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Terry Goodkind

La premire Leon du Sorcier

Lpe de Vrit livre un

Traduit de langlais (tats-Unis) par Jean Claude Mall

Bragelonne -2-

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Chapitre premier
Une trange varit de plante grimpante Des feuilles panaches bruntres senroulaient autour de la liane qui tranglait lentement le tronc lisse dun sapin baumier. De la sve suintant de son corce blesse, ses branches dessches inclines vers le sol, larbre semblait appeler au secours dans lair frais et humide de la matine. Sur toute la longueur de la liane, intervalles irrguliers, des cosses scrutaient les alentours comme si elles redoutaient que des tmoins surprennent cet assassinat vgtal. voquant une crature dj immonde de son vivant, lodeur de dcomposition avait attir lattention de Richard. Il passa une main dans ses cheveux pais pendant que son esprit mergeait des brumes du dsespoir, ramen la ralit par la dcouverte de la plante tueuse. Puis il regarda autour de lui pour voir sil y en avait dautres. Rien. Tout semblait normal. Caresss par la brise, les rables du haut plateau de la fort de Ven arboraient firement leur nouveau manteau cramoisi. Avec les nuits plus froides, leurs cousins des bois de Hartland, dans les plaines, se mettraient bientt lunisson. Derniers succomber aux assauts de lautomne, les chnes conservaient stoquement leur feuillage vert sombre. Pour avoir pass la plus grande partie de sa vie dans les bois, Richard connaissait toutes les plantes, mme si leurs noms lui chappaient parfois. Depuis sa petite enfance, son ami Zedd lassociait son incessante qute dherbes spciales . Expliquant pourquoi elles poussaient certains endroits et pas ailleurs, il lui avait montr lesquelles chercher et avait profit de leurs longues promenades pour lui apprendre le nom de tout ce quils voyaient. Souvent, ils sabandonnaient simplement au plaisir de longues conversations. Le vieil homme, qui traitait Richard comme un gal, posait autant de questions quil fournissait de rponses. Ainsi, il avait stimul la soif de connaissances de son protg. Malgr cette formation exhaustive, Richard navait vu cette varit de liane quune fois et ce ntait pas au cur de la nature. -4-

Dans la maison paternelle, au fond du vase en argile bleu fabriqu quand il tait enfant, il avait trouv un petit morceau de la plante Marchand de son mtier, son pre voyageait beaucoup pour se procurer des objets rares ou exotiques. Les puissants de leur communaut lui rendaient de frquentes visites, intresss par ce quil avait dnich. Amoureux de la recherche davantage que de la dcouverte et surtout de la possession il se sparait sans rechigner de sa dernire trouvaille, trop heureux de se mettre en qute de la suivante. Depuis sa plus tendre enfance, Richard aimait rester prs de Zedd pendant que son pre tait au loin. Michael, son frre an, se dsintressait de la nature, ne supportait pas les bavardages dcousus du vieil homme et prfrait de loin la compagnie des gens importants. Cinq ans plus tt, Richard avait quitt la maison familiale pour vivre seul. Au contraire de son frre, toujours trop occup, il allait souvent voir leur pre. En cas dabsence, un message dpos dans le vase bleu linformait des dernires nouvelles, rsumait les rumeurs intressantes ou dcrivait la plus rcente merveille vue par son gniteur. Trois semaines plus tt, quand Michael lui avait annonc quon venait dassassiner leur pre, Richard avait aussitt couru jusqu sa maison. Tant pis si son frre avait insist pour quil nen fasse rien, convaincu que ctait inutile ! Navait-il pas depuis longtemps pass lge o on obit son an ? Pour lui pargner un choc, on ne lui avait pas laiss voir le cadavre. Mais les flaques de sang noir et sec, sur le plancher, parlaient delles-mmes. son approche, les gens staient tus sauf pour lui manifester une compassion qui attisa son chagrin. Mais plus tard, il avait capt des bribes de conversation au sujet des cratures qui franchissaient la frontire. Un mlange dhistoires plausibles et de rumeurs dlirantes. La sorcellerie ! La petite maison de son pre tait ravage comme par une tornade. Parmi les rares objets intacts, le vase bleu reposait toujours sur une tagre. Au fond, il avait dcouvert un petit morceau de la plante tueuse encore dans sa poche aujourdhui. Mais le sens de cet ultime message lui chappait Richard sombra dans le chagrin, puis dans la dpression, et se sentit abandonn bien quil et encore son frre. Avoir atteint lge dhomme ne le protgea pas du sentiment dtre orphelin et seul au -5-

monde. Un dsespoir quil avait dj connu lors du dcs de sa mre, des annes plus tt. Mme si son pre voyageait par monts et par vaux souvent des semaines entires , Richard savait quil tait quelque part et quil reviendrait. prsent, il ne reviendrait plus. Et Michael ne le laisserait pas participer la traque du meurtrier ! Les meilleurs pisteurs de larme sen chargeaient. Pour son propre bien, Richard prtendait-il ! ne devait pas sen mler. Dans ces conditions, le jeune homme navait pas jug utile de lui montrer le dernier message de leur pre. Mais il tait parti dans la fort tous les jours, dcid trouver la liane. Trois semaines durant, il avait arpent les sentiers des bois de Hartland, y compris ceux quil tait seul connatre. En vain ! Alors, malgr ce que lui dictait la logique, il cda aux voix qui murmuraient dans son esprit et monta sur le haut plateau de la fort de Ven, prs de la frontire. Les voix lui rptaient sans cesse quil savait quelque chose sur les raisons de la mort de son pre. Elles le dfiaient, lui faisaient entendre lcho de penses qui dansaient la limite de son conscient et se moquaient de son aveuglement. Mais ctait srement son chagrin qui lui jouait des tours rien de rel, en somme. Persuad que trouver la liane lui fournirait un dbut de rponse, il ne savait plus que penser. Les voix ne le harcelaient pas, elles boudaient. Certain que tout venait de son esprit, il sordonna de cesser dattribuer ces murmures une vie propre. Zedd aurait t navr quil sabandonne ces fantaisies. Richard regarda le grand sapin baumier agonisant et repensa la mort de son pre. La liane tait prsente dans les deux cas, et elle assassinait cet arbre. Il ny avait rien de bon dans tout a. Et sil ne pouvait plus sauver son pre, rien ne lobligeait laisser le vgtal commettre un autre meurtre. Saisissant la tige, il tira, banda ses muscles et arracha de lcorce les vrilles noueuses. Alors, la plante lattaqua ! Une cosse frappa le dos de sa main gauche, le forant reculer sous leffet de la douleur et de la surprise. Quand il inspecta la blessure, il repra une minuscule pine enchsse dans sa chair. Maintenant, il ny avait plus de doute. La liane tait malfique. Pour extraire lpine, Richard voulut prendre son couteau, mais il ne le trouva pas sa ceinture. Dabord tonn, il se maudit davoir laiss le chagrin lui faire oublier une prcaution aussi lmentaire. -6-

Emporter son couteau dans la fort allait pourtant de soi ! Du bout des ongles, il tenta de dloger lpine. Comme si elle tait vivante, elle senfona encore. De plus en plus inquiet, il passa longle de son pouce sur lentaille en appuyant trs fort. Peine perdue ! Plus il insistait, plus le petit corps tranger senfonait. En proie une nause aggrave par ses manuvres inutiles, il renona. Lpine avait disparu dans un cloaque de sang Richard regarda autour de lui et avisa les feuilles dautomne mordores dun arbuste lest de baies violettes. Au pied du vgtal, niche dans les replis dune racine, il trouva ce quil cherchait : une fleur daum. Soulag, il coupa la tige fragile ras du sol et, la pressant doucement, ft couler sur sa blessure une sve paisse claire comme de leau. Mentalement, il remercia Zedd de lui avoir enseign que les fleurs daum favorisaient la gurison des plaies. Leurs feuilles denteles lui rappelaient toujours son vieil ami La sve apaiserait la douleur, mais ne pas pouvoir retirer lpine linquitait. Dautant quil la sentait toujours se tortiller comme un ver dans sa chair. Richard saccroupit, creusa du bout des doigts un petit trou dans la terre, repiqua la fleur daum et entoura la tige de mousse pour quelle senracine plus facilement. Soudain, un silence de mort tomba sur la fort. Richard leva la tte et cligna des yeux quand une ombre noire, au-dessus de lui, rasa la cime des arbres en mettant un trange sifflement. La taille de cette ombre tait effrayante. Les oiseaux senvolrent des branches dans un concert de piaillements et sparpillrent. Richard plissa les yeux pour mieux voir travers les troues de la frondaison verte et rousse et aperut une norme crature rouge. Bien quil fut incapable de lidentifier, les rumeurs et les histoires vraies sur les monstres qui franchissaient la frontire lui revinrent lesprit et il se sentit glac de terreur jusquaux os. La liane tait malfique, pensa-t-il de nouveau. Et la bte volante navait rien lui envier. Il se souvint soudain dun vieux dicton : Le mal engendre toujours trois enfants. Inutile de rflchir des heures pour conclure quil navait aucune envie de connatre le troisime ! Ignorant sa peur, il se mit courir. Des radotages de gens superstitieux, voil pour les dictons ! Mieux valait tenter den savoir plus sur le monstre. Quelle crature rouge pouvait tre aussi grosse ? Rien daussi imposant ntait -7-

capable de voler. Ce devait tre un nuage, ou un jeu de lumire Non, inutile de se leurrer. Ce ntait pas un nuage Richard leva la tte sans ralentir et ne vit rien de plus. Il courait vers le chemin qui serpentait autour de la colline, offrant une vue dgage sur le ciel. Tandis quil sautait au-dessus des troncs darbres morts et des ruisseaux, des branches encore lourdes des pluies de la veille lui flanquaient de formidables gifles. Les buissons dpineux dchiquetaient les jambes de son pantalon. Des flaques irrgulires de lumire lincitaient lever les yeux, puis lblouissaient pour mieux lempcher de voir. Haletant, le front couvert dune sueur froide, il sentait son cur saffoler, pouss aux limites de sa rsistance par la vitesse laquelle il dvalait la pente. Manquant de peu staler, il mergea enfin du couvert des arbres et dboucha sur le sentier. Il repra aussitt la crature, beaucoup trop loin de lui pour quil puisse lidentifier. Il aurait pourtant jur quelle avait des ailes. Afin de sen assurer, il plissa les yeux et mit une main en visire. Mais le monstre disparut derrire une colline, trop vite pour quil voie sil tait vraiment rouge. bout de souffle, Richard sassit sur un rocher, au bord du sentier. Cassant machinalement les brindilles mortes dun arbrisseau, prs de lui, il baissa les yeux sur le lac Trunt, dont les eaux miroitaient au pied de la colline. Devait-il tout raconter Michael ? La liane tueuse et la crature rouge dans le ciel ? Son frre claterait de rire en lentendant parler du monstre . Comme il stait lui-mme esclaff de ce genre de fables Mieux valait ne rien dire. Sinon, Michael serait furieux quil se soit aventur prs de la frontire. Et quil ait dsobi lordre de ne pas poursuivre le meurtrier. Pour le couver comme a ce ntait pas trs loin du harclement son frre devait beaucoup laimer, il en avait conscience. Devenu adulte, il avait le droit de se moquer des diktats fraternels. Mais a ne lempcherait pas de devoir supporter les regards dsapprobateurs Richard cassa une autre brindille. Pour se dfouler, il la jeta sur un rocher plat. Puis il dcida de ne pas se sentir perscut. Michael passait son temps dire aux gens ce quils devaient faire. Mme leur pre ny avait pas chapp. tait-ce vraiment le moment de critiquer son frre ? Alors quun grand jour sannonait pour lui ? Dans quelques heures, il accepterait la charge de Premier Conseiller. Dsormais, il serait -8-

responsable de tout. Pas seulement de la cit de Hartland, mais de toutes les agglomrations, villes ou villages, de Terre dOuest. Sans oublier les gens des campagnes ! Oui, responsable de tout et de tous. Michael mritait le soutien de Richard. Et il en avait besoin. Aprs tout, lui aussi avait perdu son pre Laprs-midi, il y aurait chez Michael une crmonie puis une grande fte. Des gens importants venus des quatre coins de Terre dOuest y assisteraient. Richard aussi tait invit. Tant mieux, car le banquet serait la hauteur de lvnement, et il avait une faim de loup ! En rflchissant, Richard scrutait la berge oppose du lac Trunt, en contrebas. De cette hauteur, les eaux limpides laissaient voir des alternances de fonds rocheux tapisss dalgues vertes autour de certains grands trous. Au bord du lac, la piste des Fauconniers serpentait entre les arbres, parfois en terrain dcouvert. Richard avait souvent emprunt cette partie du sentier. Au printemps, les eaux du lac, grossies par les pluies, la transformaient en bourbier. Si tard dans lanne, la terre serait sche. Plus loin au nord et au sud, travers la fort de Ven, la piste sapprochait dangereusement de la frontire. Prudents, la plupart des gens lui prfraient les sentiers des bois de Hartland. Forestier accompli, Richard y avait accompagn plus dun voyageur. En majorit des dignitaires en dplacement plus intresss par le prestige davoir un guide local que par son sens de lorientation. Richard sursauta. Il venait de capter un mouvement. Intrigu, il fixa un point, sur la berge la plus loigne du lac. Une ombre passa derrire un mince cran de vgtation. Plus de doute possible : un tre humain suivait la piste. Son ami Chase ? Sans doute part un garde-frontire, qui saventurerait par l ? Richard sauta de son rocher, jeta au loin les brindilles et avana de quelques pas. La silhouette venait datteindre la berge du lac et marchait dcouvert. Ce ntait pas Chase, mais une femme. Et vtue dune robe, en plus de tout ! Comment pouvait-on tre stupide au point derrer ainsi accoutre dans les profondeurs de la fort de Ven ? Richard regarda linconsciente apparatre et disparatre sa vue au gr des dtours de la piste. Sans se prcipiter, elle avanait dun bon pas, comme let fait un voyageur expriment. Ce quelle devait tre, puisque personne ne vivait au bord du lac Dautres mouvements attirrent lattention de Richard. Sondant -9-

la piste, il constata que la femme tait suivie. Trois hommes non, quatre ! habills de manteaux capuche de forestiers. Passant furtivement de rocher en arbre et darbre en rocher, ils restaient bonne distance de la voyageuse sans jamais la quitter des yeux. Richard se tendit, tous les sens en alerte. Ces hommes traquaient une proie. De toute vidence, il venait de rencontrer le troisime enfant du mal.

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Chapitre 2
Richard resta un instant immobile, indcis. Comment tre sr avant quil ne soit trop tard que les quatre hommes traquaient vraiment la femme ? Et en quoi cela le concernait-il ? Dautant plus quil navait pas son couteau. Contre autant dadversaires, il naurait aucune chance. Il regarda la femme avancer. Puis il observa ses poursuivants. Quelles chances avait la voyageuse ? Il se ramassa sur lui-mme, muscles nous et durcis par leffort. Que pouvait-il faire ? se demanda-t-il, le cur battant la chamade. Le soleil matinal lui brlait le visage et la peur acclrait sa respiration. Alors, une ide lui vint. Un raccourci donnait sur la piste des Fauconniers, un endroit que la femme atteindrait dans quelques minutes. Mais o tait-il exactement ? La piste principale contournait le lac, gravissait la colline par la gauche et passait l o il se tenait. Si elle ne bifurquait pas, il pouvait attendre la voyageuse et lavertir du danger. Mais que faire ensuite ? De plus, les hommes lattaqueraient sans doute avant. Cdant une impulsion, Richard commena dvaler la piste. Sil rejoignait la femme avant lattaque et avant lembranchement il pourrait lui faire emprunter le raccourci. Ce chemin conduisait hors de la fort, sur un plateau, puis sloignait de la frontire, vers Hartland. L o ils trouveraient de laide. Et sils se dcidaient assez vite, il pourrait dissimuler leurs traces et les quatre hommes ne sapercevraient de rien. Croyant leur proie sur la piste principale, ils comprendraient leur erreur trop tard, quand Richard et sa protge seraient depuis longtemps en ville. Mal remis de sa course prcdente, Richard haleta comme jamais en dvalant la pente raide. La piste senfonant de nouveau entre les arbres, il ne risquait pas que les quatre chasseurs le voient. Au pied des antiques pins qui flanquaient le sentier, un tapis - 11 -

daiguilles touffait le bruit de ses pas Richard ralentit un peu et chercha du regard le chemin latral. Il ignorait quelle distance il avait parcourue et la fort ne lui offrait aucun point de repre. O tait ce maudit raccourci ? Passer devant un sentier aussi troit sans le voir tait si facile ! Richard continua avec lespoir de dcouvrir le raccourci derrire chaque tournant de la piste. Que dirait-il la femme quand il la rejoindrait ? Et si elle le prenait pour le complice de ses poursuivants ? Si elle avait peur de lui ? Si elle refusait de le croire ? Il naurait pas beaucoup de temps pour la convaincre de ses bonnes intentions Au sommet dune petite butte, il chercha de nouveau la bifurcation, ne vit rien et continua courir. Hors dhaleine, chaque inspiration lui tait une torture. Mais sil natteignait pas lembranchement avant la voyageuse, ils seraient pigs, leurs seules options restant de courir plus vite que les quatre hommes ou de les combattre. Dans son tat de fatigue, les deux possibilits ntaient pas envisageables. Cette ide lui redonna un peu de force. De la sueur ruisselait dans son dos et sa chemise lui collait la peau. La tideur matinale semblait avoir cd la place une chaleur touffante, mais ctait une illusion due lpuisement. Au bord du chemin, les arbres dfilaient si vite quil ne les distinguait presque plus Juste avant un tournant abrupt, vers la droite, il repra au dernier moment lentre du raccourci. Une rapide inspection du sol lui apprit que la femme ntait pas encore passe. Soulag, il sagenouilla, sassit sur les talons et essaya de reprendre son souffle. La premire partie de son plan tait un succs ! Il avait battu la voyageuse de vitesse. Restait la persuader de le suivre La main droite comprimant son point de ct, le souffle encore court, il se demanda pour la premire fois sil ntait pas en train de se ridiculiser. Et sil sagissait dune jeune fille et de ses frres ? Dun jeu, peut-tre Ce serait lui, le dindon de la farce ! Et tout le monde rirait gorge dploye. Sauf lui ! Il regarda la blessure, sur le dos de sa main. Rougetre, elle pulsait douloureusement. Il se souvint de la crature rouge, dans le ciel La femme marchait avec une dtermination qui nvoquait pas un jeu. De plus, ctait une adulte, pas une jeune fille. Et langoisse - 12 -

quil avait prouve en voyant ses quatre poursuivants Le troisime vnement trange de la matine. Le dernier enfant du mal Non, ses yeux ne lavaient pas tromp. Ces gens-l ne samusaient pas. Des chasseurs et une proie, voil ce quils taient ! Richard se releva demi, des vagues de chaleur dferlant dans son corps. Pli en deux, les mains autour des genoux, il prit quelques inspirations rapides avant de se redresser compltement. La femme dboucha du tournant, juste devant lui. Un instant, il en eut le souffle coup. Ses longs cheveux bruns soyeux dessinaient les contours de son corps. Presque aussi grande que lui, elle devait avoir environ le mme ge. Sa robe ne ressemblait rien quil et jamais vu : presque blanche, ras du cou, la taille ceinte dune lanire de cuir leste dune bourse. Le tissu, fin, lisse et brillant, ntait orn daucune dentelle ou jabot, contrairement aux atours fminins dont il avait lhabitude. Nulle tache de couleur, pas de motif imprim pour dtourner lattention de la manire dont le vtement mettait en valeur les formes de la voyageuse. Bref, llgance de la simplicit ! Quand elle simmobilisa, les longs plis gracieux de sa trane senroulrent autour de ses jambes. Une silhouette indubitablement rgalienne Richard fit quelques pas vers elle et simmobilisa une distance suffisante pour ne pas paratre hostile. Elle ne broncha pas, les bras le long du corps. Ses sourcils, remarqua-t-il, rappelaient la forme lance dun oiseau de proie en plein vol. Ses yeux verts se rivrent hardiment dans les siens. Un contact si intense quil menaa de lui arracher toute conscience de sa propre identit. En un clair, il eut le sentiment davoir toujours connu cette femme. Comme si elle tait depuis sa naissance une part de lui-mme, ses besoins et ses dsirs recoupant les siens. Ce regard qui lemprisonnait aussi srement quune main de fer sondait ses yeux la recherche de son me, en qute dune nigmatique rponse. Je veux vous aider, dit-il mentalement. Une pense plus lourde de sens que toutes celles quil avait jamais eues Le regard de la femme, moins intense, desserra son emprise sur lui. Dans ses prunelles, il lut une chose qui lattirait plus que tout. Lintelligence ! Oui, lintelligence brlait dans ses yeux et dans tout son corps, glorieuse figure de proue de son intgrit. Pour la premire fois de la matine, Richard se sentit en scurit. Une voix, dans sa tte, lui rappela pourquoi il tait l. Il ne fallait - 13 -

pas perdre de temps ! Jtais l-haut, dit-il en tendant un doigt vers la colline, et je vous ai vue La femme regarda dans la direction quil indiquait. Il limita et saperut quil dsignait un entrelacs de branches qui dissimulaient la colline. Il laissa retomber son bras, tent de passer outre sa mprise. Mais elle riva ses yeux sur lui, exigeant des explications. Richard les lui donna voix basse : Jtais sur une hauteur qui surplombe le lac. Je vous ai vue marcher le long de la berge. Des hommes vous suivent Combien ? demanda la femme, impassible. Richard trouva la question bizarre mais rpondit quand mme : Quatre. Soudain blme, la voyageuse tourna la tte et sonda les bois, derrire elle. Puis elle le dvisagea de nouveau. Et vous avez dcid de maider ? part sa pleur, rien, sur son superbe visage, ne permettait de deviner ses sentiments. Oui. Et que devons-nous faire ? demanda-t-elle, plus amicalement. Un raccourci part de cet endroit. Si nous lempruntons et que vos poursuivants restent sur la piste, nous les smerons. Et sils ne se trompent pas ? Sils suivent nos traces ? Je les brouillerai, dit Richard pour la rassurer. Ils ne nous traqueront pas. Mais le temps presse, et Oui. Sils nous suivent quand mme ? coupa la femme. Quel est votre plan ? Richard la dvisagea son tour. Sont-ils trs dangereux ? Oui. La faon dont elle pronona ce mot banal lui coupa de nouveau le souffle. Une fraction de seconde, il vit une terreur animale passer dans ses yeux. Eh bien Le sentier est troit et la vgtation sclaircit vite Ils ne pourront pas nous encercler. Avez-vous une arme ? Richard fit non de la tte, trop furieux davoir oubli son couteau pour sen vanter voix haute. Alors, dpchons-nous ! - 14 -

Une fois la dcision prise, ils ne parlrent plus pour ne pas trahir leur position. Richard dissimula htivement leurs traces et fit signe sa compagne de passer la premire. Ainsi, il se tiendrait entre elle et ses ennemis La femme nhsita pas. Les plis de sa robe ondulrent derrire elle quand elle sengagea sur le sentier. Les arbres feuilles persistantes plants des deux cts du chemin lui confraient des allures de tunnel obscur qui senfonait entre des branches basses et des buissons. Impossible de voir ce qui se passait autour deux ! Richard jetait de frquents coups dil en arrire, mais la visibilit tait limite. cette restriction prs, il ny avait rien signaler. Et sa compagne avanait un bon rythme sans quil doive ly encourager. La pente devint bientt plus raide et un sol rocheux succda la terre meuble. Les arbres, effectivement moins luxuriants, offraient une vue plus dgage. Le sentier serpentait sur un terrain accident et traversait parfois de petits ravins jonchs de feuilles mortes qui crissaient sous leurs pieds. Les pins et les picas disparurent, remplacs par des bouleaux dont les branches, moins serres, laissaient filtrer la lumire du soleil en une myriade de petites lucioles qui dansaient sur les pierres. Avec leurs troncs blancs constells de points noirs, on aurait cru que des centaines dyeux observaient les deux fuyards. Ntaient les croassements de quelques corbeaux, un silence rassurant les enveloppait. labord de la paroi de granit que longeait le sentier, Richard posa un doigt sur ses lvres pour indiquer la femme de marcher plus prudemment encore. Au moindre craquement, lcho trahirait leur position. Ds quun corbeau croassait, le son se rverbrait dans les collines. Richard connaissait cet endroit : la falaise rpercutait les bruits des lieues la ronde. Il montra sa compagne les grosses pierres couvertes de mousse qui tapissaient le sol. En marchant dessus, ils viteraient de briser les branches et les brindilles dissimules sous les feuilles mortes. Pour le faire comprendre la femme, il carta quelques feuilles, ramassa des brindilles et fit mine de les briser. Puis il porta une main son oreille. La voyageuse hocha la tte, releva sa robe dune main et entreprit de passer de pierre en pierre. Richard lui tapota le bras pour quelle se retourne et fit semblant de draper pour lui signaler que la mousse tait trs glissante. Avec un sourire, elle hocha de nouveau la tte et reprit sa progression. - 15 -

La voir sourire, une surprise dans ces circonstances, rconforta Richard et dissipa un peu sa peur. Plus optimiste sur lissue de cette aventure, il posa le pied sur une pierre. mesure que le chemin montait, les arbres devenaient de plus en plus rares. Dans ce sol rocailleux, ancrer leurs racines tenait de lexploit. Bientt, ils ne virent plus, rfugis dans des crevasses, que des arbustes malingres et ratatins. Comme sils espraient, en se faisant tout petits, offrir moins de prise au vent qui menaait de les arracher de terre Avec mille prcautions, Richard et la femme continurent davancer. Le sentier ntant pas toujours nettement trac, elle se retournait souvent pour linterroger du regard sur la direction suivre. Il lui rpondait en tendant le doigt ou en hochant la tte Il brlait de connatre son nom, mais la terreur que lui inspiraient les quatre hommes lui imposa le silence. Excellente randonneuse, sa compagne avanait vite et se jouait des difficults du terrain au point quil neut jamais besoin de ralentir pour ne pas la percuter. Sous sa robe, elle portait le genre de bottes en cuir souple quaffectionnent les voyageurs aguerris Voil prs dune heure quils avaient quitt le couvert des arbres et traversaient le plateau sous un soleil brlant. Pour le moment, ils se dirigeaient vers lest. Plus tard, le sentier bifurquerait vers louest. Pour linstant, les quatre hommes sils les suivaient avaient le soleil en face, un handicap visuel non ngligeable. Richard avait indiqu la femme de se pencher autant que possible, comme lui, et il jetait sans cesse des coups dil derrire eux. Quand il les avait reprs, prs du lac, les chasseurs faisaient tout pour se cacher et un autre que lui les aurait srement manqus. Ici, le terrain tait trop dgag pour quon joue ce petit jeu. Sil ne voyait rien, ctait quil ny avait rien ! Richard se dtendit. Personne ne les traquait. Leurs poursuivants avaient d suivre la piste des Fauconniers et perdre le contact avec leur proie. Sa protge et lui sloignaient de la frontire et approchaient de la ville. Tout allait pour le mieux. Le plan marchait ! Puisquils avaient sem les quatre hommes, Richard aurait vu dun bon il quils fassent une pause, car sa main le lanait de plus en plus. Mais la femme ne manifesta ni le besoin ni lenvie de sarrter. Elle continuait un train denfer, comme si ses ennemis la talonnaient. Au souvenir de sa raction, quand il lui avait demand - 16 -

sils taient dangereux, Richard renona se reposer. En ce dbut daprs-midi, si tard dans lanne, la chaleur tait tonnante. Dans le ciel dun bleu tincelant, quelques nuages blancs drivaient au gr de la brise. Lun deux voquait irrsistiblement un serpent tte en bas et queue en haut. Cette configuration bizarre rappela Richard quil avait remarqu le mme nuage dans la matine. Ou tait-ce la veille ? Un dtail quil devrait mentionner Zedd ds quil le reverrait. Son vieil ami lisait dans les nuages linstant mme, il devait regarder le ciel, se demandant si son protg avait aperu le serpent. Si Richard oubliait den parler, il aurait droit un sermon dune heure sur linterprtation des nuages ! Le sentier les conduisit sur la face sud du mont Dentel, un petit pic qui tenait son nom de sa falaise en dents de scie. La traversant jusqu mi-hauteur, leur itinraire offrait une vue panoramique du sud de la fort de Ven. Sur la gauche, aurols de brume et demi dissimuls par la falaise, se dcoupaient les pics gants dchiquets qui marquaient la frontire. Richard distingua dans le manteau de verdure les formes marron darbres agonisants. Plus on approchait de la frontire, plus ils taient nombreux. La liane tueuse, compritil. Ils traversrent la corniche le plus vite possible, inquiets dtre en pleine vue, sans endroits o se cacher et aussi reprables quune mouche sur un mur blanc. Par bonheur, au-del de la falaise, la piste remontait vers les bois de Hartland, puis gagnait la ville. Mme si les quatre hommes staient aperus de leur erreur et avaient retrouv leur piste, Richard et sa compagne disposaient dune avance suffisante. Au bout de la falaise, tout prs deux, maintenant, le sentier, jusque-l troit et tratre, slargissait assez pour quon y marche deux de front. Richard fit les derniers pas en frlant la paroi rocheuse du bout des doigts pour se stabiliser et risqua un regard en bas. Toujours rien ! Idem derrire lui. Quand il se retourna, il vit que la femme stait immobilise, les plis de sa robe ondulant autour de ses jambes. Devant eux, sur le chemin libre quelques secondes plus tt, deux poursuivants les attendaient. Et si Richard dpassait dune bonne tte presque tous les hommes de sa connaissance, ceux-l taient plus grands que lui. Les capuches empchaient de voir leurs visages, mais les muscles qui saillaient sous les manteaux nauguraient rien - 17 -

de bon. Comment avaient-ils russi les prcder ? Richard et sa compagne firent volte-face, prts dtaler. Mais des cordes tombrent le long de la paroi rocheuse. Les deux autres poursuivants se laissrent glisser jusquau sol et leur barrrent la retraite. Aussi costauds que leurs compagnons, leurs manteaux ouverts dvoilaient des bandoulires et des ceinturons lests darmes Richard se tourna vers les deux premiers hommes, qui rabattirent lentement leurs capuches. Des cous de taureau, des traits taills la serpe non dpourvus de beaut, des cheveux blonds Tu peux passer, mon gars. Cest la fille qui nous intresse La voix grave du type tait presque amicale. Mais la menace demeurait, tranchante comme une lame. Sans daigner regarder Richard, le type enleva ses gants et les coina dans sa ceinture. lvidence, il ne tenait pas le jeune homme pour un obstacle. Les trois autres attendirent respectueusement quil reprenne la parole la preuve quil tait le chef du groupe. Richard navait jamais affront une situation pareille. Dou pour viter les ennuis, il ne sautorisait pas perdre son calme et ce pacifisme foncier transformait aisment les rictus en sourires. Quand les mots ne suffisaient pas, il tait assez fort et rapide pour calmer le jeu avant que quelquun ne soit bless. Au pire, il prenait tout simplement la tangente. Mais ces types-l navaient aucune intention de parler et il ne les impressionnait pas. Quant prendre la tangente, ctait hlas exclu Richard chercha le regard vert de la femme. Sans quelle abdiqut pour autant sa fiert, il y lut un appel au secours. Je ne vous abandonnerai pas souffla-t-il, pench vers elle. Soulage, elle eut un bref hochement de tte et lui posa une main sur lavant-bras. Distrayez-les, dit-elle. Empchez-les de mattaquer tous en mme temps. Et prenez garde ne pas me toucher au moment o ils approcheront Elle serra plus fort le bras de Richard et sonda son regard pour sassurer quil avait compris ses instructions Mme si leur sens lui chappait, il fit signe que oui. Puissent les esprits du bien tre de notre ct murmura la femme. - 18 -

Elle lcha Richard. Les bras le long du corps, impassible, elle se tourna vers les deux premiers hommes. Continue ton chemin, mon gars, dit le chef, plus du tout amical. (Ses yeux bleus brillant darrogance, il lcha :) Cest la dernire fois que je te le propose Richard sentit une boule se former dans sa gorge. Nous continuons tous les deux, dit-il avec une assurance quil espra bien imite. Pas aujourdhui fit le chef en dgainant un couteau lame incurve. Son compagnon tira une pe courte du fourreau fix dans son dos. Avec un sourire de dment, il la passa au creux de son avantbras, faisant couler le sang. Derrire lui, Richard entendit le crissement de lacier contre du cuir. La peur le paralysa. Tout se droulait trop vite. Ils navaient pas lombre dune chance. Un instant, personne ne bougea. Puis les quatre hommes poussrent le cri de guerre des soldats prts mourir au combat et chargrent. pe courte brandie deux mains, le compagnon du chef fona sur Richard. Derrire lui, un troisime agresseur ceintura la femme Au moment o la lame sabattait, il y eut dans lair comme un roulement de tonnerre silencieux. Secou par limpact, Richard eut le sentiment que ses articulations explosaient. De la poussire tourbillonna autour deux. Le colosse lpe souffrait aussi. Un instant, il oublia Richard et regarda fixement la femme. Quand il reprit sa charge, le jeune homme sadossa la paroi rocheuse et lui propulsa ses deux pieds dans la poitrine. Le type dcolla du sol, vola dans les airs, bascula hors du chemin et carquilla les yeux de surprise quand il se sentit tomber dans le vide, larme toujours tenue deux mains. Stupfait, Richard vit un autre guerrier suivre la mme voie, la poitrine dchiquete. Mais il neut pas le temps de sappesantir sur la question, car le chef bondissait sur la femme. Au passage, de sa main libre, il frappa Richard au plexus solaire. Les poumons vids de leur air, le jeune homme scrasa contre la roche et sa tte percuta une saillie. demi sonn, il parvint se souvenir de sa mission : empcher le tueur datteindre sa compagne ! Puisant dans des ressources quil ignorait avoir, il saisit au vol lnorme poignet de lhomme et le fora se retourner. La lame - 19 -

incurve dcrivit un arc de cercle vers lui. Quand il vit une lueur meurtrire dans les yeux de lhomme, Richard eut peur comme jamais dans sa vie. Une raction normale au moment de mourir. Jailli de nulle part, le dernier agresseur enfona une lame dj rouge de sang dans le ventre de son chef. La violence de limpact les entrana tous les deux dans une chute mortelle. Jusqu ce que son corps scrase sur les rochers, le dernier agresseur poussa un atroce hurlement de rage. Toujours sonn, Richard se tourna vers la femme, certain de la dcouvrir gorge dans une flaque de sang. Assise sur le sol, dos appuy la paroi, le regard perdu dans le vide, elle semblait puise mais indemne. Incapable de comprendre ce qui stait pass, Richard constata que sa protge et lui taient de nouveau seuls dans un silence de mort. Le crne douloureux logique, aprs un choc pareil contre de la pierre il sassit prs delle sur un rocher chauff par le soleil. La femme ntant pas blesse, il sabstint de lui demander comment elle allait. Pour le moment, ils taient tous les deux trop puiss pour parler Quand elle vit du sang sur le dos de sa main, la voyageuse lessuya contre la paroi dj macule de tranes rouges. Richard manqua de vomir Comment pouvaient-ils tre encore en vie ? Et ce tonnerre silencieux, do venait-il ? La douleur, au moment de limpact, ne ressemblait rien quil et expriment. Assez de questions pour linstant ! Quoi que fut ce phnomne, sa compagne ny tait pas trangre et il lui devait la vie. Mais tout a navait rien de naturel. Il ntait pas sr de vouloir en apprendre davantage. La femme appuya la tte contre la roche et la tourna lentement vers lui. Je ne connais mme pas votre nom Jaurais voulu vous le demander, mais javais peur (Du menton, elle dsigna le prcipice.) Ces hommes meffrayaient tellement. Je ne voulais pas quils nous trouvent Elle semblait sur le point dclater en sanglots. Richard la regarda et comprit quelle ne le ferait pas. Mais ce serait de justesse Ils me terrorisaient aussi, admit-il. Et je mappelle Richard - 20 -

