terminer sa phrase, elle voulut regagner la cabine o elle stait change un peu plus tt. Pourquoi lhabitue des podiums quelle tait devint-elle brusquement si gauche ? Toujours est-il quelle semptra les pieds dans les voiles de sa robe et que sans le bras secourable de Brice, elle serait tout simplement tombe par terre ! Tout va bien ? demanda-t il, inquiet. Etes-vous rellement remise ? Elle frona les sourcils avant de comprendre son allusion. Elle tait alite le jour de sa visite ! Oui, ctait une simple migraine. Vraiment ? fit-il sans la relcher. A en croire Latham, ctait davantage quune migraine. Vous aurez mal interprt ses propos, rpondit-elle avec dsinvolture. Ce jour-l, elle avait reu une autre lettre anonyme qui lavait bouleverse au point quelle avait pris un anxiolytique et stait mise au lit ! Mais elle sabstint de len informer. Non, je ne crois pas, insista-t il en la scrutant de ses prunelles perantes. Donc, nous partons demain pour lEcosse, dit-elle tout en se dgageant de son treinte. Effectivement Mais dites-moi, Latham na-t il donc aucune confiance en vous pour renoncer son voyage en Australie afin de nous accompagner ? Ce nest pas de moi mais de vous dont il se mfie, rtorqua-t elle, ironique. Peut-tre na-t il pas tort, finalement, approuva-t il en lui dcochant un sourire diabolique. Pourquoi Chloe mettait-elle si longtemps revenir ? se demanda soudain Sabina, fort mal laise. Avez-vous tlphon votre mre ? lentendit-elle poursuivre. Ecoutez, ma mre et Richard Oh, et puis zut ! Ses affaires prives ne le regardaient nullement, elle navait absolument pas se justifier. Votre mre dsapprouve le choix de votre fianc, nest-ce pas ? Elle le trouve trop g ! Pour commencer, Richard nest pas g ! Et ensuite Remarquez, je la comprends, enchana-t il sans lcouter. Il doit tre curieux davoir juste dix ans de plus que son gendre. Pour ma part, je suis impatient de rencontrer Leonore. Ne comptez pas l-dessus ! le prvint-elle schement. Dites-moi, Sabina, demanda-t il soudain en croisant les bras, part vous, quelquun apprcie-t il rellement votre fianc ? Brice ! scria-t elle, indigne. Vous allez trop loin ! Pas aussi loin que je le voudrais, malheureusement, linterrompit-il alors en dardant sur elle de grands yeux mlancoliques. Hlas, elle savait quil tait sincre. Et elle redoutait les surprises que le week-end allait leur rserver ! Dabord tonne que Richard ait accept le voyage en Ecosse, elle avait finalement pens quen sa compagnie, Brice ne tenterait pas de limportuner, et quun week-end tait vite pass. A bien y rflchir cependant, et tant donn laversion manifeste que ce dernier ressentait pour son fianc, la prsence de Richard nallait-elle pas rendre la situation ingrable ? Vivement que ce fichu portrait, source de tous ses malheurs, soit termin et que Brice sorte de sa vie ! se dit-elle encore. Et o diable tait donc passe Chloe ? A propos de ce week-end, commena Brice.

Oui ? Mon grand-pre a quatre-vingts ans. Sans vouloir moi-mme porter de jugement moral sur votre concubinage, je doute que enfin, vous me comprenez. Non, pas du tout ! affirma-t elle, peu dsireuse de lui faciliter la tche. Eh bien, la vie que vous menez Londres avec Latham ne regarde que vous. En revanche, chez mon grand-pre Cessez dtre sibyllin, et dites franchement ce que vous avez sur le cur ! Il est un peu vieux jeu et je doute quil apprcie quun couple non mari partage la mme chambre sous son propre toit ! Par consquent, Latham et vous devrez dormir dans des chambres spares. Ah, ctait donc a ! Richard et moi ny verrons aucun inconvnient, affirma-t elle alors. Je me moque de ce que pense Richard. Cest vous que je voulais prvenir. Comme cest aimable de votre part, rpliqua-t elle dun ton acerbe. Une dernire chose, Sabina Cest un trs vieux chteau et le parquet grince, si vous voyez ce que je veux dire. Cette allusion directe la fit brusquement rougir. Il la mettait en garde contre dventuelles alles et venues nocturnes ! Prenant une large inspiration, elle rpondit : Je suis certaine que je pourrai passer deux nuits seule. Enfin, Brice, nayez crainte, je saurai me conduire dcemment ! L-dessus, bouillonnant de colre, elle courut senfermer dans la cabine. Comment osait-il formuler de telles insinuations alors quil ignorait tout de son style de vie ? Il ne savait pas qu Mayfair, Richard et elle occupaient des chambres spares. Chapitre : 123456789 10 111213141516 Comme Brice regrettait de ne pas avoir accept la proposition de Richard savoir que ce dernier et Sabina se rendent en Ecosse par leurs propres moyens ! Avant dentreprendre le voyage, il lui avait paru naturel quils arrivent tous ensemble chez son grand-pre et il leur avait propos de les y conduire. Dautant