Cypher. Alors que la brise faisait voleter de petites mches sur ses joues, la voyageuse sonda de nouveau le regard de son compagnon. Peu dhommes auraient choisi de rester avec moi, dit-elle en souriant. Richard trouva sa voix complment parfait de lintelligence qui brillait dans ses yeux aussi attirante que le reste de sa personne. Une fois de plus, il en eut le souffle coup. Vous tes une personne comme on en rencontre rarement, Richard Cypher. Atterr, Richard sentit quil sempourprait. Chassant des mches rebelles de ses yeux, elle se dtourna pour ne pas ajouter son embarras. Je suis commena-t-elle comme si elle allait dire quelque chose dimportant. (Elle se ravisa et tourna la tte vers lui.) Je mappelle Kahlan. Kahlan Amnell Vous tes aussi une personne comme on en rencontre rarement, Kahlan Amnell. Peu de femmes auraient fait face de cette manire Elle ne rougit pas mais sourit encore. Un sourire trange, sans dcouvrir les dents, lvres serres comme pour murmurer des confidences Mais ses yeux souriaient aussi, exprimant son dsir de partager ! Richard se tta larrire du crne, sentit une norme bosse et regarda ses doigts, certain quils seraient rouges de sang. Mais il ny avait rien. Plutt tonnant, vu la violence du choc Il regarda Kahlan et se demanda une nouvelle fois ce quelle avait fait et comment. Aprs le coup de tonnerre silencieux, il avait expdi un des hommes dans le vide. Un des deux autres avait tu son compagnon, puis ventr leur chef Kahlan, mon amie, peux-tu me dire pourquoi nous sommes en vie ? Et pourquoi ces quatre tueurs ne le sont plus ? Tu penses ce que tu dis ? demanda la jeune femme, surprise. Quoi donc ? Eh bien mon amie videmment ! Tu las dit toi-mme : jai choisi de rester avec toi. Le genre de choses quon fait pour une amie, non ? Je nen sais rien, avoua Kahlan. (Elle joua avec la manche de sa robe, les yeux baisss.) Je nai jamais eu dami, part ma sur Richard sentit quil avait touch un point sensible. - 21 -

Maintenant, tu en as un ! Nous nous sommes tirs ensemble dune situation terrifiante. En collaborant, nous avons survcu. Kahlan approuva dun hochement de tte. Richard regarda la fort de Ven, au loin, o il se sentait depuis toujours chez lui. Alors que le soleil faisait scintiller les feuillages, son regard ft attir vers la gauche, sur les taches marron des arbres morts ou agonisants qui ctoyaient des voisins encore sains. Jusqu ce matin, quand la liane lavait attaqu, il ignorait quune plante tueuse envahissait les bois. Mais il approchait rarement autant de la frontire Ses concitoyens plus gs en restaient aussi loin que possible. Certains tmraires saventuraient plus prs quand ils empruntaient la piste des Fauconniers ou pour chasser , mais pas au point de voir ce quil avait vu. La frontire, ctait la mort, tout simplement. La traverser, disait-on, ne cotait pas seulement la vie. On y perdait son me ! Alors, les garde-frontire sassuraient que les curieux passent leur chemin. Et ma question ? demanda-t-il soudain. Tu ne mas pas dit pourquoi nous sommes toujours vivants. Je suppose que les esprits du bien nous ont protgs rpondit Kahlan sans croiser son regard. Richard nen crut pas un mot. Mais il ntait pas dans sa nature, mme sil brlait de curiosit, de forcer les gens parler quand ils nen avaient pas envie. Trs tt, son pre lui avait appris respecter le droit au silence des autres. Un jour, si elle le dsirait, Kahlan lui confierait ses secrets. En attendant, il ne la harclerait pas. Tout le monde avait des secrets, lui compris. Aprs lassassinat de son pre, et les vnements de la journe, il les sentait frmir dsagrablement au fond de son esprit. Kahlan, rien ne te force dire ce que tu veux continuer cacher. Et a ne nous empchera pas de rester amis Elle ne le regarda toujours pas, mais acquiesa. Richard se leva. Son crne et sa main lui faisaient mal, sa poitrine le lanait, l o le type lavait frapp. Et pour couronner le tout, il mourait de faim Michael ! Bon sang, il avait oubli la fte ! Aprs un coup dil au soleil, il comprit quil serait en retard. Pourvu quil ne rate pas le discours de son frre ! Il amnerait Kahlan avec lui. la premire occasion, il raconterait tout Michael et lui demanderait de la protger. - 22 -

Il tendit une main pour aider Kahlan se relever. Quand elle le dvisagea, stupfaite, il ne baissa pas le bras. Le regardant enfin dans les yeux, elle se laissa faire Aucun ami ne ta jamais tendu la main ? Non Voyant quelle se dtournait de nouveau, Richard changea de sujet. Quand as-tu mang pour la dernire fois ? Il y a deux jours Tu dois tre plus affame que moi ! Viens, nous allons chez mon frre ! (Il dsigna le prcipice.) On lui parlera des cadavres et il saura que faire. Kahlan, qui taient ces hommes ? On appelle ce genre dquipe un quatuor Ce sont des tueurs, en quelque sorte. On les charge dliminer (une nouvelle fois, elle renona dire ce qui lui brlait les lvres) des gens. (Abruptement, elle redevint aussi sereine que lors de leur rencontre.) Moins on en sait sur moi, plus je suis en scurit Richard navait jamais rien entendu de tel. Pour se donner une contenance, il se passa une main dans les cheveux et tenta de rflchir. Des ides confuses mais sinistres tourbillonnrent de nouveau dans sa tte. Sans savoir pourquoi, il redoutait la rponse sa question suivante. Pourtant, il ne put sempcher de la poser. Kahlan, do venait ce quatuor ? Cette fois tu dois me dire la vrit. Ces hommes me traquaient depuis mon dpart des Contres du Milieu et ils ont travers la frontire avec moi. Richard en fut glac jusquaux os. Un frisson remonta le long de sa colonne vertbrale et les poils de sa nuque se hrissrent. La colre enfouie au plus profond de lui se rveilla et ses secrets manifestrent de plus belle leur inquitante prsence. Elle mentait ! Personne ne pouvait traverser la frontire ! Personne ! Aucun tre vivant ne sortait des Contres du Milieu. Et nul ny entrait. La frontire avait t rige longtemps avant leur naissance tous les deux. Car la sorcellerie infectait les Contres !

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Chapitre 3
La rsidence de Michael, un solide btiment en pierre blanche, se dressait bonne distance de la route. Les lments du toit en ardoise, disposs suivant des inclinaisons et des angles diffrents, sembotaient selon une gomtrie complexe, une arte compose de petits carreaux de verre laissant entrer la lumire dans le hall central. Le chemin qui menait la maison, ombrag par de grands chnes clairs, serpentait entre des carrs de pelouse avant de traverser un jardin aux deux flancs parfaitement symtriques. Partout, la vgtation tait luxuriante. Si tard dans lanne, les plantes et les fleurs avaient d tre leves en serre en vue de ce jour prcis Parmi les invits en habits dapparat qui dambulaient sur le gazon et dans le jardin, Richard se sentit soudain aussi peu sa place que possible. Dans ses vtements de forestier sales et tremps de sueur, il avait lair dun vagabond. Mais passer chez lui pour se laver et se changer aurait t une perte de temps. Dhumeur maussade, il se fichait dailleurs royalement de son apparence. Kahlan passait beaucoup mieux que lui dans lassemble. Sa robe peu conventionnelle, mais superbe, ne laissait pas deviner quelle sortait peine de la fort. Avec tout le sang qui avait coul sur le mont Dentel, Richard se demanda comment elle avait russi ne pas en avoir sur elle. Dune manire ou dune autre, elle tait reste immacule pendant que des hommes sentre-tuaient Devant la raction de Richard, quand elle avait mentionn les Contres du Milieu et la frontire, Kahlan navait pas ajout un mot sur le sujet. Le jeune homme ayant besoin de temps pour rflchir tout a, il stait abstenu de lui poser dautres questions. Mais il avait rpondu de bonne grce aux siennes sur Terre dOuest, ses habitants et lendroit o il vivait. Aprs avoir dcrit sa maison dans les bois, il lui avait longuement parl de son mtier de guide. Il y a une chemine chez toi ? avait-elle demand. Bien sr. - 24 -

Et tu ten sers ? Tout le temps, pour cuisiner Pourquoi demandes-tu a ? Le regard perdu dans le lointain, Kahlan avait hauss les paules. Parce que masseoir prs dun bon feu me manque, voil tout Malgr son chagrin et les vnements de la journe Richard stait rjoui davoir quelquun qui parler. Et tant pis si elle ludait toujours ses questions ! Une voix le tira de sa rverie. Vous avez une invitation, messire ? Une invitation, lui ? Irrit, Richard se retourna et dcouvrit le sourire malicieux de son ami Chase. Ravi, il tapa joyeusement dans les mains du garde-frontire. Trs grand, soigneusement ras, Chase arborait une tignasse de cheveux chtains que lge ne parvenait pas attaquer, mme sils grisonnaient sur les tempes. Sous ses sourcils pais, ses yeux marron, toujours en mouvement, mme quand il parlait, voyaient absolument tout. cause de cette habitude ou plutt de ce rflexe les gens pensaient souvent quil manquait de concentration. Une erreur phnomnale ! Malgr sa taille, il pouvait tre vif comme lclair quand a simposait. Plusieurs couteaux pendaient un ct de sa ceinture et une masse darmes six piques tait accroche lautre. La garde dune pe courte dpassait de son paule droite. Sur la gauche, il portait une arbalte et une bandoulire garnie de carreaux pointe dacier barbele. On dirait que tu as lintention de dfendre jusqu la mort ta part du festin ! lana Richard. Le sourire de Chase seffaa. Je ne suis pas l en tant quinvit, dit-il avec un regard vaguement souponneux pour Kahlan. Richard prit la jeune femme par le bras et la tira en avant. Elle ne rsista pas, confiante. Chase, je te prsente mon amie Kahlan Kahlan, voil Dell Brandstone. Mais tout le monde le surnomme Chase ! Je le connais et lapprcie depuis toujours. Avec lui, nous navons rien craindre. (Il se tourna vers le garde-frontire.) Tu peux te fier elle, mon vieux Kahlan sourit et salua le colosse de la tte. Chase lui rendit la pareille. Pour lui, la question tait rgle, car - 25 -

un mot de Richard suffisait le rassurer. Il sonda de nouveau la foule et dcouragea dun froncement de sourcils les invits qui les dvisageaient avec trop dinsistance son got. Puis il entrana ses deux amis un peu lcart. Ton frre a convoqu tous les garde-frontire. (Il jeta un autre regard autour de lui.) Pour le protger Quoi ? sexclama Richard. Cest absurde ! Il a les Volontaires Rgionaux et larme. Pourquoi ajouter une poigne de gardefrontire ? Chase posa la main sur le manche en corne dun de ses couteaux. Bonne question, dit-il avec son impassibilit coutumire. Peut-tre pour impressionner le peuple. Tu sais, on a peur de nous Richard, depuis la mort de ton pre, tu as pass ton temps dans les bois. ta place, jaurais fait pareil, mais pendant ton absence, des choses bizarres sont arrives. Des gens viennent ici le jour et la nuit. Michael les appelle des citoyens responsables . Depuis quil parle tort et travers dun complot contre le gouvernement, il veut nous avoir autour de lui. Richard regarda alentour et ne repra pas un seul homme de Chase. Mais a ne voulait rien dire. Quand un de ces gaillards dcidait de passer inaperu, il pouvait vous marcher sur les pieds sans quon le repre. Chase pianota nerveusement sur le manche de son couteau. Mes gars sont l, tu peux me croire. Daccord Mais comment peux-tu affirmer que Michael a tort ? Aprs tout, on vient dassassiner le pre du Premier Conseiller. Je connais fond la vermine du pays, rpondit Chase, lair dgot. Il ny a pas de complot ! Sil y en avait un, je mamuserais peut-tre un peu, au lieu de jouer les pouvantails. Michael a insist pour quon me voie bien. (Son expression se durcit.) Quant la mort de ton pre Petit, mon amiti avec George Cypher remonte des lustres, bien avant ta naissance et cette histoire de frontire. Ctait un brave homme et je me flattais de le compter au nombre de mes intimes. (Il renona contenir sa colre.) Jai tordu quelques doigts, mon garon. Assez fort pour que leurs propritaires dnoncent leur mre, si elle tait coupable. Aucun de ces types ne savait rien. Sinon, ils se seraient empresss dcourter notre conversation , fais-moi confiance ! Cest la premire fois que je reviens bredouille dune chasse (Il croisa les bras et tudia Richard de pied en cap.) - 26 -

propos de vermine, do sors-tu ? Tu ressembles un de mes clients Richard regarda Kahlan, puis se concentra de nouveau sur Chase. Nous tions dans les hauteurs de la fort de Ven Quatre hommes nous ont attaqus Des sales types de ma connaissance ? Non. Et quont fait ces importuns aprs vous tre tombs dessus ? Tu connais le chemin qui traverse la falaise du mont Dentel ? Comme ma poche ! Ils sont sur les rochers, au fond du prcipice. Il faudra quon reparle de tout a Chase dcroisa les bras, pensif. Comment avez-vous russi a ? Richard changea un bref regard avec Kahlan et rpondit : Je suppose que les esprits du bien nous ont protgs Si tu le dis lcha Chase sans insister. Pour le moment, il vaut mieux ne pas parler de a Michael. Je crains quil ne croie pas aux esprits du bien Si vous pensez que a simpose, venez habiter chez moi tous les deux. Personne ne vous embtera Pensant aux nombreux enfants de son ami, Richard frissonna lide de les mettre en danger. Pour ne pas contredire Chase, il hocha vaguement la tte. On devrait entrer Michael doit tre impatient de me voir. Encore une chose ajouta Chase. Zedd veut te parler. Il fait tout un foin autour de je ne sais trop quoi. Mais il parat que cest important. Richard leva les yeux et aperut le nuage-serpent. Moi aussi, il faut que je lui parle Il se dtourna et voulut sloigner. Richard, lana Chase dune voix qui aurait ptrifi toute autre personne que son jeune ami, que faisais-tu dans les hauteurs de la fort de Ven ? La mme chose que toi, rpondit Richard sans se dmonter. Je cherchais un indice. Et tu en as trouv un ? Le jeune homme leva sa main gauche blesse. Oui. Et il pique ! Kahlan et Richard se mlrent la foule qui entrait dans la - 27 -

maison et remontrent un couloir au sol en mosaque jusquau hall central. Les colonnes et les murs de marbre, caresss par les rayons du soleil, mettaient une lueur froide presque surnaturelle. Si Richard prfrait de loin la chaleur du bois, Michael tait catgorique. Selon lui, nimporte qui pouvait aller dans la fort, se procurer du bois et construire sa maison. Pour le marbre, en revanche, il fallait engager les habitants de ces cabanes et les charger de faire le travail votre place. Jadis, avant la mort de leur mre, Richard et Michael jouaient souvent dans la poussire, o ils btissaient des maisons et des chteaux forts avec des btons. cette poque, Michael aidait son frre. Il espra quil en serait de mme aujourdhui Des connaissances du jeune homme le salurent et obtinrent en retour une vague poigne de main ou un sourire distrait. Richard fut surpris que Kahlan, une trangre, soit aussi laise avec le gratin de son pays. Mais lide quelle appartenait galement la classe dirigeante lui avait dj travers lesprit. En gnral, les tueurs ne traquaient pas les petites gens Richard eut du mal sourire tous azimuts. Si les histoires sur les cratures qui traversaient la frontire taient davantage que des rumeurs, les choses risquaient de mal tourner pour Terre dOuest. Dans les campagnes, autour de Hartland, les paysans, terrifis lide de sortir la nuit, lui parlaient souvent de malheureux dcouverts demi dvors. Des personnes dcdes de mort naturelle et victimes danimaux sauvages, assurait-il. Ce genre de choses arrivait tout le temps Non, ctait la bte volante ! insistaient les fermiers. Richard navait jamais pris ces superstitions au srieux Jusqu aujourdhui ! Malgr la foule, il se sentait terriblement isol. Perturb, il ne savait que faire, ni vers qui se tourner. Seule Kahlan le rassurait un peu. En mme temps, elle leffrayait autant que les hommes quils avaient combattus sur la corniche. Il voulait partir dici au plus vite et emmener son amie ! Zedd rpondrait toutes ces questions. Mme sil nen parlait jamais, avant lpoque de la frontire, il vivait dans les Contres du Milieu. Mais que pourrait-il contre ce qui torturait Richard ? Linquitante intuition que tout cela avait un rapport avec la mort de son pre, elle-mme lie aux secrets que George Cypher avait dissimuls en lui et en lui seul - 28 -

Richard, je suis navre, pour ton pre, dit Kahlan, une main pose sur son bras. Je ne savais pas Avec les horreurs de la journe, il avait presque oubli ce drame jusqu ce que Chase en reparle. Presque Merci dit-il. Il se tut pendant quune femme en robe de soie bleue surcharge de dentelle passait devant eux. Pour ne pas avoir lui rendre un sourire mielleux, il baissa ostensiblement les yeux. a remonte trois semaines, reprit-il. Incarnation de la compassion, Kahlan lcouta raconter une partie de lhistoire. Je comprends ton chagrin, Richard, dit-elle quand il eut fini. Tu prfrerais peut-tre que je te laisse Non, jai t seul assez longtemps. Avoir quelquun qui parler mest dun grand rconfort. Kahlan lui sourit. Ils recommencrent se frayer un chemin dans la foule. Mais o tait donc Michael ? se demanda Richard. Pourquoi se cachait-il comme a ? Bien quil et perdu son apptit, il navait pas oubli que Kahlan jenait depuis deux jours. Avec tous les mets dlicieux proposs aux invits, sa retenue tait admirable. Dautant plus que les odeurs allchantes commenaient faire changer davis son propre estomac ! Tu as faim ? demanda-t-il. Je meurs de faim ! Richard entrana sa compagne vers une longue table leste de merveilles gastronomiques. Des plats fumants de saucisses et de viande rouge, des pommes de terre en robe des champs, du poisson fum et grill, du poulet, de la dinde, des lgumes crus coups en btonnets, de la soupe loignon, au chou, aux pices Sans oublier les diverses varits de pain, les plateaux de fromage, les fruits, les tartes et les gteaux Quant au vin et la bire, ils coulaient flots ! Discrets mais efficaces, les serviteurs saffairaient pour que rien ne vienne manquer. Kahlan tira doucement Richard par la manche. Certaines domestiques portent les cheveux longs. Cest permis ? Bien sr Chacune adopte la coiffure qui lui chante. Regarde par l (Il dsigna discrtement un groupe dinvites.) Ce sont des - 29 -

conseillres. Certaines ont les cheveux courts, dautres les laissent pousser Cest comme elles veulent ! (Il regarda Kahlan du coin de lil.) Quelquun ta ordonn de couper les tiens ? Non. Personne ne me la jamais demand. Mais chez moi, la longueur des cheveux dune femme est un signe de reconnaissance sociale Dois-je comprendre que tu es quelquun dimportant ? lana Richard, un sourire amical adoucissant cette question indiscrte. Quand on voit la longueur de ta crinire, on sinterroge Kahlan lui rendit son sourire, mais il la vit se rembrunir. Certains me jugent importante Mais aprs les vnements daujourdhui, jesprais que tu aurais retenu la leon : nous sommes seulement ce que nous sommes, rien de plus ou de moins ! Compris ! Si je pose une question quun ami ne devrait pas poser, botte-moi les fesses ! Kahlan fit de nouveau le sourire lvres serres qui voquait pour lui un dsir de partage. Du baume sur son cur ! Richard approcha de la table, repra un de ses plats prfrs des travers de porc la sauce forte en remplit une assiette et la tendit Kahlan. Gote-moi a ! Jen fais des folies La jeune femme tint lassiette bout de bras, comme si elle risquait de la mordre. Cest la viande de quel animal ? Du cochon rpondit Richard, un peu surpris. Vas-y, cest ce quil y a de meilleur sur cette table ! Kahlan se dtendit, cessa de lorgner dubitativement lassiette et commena manger. Richard dvora les travers avec elle puis leur prpara un assortiment de saucisses. Essaye a aussi ! Quy a-t-il dedans ? Du porc, du buf et des pices. Je ne sais pas lesquelles Pourquoi ? Tu refuses de consommer certaines choses ? Certaines, oui, luda Kahlan. (Mais elle se rgala dune saucisse.) Je peux avoir de la soupe aux pices ? Richard lui en servit un petit bol. Le rcipient tenu deux mains, elle gota du bout des lvres Et sourit. - 30 -

Trs bonne, comme la mienne Je crois que nos deux pays sont moins diffrents que tu ne le redoutes. Quand elle eut fini sa soupe, Richard, de bien meilleure humeur quau dbut, prit une paisse tranche de pain, la couvrit dun morceau de blanc de poulet et la lui tendit en change du bol vide. Kahlan continua manger en sloignant de la table. Aprs avoir remis le bol sa place, Richard la suivit. Il serra quelques mains au passage sans soffusquer des regards dsapprobateurs que lui valait sa tenue. Kahlan sarrta prs dune colonne, lcart de la foule. Tu mapporterais du fromage ? Bien sr ! Lequel ? Aucune importance Richard se fraya de nouveau un chemin jusqu la table, choisit deux parts de chvre et en grignota une en retournant vers la colonne. Kahlan prit le bout de fromage mais ne le porta pas ses lvres. Son bras glissa le long de son corps et elle le laissa tomber sur le sol. Tu as quelque chose contre le chvre ? Je dteste tous les fromages souffla Kahlan, les yeux rivs sur un point, derrire Richard. Alors, pourquoi men as-tu demand ? Continue de me regarder Derrire toi, au fond de la salle, deux hommes nous observent depuis un moment. Jai voulu savoir lequel de nous deux ils espionnaient. Cest toi quils ont suivi des yeux. Moi, je ne les intresse pas. Richard tourna discrtement la tte. Ce sont deux assistants de Michael. Ils me connaissent bien Ma tenue doit les surprendre. (Il baissa la voix.) Tout va bien, Kahlan. Dtends-toi ! Les types de ce matin sont morts. Tu es en scurit Dautres tueurs viendront. Il faut que je mloigne de toi. Sinon, ta vie sera de nouveau en danger. Maintenant que tu es en ville, aucun quatuor ne pourra te traquer. Cest impossible ! Il en savait assez long sur lart de pister une proie pour tre sr de ne pas se tromper. Kahlan passa un doigt dans le col de sa robe et approcha du jeune homme. Pour la premire fois, il lut de la colre dans ses yeux. Quand jai quitt mon pays, cinq sorciers ont jet des sorts - 31 -

censs dissimuler mes traces. Ensuite, ils se sont suicids pour ne pas risquer de parler sous la torture Les larmes aux yeux, les dents serres, Kahlan tremblait de la tte aux pieds. Des sorciers ! Richard se ptrifia. Au prix dun violent effort, il se reprit, tira doucement la main de Kahlan hors de sa robe et la rchauffa entre les siennes. Excuse-moi souffla-t-il. Richard, je vis dans la peur ! Sans ton intervention, tu nas pas ide de ce que jaurais subi. Mourir aurait t le plus facile. Ces hommes sont capables des pires horreurs ! Elle tremblait comme une feuille, submerge par la terreur. Richard la tira derrire la colonne, o personne ne pourrait les pier. Je suis dsol, Kahlan. Mais je ne comprends rien tout a ! Toi, tu sais certaines choses Moi, javance dans le noir et jai aussi peur que toi. Ce matin, sur la corniche La trouille de ma vie ! Et malgr ce que tu dis, je nai pas fait grand-chose pour nous sauver Ctait suffisant pour quon sen sorte Assez pour nous tirer daffaire ! Si tu ne mavais pas aide Mais je refuse que ma prsence ici te mette en danger ! Richard serra plus fort la main dlicate quil tenait entre les siennes. Pas de risque que a arrive ! Un ami moi appel Zedd nous dira comment faire pour que tu sois en scurit. Il est un peu excentrique, mais cest lhomme le plus intelligent que je connaisse. Si quelquun est capable de nous aider, cest lui. Puisquon peut te suivre partout o tu vas, fuir ne sert rien, car tes ennemis te rattraperont toujours. Tu dois parler Zedd ! Ds que Michael aura fini son discours, je temmnerai chez moi. Tu tassiras prs du feu Au matin, nous irons chez Zedd. (Il sourit et dsigna quelque chose du menton.) Regarde plutt par l ! Kahlan obit et dcouvrit Chase, solidement camp devant une haute fentre. Il tourna la tte, leur sourit et reprit sa surveillance. Pour lui, un quatuor serait loccasion de samuser un peu Pendant quil soccuperait de ces tueurs, jaurais tout le temps de te parler des vrais problmes ! Depuis quon lui a racont notre combat sur la corniche, il joue les guetteurs pour ta scurit. Kahlan eut un ple sourire qui seffaa trs vite. Cest trs grave, Richard. Je pensais me mettre labri en - 32 -

venant ici. Et a aurait d tre le cas. Si jai pu traverser la frontire, cest grce la sorcellerie. (Elle tremblait toujours, mais sembla se reprendre un peu, comme si elle puisait de la force chez son compagnon.) Jignore comment ces hommes ont fait pour passer aussi. Ils nauraient mme pas d savoir que jtais partie ! Mais toutes les rgles ont chang On soccupera de a demain. Pour linstant, tu ne risques rien. Si un autre quatuor doit venir, ce ne sera pas avant des jours. a nous laisse le temps dimaginer un plan. Tu as raison Merci, Richard Cypher, mon cher ami Mais si je mets ta vie en danger, je partirai avant quil ne tarrive malheur. (Elle dgagea sa main et se scha les yeux.) Mon estomac nest toujours pas plein ! Je peux avoir autre chose ? Bien sr ! Quest-ce qui te tente ? Tes dlicieux travers de porc Ils retournrent prs de la table et mangrent en attendant Michael. Richard tait satisfait davoir rassur son amie et soulag den savoir un peu plus long. Dune manire ou dune autre, il trouverait une solution aux problmes de Kahlan. Puis il dcouvrirait ce qui se passait sur la frontire. Mme si les rponses ses questions le terrifiaient, il les obtiendrait ! Des murmures coururent dans lassistance. Toutes les ttes se tournrent vers lentre de la salle. Michael arrivait enfin. Richard prit la main de Kahlan et approcha pour ne rien manquer du spectacle. En voyant son frre monter sur une estrade, il comprit pourquoi Michael avait attendu si longtemps pour faire son entre. Il guettait le moment o le soleil couchant illuminerait cet endroit prcis, histoire dapparatre dans toute sa gloire. Plus petit que Richard et plus envelopp , la tignasse en bataille, il arborait firement une magnifique moustache. Au-dessus de ses braies blanches, sa tunique aux manches bouffantes, galement blanche, tait serre la taille par une ceinture en or. Sous la lumire vesprale, devant une assistance plonge dans la pnombre, le nouveau Premier Conseiller irradiait la mme lueur surnaturelle que les colonnes de marbre. Richard agita une main pour signaler sa prsence. Michael le repra, lui sourit et le regarda un moment dans les yeux avant de parler. - 33 -

Mes dames et messires, aujourdhui, jai accept la charge de Premier Conseiller de Terre dOuest. Des vivats montrent de lassistance. Michael leva les bras et attendit que le silence revienne. En ces temps difficiles, les conseillers de notre pays mont choisi parce que jai le courage et lindpendance desprit ncessaires pour nous guider vers un nouvel ge. Mes amis, nous avons trop longtemps vcu le regard riv sur le pass et non sur lavenir. Il est temps de ne plus chasser les vieux fantmes et de sattaquer aux dfis de demain. Cessons dcouter les appels aux armes ! Et prtons enfin loreille aux voix qui veulent nous entraner sur le chemin de la paix ! Lassistance hurla son assentiment. Sidr, Richard se demanda de quoi parlait son frre. Quelle guerre ? Le pays navait pas dennemi Michael leva de nouveau les bras et continua sans attendre que la foule se taise ; Je ne resterai pas inactif au moment o Terre dOuest est menace par des tratres ! Michael stait empourpr, ivre de fureur. Son public hurla de nouveau, certains hommes levant le, poing. Michael ! Michael ! scandrent-ils. Interloqus, Kahlan et Richard se regardrent Des citoyens responsables sont venus me livrer les noms de ces lches. linstant mme, alors que nos curs battent lunisson pour un idal commun, les garde-frontire nous protgent et larme arrte les conspirateurs qui prtendaient renverser le gouvernement. Et il ne sagit pas dune bande de criminels, mais dhommes respects qui exercent les plus hautes fonctions ! Des murmures coururent dans lassemble. Boulevers, Richard ny comprenait plus rien. Une conspiration, vraiment ? Dans sa position, son frre devait savoir de quoi il parlait. Et si les coupables appartenaient aux hautes sphres, a expliquait pourquoi Chase navait rien dcouvert Sous son rayon de soleil, Michael attendit que les murmures se taisent. Mais cest de lhistoire ancienne ! Aujourdhui, nous changeons de cap ! Si on ma nomm Premier Conseiller, cest aussi parce que je vis depuis toujours dans cette ville, lombre de la frontire. Une ombre, mes amis, qui sest abattue sur nos vies ! Mais - 34 -

dire cela, cest encore tourner son regard vers le pass. Par bonheur, la lumire dune nouvelle aube chasse toujours les ombres de la nuit. Ainsi, nous dcouvrons que les silhouettes qui nous terrifiaient taient des fantmes ns de notre imagination. Nous devons penser au jour o la frontire nexistera plus, car rien ne survit ternellement Quand ce moment viendra, il faudra savoir tendre une main amicale, pas une pe, comme certains le voudraient. Sinon, nous subirons les ravages dune guerre absurde, avec son cortge de morts inutiles. Allons-nous gaspiller nos richesses prparer un conflit contre un peuple dont nous avons si longtemps t spars ? Un peuple, ne loubliez pas, dont taient issus les anctres de beaucoup dentre nous. Faut-il nuire nos frres et nos surs, simplement parce que nous ne les connaissons pas ? Quel gchis ! Nos richesses, mes amis, doivent servir liminer la souffrance qui nous entoure. Quand le jour viendra peut-tre pas de notre vivant, mais il viendra, je vous lassure , nous devrons tre prts accueillir nos frres et surs depuis si longtemps perdus. Le but nest pas dunir deux pays, mais trois ! Tt ou tard, comme celle qui nous spare des Contres du Milieu, la frontire entre Terre dOuest et DHara disparatra aussi. Alors, ces trois contres nen feront plus quune. Si notre dtermination ne faiblit pas, nous connatrons la joie de la runion. Et cette formidable liesse sera ne aujourdhui, au cur de notre ville ! Voil pourquoi jai frapp ceux qui voudraient nous forcer combattre quand les frontires tomberont. Bien sr, cela ne signifie pas quavoir une arme est inutile. Qui sait quels obstacles se dressent sur le chemin de la paix ? Ou quelles menaces nous guettent ? Mais nous devons nous interdire den inventer ! Michael tendit un bras et le passa lentement au-dessus de la foule. Tous ceux qui sont ici incarnent lavenir ! Conseillers de Terre dOuest, votre mission est de rpandre la bonne parole dans tout le pays. Dlivrez un message de paix aux hommes de bonne volont. Ils liront dans vos yeux et dans vos curs que vous dites la vrit. Je vous en supplie, aidez-moi ! Il faut que nos enfants et nos petitsenfants cueillent les fruits des arbres que nous plantons aujourdhui. Ainsi, les gnrations venir nous seront reconnaissantes jusqu la fin des temps. Aurol par la lumire du couchant, Michael plaqua les poings - 35 -

sur sa poitrine et inclina la tte. Trop remue, lassistance nmit plus un son. Richard vit des hommes aux yeux embus et des femmes en larmes. Tous les regards convergeaient sur le Premier Conseiller, aussi immobile quune statue. Richard ne lavait jamais entendu parler avec une loquence et une conviction pareilles. Et son propos tait pertinent. Aprs tout, Kahlan, dsormais son amie, ne venait-elle pas de lautre ct de la frontire ? Mais quatre hommes des Contres du Milieu avaient essay de le tuer Non, pas lui mais elle, corrigea-t-il. Il stait seulement dress sur leur chemin. Ils lui avaient propos de partir et ctait lui qui avait dcid de combattre. Depuis toujours, il se mfiait des gens qui vivaient de lautre ct de la frontire. Aujourdhui, Kahlan tait son amie Exactement ce que disait Michael ! Richard commena voir son frre sous un nouveau jour. Pour mouvoir une foule ce point, il fallait une force de caractre inoue. Et Michael militait pour la paix et la fraternit ! Quel mal pouvait-il y avoir a ? Aucun Alors, pourquoi Richard tait-il si troubl ? prsent, continua Michael, revenons la souffrance qui nous entoure. Alors que nous tremblions cause des frontires, do aucun danger nest jamais venu, nos parents, nos amis et nos voisins ont connu la douleur ou sont morts. Des accidents absurdes et tragiques dus au feu. Oui, vous mentendez bien : au feu ! Des murmures interloqus coururent dans la foule, soudain libre de lemprise hypnotique de Michael. Mais cette raction ne parut pas le surprendre. Il dvisagea ses auditeurs les uns aprs les autres, laissant la confusion grandir. Puis, sans crier gare, il tendit une main, dsignant Richard ! Regardez cet homme ! cria-t-il. (Toutes les ttes se tournrent vers le compagnon de Kahlan.) Regardez mon frre ador ! (Richard essaya en vain de se faire tout petit.) Ce frre chri qui partage avec moi la douleur davoir perdu sa mre cause du feu ! Les flammes nous lont arrache quand nous tions trs jeunes, et nous avons d grandir sans son amour, ses soins et ses conseils. Ce nest pas un ennemi imaginaire venu de la frontire qui nous la prise, mais le feu ! Quand nous tions en larmes, la nuit, elle ne pouvait plus nous consoler ! Le plus terrible, cest que cela aurait d tre vit Des larmes ruisselrent sur les joues de Michael. - 36 -

Je suis dsol, mes amis, veuillez me pardonner (Il tira un mouchoir de sa manche et scha ses yeux.) Mais ce matin, jai appris quun autre incendie avait tu un jeune couple de parents, laissant leur fille orpheline. Cela a rveill mon chagrin et je nai pas pu me taire De nouveau corps et me avec lui, les hommes et les femmes qui lcoutaient sanglotaient sans retenue. Une vieille dame posa la main sur lpaule de Richard, ttanis, et lui souffla ses condolances loreille. Je me demande, continua Michael, combien dentre vous ont connu le mme drame que mon frre et moi. Sil vous plat, tous ceux qui ont eu un parent ou un ami bless ou tu par le feu, identifiez-vous ! Quelques mains se levrent et on entendit des gmissements. Et voil, mes amis, lana Michael en cartant les bras, la souffrance qui nous entoure ! Inutile de sortir de cette salle pour la trouver ! Richard serra les poings quand des souvenirs longtemps refouls dferlrent en lui. Persuad davoir t escroqu par George Cypher, un homme avait perdu son calme et bris une lampe huile sur la table de la maison familiale. Pendant que le type tirait George dehors, le rouant de coups, leur mre avait secouru Michael et Richard, endormis dans leur chambre. Aprs les avoir mis en scurit, elle tait retourne prendre quelque chose dans la maison (ils navaient jamais su quoi), o elle avait brl vive. Ramen la raison par ses cris, lhomme avait essay daider George la tirer du brasier. En vain. Fou de culpabilit et dhorreur, le type avait clat en sanglots, criant qui voulait lentendre quil tait dsol. Voil ce qui arrivait, lui avait rpt mille fois son pre, quand on perdait son calme. Si Michael ngligeait la leon, Richard sy tenait au pied de la lettre. Terrifi par les consquences possibles de sa colre, il ltouffait ds quelle montrait le bout du nez. Michael se trompait du tout au tout. Ce ntait pas le feu qui avait tu leur mre, mais la colre ! Bras le long du corps, tte incline, comme vid de son nergie, Michael conclut dune voix blanche : Que pouvons-nous faire pour protger nos familles du feu ? (Il secoua tristement la tte.) Je nen sais rien, mes amis Mais je chargerai une commission de se pencher sur le problme, et toutes - 37 -

les suggestions des citoyens responsables seront bienvenues. Ma porte leur sera toujours ouverte. Ensemble, nous pouvons agir. Ensemble, nous russirons ! Et maintenant, mes amis, permettez-moi daller rconforter mon frre. Il a souffert que je parle de notre tragdie familiale et je dois lui demander pardon Il sauta de lestrade. Quand la foule scarta devant lui, quelques mains se tendirent pour le toucher, mais il ne sattarda pas. Richard le regarda approcher. Lassistance se dispersa et Kahlan seule resta prs de lui, une main pose sur son bras. Masss autour de la table, les convives se lancrent dans des conversations animes et ne sintressrent plus eux. Richard bomba le torse et touffa sa colre. Rayonnant, Michael lui tapota joyeusement lpaule. Un grand discours ! se congratula-t-il. Quen penses-tu ? Richard baissa les yeux sur la mosaque du sol. Pourquoi as-tu parl de sa mort ? Raconter ces horreurs tout le monde Utiliser notre mre comme a ! Michael passa un bras autour des paules de son frre. Je sais que a ta secou et je mexcuse, mais ctait pour la bonne cause. Tu as vu les larmes dans leurs yeux ? Mon grand projet amliorera la vie de tous et Terre dOuest sera plus puissante que jamais. Jtais sincre : nous devons relever les dfis de lavenir avec enthousiasme, pas en tremblant de peur ! Et que voulais-tu dire exactement propos des frontires ? Les choses changent, Richard Je dois nous ouvrir la route. (Le sourire de Michael seffaa.) Cest le fond de ma pense. Les frontires ne tiendront pas ternellement. Selon moi, elles nont pas t conues pour a. Il faut nous y prparer O en est lenqute sur la mort de notre pre ? demanda Richard, press de changer de sujet. Les pisteurs ont dcouvert quelque chose ? Michael retira son bras des paules de Richard. Quand grandiras-tu enfin ? George tait un vieux fou qui passait son temps sapproprier des choses qui ne lui appartenaient pas. Il est srement tomb sur un propritaire mal lun arm dun grand couteau. Cest faux et tu le sais ! cria Richard, qui dtestait entendre Michael dire George sur ce ton. Il na jamais rien vol ! - 38 -

Dtrousser les vieux morts nest pas plus permis que le reste ! Une tierce personne a d vouloir faire justice et rcuprer un bien quelconque. Et comment le sais-tu ? Quas-tu dcouvert ? Rien du tout ! Mais cest vident. La maison tait sens dessus dessous. Quelquun cherchait quelque chose et ne la pas trouv. George ayant refus de parler, on la tu. Cest tout ce quon peut dire. Les claireurs nont pas repr de piste. Nous ne connatrons jamais le ou les coupables. Tu devrais ty rsigner La thorie se tenait : quelquun avait voulu rcuprer un objet. Richard ne pouvait pas blmer Michael de ne pas avoir dcouvert de qui il sagissait. Mais comment expliquer labsence de traces ? Dsol, tu as peut-tre raison Alors, a ntait pas li la conspiration contre toi. Tes ennemis ny sont pour rien ? Non, non Aucun rapport Ce problme est rgl ! Ne ten fais pas pour moi. Je ne risque rien et tout va pour le mieux. (Michael se rembrunit.) Dis-moi, petit frre, pourquoi es-tu venu dans cette tenue ? Tu aurais pu faire un effort, cette fte est prvue depuis des semaines ! Kahlan rpondit la place de Richard, qui avait presque oubli sa prsence. Veuillez pardonner votre frre, ce nest pas sa faute. Il devait me servir de guide jusqu Hartland et je suis arrive en retard notre rendez-vous. Je vous implore de ne pas le juger mal cause de moi. Michael examina attentivement la jeune femme. Et qui ai-je lhonneur ? Kahlan Amnell Ainsi, fit le Premier Conseiller en la saluant de la tte, vous ntes pas sa cavalire, comme je le croyais. Et do veniez-vous ? Un petit village, loin dici. Je suis sre que vous nen avez jamais entendu parler. Michael ne releva pas et se tourna vers son frre. Tu passes la nuit ici ? Non. Je dois aller voir Zedd. Il veut me parler. Hum Richard, tu devrais mieux choisir tes amis. Tu perds ton temps avec ce vieil idiot ! (Il regarda Kahlan.) Et vous, ma chre, resterez-vous pour la nuit ? Dsole, mais jai dautres engagements Michael tendit les bras, posa les mains sur la croupe de la jeune - 39 -

femme, lattira vers lui et logea une jambe entre ses cuisses. Changez-en ! lana-t-il avec un sourire glacial. Retirez vos mains dit lentement Kahlan, menaante. Michael et elle se dfirent du regard. Michael, arrte a ! cria Richard, qui nen croyait pas ses yeux. Son frre, se comporter comme un mufle de la pire espce ! Ils lignorrent, continuant leur duel silencieux. Richard hsita, conscient quils dsiraient le voir rester en dehors de a. Il se raidit nanmoins, prt passer outre Un contact agrable souffla Michael. Je pourrais tomber amoureux de toi Et tu nas encore rien vu ! lana Kahlan. Maintenant, retire tes mains ! Voyant que Michael ne ragissait pas, elle posa doucement longle de son pouce sur sa poitrine, juste sous la gorge. Leurs regards croisant toujours le fer, elle laissa sa main descendre lentement et entailla la chair. Un filet de sang perla de la blessure. Michael tenta de ne pas bouger, mais Richard lut dans ses yeux que lexprience tait trs douloureuse. Ny tenant plus, son frre lcha Kahlan et recula. Sans daigner lui jeter un coup dil, elle traversa la salle et sortit. Richard foudroya Michael du regard, incapable dtouffer vraiment sa colre. Puis il suivit son amie.

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Chapitre 4
Richard repra Kahlan dans le jardin. Sa robe et ses longs cheveux voletaient derrire elle sous la lumire du couchant. Arrive prs dun arbre, elle sarrta. En lattendant, elle essuya pour la deuxime fois de la journe le sang qui maculait sa main. Quand il lui tapota lpaule, elle se retourna, parfaitement impassible. Kahlan, je suis navr, et Ne texcuse pas ! Ton frre ne sen prenait pas moi, cest toi quil visait. Que veux-tu dire ? Cet homme est jaloux. Il nest pas idiot. Il a vu que jtais avec toi, et a la irrit. Richard prit Kahlan par le bras et lentrana loin de la maison. Furieux contre Michael, il avait honte de sa raction. Comme sil avait trahi son pre a nexplique rien Le Premier Conseiller peut avoir tout ce quil dsire. Jaurais d intervenir. Je ne voulais pas que tu ten mles Richard, il convoite tout ce que tu possdes. Si tu lavais arrt, il se sentirait oblig de me conqurir. Dsormais, je ne lintresse plus. Ce quil a fait au sujet de votre mre tait pire. Mais aurais-tu voulu que je parle ta place ? Non, ce ntait pas toi de ten charger, concda Richard, sa colre enfin touffe. Autour deux, les maisons, plus modestes, restaient coquettes et bien entretenues. Certains propritaires profitaient de la clmence du temps pour faire des rparations avant larrive de lhiver. Sentant lair vif et piquant, Richard devina que la nuit serait froide. Une soire idale pour un bon feu de chemine qui embaumerait latmosphre. mesure quils marchaient, les palissades blanches cdaient la place aux grands carrs de pelouse des manoirs rigs en retrait de la route. Sans sarrter, Richard arracha une feuille la branche - 41 -

dun chne qui bordait le chemin. Tu sembles en savoir long sur les gens, dit-il. Leurs motivations ne tchappent pas Possible Cest cause de a quon te poursuit ? demanda Richard en dchiquetant soigneusement sa feuille. Kahlan tourna la tte vers lui et chercha son regard. Ces gens me traquent parce quils ont peur de la vrit. Toi, elle ne teffraie pas. Cest pour a que je te fais confiance. Il sourit du compliment, content de la rponse, mme sil ntait pas sr de la comprendre. Alors, tu ne vas pas me botter les fesses ? Non, mais a nest pas pass loin ! (Elle se tut un instant, mlancolique.) Navre, Richard, mais pour linstant, il faut me croire aveuglment. Plus je ten dirai, plus nous serons en danger tous les deux. Toujours amis ? Toujours amis ! confirma Richard en jetant les restes de la feuille. Un jour, tu me raconteras tout ? Si je peux, cest promis Parfait Aprs tout, je suis un sourcier en qute de vrit . Kahlan sarrta net, le prit par la manche et le fora se tourner vers elle. Pourquoi as-tu dit a ? Quoi ? Sourcier en qute de vrit ? Zedd me donne ce surnom depuis mon enfance Parce que je veux toujours aller au fond des choses, selon lui. Pourquoi cette raction ? Oublie a souffla Kahlan en reprenant son chemin. Richard avait encore touch un point sensible. Mais cette fois, il tenait un dbut dexplication. Les ennemis de Kahlan la traquaient parce quils redoutaient la vrit. En lentendant annoncer quil tait un sourcier en qute de vrit , elle avait d avoir peur quils sen prennent aussi lui. Peux-tu au moins me dire qui sont les gens qui te poursuivent ? Kahlan se rapprocha de lui sans cesser de surveiller la route. Ce sont les adeptes dun homme malfique appel Darken Rahl. Sil te plat, ne me pose plus de questions ! Je nai pas envie de penser lui. Darken Rahl. Au moins, maintenant, il connaissait le nom de leur adversaire - 42 -

Une fois le soleil disparu derrire les collines des bois de Hartland, lair se rafrachit sensiblement. Richard et Kahlan marchaient en silence. Cela ne gnait pas le jeune homme, car il avait trs mal la main et se sentait un peu nauseux. Un bon bain et un lit douillet, voil ce quil lui fallait ! Non, rectifia-t-il. Il serait plus galant de laisser le lit son amie. Il dormirait sur son fauteuil prfr, celui qui grinait un peu. Un bon programme. La journe avait t longue et il ntait plus trs vaillant. Prs dun bosquet de bouleaux, il fit signe Kahlan de sengager sur le sentier qui conduisait sa maison. Elle avana et brisa au passage des toiles daraigne, chassant du dos de la main les fils qui se dposaient sur son visage et ses bras. Richard avait hte dtre chez lui. En plus du couteau et des autres choses utiles quil avait oubli demporter, il tait press de retrouver un objet trs important quil tenait de son pre George avait fait de lui le gardien dun secret et dun grimoire tout aussi secret. Afin de prouver que louvrage navait pas t vol, mais simplement mis labri, il avait donn son fils un moyen de dmontrer sa bonne foi. Un croc triangulaire long de trois doigts Richard y avait attach une lanire de cuir pour le porter autour du cou. Mais comme son couteau et son sac dos, il avait laiss le pendentif chez lui. Comment pouvait-on tre aussi stupide ? Sans le croc, son pre risquerait de passer pour un vulgaire voleur, ainsi que Michael lavait insinu. Plus haut sur le sentier, aprs une zone rocheuse dcouvert, les chnes, les rables et les bouleaux cdaient la place des picas. Le sol, jusque-l couvert de feuilles vertes, droulait sous les pieds des promeneurs un tapis daiguilles marron. Soudain, Richard eut un mauvais pressentiment. Prenant dlicatement la manche de Kahlan entre le pouce et lindex, il la tira en arrire. Je vais passer le premier, dit-il calmement. Elle obit sans poser de question. La demi-heure suivante, avanant plus lentement, il tudia le sol et examina toutes les branches qui pendaient au bord du chemin. Puis il sarrta au pied de la dernire butte avant sa maison et fit signe Kahlan de saccroupir avec lui derrire un buisson de fougres. Un problme ? demanda la jeune femme. - 43 -

Je minquite peut-tre pour rien. Mais quelquun a emprunt ce chemin dans laprs-midi Il ramassa une pomme de pin crase et ltudia avant de la reposer. Comment le sais-tu ? cause des toiles daraigne (Il regarda vers le sommet de la butte.) Il ny en a plus depuis un moment. Quelquun est pass et les a dtruites. Les araignes nont pas eu le temps den tisser de nouvelles Quelquun habite dans les environs ? Non. Il peut sagir dun voyageur, mais ce chemin nest pas trs frquent. Quand je marchais devant, il y avait des toiles daraigne partout. Je les enlevais de mon visage tous les dix pas Cest bien ce qui mennuie Personne na suivi cette partie-l du chemin aujourdhui. Mais depuis la zone dcouvert, il ny a plus de toiles. Comment est-ce possible ? Je nen sais rien Quelquun a peut-tre travers les bois jusqu la clairire, et rejoint le chemin cet endroit. Mais cest un itinraire trs accident. Ou alors, mon visiteur est tomb du ciel ! Ma maison est juste aprs cette butte. Restons vigilants Richard passa le premier. Kahlan le suivit, tous les sens en alerte, comme lui. Le jeune homme aurait voulu faire demi-tour, mais il ne parvenait pas sy rsoudre. Impossible de repartir sans le croc que son pre lui avait remis en guise de sauf-conduit ! Au sommet de la butte, ils saccroupirent derrire un grand pin et examinrent la maison. La porte tait ouverte, alors quil la fermait toujours, et les fentres avaient t casses. Toutes ses possessions jonchaient le sol. Richard se releva. Mise sac, comme la maison de mon pre ! Kahlan le saisit par la chemise et lempcha de courir. Richard ! souffla-t-elle, furieuse. Ton pre est peut-tre rentr chez lui exactement comme a. Et sil avait fonc tte baisse, comme tu tapprtais le faire, alors que ses ennemis le guettaient lintrieur ? Elle avait raison, bien entendu. Richard se passa une main dans les cheveux pour saider rflchir. Puis il regarda de nouveau sa - 44 -

demeure. La cloison arrire tait adosse aux bois et la porte dentre donnait sur la clairire. Comme il ny avait pas dautre issue, toute personne cache lintrieur sattendrait ce quil passe par l. Daccord murmura-t-il. Mais il y a chez moi un objet que je ne peux pas laisser. Ds que je laurai rcupr, on filera dici. Sil aurait prfr y aller seul, abandonner Kahlan sur le chemin ne lui disait rien qui vaille. Ils senfoncrent dans les bois et dcrivirent un grand cercle pour contourner la maison. Quand ils atteignirent lendroit do Richard pourrait approcher du btiment par larrire, il fit signe son amie de lattendre. Elle en fut contrarie, mais ce ntait pas ngociable. Si quelquun avait tendu un pige, il ne voulait pas quelle tombe dedans avec lui. Il la laissa sous un pica, avana lentement et fit un grand dtour pour rester sur le tapis daiguilles et viter les zones jonches de feuilles. Quand il aperut la fentre de derrire, il simmobilisa. Pas un bruit. Pli en deux, le cur battant tout rompre, il reprit sa progression. Lorsquun serpent traversa son chemin, il le laissa passer sans esquisser un geste. Arriv devant la maison en rondins patins par les intempries, il posa doucement une main sur le rebord de la fentre et leva la tte pour jeter un regard lintrieur. Tous les carreaux taient casss et il ne restait rien dintact dans sa chambre. Autour du lit ventr gisaient des livres prcieux aux pages dchires. La porte qui donnait sur lautre pice tait entrebille, mais pas assez pour voir ce quil y avait derrire. Si on ne la calait pas avec un morceau de bois, ctait la position quelle adoptait naturellement Richard passa la tte par la fentre et baissa les yeux sur son lit. Son sac dos et le pendentif taient accrochs la colonne du lit, laplomb de la fentre, l o il les avait laisss. Il tendit lentement le bras Dans la pice de devant retentit un grincement familier. Richard se ptrifia. Le craquement de son fauteuil, tellement li ce vieux meuble quil navait jamais pu se rsoudre le supprimer. Richard recula sans un bruit. Quelquun lattendait dans lautre pice, assis sur son cher fauteuil. Il capta du coin de lil un mouvement qui le fora tourner la tte vers la droite. Perch sur une souche pourrie, un cureuil le regardait. Sil te plat, pensa Richard, ne commence pas babiller pour - 45 -

mordonner de quitter ton territoire ! Lcureuil continua lobserver un long moment, puis sauta sur un arbre, lescalada et disparut. Richard releva la tte pour regarder de nouveau par la fentre. La porte tait toujours dans la mme position. Sans la quitter des yeux, attentif au moindre bruit venant de lautre pice, le jeune homme tendit le bras et saisit son sac et son pendentif. Le couteau reposait sur une petite table, de lautre ct du lit. Pas moyen de le prendre ! Il ramena lentement son bras et fit passer le sac par la fentre sans heurter les chardes de la vitre brise. Son butin dans les mains, il rebroussa chemin et rsista de justesse lenvie de courir. Un coup dil par-dessus son paule lui apprit que personne ne le suivait. Passant la tte travers la lanire de cuir, il fit glisser le croc sous sa chemise. Personne ne devait le voir, part le gardien du grimoire secret. Kahlan attendait l o il lavait laisse. Quand elle le vit, elle se leva dun bond, mais il posa un doigt sur ses lvres pour lui indiquer de ne pas parler. Le sac sur son paule gauche, il tapota gentiment le dos de son amie, qui se mit aussitt en mouvement. Pas question de revenir par le mme chemin ! Richard guida Kahlan travers bois et ils rejoignirent le sentier, au-del de la maison. Tous les deux soupirrent de soulagement devant les magnifiques toiles daraigne qui leur barraient le chemin sous les derniers rayons du soleil. Ce sentier tait plus difficile et trs long, mais il les conduirait destination. Chez Zedd ! La maison du vieil homme tait trop loin pour quils latteignent avant la nuit et saventurer dans le noir sur un terrain aussi accident aurait t dangereux. Mais Richard voulait mettre le plus de distance possible entre eux et lennemi qui attendait encore son retour la maison. Tant quil y aurait un peu de lumire, ils continueraient. Avec un dtachement qui ltonna, Richard se demanda si ctait lassassin de son pre qui le guettait. Sa maison tait ravage, comme celle de George. Lui avait-on tendu le mme pige qu son fils ? Sagissait-il du mme tueur ? Brlant de laffronter, ou au moins de voir son visage, le jeune homme avait pourtant cd la voix intrieure qui lui ordonnait de fuir Richard seffora de ne pas laisser son imagination semballer. - 46 -

Bien sr que quelque chose, en lui, lavait incit fuir le danger ! Aujourdhui, il stait sorti de justesse dune situation dsespre. Se fier une fois sa chance tait dj stupide. Rejouer ce petit jeu aurait t dune arrogance suicidaire. La fuite restait la meilleure solution Pourtant, il regrettait toujours dignorer sil existait un lien entre la mort de son pre et la mise sac de sa propre maison. Il voulait savoir qui tait le meurtrier de George. Il brlait de le dcouvrir. Mme si on ne lui avait pas laiss voir le cadavre, il avait insist pour savoir comment George tait mort. Chase le lui avait dit en prenant mille prcautions. Son pre avait le ventre ouvert, ses entrailles parpilles sur le sol. Comment pouvait-on faire une chose pareille ? Et pourquoi ? Y penser le rendait malade et menaait de le rendre fou. Il ravala pniblement la boule qui stait forme dans sa gorge. Alors ? lana soudain Kahlan. Alors, quoi ? As-tu rcupr ce que tu cherchais ? Oui. Et je peux savoir ce que ctait ? Mon sac dos. Il me le fallait Kahlan se retourna, les poings sur les hanches, lair horripil. Richard Cypher, tu veux me faire croire que tu as risqu ta vie pour un sac dos ! Mon amie, jai peur de devoir te botter les fesses fit Richard sans russir sourire. Elle continua le regarder de biais, la tte incline, mais la rplique avait douch sa fureur. Bien jou, mon ami, dit-elle. Trs finement jou lvidence, Kahlan avait lhabitude dobtenir des rponses ses questions La pnombre venue, Richard rflchit aux endroits o ils pourraient passer la nuit. Plusieurs pins-compagnons, sur leur chemin, pourraient les abriter. Il y en avait un au bord dune clairire, pas trs loin devant eux. On apercevait la cime des grands arbres sur le fond encore rostre du ciel. Il se dcida pour cette solution et fit signe Kahlan de le suivre. Le croc qui pendait son cou le harcelait sans cesse, comme les secrets qui dormaient dans sa tte. Il aurait donn cher pour que - 47 -

son pre nait pas fait de lui le gardien de ce grimoire Cette pense avait travers son esprit quand il tait prs de sa maison, mais il lavait refoule tout au fond de sa tte. Ses livres avaient t dchiquets par quelquun que la colre aveuglait. taitce pour se venger de ne pas avoir trouv le bon ouvrage ? Impossible ! part son vritable propritaire, personne ne connaissait lexistence du grimoire Plus son pre et lui et la crature qui appartenait le croc. Mieux valait ne plus penser tout a ! Il fallait quil chasse cette mchante ide de sa tte. George navait pas voulu lui nuire. Il navait pas eu tort de lui confier le grimoire La peur prouve sur le mont Dentel, puis prs de sa propre maison, semblait avoir sap ses forces. Ses pieds lui semblaient trop lourds pour continuer longtemps se lever et sabaisser sur le sol couvert de mousse. Au moment o Richard sortait des broussailles pour pntrer dans la clairire, il sarrta, histoire dcraser la mouche qui sattaquait son cou. Kahlan lui saisit le poignet au vol. Son autre main se plaqua sur la bouche du jeune homme. Richard simmobilisa. Kahlan hocha lentement la tte, lui lcha le poignet, posa sa main libre larrire du crne de son compagnon et continua presser lautre sur sa bouche. son expression, il comprit quelle mourait de peur lide quil mette un son. Elle le fora saccroupir et il ne rsista pas. Ses yeux le tenaient sous une emprise aussi ferme que celle de ses mains. Sans cesser de croiser son regard, elle approcha son visage si prs du sien quil sentit un souffle chaud sur sa joue. coute-moi bien murmura-t-elle si bas quil dut tendre loreille pour comprendre. Fais exactement ce que je dis. (Elle parlait avec une telle intensit quil nosa mme pas ciller.) Ne bouge pas ! Quoi quil arrive, ne bouge pas ! Sinon, nous sommes morts. Si la mouche te pique, laisse-la faire. Compris ? Tu peux hocher doucement la tte pour rpondre Il sexcuta. Du regard, elle lui indiqua de tourner les yeux vers la clairire. Il obit avec une lenteur infinie et ne vit rien. Puis il entendit un grognement, un peu comme le cri dun sanglier. Alors, Richard vit ! - 48 -

Il tressaillit involontairement. Kahlan appuya plus fort sur sa bouche. Au fond de la clairire, la lumire mourante du crpuscule fit briller les deux yeux braqus dans leur direction. La crature marchait sur deux pattes, comme un homme. Elle faisait une bonne tte de plus que Richard et devait peser trois fois plus lourd. Dautres mouches sen prirent au cou du jeune homme, qui seffora de les ignorer. Il regarda de nouveau Kahlan, qui navait pas tourn la tte vers la bte. Elle connaissait le monstre qui les guettait et continuait de surveiller son compagnon, craignant quune raction incontrle les trahisse. Pour la rassurer, il osa de nouveau un infime hochement de tte. Kahlan enleva la main de la bouche du jeune homme, lui prit le poignet et le tira vers le sol. Du sang ruisselait sur son cou tandis quelle gisait sur la mousse, immobile, laissant les mouches continuer la torturer. Richard sentit dautres piqres dinsectes mais ne broncha pas. Dans la clairire, le monstre grogna. Richard et Kahlan tournrent lentement la tte. une vitesse tonnante malgr sa dmarche chaloupe, la bte gagna le centre de la clairire. Tandis que sa longue queue fouettait lair, ses yeux verts sondrent les buissons. La tte incline, elle pointa ses petites oreilles arrondies et couta. Le corps de la crature tait couvert de fourrure, lexception de sa poitrine et de son ventre, tapisss dune peau rose lisse et lustre sous laquelle se tendaient des muscles noueux. Des mouches bourdonnaient autour dune grosse tache, sur la peau presque diaphane. La bte leva la gueule et mit un long sifflement. Richard vit lair froid de la nuit se transformer en bue entre des crocs aussi longs et pais que ses doigts. Pour ne pas hurler de terreur, il se concentra sur la douleur que lui infligeaient les mouches. Inutile de penser fuir en rampant ou en courant. La bte tait trop prs et trop rapide. Un cri monta du sol, droit devant eux, faisant tressaillir Richard. Aussitt, la bte chargea de nouveau, vive comme lclair en dpit de son allure pataude. Kahlan enfona ses ongles dans le poignet de son compagnon. part cela, elle ne broncha pas. Richard se ttanisa quand la bte bondit - 49 -

sur un lapin aux oreilles noires de mouches qui tenta de fuir en criant de nouveau, mais fut inexorablement happ et dchiquet en une fraction de seconde. Un coup de mchoire suffit pour que la moiti avant de son corps disparaisse dans la gueule du monstre. Camp devant les deux jeunes gens ; il dchira les entrailles du pauvre animal et se barbouilla la poitrine et lestomac dune infme bouillie roue. Les mouches, y compris celles qui harcelaient Kahlan et Richard, retournrent vers la bte pour festoyer. Dchirs en deux, les pitoyables restes du lapin disparurent dans la gueule de la crature. Qui dglutit, inclina de nouveau la tte et couta. Richard et Kahlan retinrent leur souffle. De grandes ailes membraneuses si fines quon y voyait puiser des vaisseaux sanguins se dployrent sur le dos de la bte. Elle regarda une dernire fois autour delle, dcolla, plana au-dessus de la clairire, se redressa, prit de laltitude et partit en direction de la frontire. Toutes les mouches lavaient suivie. Kahlan et Richard se laissrent tomber sur le dos, le souffle court et le corps engourdi force de terreur. Le jeune homme repensa aux histoires de monstres volants qui dvoraient les gens. Sil ny avait jamais cru, il tait temps de changer davis ! Un objet, dans son sac, appuyait douloureusement contre son omoplate. Quand il ne put plus supporter la souffrance, il roula sur le ct et se releva sur un coude. Tremp de sueur, il grelottait dans lair mordant de la nuit. Kahlan reposait toujours sur le dos, les yeux ferms et la respiration saccade. Quelques mches de cheveux collaient son front, mais la plus grande partie de sa superbe crinire formait comme une corolle autour de sa tte. Elle aussi ruisselait dune sueur teinte de rouge autour du cou. Richard eut le cur serr en pensant la succession dhorreurs qutait la vie de son amie. Dire quelle semblait tout connatre sur cette abominable crature. Que naurait-il pas donn pour quelle ne lait jamais croise ! Kahlan, ctait quoi ? Elle sassit et prit une profonde inspiration avant de regarder Richard. Dune main, elle ramena derrire ses oreilles les mches qui la gnaient. Le reste de ses cheveux cascada sur ses paules. Un garn longue queue Elle passa les doigts sur son omoplate et en ramena, tenue par - 50 -

les ailes, une mouche qui avait d se prendre dans les plis de sa robe et tre crase quand elle stait jete sur le dos. Cest une mouche sang Les garns les utilisent pour la chasse. Elles dbusquent le gibier et le monstre lattrape. Puis il se barbouille dun peu de sang et dabats crass pour les nourrir. Nous avons eu de la chance (Elle brandit linsecte devant le nez de Richard.) Les garns longue queue sont idiots. Avec un garn queue courte, nous serions morts. Ils sont plus grands et beaucoup plus malins. (Elle marqua une pause pour sassurer que Richard ouvrait en grand ses oreilles.) Avant de quitter un terrain de chasse, ils comptent leurs mouches ! Richard tait mort de peur, puis, dsorient et il souffrait le martyre. Ce cauchemar ne finirait-il jamais ? Sans se soucier de lobjet qui le blessait, il se laissa retomber sur le dos avec un soupir rageur. Kahlan, aprs notre combat contre les tueurs, tu nas rien voulu me dire, et jai respect ton silence. (Il ferma les yeux, incapable de soutenir le regard intense de son amie.) prsent, on me traque aussi. Pour ce que jen sais, cest peut-tre le meurtrier de mon pre. Il ne sagit plus seulement de toi ! Je ne peux plus rentrer chez moi Dans ces conditions, jai le droit de savoir, au moins en partie, ce qui se passe. Je suis ton alli, pas ton adversaire. Il marqua une courte pause. Quand jtais enfant, jai failli mourir dune terrible fivre. Zedd ma sauv en dgotant je ne sais quelle racine. Jusque-l, ctait la seule occasion o jai frl la mort. Aujourdhui, jai failli y passer trois fois. Quai-je ? Kahlan lui toucha les lvres du bout dun doigt pour lui imposer le silence. Tu as raison. Je rpondrai tes questions. Sauf si elles me concernent directement. Pour linstant, a mest impossible. Il se rassit et la regarda. La pauvre tremblait de froid. Richard enleva le sac dos de ses paules, louvrit, en sortit une couverture et en enveloppa Kahlan. Tu mas promis un bon feu, dit-elle. Tiendras-tu parole ? Le jeune homme se leva en souriant. Bien sr ! Il y a un pin-compagnon juste de lautre ct de la clairire. Si tu prfres, on en trouvera dautres un peu plus loin. La jeune femme le regarda, le front pliss dinquitude. Daccord, nous irons plus loin ! - 51 -

Richard, demanda Kahlan, cest quoi, un pin-compagnon ?