plus naturel que Latham et Sabina ignoraient o se trouvait le chteau et que lui-mme souhaitait passer le plus de temps possible en compagnie de la jeune femme. Hlas, il avait oubli quil devrait galement subir la prsence du fianc ce qui changeait considrablement les choses ! Manifestement, le couple ne ressentait pas son malaise et discutait en toute tranquillit larrire du vhicule. Sabina et Richard Latham semblaient avoir peine conscience de sa prsence lavant. Ils le traitaient rellement comme comme un vulgaire chauffeur ! Jespre que je ne conduis pas trop vite, finit-il par dire en jetant un bref coup dil dans le rtroviseur o il croisa le regard moqueur de Sabina. Nul doute quelle devinait sa disposition desprit ! Pas du tout, se chargea de rpondre Latham. Nous tions en train de nous merveiller sur le paysage. Il est rellement magnifique. Une excellente destination pour une lune de miel, dclara Brice, non sans ironie. Cest ce quont d penser le prince et la princesse de Galles, rpondit Richard, car cest ici quils ont pass leur voyage de noces, si je me souviens bien. Effectivement, mais on ne peut pas dire que cela leur a port chance, rpliqua Brice dun ton caustique. Pour notre lune de miel, prcisa alors Richard, jai plutt les Carabes en tte. Cette remarque renfora la mauvaise humeur de Brice. Pourtant, un autre bref coup dil dans le rtroviseur lui permit de surprendre le regard tonn de Sabina : nul doute que ctait la

premire fois quelle entendait parler de ce voyage de noces ! Par consquent, Richard avait voqu les Carabes dans le seul but de le provoquer Voil qui confirmait les soupons de Brice concernant les changements de projet de Latham : sil avait ajourn son voyage en Australie, ctait pour surveiller lartiste et son modle, bien conscient de lintrt marqu que ce premier portait sa fiance. Parfait ! Ses moindres faits, ses moindres paroles allaient tre retenus contre lui ! Ctait charmant, vraiment ! Dans quel gupier stait-il mis ? Voil la proprit de mon grand-pre, annona-t il dun ton morne en sengageant dans la voie borde darbres qui menait au chteau. Brice avait beau avoir pass toutes ses vacances chez son grand-pre et considrer lendroit comme sa deuxime demeure, il nen tait pas moins chaque fois poustoufl par la beaut majestueuse de la btisse. Ses pierres patines par le temps et ses tourelles romantiques qui semblaient caresser les nuages exeraient toujours la mme fascination sur lui. Ma fiance va se prendre pour la chtelaine, plaisanta Richard quelques minutes plus tard, tandis quils sortaient de la voiture et que Sabina affichait un visage rjoui et admiratif en contemplant les lieux. Hlas, fit Brice, je crains que la place ne soit dj prise !

L-dessus, il dcocha un large sourire Sabina Le plaisir enfantin qui se lisait sur ses traits rchauffa son cur. Peu importe ! assura Richard en passant un bras possessif autour de la taille de la jeune femme. Si tu dsires un chteau, je ten achterai un ! Brice eut alors limpression dentendre un pre promettre une bicyclette neuve son enfant ! Il y avait de quoi tre cur Eh bien, le week-end sannonait plus ardu que prvu ! pensa-t il, dans la mesure o chaque fois que le fianc de Sabina ouvrait la bouche, il en concevait une profonde irritation. Une irritation qui frisait la violence ! Il aurait t bien plus plaisant de se retrouver seul ici avec Sabina, de simprgner en tte tte de la srnit de lenvironnement familial, de lui faire visiter les lieux, de lui montrer les rivires o autrefois il pchait des truites avec ses cousins, de faire la course avec elle dans lherbe folle Ma famille possde ce chteau depuis des sicles, annona-t il soudain avec hauteur. Cest vrai, intervint alors Sabina, une telle splendeur, on ne lacquiert pas, on en hrite, cest tout. A lorigine, ce nest pas une construction commandite par lun de mes anctres, dclara Brice la jeune femme sur le ton de la confidence, tandis que Latham regardait ailleurs, comme sil ne prenait plus part la conversation. Je pense que mes aeux se sont appropri le chteau aprs lavoir assig et tu le propritaire ! Les Ecossais sont dun naturel bagarreur, nest-ce pas ? observa alors insidieusement Richard. Que croyait-il ? pensa Brice avec mpris. Quil allait le provoquer en duel pour les beaux yeux de Sabina ? Comme il se trompait ! Sabina tait une femme indpendante pas un objet de valeur dont on se disputait la possession. Et les Anglais passent pour des provocateurs, nest-ce pas ? Ctait Hugh McDonald, le matre de cans, qui venait de profrer ces paroles. Son imposante silhouette se dessina soudain dans lencadrement de la porte dentre. Grand-pre ! scria Brice en se prcipitant vers lui pour lui donner une accolade chaleureuse.