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Chapitre 5
Richard carta les branches de larbre. Voil, cest a, un pin-compagnon, dit-il. Lami de tous les voyageurs Il faisait noir lintrieur de labri. Kahlan prit la relve de son ami, tenant les branches afin que les rayons de lune lclairent pendant quil utilisait son silex pour allumer un feu. Ayant souvent camp l quand il allait chez Zedd ou en revenait, Richard avait quip le refuge dun petit foyer en pierre. Kahlan remarqua une rserve de bois sec et, au fond, un tapis dherbes sches qui servait de couchette. Priv de son couteau, Richard se flicita davoir pens entreposer des brindilles. Le feu prit rapidement et fournit aux deux voyageurs une lumire tremblotante. Richard ne pouvait pas tenir debout sous les branches lendroit o elles jaillissaient du tronc. Couvertes daiguilles aux extrmits mais nues la base, elles formaient une sorte de niche dautant mieux abrite que les rameaux les plus bas sincurvaient jusquau sol. condition dtre prudent, larbre ne souffrait pas des flammes et la fume svacuait en montant en spirale le long du tronc. Enfin, les aiguilles taient si denses quon restait au sec mme quand il pleuvait dru. Richard adorait ces abris petits et confortables que la fort de Hartland lui offrait un peu partout. Ce soir, il se rjouissait surtout que Kahlan et lui soient bien cachs. Avant sa rencontre avec le garn longue queue, il prouvait un grand respect pour certains animaux et certaines plantes de la fort. Mais rien, dans la nature, ne lui avait jamais fait peur Kahlan sassit en tailleur prs du feu. Elle tremblait toujours malgr la couverture quelle serrait sur ses paules. Jignorais lexistence des pins-compagnons, avoua-t-elle. En voyage, je nai pas pour habitude de passer la nuit dans les bois. Mais il semble trs agrable dy dormir - 53 -

Richard remarqua quelle paraissait encore plus puise que lui. Depuis quand nas-tu pas ferm lil ? Deux jours, je crois Tout se mlange un peu. Comment pouvait-elle garder les yeux ouverts ? Quand le quatuor les poursuivait, il avait presque eu du mal avancer son rythme. Mais la peur devait lui donner des ailes ! Pourquoi as-tu veill si longtemps ? Sur la frontire, dormir nest pas une trs bonne ide Kahlan contempla le feu et sabandonna son agrable chaleur. Alors que la lumire des flammes dansait sur son visage, elle sortit ses mains de sous la couverture pour les rchauffer. Pensant la frontire et ce qui risquait darriver si on sy endormait, Richard frissonna. Tu as faim ? demanda-t-il. Kahlan fit oui de la tte. Le jeune homme fouilla dans son sac dos, trouva une casserole et sortit pour aller la remplir au ruisseau quils avaient travers en venant. Les bruits nocturnes rsonnaient dans un air si glacial quil paraissait pouvoir se briser si on ne le traitait pas dlicatement. Une nouvelle fois, Richard se maudit dtre parti de chez lui sans emporter son manteau entre autres choses ! Penser lennemi qui stait tapi dans sa maison pour lattendre le fit de nouveau frissonner. Chaque fois quun insecte le frlait, il craignait quil sagisse dune mouche sang. Puis il soupirait de soulagement en reconnaissant un criquet blanc, un papillon de nuit ou un ailesguipure. Quand des nuages voilrent la lune, des ombres inquitantes se dcouprent devant lui. Contre sa volont, Richard leva les yeux. Les toiles, qui clignotaient comme des lucioles, apparaissaient et disparaissaient au rythme o les nuages traversaient le ciel. Lun deux, cependant, ne bougeait pas Richard revint sur ses pas, entra dans le refuge et mit la casserole chauffer, en quilibre sur trois pierres. Sasseyant dabord loin de Kahlan, il changea davis et sapprocha delle parce quil avait froid, tenta-t-il de se convaincre. Quand elle lentendit claquer des dents, elle lui posa la moiti de sa couverture sur les paules. Rchauffe par le corps de son amie, la laine enveloppa tendrement Richard. Il ne bougea plus et laissa la chaleur envahir peu peu ses membres. - 54 -

Je nai jamais rien vu daussi dangereux quun garn. Les Contres du Milieu doivent tre terrifiantes Le danger est partout, cest vrai, concda Kahlan avec un sourire nostalgique. Mais il y a aussi beaucoup de choses superbes, sans compter la magie. Cest un pays trs beau. On y trouve une multitude de merveilles. Et les garns ne viennent pas de chez moi. Ils sont originaires de DHara. DHara ? Ils traversent aussi la deuxime frontire ? Jusquau discours de son frre, le jour mme, Richard navait jamais entendu personne prononcer voix haute le nom de ce pays. Sauf pour le maudire ! Richard, dit Kahlan sans cesser de regarder le feu, il ny a plus de deuxime frontire. Celle qui sparait les Contres du Milieu de DHara nexiste plus depuis le printemps Richard se raidit comme si DHara la Tnbreuse, au terme dun bond de gant, venait datterrir prs de lui. Mon frre est peut-tre un prophte qui signore, souffla-t-il. Peut-tre, rpta simplement Kahlan. Cela dit, il ne ferait pas fortune en prdisant des vnements qui ont dj eu lieu Richard jeta un regard en biais sa compagne, qui ne put sempcher de sourire. Ds que je tai vu, dit-elle, jai eu limpression que tu tais un garon intelligent. (Des tincelles crpitrent dans ses yeux verts.) Merci de me prouver que javais raison Dans sa position, Michael dtient des informations que les autres nont pas. Il essaye peut-tre de prparer les gens, de les habituer cette ide, pour quils ne paniquent pas le moment venu Michael rptait sans cesse que les informations taient la cl du pouvoir et quil ne fallait pas les utiliser la lgre. Depuis quil tait conseiller, il encourageait les gens linformer au plus vite. Le moindre fermier qui lui racontait une histoire sattirait toute son attention. Si le rcit tait vrai, il obtenait une faveur en change Leau commenant bouillir, Richard se pencha, saisit son sac par une lanire et le tira vers lui. Aprs avoir remis la couverture en place sur ses paules, il sortit du sac un sachet de lgumes schs et le vida dans la casserole. Puis il prit dans sa poche une serviette de table o taient enveloppes quatre grosses saucisses quil dbita en petits morceaux avant de les ajouter la soupe. - 55 -

Do sortent ces saucisses ? demanda Kahlan. Tu les as prises chez ton frre ? Voil qui nest pas trs convenable Un homme des bois avis, rpondit Richard en se lchant les doigts, veut toujours savoir do viendra son prochain repas. Michael ne serait pas trs fier de tes manires Je ne suis pas fier des siennes, avoua Richard, certain quelle ne le contredirait pas sur ce point. Kahlan, son comportement est injustifiable. Depuis la mort de notre mre, il est trs difficile vivre. Cela dit, il se soucie vraiment des gens. Cest obligatoire pour tre un bon conseiller. Sa charge pse sur ses paules et je nenvie pas ses responsabilits. Mais il a toujours voulu tre quelquun dimportant. Obtenir le poste de Premier Conseiller tait le rve de sa vie. Au lieu de sen rjouir, il est plus nerveux que jamais. Toujours dbord, sans cesse brailler des ordres ! De mauvaise humeur du soir au matin Peut-tre sest-il aperu que ce quil dsirait ne lui convenait pas. Mais jaimerais tant quil redevienne comme avant. Au moins, lcha Kahlan, tu as eu le bon got de voler les meilleures saucisses Cette remarque allgeant point nomm latmosphre, ils rirent de bon cur. Kahlan, dit Richard quand il eut repris son srieux, je ne comprends pas, au sujet de la frontire Dailleurs, je ne sais mme pas ce quelle est, seulement quelle sert sparer les pays pour prserver la paix. Et que quiconque sy aventure nen revient pas vivant. Chase et ses hommes sassurent que les gens en restent loin. Pour leur propre bien Chez toi, on ne raconte pas aux jeunes lhistoire des trois pays ? Non. Jai toujours trouv a trange, mais personne na jamais rpondu mes questions. Et on me juge mal parce que je cherche savoir. Les vieux prtendent que a fait trop longtemps pour quils se souviennent ou ils inventent dautres prtextes Mon pre et Zedd mont dit quils vivaient jadis dans les Contres du Milieu. Ils sont venus en Terre dOuest quand la frontire nexistait pas et ils se sont connus longtemps avant ma naissance. Daprs eux, lorsquil ny avait pas de frontire, la vie tait trs dure et les gens se faisaient sans cesse la guerre. Mais les en croire, ctait tout ce que javais besoin de savoir, parce quil valait mieux oublier tout a. Zedd semblait encore plus amer que mon pre propos du pass - 56 -

Kahlan cassa du petit bois et le jeta dans le feu. Cest une trs longue histoire. Si tu veux, je peux ten raconter une partie Richard fit signe son amie de continuer. Il y a trs longtemps, avant la naissance de nos parents, DHara tait compose de plusieurs royaumes, comme les Contres du Milieu. Panis Rahl, un des dirigeants de DHara, se distinguait par sa cruaut et son avidit. Ds son accession au pouvoir, il tenta dannexer tout le territoire un royaume aprs lautre , souvent avant que lencre des traits de paix ne soit sche. Trs vite, il devint le matre absolu. Au lieu de profiter de sa puissance, il sintressa aussitt ce quon nomme aujourdhui les Contres du Milieu. Une confdration de pays qui restaient libres et indpendants tant quils avaient la sagesse de vivre en paix les uns avec les autres Ayant vu ce que Rahl avait fait chez lui, les peuples des Contres du Milieu se mfiaient. Conscients que signer un trait de paix ne servait rien, ils choisirent de rester libres et se dotrent dune dfense commune chapeaute par le Conseil des Contres du Milieu. Certains pays membres ne sapprciaient pas beaucoup, mais la dsunion, ils le savaient, aurait signifi leur perte. Panis Rahl envoya ses armes et la guerre dura des annes Kahlan jeta de nouveau du bois dans le feu. Ses lgions tenues en chec, il se tourna vers la sorcellerie. Elle tait prsente DHara, pas seulement dans les Contres du Milieu. lpoque, on la trouvait partout. Pour elle, il nexistait pas de frontire Bien entendu, Panis Rahl fut l aussi fidle sa rputation de cruaut. Quelle sorcellerie a-t-il utilise ? Et qua-t-il fait ? Des illusions, des maladies, dtranges fivres Mais les Ombres furent le pire ! Les Ombres ? Des silhouettes qui flottaient dans lair Les Ombres navaient pas de forme solide ni de contours prcis. Ces tres ntaient mme pas vivants, selon notre dfinition de la vie. Des cratures de la magie. (Elle leva une main et la fit onduler dans lair.) Elles volaient au-dessus dun champ ou dun bois et les armes ne pouvaient rien contre elles. Les pes et les flches les traversaient comme si elles avaient t composes de fume. Impossible de se cacher, les Ombres repraient leur proie nimporte o ! Quand lune delles touchait quelquun, le corps de la victime gonflait et finissait par - 57 -

exploser. Aucun malheureux frl par une Ombre na jamais survcu. Des bataillons entiers massacrs Kahlan glissa de nouveau sa main sous la couverture. Quand Panis Rahl a commenc utiliser la magie de cette faon, un sorcier trs puissant et trs honorable sest ralli la cause des Contres du Milieu. Et comment sappelait-il ? Cela fait partie de lhistoire Attends que jen arrive l Richard ajouta des pices la soupe et tendit loreille. Des milliers dhommes avaient pri au combat. La magie en tua encore plus. Aprs une si longue guerre, il tait atroce de perdre tant des ntres cause de la force malfique invoque par Rahl. Heureusement, le grand sorcier neutralisa sa magie noire et ses lgions durent retourner chez elles. Et comment ton gnial sorcier a-t-il vaincu les Ombres ? Il a fabriqu par magie des cornes de guerre Quand nos soldats soufflaient dedans, les cratures se dispersaient comme de la fume chasse par le vent. Le cours de la guerre en fut invers Aprs tant de ravages, nos chefs dcidrent quentrer en DHara pour dtruire Rahl et ses troupes coterait trop de vies humaines. Pourtant, il fallait empcher Rahl de revenir un jour lassaut, ce quil ferait coup sr. Mais beaucoup de gens craignaient davantage la sorcellerie que les hordes de DHara. Ils ne voulaient plus jamais sy frotter ! Leur ultime dsir tait de vivre dans un endroit do elle serait bannie. Terre dOuest fut fonde pour eux. Dsormais, il existerait trois territoires dlimits par des frontires. Mais ne ty trompe pas : si elles furent cres avec laide de la magie, elles ne sont pas magiques Quand Richard voulut regarder son amie dans les yeux, elle dtourna la tte. Dans ce cas, que sont-elles ? Bien que Kahlan ne lui ft pas face, le jeune homme la vit baisser les paupires un bref instant. Elle prit la cuiller quil avait sortie de son sac et gota la soupe qui ne pouvait pas tre dj cuite. Puis elle se tourna lentement vers lui, comme pour sassurer quil voulait vraiment entendre la rponse. Richard attendit, impassible. Les frontires appartiennent au pays den dessous, dit Kahlan en regardant fixement le feu. Le royaume des morts ! Elles ont t - 58 -

transfres la surface par magie, pour sparer les trois pays. Une sorte de rideau tir au milieu de notre univers. Ou une dchirure dans la trame du monde des vivants Si je comprends bien, entrer dans une zone frontire revient tomber dans un autre monde, comme quand on passe travers une crevasse ? Donnent-elles accs au royaume des morts ? Ce nest pas si simple Notre univers reste prsent Le royaume des morts est l aussi, au mme endroit et au mme moment. Il faut environ deux jours de marche pour traverser les terres o se dresse la frontire. Pendant ces deux jours, on est galement dans le royaume des morts. Ce sont des contres dvastes. Toute crature vivante qui touche le royaume des morts ou qui est touche par lui meurt inluctablement. Voil pourquoi personne ne peut traverser. Quand on y entre, on saventure dans le royaume des morts. Et nul nen est jamais revenu. Et pourtant, tu as russi. Comment as-tu fait ? Avec laide de la sorcellerie. La frontire ayant t transfre dans notre monde grce la magie, les sorciers ont suppos que je serais en scurit si des sorts me protgeaient. Mais ils ont eu beaucoup de mal les lancer. Ils se frottaient des notions dangereuses quils ne comprenaient pas entirement. Nayant pas invoqu eux-mmes la frontire, ils ntaient pas certains que a marcherait. Bref, ils ignoraient ce qui se passerait (La voix de Kahlan se fit trangement lointaine.) Mme si jai travers la frontire, jai peur de ne jamais pouvoir en sortir compltement Comme envot, Richard ne put dabord rien dire. Son amie avait chemin dans le royaume des morts ! Comment tait-ce possible, mme avec lassistance de la magie ? Et o avait-elle trouv le courage de braver des dangers pareils ? Tout cela dpassait lentendement ! Le regard de Kahlan croisa le sien. Il lut de la terreur dans ces yeux qui avaient vu ce quaucun tre vivant navait jamais contempl. Dis-moi ce que tu as dcouvert souffla-t-il enfin. Soudain blme, Kahlan tourna de nouveau la tte vers le feu. Une petite branche de bouleau clata, la faisant cligner des yeux. Sa lvre infrieure tremblait et la lueur des flammes se refltait dans les larmes qui perlaient ses paupires. Richard comprit quelle ne voyait plus le feu, mais autre chose. - 59 -

Au dbut, dit-elle dune voix distante, ctait comme marcher dans les tendues de feu glac quon voit la nuit dans le ciel nordique. (Sa respiration sacclra.) lintrieur, lobscurit est plus profonde que tout ce quon imagine. (Ses yeux sarrondirent et des larmes coulrent flot ; un gmissement schappa de ses lvres.) Et il y avait des gens avec moi. Elle se tourna vers Richard, trouble, comme si elle ne savait plus o elle tait. Devant la douleur quexprimait son visage cause de ses maudites questions ! le jeune homme eut le cur serr. Les joues sillonnes de larmes, Kahlan se posa une main sur la bouche mais ne put pas touffer les sanglots qui montaient de sa gorge. Richard sentit que ses bras tremblaient aussi. Ma mre gmit Kahlan. Je ne lavais plus vue depuis tant dannes Et Dennee, ma sur Je suis si seule Et jai si peur ! Kahlan se tut, cherchant sa respiration comme si elle touffait. Richard tait en train de la perdre ! Les spectres quelle avait rencontrs dans le royaume des morts la tiraient vers eux comme sils voulaient la noyer. Paniqu, Richard la prit par les paules et la fora se tourner vers lui. Kahlan, regarde-moi ! Regarde-moi ! Dennee souffla la jeune femme en essayant de se dgager. Kahlan ! Je suis si seule Et jai tellement peur ! Kahlan, je suis avec toi ! Regarde-moi ! Elle continua sangloter, les yeux ferms, le souffle de plus en plus court. Puis elle leva de nouveau les paupires. lvidence, elle ne voyait pas Richard, mais un lieu inconnu Tu nes pas seule ! Je suis l, et je ne tabandonnerai pas ! Je suis si seule Richard la secoua pour la forcer lcouter. La peau froide et mortellement ple, elle ne respirait presque plus. Je suis l ! Tu nes pas seule ! Dsespr, il la secoua de nouveau, mais rien ny faisait. Elle allait mourir ! De plus en plus paniqu, Richard fit la seule chose qui lui vint lesprit. Chaque fois quil avait eu peur, il stait montr capable de contrler ce sentiment. Et une grande force naissait de ce processus. Sil essayait maintenant, peut-tre communiquerait-il un peu de - 60 -

cette puissance Kahlan. Il ferma les yeux, bannit sa peur, touffa sa panique et chercha atteindre un calme intrieur total. Puis il se concentra sur la force qui lhabitait. Dans son esprit ainsi apais, il tordit le cou ses angoisses et focalisa ses penses sur la force que lui confrait sa quitude. Le royaume des morts ne semparerait pas de son amie ! Kahlan, dit-il dune voix gale, laisse-moi taider. Tu nes pas seule. Je suis l et je peux te secourir. Prends ma force ! Il serra plus violemment les paules de la jeune femme et la sentit trembler tandis quelle luttait pour respirer entre ses sanglots. Alors, il imagina quil lui communiquait sa force comme si elle coulait de ses mains, pntrant dans son corps et dans son esprit pour larracher aux tnbres. Dans cette obscurit plus noire que tout, il serait ltincelle de vie et de lumire qui la ramnerait au monde des vivants. Kahlan, je suis l et je ne tabandonnerai pas. Tu nes pas seule. Fais-moi confiance ! (Il lui serra encore les paules.) Reviens vers moi, je ten supplie ! Il pensa une lumire chaude et vivante avec lespoir que a aiderait la jeune femme. Je vous en prie, rvrs fantmes, permettez-lui de la voir. La lumire la sauvera ! Et laissez-la utiliser ma force Richard ? appela Kahlan comme si elle le cherchait dans la nuit. Je suis l, rpta-t-il. Je ne tabandonnerai pas ! Reviens vers moi ! Kahlan recommena respirer et parut de nouveau le voir. Du soulagement safficha sur son visage quand elle le reconnut, et elle pleura dune faon plus normale. Se laissant aller contre lui, elle saccrocha son corps comme sil tait un rocher dans une rivire dchane. Il la serra contre lui et la laissa sangloter en lui murmurant des paroles de rconfort. Aprs avoir eu aussi peur que le royaume des morts lemporte, il ne la laisserait plus jamais sloigner de lui ! Il tendit une main, saisit la couverture et la tira de nouveau sur les paules de Kahlan. Elle se rchauffait vite, un signe quelle ne risquait sans doute plus rien. Mais le royaume des morts avait sur elle une emprise inquitante. Cela naurait pas d arriver. Kahlan ny tait pas reste si longtemps que a, aprs tout - 61 -

Richard ignorait comment il avait russi la tirer de l. Mais a avait t de justesse ! la lueur rougetre du feu, le pin-compagnon semblait de nouveau un refuge sr. Hlas, ctait une illusion Richard garda longtemps Kahlan dans ses bras. Il lui caressa la tte et la bera comme une enfant. la faon dont elle saccrochait lui, il comprit que personne ne lavait rconforte ainsi depuis trs longtemps. Mme sil ignorait tout des sorciers et de leur art, nul naurait charg Kahlan de traverser la frontire sans une raison imprieuse. Quy avait-il dassez important pour envoyer quelquun dans le royaume des morts ? Kahlan scarta de lui et se raidit, rose de confusion. Dsole Je naurais pas d te toucher ainsi Jtais Aucun problme La premire mission dun ami est doffrir une paule pour pleurer Elle acquiesa, mais ne se dtendit pas. Richard sentit quelle ne le quittait pas des yeux pendant quil retirait la soupe du feu, histoire quelle refroidisse un peu. Comment as-tu fait a ? demanda-t-elle pendant quil remettait du bois dans les flammes. Fait quoi ? demanda-t-il. Poser des questions qui ont gnr des images dans ma tte et mont contrainte rpondre alors que je nen avais pas lintention ? Eh bien Zedd me demande souvent la mme chose (Il haussa les paules, mal laise.) Je suis n comme a, cest tout Parfois, je me dis que cest une maldiction. (Il cessa dalimenter le feu et se tourna vers elle.) Kahlan, je suis navr davoir voulu savoir ce que tu as vu. Ctait stupide ! Parfois, mon bon sens est aveugl par la curiosit. Dsol de tavoir fait souffrir. Mais le royaume des morts te rappelait lui et a naurait pas d se produire. Je me trompe ? Non, tu as raison. On aurait dit que quelquun attendait de me capturer ds que jy repenserais Sans toi, jaurais pu tre perdue pour toujours. Mais jai vu une lueur dans lobscurit. Jignore comment tu es parvenu me ramener Tu ten es peut-tre sortie simplement parce que tu ntais pas seule avana Richard en prenant la cuiller. Peut-tre rpta Kahlan sans conviction. Je nai quun couvert, il faudra partager. (Il plongea la cuiller - 62 -

dans la soupe, la porta sa bouche, souffla dessus et gota.) Jai dj fait mieux, mais cest toujours meilleur quun coup de pied dans larrire-train ! Sa plaisanterie eut leffet recherch : Kahlan sourit. Ravi, il lui tendit la cuiller. Si je dois taider chapper au prochain quatuor, il me faut des rponses. Et je crains que nous nayons pas beaucoup de temps. Cest vrai Ne ten fais pas, je tiendrai le coup. Richard la laissa manger un peu avant de continuer : Que sest-il pass aprs lapparition des frontires ? Et quest devenu le grand sorcier ? Kahlan pcha un morceau de saucisse dans la soupe avant de lui rendre la cuiller. Il est arriv quelque chose un peu avant lavnement des frontires. Alors que le sorcier tait concentr sur le contrle de la magie, Panis Rahl a trouv un moyen de se venger. Il a envoy un quatuor assassiner sa femme et sa fille. Et qua fait le sorcier ? Il a repouss la magie de Rahl et la confine en DHara pendant que la frontire se matrialisait. Au moment exact o elle apparaissait, il a envoy une boule de feu travers, pour quelle soit en contact avec la mort et acquire la puissance des deux mondes. Puis les frontires apparurent, infranchissables Si Richard navait jamais entendu parler de boules de feu, il imagina trs bien ce que ctait. Quel fut le sort de Panis Rahl ? On ne peut pas le dire cause des frontires Mais je suis sre que personne naimerait changer son destin contre le sien. Richard lui tendit la cuiller et la regarda manger en essayant dimaginer ce que pouvait tre le juste courroux dun sorcier. Kahlan lui rendit le couvert et continua : Au dbut, tout allait bien, mais quand le Conseil des Contres du Milieu a commenc prendre des initiatives, le grand sorcier affirma quil tait corrompu. Sa position avait un rapport avec la magie. Il a dcouvert que le Conseil navait pas respect leurs accords sur la faon de la contrler. Selon lui le got des richesses et les actes inconsidrs des conseillers risquaient de provoquer des horreurs pires que celles de la guerre. Ces hommes pensaient savoir mieux que lui comment grer la magie. Pour des raisons politiques, ils ont nomm un de leurs sbires un poste que seul un sorcier tait - 63 -

habilit affecter. Furieux, il leur a dit que ctait lui de dterminer qui devait occuper cette position. Cette nomination le regardait ! Il avait form dautres sorciers, mais leur cupidit les poussa prendre le parti du Conseil. Fou de rage, le grand sorcier dclara que sa femme et sa fille taient mortes pour rien. Rsolu punir les conseillers, il prit la pire mesure possible : les abandonner et les laisser souffrir des consquences de leurs actes. Richard sourit. Tout fait le genre de raction quaurait eu son vieil ami Zedd ! Puisquils savaient si bien ce quil fallait faire, ajouta Kahlan, ils navaient pas besoin de lui. Un peu plus tard, il disparut dans la nature. Mais avant de sen aller, il invoqua une Toile de Sorcier Une quoi ? coupa Richard. Cest le nom dun sort Aprs son dpart, personne dans les Contres du Milieu ne se souvint plus de son nom ou de son apparence. Depuis, nul ne sait o il est ni comment il sappelle. Kahlan ajouta des brindilles dans le feu et se perdit dans ses penses. Richard mangea en attendant quelle reprenne le fil de son histoire. Au dbut de lhiver dernier, dit-elle aprs quelques minutes de rflexion, le Mouvement a commenc Quel mouvement ? demanda Richard, la cuiller en suspension quelques pouces de ses lvres. Le Mouvement de Darken Rahl. Il semblait jaillir de nulle part. Dun seul coup, des milliers de gens, dans les grandes villes, se sont mis scander son nom. Ils lappelaient Petit Pre Rahl et le tenaient pour le plus grand pacifiste qui et jamais vcu. Cest le fils de Panis Rahl et il vit en DHara, de lautre ct de la frontire. Comment ces gens ont-ils entendu parler de lui ? Elle marqua une pause pour que Richard saisisse limportance de cette question. Puis les garns ont travers la frontire. Des dizaines de malheureux sont morts avant que la population dcide de ne plus sortir la nuit. Comment ces monstres ont-ils travers ? La frontire saffaiblissait, mais personne ne le savait. Comme la partie suprieure sest dlite la premire, les monstres ont pu la survoler. Au printemps, il ne restait plus rien de la frontire. Alors, lArme du Peuple pour la Paix, la force de Darken Rahl, est entre dans nos grandes villes. Au lieu de combattre le conqurant, les - 64 -

peuples des Contres du Milieu ont jet des fleurs sur son passage ! Ceux qui refusaient furent pendus Par larme de Rahl ? Non, par leurs concitoyens Ils les accusaient de menacer la paix. Donc, ils les excutaient ! LArme du Peuple na pas lev le petit doigt. Les membres du Mouvement en ont profit pour claironner que Darken Rahl avait dmontr sa volont de vivre en paix. Aprs tout, son arme ne tuait pas les rsistants. Mieux encore, elle finit par intervenir pour faire cesser les massacres ! Depuis, les rfractaires sont envoys dans des camps o on les rduque. Ils dcouvrent la grandeur du Petit Pre Rahl et apprennent ce quest un vritable pacifiste. Bien entendu, on les incite aussi le vnrer ? Les convertis comptent parmi les plus fanatiques. Beaucoup passent leurs journes rpter son nom Donc, les Contres du Milieu ne se sont pas battues ? Darken Rahl a demand au Conseil de se joindre lui pour dfendre la paix. Les conseillers dociles furent tenus pour des dfenseurs de lharmonie universelle. Ceux qui refusrent, accuss de trahison, furent excuts sur-le-champ par Darken Rahl en personne. De sa propre main ? Rahl porte une dague incurve sa ceinture, dit Kahlan en fermant les yeux. Et il adore sen servir. Je ten prie, Richard, ne me demande pas de dcrire ce quil a fait ces hommes. Mon estomac ne le supporterait pas. Je voudrais pourtant savoir comment ont ragi les sorciers ! Ils ont enfin ouvert les yeux. Mais Rahl a proscrit lusage de la magie. Tout contrevenant serait trait comme un rebelle. Chez moi, Richard, la magie est une composante naturelle de beaucoup dtres humains et de cratures. Cela revient dire quon est un criminel parce quon a deux bras et deux jambes. Il faudrait donc se les couper ! Ensuite, Rahl a interdit le feu Le feu ? Pourquoi ? demanda Richard. Le Petit Pre ne donne jamais dexplication Mais il faut savoir que les sorciers utilisent beaucoup le feu. Hlas, il ne les craint pas. Il a plus de pouvoirs que son pre et tous les mages que je connais. Ses fidles, en revanche, ne sont pas avares dexplications. Selon eux, ayant t utilis contre le pre de Darken, le feu est une offense la Maison Rahl. - 65 -

Cest pour a que tu voulais tasseoir devant une bonne flambe ? Allumer du feu sans lautorisation de Rahl ou de ses fidles est puni de mort dans les Contres du Milieu. (Kahlan dessina des arabesques dans la poussire avec une brindille.) En Terre dOuest, ce sera peut-tre pareil. Ton frre aimerait interdire le feu. Et si Notre mre est morte dans un incendie, coupa Richard, exaspr. Cest pour a que Michael se mfie du feu. Il ny a pas dautres raisons ! Et il na jamais parl de linterdire, seulement dviter que dautres personnes soient blesses ou tues. Il ny a rien de mal vouloir empcher les gens de souffrir. Te faire souffrir ne semble pas le dranger Richard inspira fond pour se calmer. Cest ce quon pourrait croire, mais tu ne le comprends pas. Cest sa faon dtre. Il ne veut pas vraiment me nuire. (Richard plia les jambes et passa les bras autour de ses genoux.) Aprs la mort de notre mre, Michael a surtout frquent ses amis. Puis il sest li avec tous les gens quil jugeait importants. Certains taient prtentieux et arrogants. Notre pre les dtestait et il ne le cachait pas. Ils se sont souvent disputs ce sujet. Un jour, pre a rapport la maison un vase avec de petites silhouettes sculptes sur le col, comme si elles dansaient autour. Il tait fier de sa dcouverte, une pice trs ancienne dont il esprait tirer une pice dor. Michael prtendit quil pouvait obtenir beaucoup plus que a. Comme dhabitude, ils se querellrent. Puis notre pre cda et le laissa se charger de la vente. Laffaire conclue, il revint et jeta quatre pices dor sur la table. Pre les contempla un long moment. Enfin, trs calmement, il dclara que le vase ne valait pas a. Quavait donc racont Michael ses clients ? Ce quils avaient envie dentendre, rpondit mon frre. Quand pre voulut ramasser les pices, Michael posa une main dessus. Il en prit trois et lui en laissa une, puisque ctait ce quil sattendait recevoir. Voil ce que valent mes amis, George ! lana-t-il en guise de conclusion. Ctait la premire fois quil lappelait par son prnom Pre ne la jamais autoris vendre un autre objet. Mais sais-tu ce que Michael a fait de largent ? Ds que notre pre repartit en voyage, il alla rgler les dettes de la famille. Et il ne sest rien achet pour lui ! Michael agit parfois brutalement, comme aujourdhui, en parlant de notre mre en public, puis en me montrant du doigt. - 66 -

Mais je sais quil se soucie de lintrt gnral. Il refuse que des gens soient blesss par le feu. Rien de plus ! Parce quil veut le bien de tous, il espre empcher dautres personnes de vivre un drame comme le ntre. Kahlan continua dessiner dans la poussire sans lever les yeux. Puis elle jeta sa brindille dans le feu. Dsole, Richard Je ne devrais pas tre si mfiante Je sais que perdre sa mre est une terrible preuve. Tu as raison au sujet de Michael. (Elle leva enfin les yeux.) Je suis pardonne ? Bien sr, dit Richard. Si javais subi ce que tu as subi, jaurais tendance voir le mal partout. Navr de mtre emport. Si tu me pardonnes aussi, je te laisserai finir la soupe ! Kahlan approuva dun sourire et accepta sa proposition. Richard brlait dentendre la suite de son histoire. Il la regarda pourtant manger en silence avant de demander : Les forces de DHara occupent toutes les Contres du Milieu ? Mon pays est trs vaste LArme du Peuple a seulement conquis quelques grandes villes. Dans beaucoup dendroits, les gens ignorent tout de lAlliance. Rahl ne sen soucie gure. Pour lui, cest un problme secondaire. Les sorcires ont dcouvert son vritable objectif : sapproprier la magie dvoye par le Conseil. Celle qui mettait en fureur le grand sorcier. Sil la contrle, Rahl rgnera sur le monde sans avoir se battre Cinq sorciers se sont aperus quils avaient eu tort et que leur matre disait vrai. Pour se racheter ses yeux, ils ont tent de sauver les Contres du Milieu et ton pays du dsastre qui les guette si Rahl obtient ce quil veut. Ils se sont lancs la recherche du grand sorcier. Mais Rahl le traque aussi Cinq sorciers, as-tu dit ? Combien sont-ils en tout ? Ils taient sept : le matre et ses six disciples. Le grand sorcier a disparu et un de ses lves vend ses services une reine. Un comportement dshonorant pour un membre de sa profession. (Kahlan rflchit quelques instants.) Comme je te lai dit, les cinq autres sont morts. Avant de prir, ils ont fait fouiller de fond en comble les Contres du Milieu. Mais leur matre ny tait plus Ils en ont dduit quil tait en Terre dOuest ? Kahlan laissa tomber la cuiller dans le rcipient vide. Oui. Et ils devaient avoir raison. Et ils croyaient que leur matre arrterait Darken Rahl alors quils ne le pouvaient pas ? - 67 -

Quelque chose clochait dans cette histoire. Richard ntait plus trs sr de vouloir connatre la suite Non, rpondit Kahlan, le grand sorcier nest pas assez puissant pour vaincre Rahl. Ce que voulaient ses disciples et qui nous pargnera tout le mal venir ctait quil identifie la personne quil est le seul pouvoir nommer au poste dont je parlais tout lheure. Au soin que Kahlan mettait choisir ses mots, Richard comprit quelle jonglait avec des secrets quil ntait pas cens connatre. Il ninsista pas et posa une question qui ne risquait pas de la mettre dans lembarras. Pourquoi ne sont-ils pas venus eux-mmes lui demander dagir ? Parce quils redoutaient un refus. Et quils navaient pas le pouvoir de le contraindre Cinq sorciers impuissants face un seul ? Kahlan eut un sourire sans joie. Ils taient ses disciples. De simples mortels qui dsiraient devenir des sorciers. Ils ntaient pas ns avec le don. Leur matre, lui, avait deux sorciers pour parents. Le pouvoir coule dans son sang, pas seulement dans son esprit. Ses lves nauraient jamais pu lgaler et encore moins le contraindre quoi que ce fut. Kahlan se tut. Alors souffla Richard. Il najouta rien. Une faon de lui laisser deviner sa question suivante laquelle il entendait avoir une rponse. Quelle consentit lui donner dans un murmure. Alors, ils mont envoye parce que je peux le faire, contrairement eux. Tandis que le feu crpitait presque joyeusement, Richard sentit la tension de son amie et devina quelle nen dirait pas plus sur ce sujet. Il ne la pressa pas de questions, dsireux quelle se sente en scurit. Quand il posa une main sur son avant-bras, elle mit la sienne dessus Et comment comptes-tu retrouver ce sorcier ? Je nen sais rien La seule certitude, cest que je dois le dnicher trs vite. Sinon, nous sommes tous perdus. Richard rflchit un court moment. Zedd nous aidera ! dit-il. Il lit dans les nuages. Retrouver une personne disparue entre dans ses attributions. - 68 -

Ton ami pratique la magie ? demanda Kahlan, soudain mfiante. En Terre dOuest, elle nest pas cense exister ? Selon lui, a na rien de magique et tout le monde peut apprendre. Il a essay de menseigner son art et il se moque toujours de moi quand je lance un truc du genre : Eh bien, on dirait quil va pleuvoir Puis il roule de gros yeux et scrie : La magie ! Tu dois tre un grand sorcier, mon garon, pour regarder le ciel et prdire aussi bien lavenir ! Kahlan clata de rire. Un son qui mit du baume sur le cur de Richard. Malgr toutes les questions restes sans rponse, il dcida de la laisser tranquille. Elle tait loin de lui avoir tout dit, mais il en savait quand mme un peu plus. Limportant, prsent, tait de trouver le sorcier puis de se mettre labri. Un autre quatuor arriverait bientt. Il leur faudrait filer vers louest pendant que le sorcier ferait le ncessaire quoi que a puisse tre. Kahlan ouvrit la bourse quelle portait la ceinture et en sortit un sachet de toile huile. Elle louvrit et passa un index dans la substance bruntre quil contenait. Cet onguent acclrera la gurison des piqres de mouches. Tourne la tte ! Le baume soulagea aussitt Richard, qui reconnut lodeur de certaines plantes mdicinales dont Zedd lui avait enseign lusage. Il savait fabriquer un onguent similaire mais avec de la fleur daum qui supprimait la douleur en cas de blessure. Kahlan finit de le traiter et soccupa de ses propres lsions. Richard leva sa main rouge et gonfle. Mets-en un peu l-dessus, sil te plat Que test-il arriv ? Une pine ma attaqu, ce matin. Kahlan appliqua doucement longuent sur sa plaie. Je nai jamais vu une pine faire de pareils dgts Elle tait trs agressive ! Jirai mieux demain au rveil. Longuent ne lui fit pas autant de bien quil lesprait. Mais il affirma le contraire pour ne pas inquiter son amie. Compare aux soucis de Kahlan, sa main blesse ntait rien ! Il la regarda refermer le sachet avec une lanire de cuir et le remettre dans sa bourse. Richard, demanda-t-elle, pensive, as-tu peur de la magie ? Il prit le temps de rflchir avant de rpondre. - 69 -

Elle ma toujours fascin. Un art trs excitant, mes yeux. prsent, je sais aussi quelle peut tre dangereuse. En somme, cest comme les gens : on reste aussi loin que possible de certains, et on a beaucoup de chance de connatre les autres. Kahlan sourit, satisfaite de sa rponse. Richard, avant de pouvoir dormir, je dois faire quelque chose Invoquer une crature magique, pour tre prcise. Si tu promets de ne pas avoir peur, je te laisserai la voir. Une chance qui ne se prsentera pas souvent toi. Peu de gens ont vu cette crature, et bien peu la verront lavenir. Mais tu dois jurer de sortir et daller faire un tour dehors quand je te le demanderai. ton retour, tu ne devras pas me poser de questions. Je suis puise et il faut que je dorme Promis, dit Richard, flatt par lhonneur quelle lui faisait. Kahlan rouvrt sa bourse et en sortit une fiole ferme par un bouchon. Des lignes bleu et argent sentrecroisaient sur le verre et une lumire brillait lintrieur de ltrange rceptacle. Les yeux de Kahlan se plantrent dans ceux du jeune homme. Cette crature, une flamme-nuit, se nomme Shar. Il est impossible de la voir pendant la journe Shar fait partie de la magie qui ma aide traverser la frontire. Elle fut mon guide. Sans elle, je me serais perdue jamais Des larmes perlrent aux paupires de Kahlan. Mais sa voix ne trembla pas. Ce soir, elle va mourir. Shar ne peut pas vivre si loin de ses semblables, et elle na pas la force de retraverser la frontire. Elle sest sacrifie pour moi parce que son peuple, comme beaucoup dautres, prira si Darken Rahl arrive ses fins. Kahlan retira le bouchon et posa la fiole sur le plat de sa main. Une volute de lumire schappa du petit rcipient. Flottant dans lair, elle confra une vive lueur argente tout ce qui se trouvait dans le refuge vgtal. Quand elle simmobilisa entre les deux jeunes gens, la lumire sadoucit. Bouche be, Richard regarda la fragile entit et nen crut pas ses oreilles quand elle parla dune toute petite voix. Bonsoir, Richard Cypher Bonsoir toi, Shar, souffla le jeune homme. Merci davoir aid Kahlan, ce matin. En agissant ainsi, tu as galement servi mon peuple. Si tu as un jour besoin de mes semblables, pour quils accourent, il suffira que tu dises mon nom. - 70 -

Car aucun ennemi ne peut le connatre. Merci, Shar, mais je doute daller un jour dans les Contres du Milieu. Ds que nous aurons trouv le sorcier, nous filerons vers louest pour chapper aux hommes qui veulent nous tuer. La flamme-nuit tourna lentement dans lair, comme si elle rflchissait. Sa lumire argente douce et tide caressa le visage de Richard. Si cest ce que tu veux, fit-elle, il doit en tre ainsi. Richard fut soulag de lentendre dire cela. Shar recommena tourner sur elle-mme. Puis elle sarrta net. Mais sois prvenu : Darken Rahl vous traque tous les deux et il ne renoncera pas. Si vous fuyez, il vous poursuivra. Cest une certitude ! Et contre lui, vous serez impuissants. Il vous abattra trs bientt ! La bouche sche, Richard parvint peine dglutir Si ctait pour en arriver l, le garn les aurait tus vite, et tout aurait dj t fini ! Shar, navons-nous aucun moyen de nous en sortir ? La crature simmobilisa de nouveau. Si tu lui tournes le dos, tes yeux ne le verront pas. Il te pigera. La chasse est son plus grand plaisir. Ny a-t-il rien faire ? Shar tourbillonna de nouveau. Cette fois, avant de simmobiliser, elle approcha de Richard. Une bien meilleure question, Richard Cypher ! La rponse est enfouie au plus profond de toi-mme. Il faut la chercher. Sinon, il vous abattra tous tes deux. Bientt ! Dans combien de temps ? demanda Richard avec une agressivit quil ne parvint pas contrler. Shar recula un peu. Richard fit un pas en avant, rsolu ne pas laisser passer cette occasion dapprendre quelque chose dutile. Shar simmobilisa. Le premier jour de lhiver, Richard Cypher, quand le soleil brillera dans le ciel Si Darken Rahl ne vous a pas tus avant et sil nest pas vaincu mes semblables mourront ce moment-l. Et vous aussi. Rahl aimera beaucoup a ! Richard se tut un instant, perplexe. Quelle tait la meilleure faon dinterroger un point lumineux tourbillonnant ? Shar, Kahlan essaye de sauver tes semblables. Et moi, je tente - 71 -

de laider. Tu as sacrifi ta vie pour cela. Si nous chouons, tout le monde mourra, comme tu viens de le dire. Si tu sais quelque chose qui nous permettra de vaincre Rahl, je te supplie de me le rvler ! Sans cesser de tourner sur elle-mme, la crature de lumire dcrivit un cercle dans le refuge. Aprs avoir illumin tous les coins o elle passait, elle sarrta devant lui. Je tai dj donn la solution. Elle est en toi. Trouve-la, ou meurs ! Dsole, Richard Cypher, jaurais aim en faire plus. Mais je ne sais rien de la rponse, part quelle est en toi Richard acquiesa et se passa une main dans les cheveux. Qui tait le plus frustr ? Lui ou Shar ? Il tourna la tte et vit que Kahlan tait assise, trs calme, les yeux rivs sur la petite crature. La flamme-nuit attendit en tournant sur elle-mme. Trs bien Peux-tu au moins me dire pourquoi Rahl veut me tuer ? Seulement parce que jai aid Kahlan, ou y a-t-il une autre raison ? Shar sapprocha. Il y a une autre raison. Mais elle est secrte ! Quoi ! sexclama Richard en se levant dun bond. La crature suivit son mouvement. Je ne sais rien de plus Dsole Mais il veut ta mort, cest certain. Comment sappelle le grand sorcier ? Une trs bonne question, Richard Cypher. Hlas, je lignore. Le jeune homme se rassit et se prit la tte entre les mains. Shar tourbillonna de plus belle, projetant des colonnes de lumire, et dcrivit des cercles autour de sa tte. Il comprit quelle essayait de le rconforter. lagonie, cette crature se souciait quand mme de lui ! Il ravala la boule qui se formait dans sa gorge. Shar, merci davoir aid Kahlan Aussi courte quelle semble devoir tre, ma vie a t prolonge parce que Kahlan ma empch de commettre une folie, aujourdhui. Et la connatre est pour moi un grand bonheur ! Sois bnie davoir aid mon amie traverser la frontire. Il sentit ses yeux sembuer de larmes. Shar sapprocha encore et lui caressa le front. Soudain, il lui sembla entendre sa voix rsonner dans sa tte plutt qu ses oreilles. Richard Cypher, je pleure de ne pas connatre les rponses qui pourraient te sauver. Si je les dtenais, sois certain que je te les - 72 -

livrerais de bon cur. Mais je sais quil ny a que du bon en toi et je te fais confiance. Tu as ce quil faut pour russir. Quand viendra le temps o tu douteras de toi-mme, ne renonce pas. Souviens-toi que je croyais en toi et en tes chances de succs. Tu es un tre dexception, Richard Cypher. Aie confiance en toi et protge Kahlan ! Richard saperut que des larmes jaillissaient flot de ses paupires pourtant closes. Dans sa gorge, la boule lempchait de respirer. Aucun garn ne rde dans les environs dit Shar. Sil te plat, laisse-moi seule avec Kahlan. Mon heure a sonn. Adieu, Shar. Te rencontrer fut un honneur. Richard sortit sans un regard en arrire. Quand il fut parti, Shar vint lviter devant Kahlan et adressa elle selon le protocole requis. Mre Inquisitrice, il ne me reste plus beaucoup de temps. Pourquoi ne lui as-tu pas rvl qui tu es ? Les paules votes et les mains sur son giron, Kahlan ne dtourna pas son regard du feu. Shar, je ne pouvais pas. Cest trop tt Inquisitrice Kahlan, ce nest pas loyal. Richard Cypher est ton ami. Ne comprends-tu pas ? cria Kahlan, en larmes. Cest pour a que je ne peux pas lui dire ! Sil savait la vrit, il me retirerait son amiti et se dtournerait de moi. Tous les gens ont peur des Inquisitrices ! Mais lui, il me regarde dans les yeux Personne dautre nen a le courage ! Et nul tre vivant ne lit en moi comme lui ! Ses yeux me rassurent. tre ses cts fait sourire mon cur Et si quelquun dautre lui rvle la vrit avant toi ? Ce serait pire Kahlan regarda la flamme-nuit, les yeux pleins de larmes. Je lui dirai tout avant que a narrive. Inquisitrice Kahlan, tu joues avec le feu. Sil tombe amoureux de toi, tes rvlations lui briseront le cur. Non, a ne se passera pas comme a ! Tu le choisiras ? Jamais ! cria Kahlan, horrifie. Shar recula, comme effraye, puis revnt flotter devant le visage de la jeune femme. - 73 -

Inquisitrice Kahlan, tu es la dernire de tes semblables. Darken Rahl a tu toutes les autres. Mme ta sur Dennee. La Mre Inquisitrice doit se choisir un compagnon ! Je ne ferai pas a un homme que japprcie. Aucune Inquisitrice ne sabaisserait cela ! Dsole, Mre Inquisitrice, mais tu devras choisir Kahlan releva les jambes, les entoura de ses bras et posa la tte sur ses genoux. Les paules secoues de sanglots, elle sabandonna son chagrin, ses cheveux ondulant autour de son visage. Pour la rconforter, Shar dcrivit des cercles autour de sa tte et linonda de colonnes de lumire argente. Elle continua jusqu ce que Kahlan cesse de pleurer, puis simmobilisa de nouveau devant son visage. Il nest pas facile dtre une Mre Inquisitrice Dsole, Kahlan. Pas facile rpta la jeune femme. Oui. Un grand poids pse sur tes paules. Un grand poids, oui Shar se posa sur le bras de son amie et ne bougea plus, la laissant contempler en paix la lente agonie du feu de camp. Puis elle senvola et reprit sa position devant les yeux de Kahlan. Jaurais aim rester plus longtemps avec toi Et avec Richard Cypher. Il pose de trs bonnes questions. Mais je nai plus la force de tenir. Pardonne-moi de devoir mourir Shar, je jure de me sacrifier, sil le faut, afin darrter Darken Rahl. Oui, pour sauver ton peuple et tous les autres ! Jai confiance en toi, Inquisitrice Kahlan. Aide Richard (Shar approcha encore.) Sil te plat, avant que je meure, veux-tu me toucher ? Kahlan recula jusqu ce que son dos heurte le tronc de larbre. Non Je ten supplie, ne me demande pas a ! LInquisitrice plaqua ses doigts tremblants sur sa bouche pour touffer ses sanglots. Shar avana encore. Je ten prie, Mre Inquisitrice ! Si loin des miens, je souffre tant de la solitude. Et je ne les reverrai jamais ! Cela fait si mal. La vie me quitte, Inquisitrice Kahlan. Par piti, utilise ton pouvoir ! Touche-moi et adoucis mon agonie. Permets-moi de mourir emporte par une rivire damour. Jai sacrifi ma vie pour toi sans rien te demander. Alors, sil te plat, prsent que je men vais - 74 -

Shar nmettait plus quune lueur diffuse qui diminuait chaque seconde. En larmes, Kahlan garda sa main gauche sur sa bouche. Mais elle tendit la droite et le bout de ses doigts entra en contact avec la flamme-nuit. Il y eut comme un coup de tonnerre silencieux. Londe de choc fit vibrer le refuge. Des aiguilles mortes tombrent en pluie. Certaines sembrasrent ds quelles touchrent les flammes du feu de camp. La lumire de Shar passa de largent au rose et devint presque aveuglante. Merci, Kahlan, souffla la flamme-nuit. Et adieu, ma tant aime Ltincelle de lumire et de vie steignit tout jamais. Aprs le coup de tonnerre silencieux, Richard attendit un peu avant de retourner dans leur refuge. Il trouva Kahlan assise devant le feu, les bras autour de ses jambes et la tte sur ses genoux. Shar ? demanda-t-il. Elle est partie, rpondit Kahlan dune voix lointaine. Sans un mot, Richard la prit par le bras, la tira jusquau matelas dherbes sches et la fora sallonger. Elle se laissa faire sans rsister. Il posa la couverture sur elle et mit une couche dherbes dessus pour lisoler de lair plus frais de la nuit. Enfin, il se glissa dans ce lit de fortune. Kahlan se tourna sur le ct et plaqua ses paules contre lui, comme un enfant qui se blottit prs de ses parents quand le danger approche. Le jeune homme le sentait aussi. Une menace mortelle fondait sur eux. Kahlan sendormit comme une masse. Richard stonna de ne pas avoir froid. Pourtant, il aurait d Sa main le faisait atrocement souffrir. Il resta tendu les yeux ouverts et pensa ltrange roulement de tonnerre silencieux. Kahlan tait puissante Que ferait-elle pour contraindre le grand sorcier lui obir ? Cette question et ses implications le terrifirent. Par bonheur, il sendormit assez vite pour ne pas se torturer davantage

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Chapitre 6
Le lendemain, au rveil, Richard comprit que sa blessure la main ntait pas bnigne. La fivre le menaait. Le front brlant certains moments et les vtements imbibs de sueur , il tremblait de froid linstant daprs. La douleur, dans son crne, finissait par lui donner la nause, et lide de manger le rendait malade. Il ne pouvait rien contre ces symptmes, sinon esprer que Zedd laiderait. Comme ils taient presque arrivs, il dcida de ne pas alarmer Kahlan. Son sommeil avait t hant de cauchemars, mais il naurait su dire si ctait cause de la fivre ou de ce quil avait appris. Les propos de Shar le troublaient plus que tout : trouver la vrit ou mourir ! Rien de trs enthousiasmant Le ciel lgrement couvert et la lumire gristre annonaient la venue prochaine de lhiver. Par bonheur, les grands arbres qui flanquaient la piste, serrs les uns contre les autres, faisaient rempart la bise. Dans ce sanctuaire rempli du parfum des sapins baumiers, les voyageurs taient labri du souffle glac de la nature. Kahlan et Richard traversrent un ruisseau, prs dun barrage rig par des castors, et dcouvrirent une tendue de fleurs sauvages dont les corolles jaune bleu ple couvraient le sol dun ravin chichement bois. Kahlan sarrta pour cueillir quelques fleurs. Avisant un morceau de bois mort en forme de conque, elle entreprit de disposer les fleurs dans sa partie creuse. Richard pensa que sa compagne devait mourir de faim. Sachant quil trouverait un pommier non loin de l, il alla faire sa cueillette pendant quelle continuait soccuper des fleurs. Quand on rendait visite Zedd, apporter de la nourriture tait toujours une bonne ide. Il termina le premier et attendit, adoss un tronc, curieux de voir o Kahlan voulait en venir. Quand elle fut satisfaite de son travail, elle souleva lourlet de sa robe, sagenouilla prs du ruisseau - 76 -

et mit le morceau de bois leau. Accroupie, les bras croiss, elle regarda un moment le petit radeau charg de fleurs driver sur londe paisible. Puis elle se retourna, aperut Richard et sapprocha de lui. Une offrande la mmoire de nos mres, dit-elle. Pour leur demander de nous protger et de nous aider trouver le grand sorcier. (Elle se tut, le dvisagea et se rembrunit) Richard, quelque chose ne va pas ? Il lui tendit une pomme. Pas de problme Tiens, mange a Elle carta son bras dune main et, de lautre, le prit la gorge, soudain transforme en furie. Pourquoi me fais-tu a ? cria-t-elle. Dcontenanc, Richard se raidit. Une petite voix lui souffla quil ferait mieux de ne pas bouger. Tu naimes pas les pommes ? Navr, mon amie Mais je te trouverai autre chose manger ! Comment as-tu appel ces fruits ? demanda Kahlan, visiblement trouble. Des pommes, rpta Richard, toujours immobile. Tu ne sais pas ce que cest ? Elles sont dlicieuses, crois-moi. Tu pensais quil sagissait de quoi ? Kahlan relcha un peu sa prise. Tu consommes ces pommes ? Oui. Tant que jen trouve Embarrasse, et plus du tout en colre, Kahlan le lcha et mit une main devant sa bouche, les yeux carquills. Richard, pardonne-moi. Jignorais que tu pouvais manger ces choses. Dans les Contres du Milieu, tous les fruits la peau rouge sont empoisonns. Jai cru que tu voulais me tuer La tension se dissipa dun coup quand le jeune homme clata de rire. Kahlan limita, mme si elle tenta de dire que ce ntait pas drle du tout. Il mordit dans le fruit pour lui montrer quil ny avait aucun danger, puis lui en tendit un autre. Elle laccepta, mais le regarda longtemps, mfiante, avant de goter. Mais cest trs bon ! (Elle frona soudain les sourcils et posa une main sur le front de son ami.) Je savais bien que quelque chose nallait pas. Tu es brlant de fivre. Je sais, mais nous ne pourrons rien faire avant dtre chez Zedd. Par bonheur, nous arriverons bientt - 77 -

Un peu plus loin sur la piste, ils aperurent la petite maison de Zedd. Appuye contre le toit couvert de gazon, une planche servait de rampe daccs au chat du vieil ami de Richard. Lanimal, trs g, tait plus dou pour monter que pour descendre Des rideaux blancs en dentelle pendaient aux fentres. Sur leurs rebords, des pots de fleurs ajoutaient une note champtre, mme si les vgtaux, ce moment de lanne, avaient sch et staient ratatins. Les murs en rondins, patins par lge, flanquaient une porte peinte en bleu vif qui semblait souhaiter la bienvenue aux visiteurs. ce dtail prs, la demeure se fondait dans le paysage environnant, comme si elle avait tent de passer inaperue. Aussi modeste quelle fut, cette rsidence tait dote dun porche qui courait tout au long de sa faade. La chaise de Zedd, surnomme raison , tait vide. Elle devait son sobriquet une des habitudes tranges du vieil homme. Ds que quelque chose veillait sa curiosit, il sasseyait pour rflchir la raison profonde du phnomne. Une fois, il y tait rest assis trois jours durant se demander pourquoi les gens polmiquaient sans fin sur le nombre dtoiles qui brillaient dans le ciel. Lui-mme sen fichait, jugeant la question ridicule. Mais pourquoi ses contemporains y voyaient-ils un sujet de dbats passionns ? Au terme de sa mditation, il avait livr son verdict : sur une question pareille, tout le monde pouvait avoir une opinion sans craindre dtre contredit, puisquil tait impossible de connatre la rponse. Un bon moyen, selon lui, de passer pour un rudit peu de frais. Ce problme rsolu, il tait entr dans la maison et avait consacr trois heures sempiffrer. Richard appela mais nobtint pas de rponse. Je sais o il est ! dit-il Kahlan. Sur son rocher-nuage, en train de sonder les cieux ! Son rocher-nuage ? Lendroit do il adore regarder les nuages. Ne me demande pas pourquoi Depuis que je le connais, ds quil voit un nuage intressant, il se prcipite sur ce rocher pour ltudier. Richard avait grandi avec le fameux rocher. Pour lui, ce comportement navait rien dexcentrique. Le vieil homme tait comme a, voil tout Ils traversrent ltendue dherbes folles qui entourait la maison et gravirent la colline quasiment chauve o se dressait le rochernuage. Leur tournant le dos, Zedd tait perch sur la grosse pierre - 78 -

plate, ses bras chtifs carts tandis que le vent faisait voleter ses cheveux blancs. Incidemment, le vieil homme tait nu comme un ver. Richard carquilla les yeux et Kahlan dtourna les siens. Les replis de peau blme qui tombaient mollement sur ses articulations donnaient Zedd des allures de vieux bton dessch dune extrme fragilit. Une illusion doptique, car le vieillard, Richard le savait, navait rien de fragile. Sur ses fesses dpourvues de tout rembourrage de graisse, la peau flasque pendait misrablement Il leva un doigt dcharn vers le ciel et lana dune voix chevrotante : Je savais que tu allais venir, Richard ! Sa longue tunique unie gisait en boule derrire lui. Richard la ramassa pendant que Kahlan, tout sourires, se dtournait pour prserver sa pudeur fminine. Zedd, nous avons de la compagnie. Rhabille-toi ! Tu sais comment jai devin que tu allais venir ? demanda le vieil homme sans esquisser un mouvement. a doit avoir un rapport avec le nuage qui me suit depuis quelques jours Maintenant, laisse-moi taider remettre tes frusques ! Zedd se retourna et battit des bras tant il tait nerveux. Des jours, dis-tu ? Foutaises ! Richard, voil trois semaines que ce nuage te piste ! Depuis que ton pre a t assassin ! Au fait, je ne tai pas vu depuis la mort de George. O tais-tu ? Je tai cherch partout. Mais quand tu dcides dtre introuvable, il est plus facile de reprer une aiguille dans une meule de foin ! Javais faire Lve les bras que je puisse thabiller Richard passa la tunique sur les bras de Zedd, qui se tortilla pour quelle tombe plus ou moins lgamment le long de son corps malingre. Tu avais faire ? tais-tu trop occup pour lever les yeux au ciel de temps en temps ? Fichtre et foutre, Richard, sais-tu do vient ce maudit nuage ? Le front pliss, Zedd semblait sincrement inquiet. Arrte de jurer comme un charretier ! Daprs moi, ce nuage arrive de DHara. Zedd recommena battre des bras. DHara ! Bien vu, mon garon ! Dis-moi, comment as-tu - 79 -

trouv a ? cause de sa densit ? De sa texture ? De plus en plus excit, Zedd gigotait comme un ver, car il ntait pas satisfait des plis de sa tunique. Ni lun ni lautre. Cest une supposition fonde sur des informations sans lien direct avec le nuage. Zedd, comme je te lai dj prcis, nous avons de la compagnie Oui, oui, javais entendu (Il luda la question dun vague geste de la main.) Des informations sans lien direct, dis-tu ? Voil qui est trs bien Vraiment bien ! As-tu galement appris que cest trs inquitant, tout a ? Bien sr que oui ! (Zedd adorait jouer seul au jeu des questions et des rponses.) Mais pourquoi transpires-tu comme a ? (Il posa sa main dcharne sur le front de Richard.) Tu as de la fivre ! Mas-tu apport manger ? Richard avait dj sorti une pomme de son sac. Deviner que son vieil ami aurait faim navait rien dun exploit. Zedd tait affam en permanence. Il mordit voracement dans la pomme. Zedd, sil te plat, coute-moi Jai des ennuis et il me faut ton aide. Le vieil homme posa les doigts sur le front de Richard. Sans cesser de mcher, il lui souleva une paupire du bout du pouce. Pench en avant, il approcha son visage au nez crochu de celui du jeune homme, tudia son il et recommena la mme procdure avec lautre. Je tcoute toujours, Richard Il prit son protg par le poignet et chercha son pouls. Et je suis tout fait daccord avec toi, tu as des ennuis Dans trois heures, peut-tre quatre, mais pas plus, tu sombreras dans linconscience. Richard sursauta et Kahlan ne cacha pas son inquitude. Zedd tait un expert en maladie entre autres choses et il ne stait jamais tromp sur ce type de pronostics. Depuis son rveil, Richard avait les jambes flageolantes et a ne sarrangeait pas davantage que ses frissons. Tu peux faire quelque chose ? Sans doute, mais a dpend de la cause de tes symptmes. prsent, cesse de jouer les goujats et prsente-moi ta petite amie ! Zedd, voil mon amie, Kahlan Amnell Le vieil homme plongea son regard dans celui de Richard. Je me suis donc tromp ? Cest vrai, elle nest pas si petite que - 80 -

a (Il rit de sa plaisanterie, fit une rvrence caricaturale Kahlan, lui prit la main et y dposa un baiser.) Zeddicus Zul Zorander, pour vous servir, noble jeune dame. Il se redressa pour mieux ltudier. Quand leurs regards se croisrent, son sourire svanouit et ses yeux sarrondirent. Lair furieux, il lcha la main de la jeune femme comme si ctait un serpent venimeux et se tourna vers Richard. Que fais-tu donc avec cette crature ? Si Kahlan ne broncha pas, Richard nen crut pas ses oreilles. Zedd Elle ta touch ? Eh bien commena Richard, tentant de se rappeler quand Kahlan lavait touch. Non, bien sr que non, coupa Zedd. Je vois bien que non Mon garon, tu sais qui elle est ? (Il regarda Kahlan.) Cest une La jeune femme le foudroya du regard. Zedd se ptrifia. Oui, je le sais, dit Richard, la voix calme mais ferme. Cest mon amie. Hier, grce elle, je nai pas t assassin comme le fut mon pre, et jai chapp aux griffes dun garn. Un monstre terrible, si tu veux le savoir (Kahlan se dtendit un peu. Le vieil homme la dvisagea un moment avant de se tourner vers Richard.) Zedd, cest mon amie. Nous avons tous les deux des problmes et nous devons nous entraider. Des problmes, cest a, oui Zedd, je ten prie, nous avons besoin de toi ! (Kahlan vint se placer prs de Richard.) Et le temps presse ! Le vieil homme semblait dcid ne pas simpliquer dans cette affaire. Mais Richard ntait pas du genre baisser les bras si vite. Hier, aprs notre rencontre, un quatuor la attaque. Un autre arrivera bientt. Dans les yeux du vieillard, Richard vit enfin ce quil attendait : la haine disparut, remplace par un dbut de compassion. Zedd dvisagea Kahlan comme sil la voyait pour la premire fois. Ils se dfirent du regard un long moment. En entendant le mot quatuor, la jeune femme avait blmi. Zedd avana, lenlaa et attira sa tte contre son paule. Elle lui rendit son treinte, visage enfoui dans sa tunique pour cacher ses larmes. Tout va bien, chre enfant. Allons chez moi, tu y seras en scurit. Vous me parlerez de vos ennuis et nous nous occuperons de la fivre de Richard. - 81 -

Kahlan hocha la tte et scarta de lui. Zeddicus Zul Zorander Je nai jamais entendu ce nom Le vieil homme sourit firement, les joues plisses comme du parchemin. a ne mtonne pas, mon enfant a ne mtonne pas du tout ! Au fait, tu sais cuisiner ? (Il passa un bras autour des paules de Kahlan et la serra contre lui alors quils commenaient descendre la colline.) Je meurs de faim et je nai plus got de bonne cuisine depuis des annes. (Il regarda par-dessus son paule.) Suis-nous, Richard, tant que tu le peux encore Si vous gurissez mon ami, dit Kahlan, je vous ferai de la soupe aux pices Un plein chaudron ! De la soupe aux pices ! sextasia Zedd. Voil des lustres que je nen ai pas eu ! Celle de mon jeune ami est fade comme un ciel sans nuage Richard suivait distance, car les derniers vnements lavaient vid de ce qui lui restait de force. La dsinvolture de Zedd, au sujet de sa fivre, le terrorisait. Connaissant son ami, il savait que ctait une faon de ne pas lalarmer. Il tait donc gravement atteint, comme la douleur, dans sa main blesse, le lui rappelait chaque instant. Le vieil homme tant originaire des Contres du Milieu, il avait pens lamadouer en mentionnant les quatuors. Le rsultat dpassait ses esprances, puisque Zedd et Kahlan semblaient soudain sentendre merveille Un peu bizarre, mais trs rconfortant En marchant, pour se rassurer, il toucha le croc qui pendait son cou. Cela neut pas grand effet, car tout ce quil avait appris linquitait juste titre. un angle de la maison, Zedd avait install une table o il aimait prendre ses repas en plein air quand le temps le permettait. Un moyen de continuer scruter les nuages tout en se restaurant Il les invita sasseoir sur un banc, puis entra dans la maison. Quelques minutes aprs, il ressortit et posa sur la table au bois us par les ans et les lments une cargaison de carottes, de baies, de fromages et de jus de pomme. Satisfait, il sassit en face des deux jeunes gens, tendit Richard une chope pleine dun pais liquide marron aux effluves damande et lui ordonna de le boire lentement. Parle-moi de vos ennuis, dit-il ensuite au jeune homme. Richard lui raconta sa msaventure avec la liane. Puis il voqua - 82 -

le monstre quil avait vu dans le ciel et sa rencontre avec Kahlan, poursuivie par quatre hommes. Il nomit aucun dtail Zedd en raffolait, mme sils navaient aucune importance. De temps en temps, il sinterrompait pour boire une gorge de sa potion. Kahlan croqua deux ou trois carottes, se rgala avec les baies et but du jus de pommes. En revanche, elle ne toucha pas au fromage. Elle acquiesait aux propos de Richard et volait son secours quand il ne parvenait pas se souvenir dun dtail prcis. Il dcida de ne pas mentionner ce quelle lui avait confi sur lhistoire des trois pays et sur la rcente conqute des Contres du Milieu par Darken Rahl. Il vaudrait mieux quelle en parle ellemme, avec ses propres mots. Zedd lui demanda de revenir au dbut de son histoire. Que fichait-il dans la fort de Ven, pour commencer ? Chez mon pre, aprs sa mort, le vase bleu tait un des rares objets intacts. Dedans, il y avait un fragment de liane. Depuis trois semaines, je cherchais la plante pour dcouvrir le sens du dernier message de papa. Quand je lai trouve, elle ma attaqu En avoir fini le soulagea, car il avait la gorge sche et la langue pteuse. quoi ressemblait cette liane ? demanda Zedd en mordant dans une carotte. Eh bien Jai encore le fragment dans ma poche ! Richard sortit le morceau de vgtal et le posa sur la table. Fichtre et foutre ! jura Zedd. Une liane-serpent ! Un frisson glac courut le long de lchine de Richard. Il connaissait ce nom parce quil figurait dans le grimoire secret. Contre toute logique, il espra que a ne signifiait pas ce que a voulait sans doute dire ! Bon, marmonna Zedd, le point positif, cest que je sais prsent quelle racine utiliser pour te soigner. Lennui, cest quil faudra la dnicher (Il se tourna vers Kahlan.) Ma chre enfant, jaimerais aussi entendre ton histoire. Mais sois brve, parce que jai du pain sur la planche ! Au souvenir de ce quelle lui avait racont la veille, Richard se demanda comment Kahlan pourrait faire court. Darken Rahl, le fils de Panis Rahl, a mis dans le jeu les trois botes dOrden, dit-elle simplement. Je suis l pour chercher le grand sorcier Richard crut que la foudre venait de le frapper. - 83 -

Dans le Grimoire des Ombres Recenses, louvrage que son pre lui avait fait mmoriser avant quils ne le dtruisent, figurait une phrase qui lui revint aussitt lesprit : Quand les trois botes dOrden seront mises dans le jeu, la liane-serpent crotra et se multipliera. Les pires cauchemars de Richard et de tous les tres vivants menaaient de prendre chair !