Te voici enfin, mon garon ! Je veux bien te pardonner de me faire dner si tard, condition que tu me prsentes cette superbe jeune femme. Je mappelle Sabina, rpondit spontanment cette dernire en tendant la main Hugh. Dans sa veste cintre en velours noir sur laquelle chatoyait la masse de sa chevelure dore, elle avait lair dun ange. Elle ajouta alors dans un merveilleux sourire : Navre, mais cest cause de moi que nous sommes en retard. Je narrivais pas me dcider sur le choix des vtements emporter ! Entirement sous le charme, le grand-pre de Brice retint un instant la main de Sabina dans la sienne avant de lui prsenter son bras, en affirmant dun ton fort galant : Quoi que vous portiez, je suis certain que vous tes toujours ravissante. A cet instant, Brice observa Latham la drobe. Nul doute que ce dernier apprciait peu la courtoisie du vieil homme ! pensa-t il, assez satisfait. Sarrachant ses penses, il dcrta alors : Voulez-vous bien maider porter les bagages, Latham ? L-dessus, il ouvrit le coffre de sa voiture et commena dcharger. Certes, son grand-pre employait de nombreux domestiques, mais ils ntaient pas la disposition de Latham ! Aprs avoir dpos les valises dans les chambres respectives, les deux hommes rejoignirent Sabina et Hugh dans le salon. Brice simmobilisa brusquement sur le seuil, tonn dentendre Sabina rire. Ctait presque un rire denfant, un rire compltement dsinhib. Que vous arrive-t il, McAllister ? demanda Richard en manquant de le bousculer. Comment lui expliquer le spectacle merveilleux que reprsentait pour lui une Sabina aux joues roses et riant gorge dploye ? Entrez, entrez, leur dit alors Hugh. Brice, rends-toi utile et sers un verre nos invits. Brice tait habitu ce que son grand-pre le traitt comme un enfant de six ans. En revanche, il saperut que cela surprenait et amusait beaucoup Sabina, ainsi que lindiquaient ses yeux et son sourire moqueur. Elle paraissait si dtendue ! Allons, pensa-t il, peut-tre que ce week-end nallait pas se rvler aussi dsastreux quil lavait craint durant le trajet. Que dsirez-vous boire, Sabina ? demanda Brice en se dirigeant vers le bar quil inspecta minutieusement avant dajouter : nous avons en stock du vin rouge ou blanc, de la vodka, du gin ou encore du scotch. En Ecosse, il tait de bon ton de boire du scotch. Nanmoins, comme elle navait jamais aim les alcools forts, elle opta pour un verre de vin blanc. Nest-ce pas splendide, ici ? demanda-t elle tranquillement Richard en allant sasseoir prs de lui, sur le sofa. Splendide, oui, fit ce dernier sans le moindre enthousiasme. Elle sourcilla. Etait-il possible que Richard naimt pas lendroit ? Pour sa part, jamais elle navait vu pareille demeure. Tous les meubles taient dpoque, de nombreuses armures taient accroches au mur, sans compter les pes et autres casques. Elle avait mme entraperu un canon sur lun des paliers menant un donjon. Comme dans un chteau de conte de fes ! Lendroit est trs isol, reprit Richard ladresse de Brice qui lui tendait un verre de whisky. Et je prsume que les notes de chauffage doivent reprsenter une fortune ! Je vous concde que nous sommes loin de tout, intervint Hugh, mais cela prsente un avantage : nous ne risquons pas dtre drangs par les voisins ! Et si lon regarde la dpense en ce qui concerne le chauffage, il vaut mieux habiter ailleurs. Une certaine tension flotta soudain dans lair, ainsi que le constata tristement Sabina. Elle tait certaine que Richard ne voulait pas froisser son hte et pourtant ce dernier avait pris la mouche.