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Chapitre 7
Terrass par la fivre et la douleur, Richard saperut peine quil stait affaiss, la tte reposant sur la table. Il gmit pendant que son esprit embrum mesurait les implications de ce que Kahlan venait de dire Zedd. Les prophties du Grimoire des Ombres Recenses allaient se raliser ! Il sentit que son vieil ami approchait de lui. Puis il lentendit dire Kahlan de laider le porter dans la maison. Alors quil marchait avec leur soutien, le sol sembla glisser de droite gauche, comme sil voulait se drober sous ses pieds. Enfin, on ltendit sur un lit, sous une paisse couverture. Ses amis continuaient parler, mais leurs mots navaient plus de sens pour lui, comme sils avaient seulement prononc la moiti de leurs syllabes. Son esprit sombra dans lobscurit. Puis il vit de la lumire. Mais il remonta la surface pour mieux se noyer de nouveau. Qui tait-il ? Que lui arrivait-il ? Le temps passa. La pice tanguait et roulait autour de lui comme un bateau dans une tempte. Il saccrocha au lit pour ne pas tre emport certains moments, conscient de lendroit o il tait, il essayait de sancrer tout ce quil savait comme un navire sarrime au port. Mais le nant laspirait de nouveau. Enfin, il se rveilla et saperut que son absence avait t longue. Mais de quelle dure, exactement ? Des heures ? Des jours ? Davantage ? Il naurait su le dire Faisait-il nuit dehors ou avait-on simplement tir les rideaux ? Quelquun, savisa-t-il, lui passait un linge humide et frais sur le front. Sa mre lui caressait les cheveux ! Ce contact tait si rconfortant Il parvint presque voir son visage. Elle avait toujours pris soin de lui avec tant de tendresse Jusquau jour de sa mort ! Richard eut envie de pleurer. Elle ntait plus et pourtant, elle lui caressait les cheveux. Comme ctait impossible, il devait sagir de quelquun dautre. Mais qui ? Kahlan, se souvint-il. Il murmura son nom - 85 -

Ctait elle qui lui caressait les cheveux. Oui, Richard, je suis l Tout lui revint dun coup : lassassinat de son pre, la liane qui lavait bless, Kahlan, les quatre tueurs sur la corniche, le discours de son frre Dautres choses encore : quelquun lattendant dans sa maison, le garn, la flamme-nuit lui ordonnant de dcouvrir la vrit ou de mourir. Enfin, ce que Kahlan avait dit au sujet des trois botes dOrden une phrase qui faisait cho au Grimoire des Ombres Recenses. Alors, il se souvint Son pre lavait conduit dans un endroit secret, au cur de la fort. L, il lui avait racont comment il tait parvenu sauver le grimoire du danger quil courait linsu de la bte charge de veiller sur lui jusqu ce que son matre revienne. George Cypher avait ramen louvrage en Terre dOuest pour le soustraire des mains avides dont le gardien du grimoire lui-mme ignorait quel point elles taient menaantes. Tant que le grimoire existerait, le pril subsisterait. Pourtant, il ntait pas question de dtruire le savoir que renfermaient ses pages. Proprit du gardien, le grimoire devait tre prserv jusqu ce quon puisse le lui restituer. Le seul moyen de russir tait de mmoriser son contenu puis de le livrer aux flammes. Ainsi, le savoir serait conserv mais pas vol, un drame qui se produirait srement sinon George avait choisi Richard et pas Michael pour des raisons quil tait seul connatre. Nul ne devait tre inform de lexistence du grimoire. Mme pas le frre de Richard ! Seul le gardien avait le droit de savoir. Oui, lui lexclusion de tout autre Si Richard ne le trouvait jamais, il devrait transmettre son savoir un de ses enfants, qui limiterait un jour, le processus se rptant aussi longtemps que ncessaire. George ne pouvait pas lui rvler qui tait le gardien, car il ne le savait pas. Quand Richard demanda comment il le reconnatrait, la rponse ne lavana pas beaucoup : il devrait trouver la solution seul et ne jamais en parler personne ! Mme pas Zedd Richard avait jur sur sa vie quil garderait le silence. Jusqu la fin, son pre navait jamais pos les yeux sur le grimoire. Seul Richard en avait le droit. Jour aprs jour, semaine aprs semaine, sauf quand il voyageait, George lemmenait dans la - 86 -

cachette et le regardait apprendre le texte par cur. Michael prfrant la compagnie de ses amis aux beauts de la nature, il ne stait jamais aperu de rien. Habitu ne pas beaucoup voir Richard quand George tait l, Zedd lui-mme neut pas de soupons. Pour mieux mmoriser, Richard crivait ce quil lisait puis comparat avec le texte original. Ensuite, son pre brlait les feuilles et lui demandait de recommencer, sexcusant souvent davoir plac un tel fardeau sur ses paules. la fin de chaque journe passe dans la fort, il implorait mme son pardon Richard ne lui en voulait pas, car la confiance quil lui tmoignait tait ses yeux un honneur. Acharn, il recopia le texte une centaine de fois pour tre sr de ne jamais en oublier un mot. Au fil de sa lecture, il avait appris que la moindre omission, ou le plus infime ajout, provoquerait une catastrophe. Lorsquil annona enfin son pre quil avait termin, ils remirent le grimoire dans sa cachette et ly laissrent pendant trois ans. Ce dlai pass, peu aprs le quinzime anniversaire de Richard, ils retournrent dans lendroit secret par une belle journe dautomne. Si Richard se montrait capable de restituer le texte sans commettre derreur, George et lui pourraient enfin brler louvrage. Richard crivit dune main sre. Quand il compara avec loriginal, il ne trouva pas une virgule dcart. Ils allumrent un feu et lalimentrent jusqu ce que la chaleur les fasse reculer. George tendit le grimoire Richard. Sil tait sr davoir tout retenu, ladolescent pouvait le jeter dans les flammes. Richard posa louvrage dans le creux de son bras et caressa la reliure en cuir. La confiance que lui faisait son pre et par extension, lunivers entier pesait lourdement sur ses paules. Au moment o il livra le volume au feu, il cessa dfinitivement dtre un enfant. Les flammes envelopprent le grimoire, le caressant et le consumant. Des silhouettes et des taches de couleurs dansrent devant leurs yeux et un rugissement retentit. Des rayons lumineux jaillirent en direction des cieux. Le vent fit claquer les manteaux des deux hommes tandis que le brasier aspirait des feuilles et des branches mortes. Des spectres apparurent et cartrent les bras comme sils se nourrissaient des flammes, leurs voix caverneuses aussitt emportes par la bourrasque. - 87 -

Comme ptrifis, Richard et son pre nesquissrent pas un geste, incapables de dtourner le regard de ce spectacle. La chaleur se transforma en une bise plus froide quune tempte nocturne qui leur coupa le souffle et les glaa jusqu la moelle des os. Puis ces frimas se dissiprent et les flammes devinrent une colonne de lumire blanche si brillante quelle oblitra tout, comme sils avaient t prcipits au cur mme du soleil. Elle aussi disparut pour cder la place un profond silence. Le feu tait teint et des volutes de fume slevaient lentement dans le ciel dautomne. Le grimoire avait disparu. Le fils de George Cypher comprit quil avait vu la magie dans ses uvres ! Richard sentit une main se poser sur son paule. Ouvrant les yeux, il reconnut Kahlan. Grce la lumire dun feu qui filtrait par la porte entrouverte, il vit quelle tait assise sur une chaise place ct de son lit. Le gros matou noir de Zedd ronronnait sur ses genoux. O est Zedd ? demanda Richard, encore vaseux. Il est all chercher la racine qui te gurira, rpondit Kahlan. Il fait nuit depuis des heures. Selon lui, nous ne devons pas nous inquiter sil met du temps revenir. Jusqu son retour, tu risques de sombrer plusieurs fois dans linconscience, mais il ne tarrivera rien de grave. La potion quil ta donne te permettra de lattendre en toute scurit. Pour la premire fois, Richard savisa que Kahlan tait la plus belle femme quil ait vue de sa vie. Ses cheveux tombaient librement autour de son visage et sur ses paules. Il aurait voulu les toucher, mais nen fit rien. Sentir sa main sur son paule lui suffisait. Elle tait prs de lui et ne labandonnerait pas Comment te sens-tu ? demanda-t-elle dune voix si douce quil stonna que Zedd ait pu avoir peur delle quand il la lui avait prsente. Je prfrerais affronter un autre quatuor plutt que de me frotter une liane-serpent Elle lui fit un sourire complice cette complicit qui semblait naturelle entre eux et lui essuya le front avec un linge humide. Quand Richard lui saisit le poignet au vol, elle simmobilisa et plongea son regard dans le sien. - 88 -

Kahlan, Zedd est mon ami depuis tant dannes Pour moi, il est comme un second pre. Jure que tu ne lui feras pas de mal. Je ne pourrais pas le supporter Je laime beaucoup, rassure-toi. Cest un homme de bien, comme tu me le disais. Lui nuire nest pas dans mes intentions Je veux seulement quil nous aide trouver le grand sorcier. Promets-moi ! insista Richard en lui serrant plus fort le poignet. Tout va bien se passer Il nous aidera. Richard se souvint de la faon dont elle lavait pris la gorge, folle de rage, quand il lui avait offert une pomme quelle pensait empoisonne. Promets-moi ! rpta-t-il. Je me suis dj engage auprs dautres personnes, dont certaines ont sacrifi leur vie. Beaucoup de gens dpendent de moi. Cest plus important que Promets-moi ! Elle lui posa sa main libre sur la joue. Dsole, Richard, je ne peux pas Il lui lcha le poignet, se tourna sur le ct et sentit quelle retirait la main de sa joue. Pensant au grimoire et tout ce quil signifiait, il comprit que sa requte tait goste. Sil la forait jurer quelle pargnerait Zedd, le vieil homme mourrait avec eux. Devaitil condamner des peuples lesclavage ou la disparition pour quil vive quelques mois de plus ? Et fallait-il, du mme coup, signer larrt de mort de Kahlan ? Pour rien ? Richard eut honte de sa propre stupidit. Il navait aucun droit de lui demander a. Et si elle lui avait cd, cet t une erreur. Pour lheure, il devait plutt se rjouir quelle ne lui ait pas menti. Mais il savait que Zedd, mme sil stait enquis de leurs ennuis, risquait de refuser de simpliquer dans une affaire qui concernait les Contres du Milieu. Kahlan, la fivre me rend idiot. Pardonne-moi, je ten prie Je nai jamais rencontr quelquun daussi courageux que toi. Tu essayes de nous sauver tous, je le sais. Zedd nous aidera, je men assurerai. Promets-moi simplement dattendre que jaille mieux. Laisse-moi une chance de le convaincre. Cette promesse-l, je peux la faire Tu tinquites pour ton ami. Si ce ntait pas le cas, cest moi qui minquiterais ! Ce nest pas du tout idiot prsent, repose-toi. - 89 -

Richard essaya de ne pas fermer les yeux, car le monde se mettait tourner ds quil baissait les paupires. Mais cette conversation lavait puis et il ne put rsister longtemps lattraction des tnbres. De nouveau aspir dans le vide, il erra sans fin dans des rves confus, parfois plong dans des endroits si dserts quon ny rencontrait mme pas des illusions Le chat se rveilla et pointa les oreilles. Richard dormait. Ayant capt des bruits que seul un flin pouvait entendre, lanimal sauta des genoux de Kahlan, trottina jusqu la porte, sassit sur son sant et attendit. Le voyant aussi paisible, la jeune femme resta assise prs du lit. Minou ! Minou ! lana une voix chevrotante. O tes-tu encore cach ? Bon, si tu veux rester dehors (La porte souvrit.) Ah, tu es l (Le chat sortit la course.) Daccord, fais comme tu veux ! Chre enfant, comment va Richard ? Il sest rveill plusieurs fois, rpondit Kahlan pendant que Zedd entrait dans la chambre. prsent, il dort. Vous avez trouv la racine ? Bien sr que oui ! Sinon, je ne serais pas revenu. A-t-il dit quelque chose quand il tait conscient ? Simplement quil sinquitait pour vous Zedd fit volte-face et retourna dans le salon en grommelant : Et il a de sacrement bonnes raisons Sasseyant la table, il pela les racines, les mina, remplit une casserole deau, jeta les morceaux dedans et suspendit le tout audessus de la chemine. Puis il alimenta le feu avec les pelures et un peu de bois sec. Approchant dune armoire, il en sortit une collection de fioles de diffrentes tailles. Sans hsitation, il en ouvrit une et versa dans un mortier en pierre noire une petite quantit de poudre bleue. Il recommena lopration avec les autres fioles, saisit un pilon blanc et crasa les divers composants un arc-en-ciel de bleu, de vert, de marron et de jaune jusqu obtenir une pte de la couleur de la boue sche. Aprs avoir humidifi la pointe de son index, il le trempa dans le mlange pour prlever un chantillon et le goter. Dabord dubitatif, il finit par sourire, apparemment satisfait. Il dcrocha une cuiller pendue un clou prs de la chemine, versa la prparation dans la casserole et remua lentement en - 90 -

regardant bouillir sa dcoction, Quand il jugea que ctait prt, il retira la casserole du feu et la posa sur la table pour la laisser refroidir. Il prit un bol et un morceau de tissu et fit signe Kahlan de venir laider. Elle le rejoignit et lcouta lui expliquer comment elle devait tenir le tissu au-dessus du bol pendant quil versait la mixture. Quand ce fut fait, il leva un index professoral. prsent, tords le tissu pour extraire le liquide. Quand il nen coulera plus, jette le filtre et son contenu dans le feu. (Devant ltonnement de son assistante, il frona les sourcils.) Ce qui reste dedans est du poison. Richard devrait se rveiller bientt. Nous lui ferons boire la potion. Continue tordre, je vais voir o il en est. Zedd alla dans la chambre, se pencha sur Richard et constata quil tait inconscient. Aprs avoir vrifi que Kahlan lui tournait le dos, absorbe par sa tche, il posa un doigt sur le front du malade, qui ouvrit aussitt les yeux. Chre enfant, lana Zedd, nous avons de la chance, il vient juste de se rveiller. Apporte-moi le bol. Zedd, dit Richard en clignant des yeux, tu vas bien ? Il ny a pas de problmes ? Tout baigne dans lhuile, mon garon Kahlan entra pas prudents pour ne pas renverser la potion. Zedd aida Richard sasseoir et le fit boire. Quand il eut fini, le jeune homme se rallongea. La dcoction te fera dormir et combattra la fivre. ton prochain rveil, tu te sentiras bien, cest promis. Alors, cesse de tinquiter dans ton sommeil. Merci, Zedd, murmura Richard avant de sendormir comme une masse. Zedd sortit, revint avec un plateau en tain et fit signe Kahlan de sasseoir sur la chaise. Lpine ne supportera pas la prsence de la racine, expliqua-til. Elle sera force de quitter son corps. Il glissa le plateau sous la main de Richard et sassit au bord du lit. Ils attendirent en coutant la respiration du jeune homme et le crpitement du feu, dans lautre pice. Les seuls bruits qui rsonnaient dans la maison. Puis Zedd brisa le silence. Pour une Inquisitrice, il est dangereux de voyager seule, chre enfant. O est ton sorcier ? - 91 -

Il a prfr vendre ses services une reine Il sest dtourn de ses responsabilits envers les Inquisitrices ? grogna Zedd, dsapprobateur. Comment sappelaitil ? Giller. Giller rpta le vieil homme, toujours grognon. Pourquoi un autre sorcier ne ta-t-il pas accompagne ? Parce que tous se sont suicids. Avant de mourir, ils ont lanc un sort pour que je puisse traverser la frontire, guide par une flamme-nuit. Zedd se leva et se frotta le menton, lair sinistre. Vous connaissiez ces sorciers ? demanda Kahlan. Oui Jai longtemps vcu dans les Contres du Milieu. Et le grand sorcier, vous le connaissiez aussi ? Le vieil homme se rassit, arrangea les plis de sa tunique et sourit. Mon enfant, tu as de la suite dans les ides ! Jai rencontr ce personnage, jadis. Mme si tu le trouves, je doute quil veuille se mler de ton histoire. Aider les Contres du Milieu ne lenthousiasmera pas Kahlan se pencha et prit entre les siennes les mains du vieil homme. Zedd, beaucoup de gens dsapprouvent la cupidit du Conseil des Contres du Milieu. Ils voudraient que les choses soient diffrentes, mais ils nont pas leur mot dire, car ils nappartiennent pas llite. Ces hommes et ces femmes dsirent vivre en paix. Darken Rahl a rquisitionn pour son arme les vivres stockes en prvision de lhiver. Les soldats les gaspillent, les laissent pourrir ou les revendent dix fois plus cher leurs lgitimes propritaires ! La famine menace. Cet hiver, des malheureux mourront de faim. Comme le feu est interdit, dautres crveront de froid Rahl prtend que tout a est la faute du grand sorcier, parce quil refuse de venir et dtre jug comme tout ennemi du peuple doit ltre. Le sorcier a attir le malheur sur la tte de ces gens, et il est le seul blmer. Rahl ne donne aucune explication convaincante. Pourtant, les foules le croient. Trop de gens gobent ses mensonges, mme si ce quils voient chaque jour devrait leur dessiller les yeux. Les sorciers vivaient dans la peur et on leur avait interdit dexercer leur art. Un jour ou lautre, ils le savaient, on les - 92 -

contraindrait agir contre le peuple. Je sais quils ont commis des erreurs dans le pass et cruellement du leur matre. Mais ils nont jamais oubli le point essentiel de son enseignement : protger le peuple et ne lui nuire sous aucun prtexte. En gage damour pour leurs semblables, ils se sont sacrifis afin darrter Darken Rahl. Leur matre serait fier deux, sil savait Mais cela ne concerne pas que les Contres du Milieu. La frontire qui les spare de DHara est tombe. Celle qui protge Terre dOuest faiblit dj. Bientt, elle nexistera plus. Le peuple de votre terre daccueil sera alors la proie de ce quil redoute le plus : la sorcellerie ! Une force plus terrible et effrayante que ce quil a jamais imagin. Zedd ne trahit aucune motion, ne fit aucun commentaire et nmit pas lombre dune objection. Il continua couter sans retirer ses mains de celles de Kahlan. Le grand sorcier pourrait se moquer de tout ce que jai dit, mais Darken Rahl a mis dans le jeu les trois botes dOrden, et cela change tout. Sil russit, le premier jour de lhiver, il sera trop tard pour tout le monde. Y compris le grand sorcier ! Rahl le cherche dj pour se venger de lui. Beaucoup dinnocents sont morts parce quils ne pouvaient pas lui dire son nom. Mais quand Rahl ouvrira la bonne bote, il aura un pouvoir absolu sur toutes les cratures vivantes, et le sorcier ne pourra plus lui chapper. Il peut se cacher tant quil veut en Terre dOuest. Le premier jour de lhiver, ce sera fini, et Darken Rahl le capturera. Une grande amertume passa dans le regard de Kahlan. Zedd, les quatuors de Rahl ont tu toutes les autres Inquisitrices. Jai recueilli le dernier soupir de ma sur aprs quils se furent occups delle. prsent, il ne reste que moi. Les sorciers savaient que leur ancien matre ne voudrait pas sen mler, cest pour a quils mont envoye. Je suis le dernier espoir du monde. Sil est trop born pour comprendre que nous aider revient se sauver lui-mme, je devrai utiliser mon pouvoir pour le contraindre agir. Et que fera un vieux sorcier rabougri contre Darken Rahl ? demanda Zedd. Dsormais, ctait lui qui tenait les mains de Kahlan entre les siennes. Il dsignera un Sourcier. Quoi ? strangla Zedd en bondissant sur ses pieds. Chre enfant, tu parles de choses dont tu ignores tout ! - 93 -

Trouble, Kahlan sadossa au dossier de son sige. Que voulez-vous dire ? Les Sourciers se dsignent tout seuls Le sorcier les reconnat, pourrait-on dire, et officialise les choses. Je ne comprends pas Le sorcier ne choisit donc pas le bon candidat ? Zedd se rassit. Eh bien, oui, en un sens, mais aprs coup Un vritable Sourcier, celui qui peut changer les choses, doit montrer de luimme quil est digne du titre. Le sorcier ne dsigne pas quelquun du doigt en disant : Voil lpe de Vrit, tu seras le Sourcier. Le choix ne lui revient pas, comprends-tu. On ne peut pas former un tre pour quil devienne un Sourcier. Il est ce quil est et se rvle par ses actes ! Pour tre sr, le sorcier doit observer un individu pendant des annes. Le bon candidat na pas besoin dtre un gnie, mais il doit avoir les qualits requises. tre fait pour a, si tu veux. Et on ne trouve pas facilement de tels individus. Le Sourcier assure lquilibre du pouvoir. Mais le Conseil utilise sa nomination comme un os quil jette un des chiens qui glapissent ses pieds. cause de la puissance du Sourcier, cest une fonction trs recherche. Le Conseil na rien compris ! Ce nest pas la fonction qui donne de la force son titulaire. Cest lindividu qui apporte la sienne la fonction ! Il se pencha vers Kahlan. Ma chre enfant, tu es ne aprs que le Conseil se fut arrog le droit de dsigner le Sourcier Peut-tre as-tu vu un Sourcier quand tu tais petite, mais ils taient dj tous des imposteurs. (Zedd se laissa emporter par son sujet, la voix vibrante de passion.) Jai vu un vrai Sourcier faire trembler un roi de peur en lui posant une simple question. Et quand un authentique Sourcier dgaine Lpe de Vrit (Il leva les bras, survolt.) Son juste courroux est un spectacle fascinant ! (Kahlan sourit de voir le vieil homme sanimer avec tant denthousiasme.) Les dieux sen pment de joie et les mchants plissent de terreur ! Mais les gens croient rarement la vrit, mme quand elle se dresse devant eux surtout quand ils refusent de la reconnatre ! Ainsi, la position de Sourcier est une des plus dangereuses qui soient. Pour ceux qui veulent usurper le pouvoir, il est un obstacle. Alors, il sattire les foudres de bien des puissants. Le plus souvent, il est seul et ne vit pas trs vieux Je connais bien a dit Kahlan avec un pauvre sourire. - 94 -

Zedd se pencha un peu plus vers elle. Contre Darken Rahl, mme un authentique Sourcier ne rsisterait pas longtemps. Que se passerait-il aprs ? Kahlan reprit les mains de son compagnon. Zedd, nous devons essayer. Cest notre seule chance. Si nous ne jouons pas cette partie-l, nous ne pourrons rien faire. Le vieil homme se redressa et sloigna de la jeune femme. Si le sorcier dsigne quelquun ici, llu ne connatra pas les Contres du Milieu et il naura aucune chance de sen sortir. Cela reviendrait prononcer une sentence de mort. Cest aussi pour a quon ma envoye ! Je devrai guider le Sourcier, rester ses cts et le protger, ft-ce au prix de ma vie. Les Inquisitrices passent leur existence arpenter le pays. Jai t presque partout dans les Contres du Milieu. Et depuis ma naissance, on ma entrane parler plusieurs langues. Cest une obligation, car une Inquisitrice peut tre appele nimporte o. Je parle toutes les langues majeures et la plus grande partie des dialectes. Et si les membres de ma profession sattirent les foudres de certains, la loyaut de bien des gens leur est acquise. Si nous tions des cibles faciles, Rahl naurait pas besoin de lancer des quatuors nos trousses. Beaucoup de ses tueurs ont pri en accomplissant leur mission. Zedd, je peux protger le Sourcier, et tant pis si je dois y laisser la vie. Ce que tu proposes fera courir un terrible danger au Sourcier, ma chre enfant. Et toi-mme Une meute est dj mes trousses. Si vous avez une meilleure ide, nhsitez pas lexposer Avant que Zedd puisse rpondre, Richard gmit. Le vieil homme se leva. Nous y voil Kahlan se leva aussi et le regarda prendre le bras bless de Richard par le poignet et placer sa main au-dessus du plateau. Du sang coula sur ltain quelques gouttelettes , puis lpine suivit le mme chemin. Kahlan tendit les doigts pour la ramasser. Zedd lui saisit le poignet. Ne la touche pas, chre enfant. Maintenant que son hte la expulse, elle voudra sen trouver un nouveau. Regarde ! Kahlan dgagea sa main. Zedd posa un index sur le plateau, quelques pouces de lpine, qui rampa aussitt vers sa cible en laissant une minuscule trane de sang dans son sillage. - 95 -

Zedd retira vivement son doigt. Il prit le plateau et le tendit Kahlan. Tiens-le par en dessous et va le poser sur le feu, lenvers. Et ny touche plus ! La jeune femme suivit ces instructions la lettre. Zedd nettoya la plaie de Richard et la badigeonna donguent. Puis il se tourna vers Kahlan, revenue dans la chambre. Pourquoi ne lui as-tu pas dit que tu tais une Inquisitrice ? demanda-t-il agressivement. cause de la faon dont vous avez ragi en midentifiant ! riposta Kahlan sur le mme ton. (Mais sa colre retomba aussitt.) Richard et moi sommes devenus amis Je nai aucune exprience de ce genre de relation, mais je sais ce que subit une Inquisitrice. Toute ma vie, jai vu des gens se comporter comme vous. Quand je partirai avec le Sourcier, je lui dirai la vrit. Jusque-l, je voudrais garder lamiti de Richard. Est-ce trop demander ? Nai-je pas droit un plaisir que tous les humains connaissent avoir un ami ? Quand il saura, tout sera termin Zedd glissa un doigt sous le menton de la jeune femme et la fora relever la tte pour quelle dcouvre son sourire bienveillant. Quand jai compris qui tu tais, jai ragi comme un imbcile ! Jtais surpris, car je pensais ne jamais revoir une Inquisitrice. Jai quitt les Contres du Milieu pour fuir la sorcellerie, et voil que tu brisais mon isolement ! Je mexcuse de tavoir donn le sentiment de ntre pas la bienvenue. Sache que je respecte les Inquisitrices un point que tu ne connatras peut-tre jamais. Tu es une femme de qualit et ma maison test ouverte de bon cur ! Merci, Zeddicus Zul Zorander Soudain, lexpression de Zedd se durcit. Kahlan nosa pas bouger, le doigt du vieil homme toujours sous son menton, histoire de lempcher de dtourner le regard. Encore une chose, Mre Inquisitrice souffla Zedd, menaant. Ce garon est mon ami depuis longtemps. Si tu le touches avec ton pouvoir, ou si tu le choisis, tu devras men rpondre ! Et tu naimeras pas ma raction. Cest compris ? Oui murmura Kahlan. Parfait ! De nouveau bienveillant, Zedd retira son doigt de sous le menton de la jeune femme et se tourna vers Richard. Refusant de se laisser intimider, Kahlan le prit par le bras et le - 96 -

fora se retourner. Zedd, je ne lui ferai rien Pas cause de vos menaces, mais parce que je laime bien. Je veux que vous le sachiez ! Ils se dfirent du regard un long moment. Puis Zedd la gratifia dun des sourires malicieux et dsarmants dont il avait le secret. Si jai le choix, chre enfant, je prfre de loin cette option Kahlan se dtendit, contente de stre bien fait comprendre, et le serra brivement dans ses bras. Zedd lui rendit son treinte de bonne grce. Un sujet reste ouvert dit-il. Tu ne mas pas demand de taider trouver le grand sorcier Non, et je ne le ferai pas Richard craint que vous refusiez. Je lui ai promis de le laisser aborder la question. Une parole dhonneur ! Fascinant fit Zedd en se grattant le menton. (Sautant du coq lne, il posa une main sur lpaule de Kahlan, et lana :) Chre enfant, tu sais que tu ferais une trs bonne Sourcire ? Une femme peut tre dsigne ? videmment Quelques-uns des meilleurs Sourciers en taient Merci bien ! Jai dj un mtier impossible Un deuxime ne me dit rien ! Tu as sans doute raison, admit Zedd, plus malicieux que jamais. Chre enfant, il est affreusement tard. Prends mon lit, dans la chambre d ct, et accorde-toi un repos bien mrit. Je veillerai sur Richard. Non ! (Kahlan se rassit sur la chaise.) Je ne veux pas le laisser ! Comme tu voudras (Zedd se plaa derrire elle et lui tapota gentiment lpaule.) Comme tu voudras (Il lui posa les doigts sur les tempes et la massa doucement.) Endors-toi, ma petite (Kahlan soupira et ferma les yeux.) Endors-toi La jeune femme croisa les bras sur le bord du lit et y laissa tomber sa tte. Aprs avoir tendu une couverture sur elle, Zedd gagna la porte dentre, louvrit et sonda lobscurit. Le chat, amne-toi, jai besoin de toi ! Lanimal accourut et se frotta contre les jambes de son matre, la queue firement dresse. Va dormir sur les genoux de notre invite, dit Zedd en le caressant derrire les oreilles. Tiens-lui chaud ! - 97 -

Le matou se prcipita dans la chambre et laissa le vieil homme soffrir une petite promenade solitaire sous le ciel toile. Sur ltroit sentier qui serpentait entre les herbes folles, le vent faisait claquer la tunique de Zedd. Dans le ciel zbr de filaments de nuages, la lune fournissait une lumire suffisante pour sorienter. Ayant suivi ce chemin des milliers de fois, Zedd naurait pas t plus gn par une nuit dencre Rien nest jamais facile marmonna-t-il en marchant. Prs dun bouquet darbres, il sarrta, pivota lentement sur luimme, sonda lobscurit et tendit loreille. Alors que les branches ondulaient sous le vent, il huma lair la recherche dun mouvement inhabituel. Un insecte lui piqua le cou. Il lcrasa sans piti, le prit entre le pouce et lindex et lexamina attentivement. Une mouche sang Fichtre et foutre ! Il ne manquait plus que a Une crature jaillit dun gros buisson, quelques pas de lui. Une montagne dailes, de fourrure et de crocs lattaquait ! Les poings sur les hanches, Zedd attendit. Juste avant que le monstre ne soit sur lui, il leva un bras, forant le garn queue courte sarrter net. La bte, arrive lge adulte, le dpassait de trois bons pieds et elle tait deux fois plus froce quun de ses congnres longue queue. Elle grogna et cligna des yeux, tous ses muscles bands pour lutter contre la force invisible qui lempchait davancer vers une proie quelle tait furieuse de navoir pas encore tue. Lindex pli, Zedd obligea le garn sapprocher de lui. cumant de rage, le monstre se pencha en avant. Le vieil homme lui enfona son doigt sous le menton. Comment tappelles-tu ? demanda-t-il, menaant. Le garn mit un son de gorge rauque. Trs bien Je ne loublierai pas, tu peux me croire ! Maintenant, rponds une question : veux-tu vivre ou mourir ? (La bte tenta en vain de reculer.) Bien, je vois que tu tiens ta peau. Donc, tu mobiras au doigt et lil. coute attentivement Entre ici et DHara, un quatuor se dirige vers moi. Je veux que tu traques ces hommes et que tu les tues. Ensuite, retourne chez toi, en DHara. Si tu excutes mes ordres, je te laisserai vivre. Mais noublie pas que je connais ton nom. Si tu pargnes les tueurs, ou si tu reviens dans mon pays aprs avoir accompli ta mission, je te tuerai - 98 -

et je livrerai ta carcasse tes maudites mouches ! March conclu ? (Le garn grogna son accord.) Parfait ! prsent, fiche le camp ! Zedd retira son index de sous le menton du monstre. Press de fuir, le garn battit frntiquement des ailes et pitina lherbe en prenant son envol. Zedd le regarda dcoller et dcrire dans lair des cercles de plus en plus larges. Lanc la recherche du quatuor, en direction de lest, le monstre disparut de la vue du vieil homme. Alors, il entreprit de gravir la colline. Arriv au sommet, il approcha de son rocher-nuage, pointa un index dessus et le fit lentement pivoter sur son axe, comme sil remuait un ragot. Lnorme bloc de pierre vibra. On et dit quil essayait de tourner en rythme avec le doigt de Zedd. Sous cet effort, la pierre finit par se craqueler, comme si elle rsistait en vain la force rsolue la mettre en mouvement. Puis sa surface granuleuse se modifia. Incapable de maintenir plus longtemps son intgrit, la structure mme du rocher se liqufia assez pour que son imposante masse obisse au doigt de Zedd et tourne sur elle-mme. Le vieil homme acclra le rythme jusqu ce quun rayon de lumire jaillisse de la roche en fusion. Le vieil homme acclra encore son mouvement. La lueur augmenta dintensit, des tincelles et des taches de couleur tourbillonnant en son centre. Alors, des formes et des silhouettes apparurent et disparurent au sein de ce vortex tumultueux. La lumire menaait dembraser lair autour de Zedd. Un sifflement semblable celui du vent qui sengouffre dans une fissure retentit. Les odeurs de lautomne devinrent soudain les parfums de lhiver, puis ceux de la terre frachement laboure au printemps et enfin ceux des floraisons estivales. Quand les senteurs de lautomne revinrent, une clart saine et pure chassa les tincelles et les flocons de couleur. Le rocher se solidifia de nouveau. Zedd sauta dessus et simmergea dans la lumire. Peu peu, celle-ci perdit de sa splendeur pour devenir une ple lueur dont les spirales voquaient des volutes de fumes. Deux silhouettes se formrent devant le vieil homme. Malgr leurs contours flous comme si elles taient constitues de lambeaux de souvenirs, elles restaient reconnaissables. Le vieux cur de Zedd battit la chamade quand la voix spectrale de sa mre vint caresser ses oreilles. - 99 -

Quest-ce qui te tourmente, mon fils ? Pourquoi nous as-tu invoqus aprs tant dannes ? Elle tendit les bras vers le vieil homme. Il limita mais ne put pas la toucher. Ce que ma racont la Mre Inquisitrice ma troubl Elle disait la vrit Zedd ferma les yeux et ses bras se baissrent en mme temps que ceux de sa mre. Alors, tous mes disciples sont morts. part Giller Toi seul peux encore protger la Mre Inquisitrice. (Elle flotta dans les airs pour se rapprocher de lui.) Tu dois dsigner le Sourcier. Le Conseil rcolte ce quil a sem ! Et tu voudrais que jaide ces gens ? Ils nont pas tenu compte de mon avis. Quils crvent touffs par leur propre cupidit ! Le pre de Zedd approcha son tour. Mon fils, pourquoi tais-tu furieux contre tes disciples ? Parce quils ont pens eux au lieu de faire leur devoir et de protger les gens Je vois En quoi est-ce diffrent de ta raction daujourdhui ? Lcho de ses paroles plana un long moment dans lair. Jai propos mon aide et on me la renvoye la figure ! grogna Zedd, les poings serrs. Ceux qui tont rejet ntaient-ils pas aveugles, stupides et rongs par la cupidit ? Veux-tu quils aient triomph de toi si aisment ? Les laisseras-tu tempcher daider ceux qui le mritent ? Tu abandonnes les gens, mon fils. Si ta raison dagir ainsi te semble plus juste que celle de tes disciples, le rsultat est le mme. la fin, ils ont su reconnatre leur erreur et faire ce qui simposait. Comme tu le leur avais enseign ! Il est temps dapprendre de tes lves, professeur ! Zeddicus, ajouta sa mre, permettras-tu la mort de Richard et de tant dautres innocents ? Dsigne le Sourcier ! Il est trop jeune Si tu ne te dcides pas, il naura pas loccasion de vieillir Et il na pas pass mon preuve finale ! Darken Rahl traque Richard. Cest lui qui a envoy le nuage qui le suit comme une ombre. Cest lui aussi qui a mis le fragment de liane dans le vase, afin que Richard trouve la plante et quelle le blesse. Lpine ne laurait pas tu, mais la fivre laurait gard - 100 -

inconscient jusqu ce que Rahl le capture. (La mre de Zedd approcha encore, la voix soudain pleine damour.) Au fond de ton cur, depuis que tu lobserves, tu espres quil sera celui que tu attends. Mme si cest vrai, pourquoi le dsigner ? (Le vieil homme ferma les yeux et baissa la tte.) Darken Rahl dtient les trois botes dOrden ! Non, dit le spectre masculin. Il en a deux et il cherche la troisime. Quoi ? scria Zedd en relevant la tte, les yeux grands ouverts. Il ne les possde pas toutes ? Non, confirma sa mre. Mais ce sera bientt fait. Et le Grimoire des Ombres Recenses ? Il est srement entre ses mains ? Non. Il le cherche aussi. Alors, il reste une chance, murmura Zedd, pensif. Mais quel crtin mettrait dans le jeu les botes dOrden avant de les avoir toutes et de stre appropri le grimoire ? Un crtin trs dangereux, rpondit sa mre. Darken Rahl voyage dans le royaume des morts. (Zedd en eut le souffle coup. Le regard de sa mre sembla le transpercer comme une lance.) Cest en passant par l quil a pu traverser la frontire et rcuprer la premire bote. Dans le monde den dessous, il a su se gagner des partisans. Leur nombre grandit chacune de ses visites Si tu dcides dagir, sache que tu ne devras pas traverser la frontire ni en charger le Sourcier. Cest ce quattend Rahl. Si tu le fais, il taura ! La Mre Inquisitrice a russi passer parce quil navait pas prvu quelle essayerait. Mais il ne commettra pas deux fois la mme erreur. Si je ne peux pas aller dans les Contres du Milieu avec le Sourcier, dit Zedd, comment aider leur peuple ? Je suis dsole, mais nous nen savons rien. Il existe srement un moyen. Hlas, nous ne le connaissons pas Voil pourquoi tu dois dsigner le Sourcier. Si cest le bon, il trouvera une solution. Les deux silhouettes commencrent sestomper. Attendez ! Il me faut des rponses ! Ne mabandonnez pas ! On nous rappelle derrire le voile, mon fils Nous devons partir, mme si nous aimerions rester. Pourquoi Rahl traque-t-il Richard ? Je vous en prie, aidezmoi ! - 101 -

Nous lignorons, dit le pre de Zedd, sa voix devenue distante et faible. Tu devras trouver seul la solution. Mais nous tavons bien form et tu es plus dou que nous. Sers-toi de ce que nous tavons enseign et fie-toi ton instinct. Nous taimons, mon fils. Mais tant que tout cela ne sera pas termin, dune manire ou dune autre, nous ne nous reverrons plus. Les botes dOrden mises dans le jeu, revenir vers toi risquerait de dchirer le voile La mre de Zedd lui embrassa la main et lui tendit la sienne pour quil y pose un baiser. Puis les spectres disparurent. Zeddicus Zul Zorander, le grand et trs honorable sorcier, resta seul sur le rocher-nuage que son pre lui avait donn. Sondant la nuit, il retourna dans sa tte de profondes penses de trs profond sorcier. Rien nest jamais facile murmura-t-il quand il eut fini de mditer.