Je croyais que nous serions cinq dner, ce soir, dclara Brice en louchant du ct de la table dresse pour quatre convives. Mon invite narrivera que demain, rpondit Hugh dun ton morne. Je suis fort impatient de faire sa connaissance ! Qui tait donc cette mystrieuse personne ? se demanda Sabina. Au ton de lchange, elle comprit que Brice taquinait son grand-pre. Elle sabstint nanmoins de formuler la moindre question. Ai-je le temps de monter me rafrachir un peu, avant que nous ne passions table ? demanda-t elle alors. Assurment, Sabina ! concda Hugh, dcidment grand prince pour quelquun qui mourait de faim ! Je vous accompagne pour vous montrer votre chambre, dcrta immdiatement Brice. Zut ! Elle aurait d se douter que Brice sauterait sur la premire occasion pour se retrouver seul avec elle ! Avant de quitter Londres, elle stait fait le serment de passer le minimum de temps en tte tte avec le peintre. Et voici que, quelques minutes peine aprs leur arrive, il lentranait dj loin des autres ! Fais vite, Sabina, lui ordonna Richard. Nous avons suffisamment retard le dner de M. McDonald. M. McDonald Curieusement, Sabina navait prouv aucune difficult lappeler Hugh lorsquil len avait prie, tout lheure. En revanche, il navait pas autoris Richard se montrer aussi familier son gard. Prenez garde ltroitesse de lescalier, lavertit Brice tandis quelle slanait derrire lui. De fait, lescalier tait rude et plusieurs fois, Sabina dut agripper la lourde corde qui servait de balustrade pour prendre les tournants. Elle avait littralement limpression davoir remont le temps ! Ici, cest un monde bien diffrent de Londres, constata-t elle. Se retournant brusquement, Brice annona : Rassurez-vous, les parquets grincent, mais vous trouverez ici tout le confort moderne, si cest ce qui vous inquite. Cette allusion directe leur conversation de la veille la fit rougir. Elle prfra lignorer. Brice seffaa alors pour quelle entre dans la chambre qui lui tait rserve. Ctait la premire fois quelle pntrait dans une pice circulaire. Les tons beige et mordor prdominaient et prtaient lendroit une lumire tamise. Ce qui lintrigua le plus, ctaient les oculus dissmins dans le mur. Elle alla vers chacun deux pour admirer le panorama que le voile de la nuit commenait recouvrir : une fort dun ct, un lac de lautre, ici un jardin clos, l des biches paissant tranquillement, deux pas du chteau. Elle tait sous le charme ! Si jhabitais ici, je ne voudrais jamais en partir, dit-elle alors dun air rveur. Si vous habitiez ici, moi non plus, rpliqua-t il dune voix rauque tout prs delle. Bien trop prs delle ! songea-t elle en se retournant. Leurs poitrines se frlaient presque. Elle retint son souffle Soudain, ce fut comme si le temps stait arrt dans la lumire du crpuscule. Leurs regards restaient enchans lun lautre ; les yeux couleur meraude de Brice brillaient dans la pnombre, lintimit de ses ultimes propos pesant lourdement entre eux. Elle devait mettre un terme cette situation, briser le charme Hlas, elle se sentait

hypnotise, envote par Brice et par lenvironnement. Il vaut mieux que je rejoigne les autres, dcrta-t il subitement, dun ton presque bourru. Oui. Nanmoins, ni lun ni lautre ne firent le moindre geste. Elle vit alors un muscle de sa puissante mchoire tressaillir, tandis quil continuait la fixer avec une intensit incroyablement sensuelle. Lair tait charg dlectricit Vous devriez vraiment redescendre, lui dit-elle, le souffle court. Oui Pourtant, encore une fois, il ne bougea pas dun pouce, ne fit pas le moindre geste pour la toucher ou pour sloigner. Sabina, reprit-il soudain dune voix pleine dmotion, je Partez, Brice ! lui ordonna-t elle dun ton suppliant. Partez, je vous en conjure. Entendu, je men vais, marmonna-t il avant dajouter dune voix atone : tout de suite, en bas. Une fois quil eut disparu, elle demeura encore un bon moment immobile, toujours ttanise Mon Dieu, qutait-il en train de lui arriver ? Ou plus exactement que lui tait-il arriv ? Elle tait fiance Richard et savait infiniment gr ce dernier de la protection quil lui apportait. Et voici quelle venait de faire une dcouverte qui menaait de bouleverser ce bel quilibre Elle tait tombe amoureuse de Brice McAllister ! 11