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Chapitre 8
Richard se rveilla en sursaut. La chaude lumire de midi pntrait dans la pice et une dlicieuse odeur de soupe aux pices lui chatouilla les narines. Il tait dans sa chambre, chez Zedd. Ds quil regarda les nuds si familiers, dans les murs de bois, ils se transformrent en visages et en silhouettes. Ctait comme a depuis toujours, et il adorait sabandonner aux caprices de son imagination. La porte du salon tait ferme. Prs du lit, Richard remarqua une chaise vide. Il sassit, repoussa les couvertures et saperut quil portait encore ses vtements crotts. Cherchant le croc, sous sa chemise, il le trouva et soupira de soulagement. Un petit bton gardait la fentre entrebille pour laisser entrer de lair frais et filtrer lcho du rire de Kahlan. Zedd devait la rgaler dhistoires drles Richard regarda sa main gauche enveloppe dun bandage. Quand il flchit les doigts, aucune douleur ne le fit grimacer. Sa tte ne lui faisait plus mal. Bref, il tait guri ! Affam, certes, mais en pleine forme ! Sale comme un peigne, attif comme un vagabond, mort de faim et pourtant rtabli ! Un grand bac deau, du savon et des serviettes trnaient au centre de la pice. Sur le dossier de la chaise, des vtements de forestier propres et soigneusement plis attendaient le bon vouloir de leur propritaire. Lide de prendre un bain ravissait Richard. Quand il y plongea les mains, il constata que leau tait la temprature idale. Zedd savait quel moment il se rveillerait. Une prescience qui navait rien dtonnant, pour qui le connaissait. Richard se dvtit et entra dans leau. Lodeur du savon lui parut presque aussi exquise que celle de la soupe. Il aurait volontiers fait trempette un long moment, mais il tait trop veill pour lzarder, et il avait hte daller rejoindre les autres. Il retira le bandage de sa main et fut surpris par la rapidit de sa gurison. - 103 -

Quand il sortit, Kahlan et Zedd lattendaient, assis autour de la table. La robe de la jeune femme avait t lave et elle devait galement avoir pris un bain. Scintillants de propret, ses cheveux refltaient la lumire du soleil. Kahlan tourna vers lui ses yeux verts. sa gauche, un bol de soupe fumait sur la table prs dune assiette de fromage et dune miche de pain. Je naurais pas cru dormir jusqu midi ! lana Richard en prenant place sur le banc. Quand ses deux amis clatrent de rire, il les dvisagea, souponneux. Tu as dormi plus de quarante-huit heures, Richard, linforma Kahlan. Une vraie marmotte ! renchrit Zedd. Comment te sens-tu, mon garon ? Et ta main ? Je vais trs bien. Merci de ton aide, Zedd. Merci vous deux ! Il plia et dplia les doigts pour leur montrer quil ne souffrait plus. Ma main est quasiment gurie, mais quest-ce quelle dmange ! Comme disait toujours ma mre, ft Kahlan, cest un signe damlioration. La mienne prtendait la mme chose, dit Richard. Il prit sa cuiller, la plongea dans le bol, ramena un morceau de pomme de terre et un champignon et gota avec une intense concentration. Ta soupe est aussi bonne que la mienne, dclara-t-il, parfaitement sincre. Kahlan sassit califourchon sur le banc pour lui faire face. Un coude appuy la table, elle posa le menton sur la paume de sa main. Zedd a un avis diffrent ! lana-t-elle. Richard foudroya du regard le vieil homme, qui leva vivement les yeux au ciel. Tant mieux pour lui ! Mais je lui rappellerai cette offense la prochaine fois quil me suppliera de me mettre aux fourneaux. Pour tre honnte, souffla Kahlan, pas assez doucement pour que Zedd ne lentende pas, je crois quil mangerait de la poussire si quelquun la cuisinait sa place. Je vois que tu commences le connatre - 104 -

Crois-en un expert, Richard, dit Zedd en agitant un index sentencieux, cette jeune dame rendrait la poussire comestible. Tu ferais bien de prendre des leons Richard se coupa un morceau de pain et le trempa dans la soupe. Ces plaisanteries, il le savait, taient une manire de dissiper sa tension. Et une agrable faon de passer le temps en attendant quil ait fini de manger. Kahlan lui avait promis de ne rien entreprendre avant quil ait demand Zedd de les aider. lvidence, elle avait tenu parole. Le vieil homme, lui, adorait jouer les innocents pour forcer ses interlocuteur lui rvler ce quil savait dj. Mais ces jeux, aujourdhui, paraissaient purils. Car, dsormais, tout tait diffrent Mais je me mfie delle cause dun terrible dfaut de caractre, dit Zedd, soudain menaant. Richard en oublia de mcher. Il avala tout rond, sans oser regarder ses amis, angoiss par ce qui allait suivre. Elle naime pas le fromage ! sexclama Zedd. Je ne vois pas comment faire confiance quelquun qui dteste ce don du ciel ! Ce nest pas un comportement normal Richard se dtendit. Zedd se livrait un de ses exercices favoris, quil appelait manipulation pour rire . Avec son jeune ami, a marchait tous les coups, et il adorait a. Jetant un regard discret au vieil homme, Richard vit quil affichait un sourire innocent du plus bel effet. Malgr lui, il ne put sempcher de limiter Pendant quil finissait sa soupe, Zedd grignota un morceau de fromage pour illustrer ses positions gastronomiques. Campant sur les siennes, Kahlan se rgala dun bout de pain. Il tait dlicieux et la jeune femme jubila quand Richard le dit haute et intelligible voix. Lorsque son bol fut presque vide, il dcida quil tait temps de passer aux choses srieuses. Le quatuor suivant sest-il manifest ? Non, rpondit Kahlan. Je minquitais, mais Zedd a lu dans les nuages que les tueurs ont d avoir des ennuis, puisquils ne se sont pas montrs. Cest vrai, cette histoire ? demanda Richard au vieil homme. Vrai, comme verrue de verrat, mon garon Zedd utilisait cette expression depuis quil le connaissait. Une faon amusante dassurer quil ne lui mentirait jamais. - 105 -

Mais quelle sorte dennuis pouvait avoir un quatuor ? Quoi quil en soit, sa question avait marqu la fin de la rcration. Kahlan tait impatiente quil continue sur le sujet et Zedd semblait partager ce sentiment. La jeune femme se rassit normalement, les mains sur les genoux. Sil ne sen sortait pas bien, comprit Richard, elle ferait ce quelle tait venue faire, et il naurait aucun moyen de len empcher. Il finit sa soupe, repoussa le bol et chercha le regard de Zedd, qui ntait plus dhumeur plaisanter. part a, impossible de deviner ce quil pensait. Il attendait, apparemment impassible. Richard devait se lancer. Une fois quil aurait commenc, plus question de rebrousser chemin ! Zedd, mon cher ami, il faut que tu nous aides neutraliser Darken Rahl. Je sais Tu veux que je dniche le grand sorcier Ce ne sera pas ncessaire, parce que je lai dj trouv ! (Kahlan se tourna vers Richard et linterrogea du regard, mais il lignora.) Tu es le grand sorcier ! Kahlan voulut se lever. Sans quitter Zedd des yeux, Richard tendit une main sous la table, lui saisit lavant-bras et la fora se rasseoir. Quest-ce qui te fait penser a, mon garon ? demanda Zedd, toujours aussi impassible. Richard prit une grande inspiration, croisa les mains sur la table et les contempla tout en parlant. Quand Kahlan ma racont lhistoire des trois pays, elle ma dit que le grand sorcier, rvolt par les mauvaises actions du Conseil, a pens que sa femme et sa fille taient mortes pour rien. En guise de punition, il a pris une mesure radicale : laisser ces gens assumer les consquences de leur comportement ! Tout fait la raction que tu aurais dans des circonstances similaires Je lai pens tout de suite, mais il me fallait des preuves. Quand je tai prsent Kahlan, et que tu as ragi si agressivement, jai prcis quelle avait t attaque par un quatuor. La compassion que jai lue dans tes yeux ma convaincu que je ne me trompais pas. Pour prouver cela, il fallait avoir souffert dans sa chair des exactions de ces tueurs. Ton changement dattitude sexpliquait parfaitement si tu tais lhomme dont la femme et la fille taient tombes sous les coups de ces assassins. Sinon, ta soudaine sollicitude pour Kahlan naurait eu aucun sens. Mais ce moment- 106 -

l, je ne me suis pas fi mon instinct, et je nai rien dit Il leva les yeux et les plongea dans ceux de Zedd. Tout de suite aprs, tu as commis ta plus grossire erreur en disant Kahlan quelle serait en scurit chez toi. Je savais que tu naurais pas menti sur un sujet aussi grave. Pourtant, tu nignorais pas quel point les quatuors sont dangereux. Comment un vieil ermite pouvait-il nous protger sans le secours de la magie ? Mais le grand sorcier, lui, navait rien craindre ! prsent, tu prtends que la deuxime quipe de tueurs a disparu parce quelle a eu des ennuis . Si tu veux mon avis, ce nest pas sans rapport avec ta magie. Comme toujours, tu nas pas parl la lgre, et tu as fait ce qui simposait Richard adressa un sourire complice Zedd. cause dune multitude de petits dtails, jai toujours su, au fond de moi, que tu tais bien plus que ce que tu prtendais tre. Une personne dexception, pour tout te dire ! Et je me rengorgeais que tu me tmoignes de lamiti. Si ma vie tait en danger, tu ferais nimporte quoi pour me sauver. Et tu sais que cest rciproque. Zedd, jai en toi une confiance aveugle, et mon destin est dsormais entre tes mains. Richard dtestait ce type de chantage, mais leurs vies tous taient en jeu. Zedd posa les mains plat sur la table et se pencha en avant. Je nai jamais t aussi fier de toi, Richard. Tu as tout compris ! (Il se leva et fit le tour de la table ; Richard limita et ils se donnrent laccolade.) Et je nai jamais t aussi triste pour toi. ( contrecur, il scarta du jeune homme.) Rassieds-toi Je vais revenir trs vite. Jai quelque chose pour vous deux Attendez-moi un instant. Zedd dbarrassa la table. Les assiettes et les bols dans les mains, il entra dans la maison. Kahlan le regarda sloigner sans dissimuler son inquitude. Richard sen tonna. Loin dtre heureuse davoir trouv le grand sorcier, elle semblait effraye. Les choses ne se passaient pas comme il lavait cru. Quand Zedd revint, un objet troit et long cal sous le bras, Kahlan se leva dun bond. Richard reconnut le fourreau dune pe. Son amie se plaa devant lui comme pour le protger. Ne fates pas a, Zedd ! implora-t-elle. - 107 -

Ce choix ne mappartient pas Zedd, je vous en prie, dsignez quelquun dautre ! Pas Richard Kahlan, nous avons dj parl de a ! Il sest choisi lui-mme. Si je ne dsigne pas celui qui est fait pour cette mission, nous mourrons tous. Mais si tu vois un autre moyen, je tcoute Le grand sorcier carta Kahlan de son chemin et posa sans douceur le fourreau sur la table, juste devant Richard, qui sursauta, regarda larme puis chercha sonder les yeux brillants de fureur de son ami. Cette pe tappartient, dit Zedd. Kahlan se dtourna des deux hommes. Richard regarda de nouveau le fourreau dargent ornement de torsades dor qui ressemblaient des vagues. Les quittons dacier de la garde lui rappelrent des crocs. Sur la poigne entoure de fils dargent, dautres torsades dor dessinaient le mot Vrit . Cest la lame dun roi pensa Richard. La plus belle pice darmurerie que jaie jamais vue. Il se leva lentement. Zedd prit le fourreau par la pointe et prsenta la poigne son protg. Dgaine-la ! Comme en transe, Richard saisit la poigne et libra la lame, dont le tintement mtallique resta longtemps suspendu dans les airs comme une note de musique. De sa vie, le jeune homme navait jamais entendu une pe produire un tel son Serrant larme plus fort, il sentit sous sa paume et sous ses doigts la minuscule douleur des torsades dor qui composaient le mot Vrit de chaque ct de la poigne. Inexplicablement, cette sensation lui parut normale. Le poids et lquilibre de lpe lui convenaient merveille. Et pour la premire fois de son existence, il eut limpression dtre complet. Au plus profond de lui-mme, sa colre sveilla, prte se chercher des cibles. Avec une trange intensit, il sentit le contact du croc contre sa peau, sous sa chemise. Alors que sa colre se transformait en rage, un pouvoir rcemment activ circula dans son corps. Il lui tait envoy par lpe, fidle reflet de son propre courroux. Jusque-l, ses sentiments lui avaient toujours sembl tre des entits indpendantes et entires. L, on et dit quune image, dans un miroir, sveillait la vie. - 108 -

Un fantme terrifiant ! Et tandis que sa rage se nourrissait du pouvoir de lpe, la colre de larme se nourrissait de sa colre. Deux temptes jumelles se dchanaient en lui. Comme un spectateur impuissant, il fut emport dans la tourmente. Lexprience tait effrayante. Pas trs loigne dun viol mental, elle ntait pourtant pas dpourvue de sduction. Des aperus terrifiante de sa propre colre se mlaient des promesses irrsistibles. Ces motions ensorcelantes se communiquaient tout son corps, semparant de sa colre et montant en puissance avec elle. Au bord de la panique ou dun irrversible abandon Richard lutta pour se contrler. Zeddicus Zul Zorander leva les yeux au ciel, carta les bras et cria : Que les vivants et les morts en soient avertis en toute loyaut ! Le Sourcier est dsign ! Un roulement de tonnerre fit trembler le sol et se rpercuta en direction de la frontire. Tte baisse, les mains dans le dos, Kahlan se jeta genoux devant Richard. Je jure de dfendre le Sourcier au pril de ma vie ! Zedd sagenouilla prs delle, la tte galement baisse. Je jure de dfendre le Sourcier au pril de ma vie ! rpta-t-il. Lpe de Vrit la main, Richard carquilla les yeux, plus stupfait que jamais. Zedd, souffla-t-il, pour lamour de tout ce qui est bon en ce monde, dis-moi ce quest un Sourcier !

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Chapitre 9
Zedd se releva pniblement, rajusta les plis de sa tunique autour de son corps dcharn et tendit un bras Kahlan, toujours prostre, les yeux rivs sur le sol. Ce quest un Sourcier ? Venant de quelquun qui vient dtre dsign, voil une question judicieuse ! Mais il faut du temps pour y rpondre Richard regarda lpe qui brillait dans sa main, incertain de vouloir avoir le moindre rapport avec elle. Il la remit dans le fourreau, ravi dtre dbarrass des sentiments quelle veillait en lui, et la tendit Zedd. Je ne lavais jamais vue ici O la cachais-tu ? Dans mon armoire rpondit le grand sorcier, assez fier de son effet. Il ny a que des assiettes et des poles dans ton armoire. Plus quelques fioles de poudre Je ne parle pas de cette armoire-l, dit Zedd, baissant la voix comme si des oreilles ennemies pouvaient lentendre. Elle tait dans mon armoire de sorcier ! Il ny a quune armoire chez toi Fichtre et foutre, Richard ! Tu ntais pas cens la voir ! Une armoire de sorcier est par dfinition invisible ! Et depuis combien de temps as-tu cette arme ? demanda le jeune homme avec limpression dtre devenu parfaitement idiot. Je nen sais trop rien Peut-tre une dizaine dannes Quelle importance ? Et comment es-tu entr en sa possession ? Dsigner le Sourcier est le privilge dun sorcier, rpondit Zedd, soudain agressif. Le Conseil a voulu sarroger ce droit. Bien entendu, les conseillers se fichaient de trouver la bonne personne. Ils dsignaient des gens qui leur seraient utiles ou qui leur offraient beaucoup dargent. Lpe appartient au Sourcier tant quil est de ce monde et ne dcide pas de renoncer son titre. Pendant quon - 110 -

cherche un nouveau postulant, elle est confie aux sorciers. Enfin, un sorcier : moi, puisque nommer le Sourcier est mon privilge. Le dernier individu qui dtenait larme sest (Il leva les yeux au ciel, comme sil cherchait ses mots) hum intimement li une voyante. Pendant quil tait occup autre chose, je suis all dans les Contres du Milieu et jai rcupr mon bien. prsent, cest ton bien ! Richard comprit quil tait entran contre son gr dans une histoire trs complique. Il se tourna vers Kahlan. Libre de son angoisse, elle affichait son impassibilit coutumire Cest pour a que tu es venue ? Tu voulais que le grand sorcier me dsigne ? Richard, je dsirais quil nomme un Sourcier, mais jignorais que ce serait toi Se sentant pig, le jeune homme regarda tour tour ses deux amis. Vous pensez que je peux nous sauver ? Bon sang, je vois ce que vous avez dans la tte : Richard mettra fin aux agissements de Darken Rahl. Un sorcier en est incapable, mais je suis cens essayer ? Terroris, il crut que son cur allait exploser. Zedd avana et lui posa sur lpaule une main rassurante. Mon garon, regarde le ciel et dis-moi ce que tu vois Richard leva les yeux, aperut le nuage qui ressemblait un serpent et ne jugea pas utile de rpondre la question. Viens tasseoir, fit Zedd en lui enfonant ses doigts osseux dans la chair. Je vais te dire tout ce que tu dois savoir. Ensuite, tu dcideras ce que tu veux faire. Il posa son autre main sur lpaule de Kahlan et poussa les jeunes gens jusquau banc. Puis il sassit en face deux Richard laissa lpe sur la table, entre Zedd et lui, histoire de signifier que la matire restait sujette discussion. Zedd retroussa lgrement ses manches. Il existe une magie puissante, trs ancienne et trs dangereuse Elle prend sa source dans la terre et la vie elle-mme. Contenue dans trois calices appels les botes dOrden, elle reste endormie tant que celles-ci ne sont pas mises dans le jeu. En passant, sachez que cest lexpression consacre Bien entendu, ce nest pas un jeu denfant ! Seule une personne dote de grands pouvoirs peut russir condition davoir fait de trs longues - 111 -

tudes. Ds quon dtient au moins une bote, la magie dOrden peut tre veille. partir du moment o il se la procure, notre hypothtique candidat a un an devant lui pour ouvrir une bote. Mais attention, il doit tre en possession des trois avant dessayer, car elles fonctionnent ensemble ! Pas question de nen avoir quune et de louvrir ! Si lindividu qui les met dans le jeu ne se les approprie pas toutes, et sil laisse passer le dlai dun an, sa vie appartiendra la magie. Impossible de revenir en arrire ! Darken Rahl doit ouvrir une des botes ou mourir. Le premier jour de lhiver, lanne dont il disposait sera coule Le visage pliss comme un vieux parchemin force de dtermination, Zedd se pencha un peu plus en avant. Chaque bote contient un pouvoir diffrent qui est libr au moment de son ouverture. Si Rahl choisit la bonne, il dtiendra la magie dOrden. Celle de la vie mme, mes chers enfants ! Il deviendra le matre de tous les tres vivants. Quil naime pas une personne, et il pourra la tuer dune seule pense, de la manire quil voudra ! Lidentit de la victime na aucune importance. Et la distance non plus Une magie qui me parat rudement malfique dit Richard. Zedd se pencha en arrire et retira ses mains de la table. Pas vraiment, mon garon La magie dOrden est tout simplement celle de la vie. Comme tous les pouvoirs, elle existe, voil tout. Son utilisateur la rend malfique ou bnfique. Elle peut aussi servir faire pousser le bl, gurir les malades ou mettre fin une guerre. Encore une fois, cest lutilisateur qui dcide. Un pouvoir, quel quil soit, nest jamais bon ou mauvais. Hlas, je crains que nous ne sachions dj comment Darken Rahl entend lutiliser Zedd se tut. Un vieux truc lui pour laisser Richard digrer les informations quil venait de lui livrer. Aujourdhui, ses attentes se lisaient sur son visage. Et lexpression de Kahlan indiquait quelle aussi esprait que le jeune homme comprendrait chaque mot quil avait entendu. Richard navait rien digrer , puisquil avait dj appris tout a dans le Grimoire des Ombres Recenses. Le texte tait explicite. Lexpos de Zedd passait pour une bluette quand on connaissait limportance du cataclysme qui sabattrait sur le monde si Darken Rahl ouvrait la bonne bote. Richard savait galement ce qui se passerait sil ouvrait une des deux autres. tant tenu de ne rien dire, il posa une autre question - 112 -

dont il connaissait la rponse. Et sil ouvre une des deux autres ? Zedd se pencha de nouveau en avant. lvidence, il stait prpar rpondre a. Sil ouvre la premire des deux mauvaises botes, la magie prendra possession de lui et il mourra. (Il claqua des doigts.) Aussi simplement que a. Alors, la menace sera carte et nous vivrons en paix. (Il se pencha davantage, frona les sourcils et foudroya Richard du regard.) Sil ouvre la deuxime, tout ce qui existe les insectes, les brins dherbe, les arbres, les animaux et les tres humains retournera au nant. Ce sera la fin de tout, mon garon ! La magie dOrden est la sur jumelle de celle de la vie. Et tu sais, nest-ce pas, que la mort est son insparable sur. En toute logique, la magie dOrden est intimement lie aux deux Zedd se pencha en arrire, comme puis par cette numration de catastrophes. Bien quil et dj su tout cela, Richard blmit de lentendre prononcer haute voix. La vrit, ainsi exprime, devenait soudain plus relle. En apprenant le grimoire par cur, il navait jamais imagin que ces vnements, hautement hypothtiques, puissent un jour se produire. Son seul souci avait t de prserver la connaissance pour la restituer au gardien. Il aurait voulu tout rvler Zedd, mais le serment fait son pre le lui interdisait. Une situation pnible qui lobligeait poser des questions auxquelles il aurait pu rpondre aussi bien que son vieil ami. Comment Ralh saura-t-il choisir entre les botes ? Zedd droula les manches de sa tunique et parla sans lever les yeux de ses mains. Mettre les botes dans le jeu permet daccder certaines informations privilgies qui seront dun grand secours Rahl a se tenait. Personne ne connaissait lexistence du grimoire, part son gardien et, semblait-il, lhomme qui mettait les botes dans le jeu. Louvrage ne mentionnait pas ce dtail, mais il paraissait logique Dun coup, toutes les pices du puzzle trouvrent leur place. Darken Rahl le traquait parce quil voulait le grimoire ! Boulevers, Richard faillit ne pas remarquer que Zedd avait repris la parole. Rahl na pas respect les rgles, ce qui na rien dtonnant, venant de lui. Il a mis les botes dans le jeu avant de les avoir toutes - 113 -

Il doit tre stupide, dit Richard. Ou avoir sacrement confiance en lui ! La seconde hypothse est la bonne fit Zedd. Jai quitt les Contres du Milieu pour deux raisons. Primo, parce que le Conseil stait arrog le droit de nommer le Sourcier. Secundo, parce quil sest tromp au sujet des botes dOrden. Les conseillers pensaient quil sagissait dune lgende, et ils mont pris pour un vieux fou quand jai affirm le contraire. Jai voulu les avertir, et ils mont ri au nez ! Il frappa du poing sur la table, faisant sursauter Kahlan. Ils se sont fichus de moi ! (Sous ses cheveux blancs, son visage rouge de colre brillait comme un lampion.) Je voulais que les botes soient spares les unes des autres. Et avec laide de la magie, quon les cache afin que nul ne puisse jamais les retrouver ! Les crtins du Conseil les ont donnes des gens importants, comme sil sagissait de trophes ! Un paiement pour des faveurs ou des promesses ! Le meilleur moyen de les laisser porte de main des ambitieux ! Jignore ce quil est advenu delles depuis mon dpart. Mais Rahl en dtient au moins une. Probablement deux, et il aura bientt la troisime. Comprends-tu ce que a signifie, Richard ? Nous ne sommes pas obligs daffronter Darken Rahl. Il suffira de trouver une des botes avant lui ! Et lempcher de nous la prendre, ce qui sera encore plus difficile que de la trouver (Richard marqua une pause, frapp par une ide.) Zedd, est-il possible quune des botes soit en Terre dOuest ? Jen doute Pourquoi ? Richard, je ne tai jamais dit que je suis un sorcier. Comme tu ne me las pas demand, ce ntait pas vraiment un mensonge Pourtant, je tai cach la vrit sur un point. Jai prtendu tre venu ici avant lapparition de la frontire, mais ce nest pas vrai. En fait, je naurais pas pu Pour que Terre dOuest soit un pays pargn par la magie, il ne devait pas y en avoir avant lrection de la frontire. Aprs, a navait pas dimportance. Avant, cet t catastrophique. Ma prsence aurait empch la naissance de la frontire. Je suis rest dans les Contres du Milieu et jai travers aprs Tout le monde a ses petits secrets, et je peux bien te concder les tiens Mais o veux-tu en venir ? a : si une des botes avait t ici avant lavnement de la - 114 -

frontire, elle ne serait jamais apparue ! Sachant quelles taient toutes dans les Contres du Milieu, et que je nen ai pas apport une avec moi, les botes doivent toujours y tre. Richard rflchit quelques instants et dut convenir que le raisonnement se tenait. Encore un espoir rduit nant ! Il revint des proccupations plus immdiates. Tu ne mas toujours pas dit ce quest un Sourcier. Ni ce que je viens faire l-dedans Un Sourcier est un homme parfois une femme qui na de comptes rendre qu lui-mme. Sa seule loi, cest ce quil pense. Lpe de Vrit lui revient et elle fera tout ce quil lui demande. Dans les limites de sa propre force, il peut contraindre nimporte qui rpondre ses questions. (Zedd leva une main pour couper court aux objections de son jeune ami.) Je sais, cest une dfinition trs vague Le problme, cest que ce pouvoir-l est comme tous les autres : il dpend de son utilisateur ! Mais nous en avons dj parl Voil pourquoi il est si important de trouver lindividu qui en fera un usage avis et bienfaisant. Richard, un Sourcier fait exactement ce que son nom indique : il cherche les sources. En qute de rponses, il choisit les sujets qui lintressent. Quand cest le bon candidat, il aspire aux solutions qui aideront les autres et pas seulement lui-mme. La raison dtre dun Sourcier, cest la libert de chercher ce quil veut, daller l o il lentend, de demander ce quil a envie de demander et dapprendre ce quil dsire apprendre. Il obtient des rponses et, quand a simpose, prend les mesures quelles rendent indispensables. Mme les plus radicales ! Dois-je comprendre quun Sourcier est un assassin ? Je ne te mentirai pas, mon garon. Cela fut parfois le cas. Et ctait invitable ! Je ne serai jamais un tueur ! explosa Richard. ton aise fit Zedd en haussant les paules. Comme je te lai dit, un Sourcier est ce quil a envie dtre. Idalement, il porte haut ltendard de la justice. Impossible dtre plus prcis, parce que je nai jamais dtenu ce titre. Mais si jignore ce qui se passe dans la tte dun Sourcier, je peux reconnatre les bons candidats Le vieil homme retroussa de nouveau ses manches. Mais ne va pas croire que je fabrique les Sourciers, Richard. Ils se fabriquent tout seuls et je me contente de les dsigner. Voil des annes que tu es un Sourcier sans le savoir. Je tai observ, donc jen suis sr. Tu es sans cesse en qute de la vrit. Par exemple, que - 115 -

faisais-tu dans la fort de Ven ? Tu voulais retrouver la liane et lucider le meurtre de ton pre. Pourtant, tu aurais pu laisser agir des gens plus qualifis. Tu aurais peut-tre fini par ty rsoudre, mais en allant contre ta nature. Celle dun Sourcier ! Une personne qui ne sen remet jamais aux autres parce quelle veut apprendre par elle-mme ! Et quand Kahlan ta dit quelle cherchait un sorcier disparu depuis des lustres, tu as voulu savoir qui ctait, et tu as fini par le dbusquer Mais cest seulement parce que Pas darguties, mon garon ! Une seule chose compte : tes actes. Je tai sauv grce une racine. Est-il important que je naie eu aucun mal la dnicher ? Non ! Serais-tu plus vivant si a mavait cot dnormes efforts ? Encore une fois, non ! Jai rapport la racine et tu es guri. Cest tout ce qui nous intresse. Pour le Sourcier, cest pareil. On se fiche de la faon dont il obtient des rponses, pourvu quil les obtienne ! Enfonce-toi dans le crne quil ny a pas de rgles. prsent, tu dois trouver certaines rponses. Je me moque de la faon dont tu ty prendras, condition que tu te mettes au travail. Et si cest facile pour toi, je me rjouirai, parce que nous navons pas beaucoup de temps ! De quelles rponses parles-tu ? demanda Richard, sur la dfensive. Jai un plan, dit Zedd, mystrieux, mais tu dois dabord dcouvrir comment nous faire passer de lautre ct de la frontire. Plat-il ? sexclama Richard, indign. Tu es un sorcier et je parie que tu nas pas t pour rien dans lapparition des frontires. De plus, tu as reconnu avoir travers pour rcuprer lpe. Enfin, Kahlan aussi est passe et des sorciers lont aide. Moi, je ne connais rien sur la frontire ! Tu veux que je trouve une rponse Eh bien, la voil ! Zedd, puisque tu es un sorcier, fais-nous traverser ! Tu ne mas pas cout Jai dit passer de lautre ct , pas traverser . Je saurais comment faire, mais nous ne pouvons pas Rahl pense que nous essayerons. Et dans ce cas, il nous tuera. Ou pire ! Il faut passer de lautre ct sans traverser ! La distinction est essentielle ! Zedd, je suis navr, mais cest impossible. Je ne vois pas comment passer de lautre ct sans traverser. La frontire est le royaume des morts. Si nous ne la franchissons pas, nous serons coincs lintrieur. Et noublie pas : la frontire est justement l pour empcher les gens de faire ce que tu me demandes. - 116 -

Richard soupira de frustration. Ses amis avaient besoin de lui et il ne pouvait rien pour eux Richard, dit gentiment Zedd, tu te sous-estimes Tu te souviens de ce que tu rpondais quand je te demandais comment on doit rsoudre un problme difficile ? Richard savait quoi le vieil homme faisait allusion, mais il navait pas envie de senfoncer davantage Un sourcil lev, Zedd attendit. Il faut penser la solution, pas au problme dit enfin Richard. Pour le moment, tu ty prends lenvers. Au lieu de penser la solution, tu cherches comprendre pourquoi le problme nen a pas ! Richard dut admettre que son ami avait raison. Mais les choses taient encore plus compliques que a Zedd, je ne suis pas qualifi pour tre le Sourcier. Je ne sais rien des Contres du Milieu ! Parfois, il est plus facile de prendre une dcision quand on nest pas encombr de connaissances historiques, rpondit le sorcier, nigmatique souhait. Ce pays mest tranger Je my perdrais Jusque-l silencieuse, Kahlan lui posa une main sur le bras. Aucun risque ! Je connais les Contres du Milieu mieux que quiconque ! Les endroits dangereux et ceux o on est en scurit Avec moi pour guide, tu ne te perdras pas, je te le jure ! Richard dtourna la tte et sabma dans la contemplation du bois noueux de la table. Lide de dcevoir son amie le dsesprait. Mais sa confiance et celle de Zedd ntaient pas bien places. Il ne connaissait rien la magie et aux Contres du Milieu. Quant savoir comment trouver les botes ou arrter Darken Rahl, cela le dpassait. Oui, il navait pas la premire ide de la marche suivre ! Et il aurait d commencer par les faire passer de lautre ct de la frontire ? Richard, dit Zedd, tu crois que je taccable de responsabilits et que jai tort. Mais ce nest pas moi qui tai choisi ! Tu tes rvl tre le Sourcier, et jen ai simplement pris acte. Voil bien longtemps que je suis un sorcier. Mme si tu ignores ce que a implique, fais-moi confiance quand jaffirme savoir reconnatre le bon candidat. (Tendant le bras au-dessus de la table, et de lpe, le vieil homme posa une main sur celle de Richard.) Darken Rahl est - 117 -

sur ta piste. Il ne peut y avoir quune raison : grce la magie dOrden, il sait galement que tu es llu, et il veut liminer une menace. Richard en sursauta de surprise. Zedd avait peut-tre raison. Dans ce cas Ou peut-tre pas ! Le vieux sorcier ne savait rien au sujet du grimoire. Donc Son esprit menaant dexploser, Richard ne put plus supporter dtre assis. Il se leva et fit les cent pas en rflchissant. Zedd croisa les bras et Kahlan posa un coude sur la table. Sans un mot, ils le regardrent marcher. Shar lui avait dit de trouver la rponse ou de mourir. Mais elle navait pas parl de cette fichue histoire de Sourcier ! Ne pouvait-il pas dcouvrir la solution sa manire, comme il lavait toujours fait ? Aprs tout, il navait pas eu besoin de lpe pour dcouvrir qui tait le grand sorcier. Mais a navait pas t si compliqu Alors, pourquoi refuser larme ? Quel mal y avait-il accepter son aide ? Dans sa situation, se priver dune assistance, de quelque nature quelle fut, serait stupide. Sil avait bien compris, lpe pouvait rendre tous les services que son propritaire dsirait. Alors, pourquoi ne pas en profiter ? Il sen servirait pour aider ses amis, et voil tout ! a nimpliquait pas de devenir un assassin, ni les dieux savaient quoi. Tout ce quil lui fallait, ctait un peu de soutien, rien de plus Ces arguments pourtant solides ne le convainquirent pas. Il ne voulait rien avoir faire avec lpe parce quil dtestait ce qui tait arriv quand il lavait dgaine. Il avait prouv une sensation agrable et a linquitait. Puis sa colre stait manifeste dune manire trange, le plongeant dans un tat de conscience indit. Le pire, ctait quil avait trouv a juste. Mais penser cela de la colre ntait pas bien, et il repoussait de toutes ses forces lide de ne plus tre mme de la contrler. Comme son pre le lui disait, la colre tait malfique. Ctait elle qui avait tu sa mre Depuis, il la gardait enferme derrire une porte quil ne voulait pas ouvrir. Trs bien, il ferait a sa manire, sans lpe. Il navait pas besoin delle, et encore moins des tourments quelle lui infligeait. Richard se tourna vers Zedd, toujours assis les bras croiss, les rayons du soleil jouant sur son visage burin. Ses traits pourtant familiers semblaient diffrents. Il avait lair lugubre et dtermin tout ce quon pouvait attendre dun sorcier ! Quand leurs regards se - 118 -

croisrent, le jeune homme ne baissa pas les yeux Sa dcision tait prise. Et la rponse serait ngative ! Il aiderait ses amis et resterait leurs cts, car sa vie aussi tait en jeu. Mais il naccepterait pas dtre le Sourcier ! Avant quil puisse le dire voix haute, Zedd lana : Kahlan, raconte donc Richard comment Darken Rahl interroge les gens Il navait pas regard la jeune femme, son regard toujours riv celui de son protg. Zedd, je vous en prie souffla Kahlan. Dis-le-lui ! ordonna le sorcier. Dcris ce que fait Rahl avec la lame incurve quil porte la ceinture. Richard abandonna son duel visuel avec le sorcier et regarda la jeune femme, qui tendit un bras et lui fit signe dapprocher. Il hsita un moment, puis obit et lui prit la main. Kahlan le fora sasseoir en face delle. Posant son autre main sur la sienne, elle caressa tendrement sa paume du bout des doigts. Entre deux mains minuscules, celle de Richard semblait incroyablement grosse. Kahlan parla sans le regarder. Darken Rahl pratique une trs ancienne forme de magie divinatoire appele anthropomancie Il trouve les rponses ses questions dans les entrailles humaines Au fond du cur de Richard, la colre sembrasa. Ce nest pas trs efficace Au mieux il obtient un oui ou un non, et parfois une identit. Pourtant, il continue de recourir cet art ignoble. Je suis dsole, Richard. Pardonne-moi de te dire de telles horreurs. Des souvenirs de son pre remontrent la mmoire de Richard. Sa gentillesse, son rire, son amour, leur profonde complicit, les heures passes ensemble avec le grimoire secret Des milliers de moments linapprciable valeur Ces images et ces sons se brouillrent dans lesprit de Richard, remplacs par le souvenir de la tache de sang, sur le sol, et des visages blmes des tmoins. Son pre avait souffert. Il avait eu peur, il Les propos de Chase rsonnrent de nouveau ses oreilles. Loin de les bannir, il les accueillit, les laissant retentir en boucle dans son esprit. Il simmergea dans ces dtails affreux, acceptant sans rserve des tourments qui auraient d tre au-del de la comprhension - 119 -

dun cerveau humain. Le chagrin jaillit dun puits creus dans le terreau mme de son me. Involontairement rveill, il criait si fort dans sa tte que ses os menaaient de se fissurer. Alors, Richard ajouta la scne la silhouette indistincte de Darken Rahl. Pench sur le corps de son pre, une lame au poing et du sang sur les mains Cette vision, il la grava dans son esprit, puis la sonda, la retourna dans tous les sens, limprima jusque dans son me Tout tait clair, dsormais. Il savait ce qui stait pass, et comment son pre avait pri. Les seules rponses quil et vraiment cherches dans sa vie, ctaient celles-l. Sa seule et authentique qute En un clair, tout se transforma en lui. La porte qui protgeait sa colre et le mur de raison qui emprisonnait son impulsivit sembrasrent, consums par une brusque flambe de vitalit animale. Une vie entire de logique prudente fut dissoute par sa rage comme par un acide. Sa lucidit ntait plus quun drisoire rsidu dans un tourbillon de pulsions. Richard saisit le fourreau de lpe de Vrit et le serra si fort que ses jointures blanchirent. Les muscles de sa mchoire ttaniss, sa respiration sacclra. Ne voyant rien du monde extrieur, part lpe, il sentit que londe de colre venait de larme, invoque par le Sourcier et non par la volont dun mortel appel Richard Cypher. Le chagrin lui dchirait les entrailles, maintenant quil savait comment tait mort son pre. Des penses quil ne stait jamais autoris avoir devinrent son unique obsession. La prudence et la raison furent emportes par la dferlante dune soif de vengeance dvorante. cet instant, son seul projet, sa seule faim, son unique aspiration tait de tuer Darken Rahl. Plus rien dautre navait de sens. De lautre main, il saisit la garde de lpe et la dgaina. Zedd lui prit le poignet. Fou de colre, Richard foudroya du regard le vieil homme qui osait sinterposer entre sa fureur et lui. Richard, calme-toi Le Sourcier, tous les muscles bands, plongea ses yeux de fou dans ceux du vieillard. Une part de lui, trs loin dans sa conscience, limplora de - 120 -

reprendre son contrle. Ignorant les avertissements quelle lui criait, il se pencha vers le vieil homme, par-dessus la table, et lcha, les dents serres : Jaccepte de devenir le Sourcier Richard, rpta Zedd, dtends-toi, tout va bien Allons, assieds-toi Le monde rel lui rapparaissant, Richard ravala ses envies de meurtre, mais ntouffa pas sa colre. La porte et la cloison qui la retenaient avaient jamais t pulvrises. Et si le monde tait de nouveau prsent, il le regardait avec des yeux diffrents. Des yeux quil avait depuis toujours sans oser les ouvrir. Ceux dun Sourcier ! Richard saperut quil tait debout mais ne se souvint pas de stre lev Il se rassit prs de Kahlan et lcha lpe. Alors, quelque chose en lui reprit le contrle de sa colre. Mais ce ntait plus le mme processus quavant, car il ne ltouffa pas et ne lenferma pas derrire une porte. Il la mit simplement larrire-plan, sans craindre de la ramener sur le devant de la scne quand il en aurait besoin. Une partie de son moi ancien rinvestit son esprit, le calma, ralentit sa respiration et le raisonna. Il se sentait libr, sans crainte et, pour la premire fois de sa vie, il navait plus honte de son imptuosit. Les muscles moins tendus, il sautorisa sasseoir Puis il leva les yeux vers le visage impassible de Zedd. Sur les traits taills la serpe de son ami aux cheveux si blancs, un sourire flotta fugitivement. Flicitations, dit-il. Tu as pass avec succs ma dernire preuve Te voil un Sourcier ! Que Que racontes-tu l ? Tu mavais dj dsign Zedd secoua la tte. Je te lai dit et redit Tu es sourd, ou quoi ? Un Sourcier se dsigne lui-mme. Avant den devenir un, tu devais surmonter une preuve dcisive. Il fallait me montrer que tu pouvais utiliser tout ton esprit ! Pendant des annes, Richard, tu as gard ta colre prisonnire. Alors, je voulais tre sr que tu saurais la librer et linvoquer. Je tai dj vu furieux, mais tu refusais de le reconnatre, mme dans le secret de ton cur. Un Sourcier incapable dutiliser sa colre serait plus faible quun nourrisson. Cest elle qui permet linstinct de prendre le dessus. Sans elle, tu aurais refus lpe, et je ne my serais pas oppos, car tu naurais pas t le bon candidat. - 121 -

Mais tout a ne compte plus ! Dsormais, nous savons que la peur de ta propre colre ne te limite plus. Cependant, ne perds pas toute prudence. Sil est important dutiliser ta fureur, il est tout aussi essentiel de savoir la contenir. Tu en as toujours t capable, ne cesse pas maintenant ! Mais je te crois assez sage pour savoir quel chemin choisir. Parfois, laisser libre cours sa colre est une erreur plus grave que de la retenir Richard acquiesa solennellement. Il repensa ce quil avait prouv en tenant lpe et la manire dont il avait absorb son pouvoir. Cette grisante sensation de sabandonner une pulsion primale venue du fond de son tre et de larme. Cette pe est magique, dit-il. Je lai senti Tu as raison ft Zedd. Mais la magie est un outil comme les autres. Quand tu te sers dune pierre aiguiser pour affter un couteau, tu aides simplement la lame mieux remplir la tche pour laquelle elle est conue. Cest pareil avec la magie Tout est dans lintention ! Certaines personnes craignent plus de mourir a cause de la magie que transperces par une lame Comme si on tait moins mort frapp par de lacier que foudroy par linvisible ! coute-moi bien, mon garon. La mort est la mort, un point cest tout ! Mais la peur quinspire la magie peut tre une arme puissante. Ne loublie jamais ! Richard hocha de nouveau la tte. Le soleil de la fin daprs-midi lui caressait le visage. Du coin de lil, il aperut le nuage en forme de serpent. Rahl le voyait sans doute aussi Il se souvint du regard du tueur, sur la corniche, qui avait pass sa lame sur son bras pour faire couler le sang. ce moment-l, il navait pas compris le comportement de cet homme. Maintenant, il le comprenait. Lui aussi avait soif de bataille ! Les feuilles des arbres environnants, dj mouchetes de jaune et de rouge, tremblaient sous le souffle du vent dautomne. Lhiver approchait. Son premier jour tait pour bientt Richard repensa lnonc du problme : passer de lautre ct de la frontire sans la traverser. Ils devaient trouver une des botes dOrden. Et sils russissaient, Darken Rahl ne serait pas loin. Zedd, assez dpreuves et de jeux ! Je suis le Sourcier, maintenant, pas vrai ? - 122 -

Cest la vrit vraie, comme verrue de verrat ! Alors, nous perdons notre temps ! Et je suis sr que Darken Rahl ne gaspille pas le sien. (Richard se tourna vers Kahlan.) Je prends au mot ton serment de me guider quand nous serons dans les Contres du Milieu. La jeune femme sourit de son impatience et lui fit une rvrence. Richard regarda Zedd. Sorcier, montre-moi comment fonctionne la magie !

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Chapitre 10
Un sourire espigle sur les lvres, Zedd tendit Richard le baudrier au cuir finement travaill et assoupli par le passage des ans. La boucle en argent et en or tait assortie au fourreau. Son prcdent utilisateur tant plus petit que Richard, le rglage ne convenait pas. Zedd le modifia pendant que son protg passait le baudrier sur son paule droite et y accrochait Lpe de Vrit. Le sorcier conduisit les deux jeunes gens la lisire des herbes folles, puis il les fit avancer dans les ombres projetes par les arbres jusqu un endroit o poussaient deux petits rables. Le premier tronc avait le diamtre du poignet de Richard. Le second faisait environ la taille de celui de Kahlan. Dgaine lpe, dit Zedd au Sourcier. (Lincroyable note mtallique retentit quand il obit.) Bien Je vais te montrer quelque chose de capital au sujet de cette arme. Pour a, il faut que tu renonces provisoirement au poste de Sourcier, et que tu mautorises dsigner Kahlan. Je ne veux pas de ce titre, marmonna la jeune femme. Cest juste dans lintrt de ma dmonstration, chre enfant. Il fit signe Richard de donner lpe Kahlan. Elle hsita puis la prit deux mains. Gne par son poids, elle baissa la pointe jusqu ce quelle repose sur le sol. Thtral, Zedd passa les mains au-dessus de la tte de la jeune femme. Kahlan Amnell, je te nomme Sourcire Kahlan lui jeta un regard souponneux. Glissant un index sous son menton, il la fora relever la tte. Les yeux brillants, il approcha la bouche de son oreille et murmura : Quand jai quitt les Contres du Milieu, Darken Rahl sest servi de sa magie pour planter ici le plus gros de ces deux arbres. Un repre, histoire de pouvoir me retrouver quand a lui chanterait. Pour me tuer, bien sr ! Souviens-toi que cest lui qui a assassin Dennee (Lexpression de Kahlan se durcit.) Et il te traque pour - 124 -

tabattre, comme il a excut ta sur ! Les yeux de Kahlan brlrent soudain de haine. Les muscles de ses mchoires se contractrent, ses bras se raidirent et la pointe de lpe de Vrit se releva. Cet arbre est son alli, Kahlan ! Et tu as mission de le vaincre ! La lame vola dans lair avec une vitesse et une force telles que Richard nen crut pas ses yeux. Quand elle percuta le tronc, un bruit terrible retentit, comme si des milliers de branches se brisaient en mme temps, et des clats de bois volrent de tous les cts. Larbre resta suspendu dans lair un moment puis bascula de sa souche et sabattit sur le sol. Pour obtenir ce rsultat, Richard aurait d taper une bonne dizaine de fois avec une hache parfaitement affte. Zedd arracha lpe Kahlan, qui saccroupit, sassit sur les talons, se prit le visage deux mains et poussa un gmissement de bte blesse. Richard sagenouilla prs delle et tenta de la calmer. Kahlan, a ne va pas ? Non Non Pas de problme Elle posa une main sur son paule et il laida se relever. Mais je dmissionne de mon poste de Sourcire ajouta-t-elle avec un pauvre sourire. Richard foudroya Zedd du regard. Que signifie ce tissu dneries ? grogna-t-il. Cet arbre na aucun rapport avec Darken Rahl. Tu las fait pousser avec amour, comme son compagnon. Un couteau sous la gorge, je jurerais quils taient une sorte de monument la mmoire de ta femme et de ta fille. Trs bonne dduction, Richard, admit le sorcier avec lombre dun sourire. Reprends ton pe ! Te voil redevenu le Sourcier en titre ! Maintenant, coupe le petit arbre et je texpliquerai tout Richard prit lpe deux mains et sentit la colre monter en lui. Bandant ses muscles, il frappa larbre survivant de toutes ses forces. La lame dcrivit un arc de cercle en sifflant et simmobilisa juste avant de toucher lcorce, comme si lair tait devenu trop pais pour quelle puisse le traverser. bahi, Richard regarda larme, essaya de nouveau et obtint le mme rsultat. Larbre le narguait, absolument intact ! Zedd contemplait la scne, les bras croiss et lair satisfait. Bon, assez jou, explique-toi ! dit Richard en rengainant lpe. - 125 -

Tu as vu avec quelle facilit Kahlan a abattu le plus gros de ces rables ? demanda le vieux sorcier, vivante image de linnocence. De fait, il aurait tout aussi bien pu tre en acier ! La lame laurait proprement coup en deux ! Et toi qui es tellement plus fort que cette frle enfant, tu nas mme pas pu entamer cet arbrisseau ! Jai remarqu, Zedd, inutile dinsister lourdement ! Et que penses-tu du phnomne ? Lirritation de Richard fondit comme neige au soleil. Ctait la mthode pdagogique favorite de Zedd : lamener trouver les rponses par lui-mme Je suppose que a a un rapport avec la motivation. Kahlan pensait que son arbre tait un agent du mal. Moi, je navais rien contre le mien. Excellent, mon garon ! Zedd, dit Kahlan en se tordant nerveusement les doigts, je ne comprends pas. Jai abattu larbre parce que je le croyais malfique. Mais ce ntait pas vrai. Ma chre enfant, ctait lobjet de ma dmonstration ! La ralit ne joue aucun rle Tout est dans la perception et lintention ! Si tu penses avoir affaire un ennemi, tu peux le dtruire, que ce soit vrai ou non. La magie peroit uniquement ce que tu perois. Elle ne te permettra pas de faire du mal quelquun que tu juges innocent, mais dans certaines limites, elle dtruira tout tre que tu estimes hostile. Ce qui compte, cest ta conviction, pas sa vracit Du coup, on na gure le droit lerreur, dit Richard, un peu accabl. Et dans les cas o on nest pas sr ? Tu devras ltre, mon garon, sinon tu tattireras beaucoup dennuis La magie peut lire dans ton esprit des choses dont tu nes pas conscient. Tout est possible, tuer un ami ou pargner tort un ennemi Richard rflchit en pianotant sur la poigne de lpe. louest, le soleil couchant illuminait les arbres de ses derniers rayons. Audessus de lui, une moiti du nuage-serpent tait rouge vermillon et lautre tournait au violet. Tout a navait aucune importance, dcida-t-il. Il connaissait sa mission, et il ny avait aucun doute dans son esprit sur lidentit de lennemi Encore une chose trs importante, dit Zedd. Quand on utilise lpe contre un adversaire, il y a un prix payer. Nest-ce pas, chre - 126 -

enfant ? Kahlan hocha la tte puis baissa les yeux. Plus lennemi est puissant, continua Zedd, et plus ce tribut est lev. Je suis dsol de tavoir inflig a, Kahlan, mais il fallait que Richard apprenne cette leon La jeune femme sourit au sorcier, indiquant quelle comprenait. Zedd revint Richard. Nous savons tous les deux que tuer est parfois la seule solution et devient la bonne chose faire. Je te connais assez pour navoir pas besoin dinsister sur le point suivant : chaque fois quon doit tuer, cest une affreuse exprience ! Il faut vivre avec cet acte sur la conscience, et il est impossible de revenir en arrire. Le prix est le plus intime qui soit : on se sent diminu davoir fait a Richard navait pas besoin dtre convaincu. Avoir d tuer un homme sur la corniche le mettait toujours trs mal laise. Il ne regrettait pas son acte, puisquil navait pas eu le choix, mais il ne cessait de revoir le visage du type quand il avait bascul dans le vide. Cest diffrent quand on tue avec lpe de Vrit, cause de la magie. Elle a excut ta volont et elle se paye sur ta bte ! Le bien et le mal purs nexistent pas chez les tres humains. Les meilleurs dentre nous ont des penses perverses et font des choses condamnables. Inversement, il y a un peu de vertu dans la pire vermine ! Un ennemi ne fait pas le mal parce que a lamuse. Pour lui, il y a toujours une justification ses actes. Mon chat mange des souris. Est-il malfique pour autant ? Ce nest pas mon avis, ni celui du matou, mais je parie que les souris ne partagent pas cette opinion. Tous les meurtriers pensent que leur victime mritait la mort Je sais que a te rvoltera, Richard, mais tu dois couter la suite Darken Rahl juge ses actions justifies, exactement comme toi ! Vos manires de penser sont trs semblables. Tu veux te venger de lui parce quil a tu ton pre, et il entend se venger de moi parce que jai tu le sien. tes yeux, cest un dmon, mais aux siens, cest toi, ltre malfique. Encore une affaire de perception ! Le vainqueur pense quil tait dans son droit, et le vaincu est persuad davoir t injustement trait. Il en va de mme avec la magie dOrden. Le pouvoir existe simplement, et une manire de lutiliser lemporte sur lautre Rahl et moi, des semblables ? As-tu perdu lesprit ? Quavonsnous en commun ? Il a soif de pouvoir et il est prt dtruire le - 127 -

monde pour lobtenir. Moi, je voudrais vivre en paix, cest tout ! Mais il a trip mon pre ! Et il veut notre mort tous. Comment peux-tu affirmer que nous nous ressemblons ? tentendre, on dirait quil nest pas dangereux. As-tu vraiment cout ce que je viens de dire ? Mon garon, vous vous ressemblez parce que vous pensez tous les deux avoir raison ! Et a le rend plus dangereux encore, car sur tous les autres points, vous tes aussi dissemblables quil est possible. Darken Rahl se dlecte de saigner les gens blanc. Leur douleur est un nectar pour lui. Ta certitude dtre dans ton droit a des limites. Pas la sienne ! Le dsir de torturer ses adversaires le consume, et il tient pour un opposant tout individu qui ne se prosterne pas devant lui. Sa conscience ne le tourmentait pas quand il a arrach les entrailles de ton pre alors quil respirait encore. Il a pris plaisir cette horreur parce que le sentiment davoir raison lui donne tous les droits. En cela, il est diffrent de toi. Et plus dangereux que quiconque ! (Zedd dsigna Kahlan.) As-tu vu ce quelle a pu faire avec lpe ? Tu sais trs bien que tu naurais pas accompli cet exploit Une affaire de perception, souffla Richard. Elle a russi parce quelle croyait tre dans son droit Zedd brandit un index triomphant. Oui, cest a ! Cette affaire de perception rend la menace encore plus dangereuse. (Son index senfona plusieurs fois dans la poitrine de Richard pour ponctuer chacun de ses mots.) Exactement comme avec lpe ! Richard glissa un pouce sous son baudrier et lcha un profond soupir. Bien quayant le sentiment davancer en terrain glissant, il connaissait Zedd depuis trop longtemps pour rejeter ses propos sous prtexte quils taient difficiles digrer. Mais il jugea que simplifier un peu les choses ne ferait pas de mal. Bref, selon toi, Rahl est redoutable parce quil est convaincu davoir raison Essayons de formuler les choses diffremment, dit Zedd. De qui aurais-tu le plus peur ? Dun homme de deux cents livres qui veut te voler une miche de pain en sachant que cest mal ? Ou dune femme de cent livres persuade, tort mais de toute son me, que tu lui as pris son enfant ? Je fuirais le plus loin possible de la femme, parce quelle - 128 -

nabandonnerait aucun prix. Inaccessible la logique, elle serait prte tout Cest le cas de Darken Rahl ! Croire quil a raison le rend plus dangereux ! Mais cest moi qui ai raison, dit Richard. Mon garon, les souris pensent comme toi et a nempche pas mon chat de les dvorer. Jessaye de tapprendre quelque chose, Richard. Pour que te ne tombes pas entre les griffes de Rahl. Je dteste a, mais je comprends Comme je te lai souvent entendu dire, rien nest jamais facile. Mais mme si tout a est trs intressant, a ne mempchera pas de faire ce que je juge bon. Donc, passons aux dtails pratiques. Que signifie cette histoire de prix, quand on utilise lpe de Vrit ? De lindex, Zedd dsigna la poitrine de Richard. Le prix, cest la souffrance de voir ce quil y a de mauvais en toi, tous tes dfauts, bref, ces choses dont nous refusons de reconnatre la prsence, parce quelles nous dplaisent. En plus, tu auras conscience de ce quil y avait de bon chez ta victime, et la culpabilit te torturera (Zedd secoua tristement la tte.) Croismoi, Richard, la douleur ne viendra pas seulement de toi-mme, mais surtout de la magie. Et magie puissante, souffrance puissante ! Ne sous-estime pas ce phnomne. La douleur est relle, et elle punit ton corps autant que ton me. Tu as vu ce qua endur Kahlan aprs avoir abattu un arbre ? Si elle avait tu un homme, caurait t bien pire. Voil pourquoi la colre est si importante. Ce sera ta seule armure contre la souffrance. Ton unique protection. Et noublie pas : plus ladversaire est fort, plus la douleur est dvastatrice ! Mais il y a une autre quation : plus la colre est puissante, plus le bouclier rsiste ! Grce elle, tu tinterrogeras moins sur le bien-fond de tes actes. Dans certains cas, ce sera suffisant pour ne pas souffrir. Voil pourquoi jai dit Kahlan des choses qui lont blesse et lont rendue folle de rage. Je voulais la protger, puisquelle allait utiliser lpe. Comprends-tu maintenant pourquoi je ne taurais pas dsign si tu avais t incapable de librer ta colre ? Sans elle, tu aurais t dsarm face la magie et elle taurait rduit en bouillie ! Richard tait effray par ce discours, et par ce quil avait lu dans les yeux de Kahlan aprs quelle eut frapp larbre, mais a ne lincita pas renoncer. Il regarda les montagnes, en direction de la frontire. Derrire ces pics baigns dune lumire rose ple par le - 129 -

soleil couchant, les tnbres approchaient, montant de lest. Et elles venaient pour eux ! Il devait trouver un moyen de passer de lautre ct de la frontire pour affronter la menace. Lpe laiderait. Au fond, avec un tel enjeu, ctait tout ce qui importait. Dans la vie, tout avait un prix, et il sacquitterait de celui-l. Son vieil ami lui mit les mains sur les paules et le regarda dans les yeux. Prpare-toi entendre une autre chose que tu naimeras pas (Ses doigts senfoncrent presque douloureusement dans la chair de Richard.) Tu ne pourras pas utiliser lpe de Vrit contre Darken Rahl. Quoi ! Zedd secoua sans douceur le jeune homme. Il est trop puissant ! Pendant lanne qui lui est alloue, la magie dOrden le protge. Si tu lves lpe contre lui, tu seras mort avant quelle ne le touche. Cest du dlire ! Tu veux que je sois le Sourcier et que je prenne lpe, puis tu me dis quelle ne me servira rien ! Furieux, Richard se sentit trahi. Contre Rahl, et seulement contre lui ! Mon garon, je nai pas invent la magie, je sais seulement comment elle fonctionne. Darken Rahl aussi, hlas. Conscient que a te tuera, il essaiera de te contraindre brandir lpe face lui. Si tu cdes ta colre, il sera victorieux. Aprs ta mort, se procurer les botes dOrden ne lui posera aucun problme Zedd, intervint Kahlan, je pense comme Richard. Sil ne peut pas faire valoir son arme la plus puissante, vaincre sera impossible Non ! coupa Zedd. Le poing ferm, il tapota le crne de Richard. Voil larme la plus puissante dun Sourcier ! Son esprit. (Il pointa un index sur la poitrine de son protg.) Et son cur ! Les deux jeunes gens nmirent pas de commentaire. Larme, cest le Sourcier lui-mme ! insista Zedd. Lpe est un outil. Richard trouvera un autre moyen. Il le faut ! Le jeune homme savisa quil aurait d tre boulevers, furieux, frustr et dcourag. Mais il nen tait rien. Le lourd rideau de ses diverses options stait lev, lui permettant de voir au-del avec un calme et une dtermination des plus tranges. Je suis navr, mon garon Jaimerais pouvoir changer la magie, mais - 130 -

Ne te dsole pas, mon vieil ami. Tu as raison, il faut arrter Darken Rahl. Cest tout ce qui compte ! Pour russir, je devais connatre la vrit, et tu me las dite franchement. prsent, moi den faire bon usage ! Si nous rcuprons une des botes, Darken Rahl aura le chtiment quil mrite. Inutile que jy assiste, lessentiel est de savoir que a aura lieu. Jai affirm que je ne voulais pas devenir un assassin et je le maintiens. Lpe est un bien prcieux, jen ai conscience, mais ce nest quun outil, comme tu las dit, et cest ainsi que je la considrerai. Sa magie nest pas une fin en soi. Si je fais lerreur de le croire, je ne serai pas un Sourcier, mais un usurpateur. la lumire mourante du crpuscule, Zedd tapota tendrement lpaule de son jeune ami. Tu as tout compris, mon garon (Il sourit de toutes ses dents.) Jai bien choisi le Sourcier et je suis fier de moi ! Lautosatisfaction de Zedd amusa beaucoup ses deux compagnons. Mais Kahlan se rembrunit vite. Zedd, jai abattu larbre que vous aviez plant en mmoire de votre femme. Jen suis vraiment dso Ne vous tourmentez pas, chre enfant ! Ainsi, mon pouse adore nous a aids, puisque le Sourcier a compris la vrit grce elle. Cest le meilleur hommage que nous pouvions lui rendre Richard ncoutait plus ses amis. Il regardait vers lest, tudiant la muraille de montagnes en qute dune solution. Passer de lautre ct de la frontire sans la traverser ? Mais comment ? Et si ctait impossible ? Seraient-ils coincs en Terre dOuest pendant que Rahl chercherait les botes ? Allaient-ils mourir sans pouvoir se dfendre ? Combien il aurait donn pour avoir plus de temps et moins de contraintes ! Et combien il se maudit de perdre son nergie souhaiter limpossible ! Sil avait eu la certitude que passer de lautre ct tait faisable, il aurait trouv un moyen ! Mais Au plus profond de son esprit, une petite voix le narguait, soufflant que ctait ralisable et quil savait comment sy prendre. Il devait y avoir une solution ! Mais pour lapprhender, il lui fallait croire que ctait possible Autour deux, la nuit tombe, la nature fourmillait de sons. Dans - 131 -

les mares, les crapauds coassaient, faisant cho aux cris des oiseaux nocturnes et au bourdonnement des insectes. Des lointaines collines montaient les hurlements des loups, plainte dsespre qui se rpercutait contre les parois rocheuses des montagnes. Dune faon ou dune autre, ils devaient passer de lautre ct de ces pics pour senfoncer dans linconnu. Les montagnes taient un peu comme la frontire, pensa soudain Richard. Impossible traverser, certes mais on pouvait accder lautre ct. Pour cela, il suffisait de trouver un dfil Un dfil ? tait-ce la solution ? En existait-il un ? Richard eut limpression que la foudre venait de le frapper. Le grimoire ! Le jeune homme sauta dun pied sur lautre, gagn par lexcitation. Trs surpris, il saperut que Zedd et Kahlan le regardaient calmement, attendant son verdict. Zedd, as-tu aid quelquun traverser la frontire ? part toi, je veux dire Qui ? Nimporte qui ! Rponds, bon sang ! Non, a ne mest jamais arriv Faut-il tre un sorcier pour faire passer la frontire quelquun ? Oui. Seul un sorcier en est capable. Et Darken Rahl, bien entendu Richard foudroya le vieil homme du regard. Zedd, nos vies vont dpendre de ta rponse Jures-tu navoir jamais fait traverser la frontire personne ? Le jures-tu ! Cest vrai comme venue de verrat ! Mais o veux-tu en venir ? Tu as trouv un moyen ? Richard ignora la question, trop plong dans sa rflexion pour prendre le temps de rpondre. Il se tourna vers les montagnes et comprit quil avait raison. Un dfil permettait de passer de lautre ct de la frontire ! Son pre lavait dcouvert et emprunt. Sinon, le Grimoire des Ombres Recenses naurait jamais pu tre en Terre dOuest ! George Cypher ne lavait pas apport avant lrection de la frontire ni trouv en Terre dOuest. Pourquoi ? Il y avait une seule rponse ces deux questions : parce que le grimoire avait un pouvoir magique ! Sil avait t en Terre dOuest, la frontire ne serait pas apparue. Comme Zedd le lui avait dit, la magie ne pouvait pntrer dans le pays quaprs la naissance de la frontire. - 132 -

Son pre avait dcouvert un dfil, il tait all dans les Contres du Milieu et il en avait rapport le grimoire. Richard oscillait entre lexcitation et la confusion. George Cypher avait russi cet exploit ! Une raison de plus pour ladmirer Et maintenant quil savait la chose faisable, le Sourcier ne doutait plus dy arriver. Il navait toujours pas trouv le dfil , mais a ne comptait pas. Lessentiel tait de savoir quil en existait un ! Nous devrions aller dner, dit Richard ses deux amis. Jai mis un ragot mijoter avant ton rveil, rpondit Kahlan, et il y a du pain frais. Fichtre et foutre ! scria Zedd, les bras au ciel. Il tait temps que quelquun pense nos estomacs ! Aprs avoir mang, dit Richard, nous prparerons le voyage. Il faut choisir ce que nous emporterons, rassembler des provisions et faire nos bagages. Ensuite, nous nous offrirons une bonne nuit de sommeil. Le dpart est prvu pour les premires lueurs de laube Il prit le chemin de la maison. La lumire du feu de bois, quil apercevait travers les fentres, leur promettait une orgie de chaleur et de paix. Zedd le retint par un bras. Et o irons-nous demain laube, mon garon ? Dans les Contres du Milieu, rpondit Richard sans se retourner. Zedd en tait la moiti de sa seconde assiette de ragot quand il parvint sarrter assez longtemps de manger pour poser une question. Alors, Richard, quas-tu trouv ? Il y aurait un moyen de passer de lautre ct de la frontire ? Exactement ! Tu en es sr ? Comment faire a sans la traverser ? Il nest pas obligatoire de se mouiller pour franchir une rivire, rpondit le jeune homme en remuant son ragot. La lueur vacillante de la lampe huile se reflta sur les visages perplexes de Zedd et de Kahlan. Histoire de se donner une contenance, la jeune femme lana un petit morceau de viande au chat du sorcier, assis sur son sant prs de la table, juste au cas o Zedd avala une norme bouche de pain avant de poser sa question suivante. Et comment sais-tu quil y a un moyen de passer ? - 133 -

Il y en a un Cest tout ce qui compte. Richard, fit Zedd, lair aussi innocent que lenfant qui vient de natre, nous sommes tes amis. (Il engloutit la file deux fabuleuses cuilleres de ragot.) Il ny a pas de secret entre nous Tu dois tout nous dire ! Le Sourcier regarda le vieil homme, puis Kahlan, et clata de rire. Jai rencontr de parfaits inconnus qui mont davantage parl deux-mmes que vous Ses compagnons frmirent sous la rebuffade, mais ils nosrent pas insister. Aprs cet incident, la conversation roula sur ce quils devraient emporter, sur les prparatifs quils pouvaient se permettre dans un si court dlai et sur les points traiter en priorit. Puis ils firent une liste de tous les objets auxquels ils pensrent Il y avait tellement faire, et si peu de temps ! Kahlan, dit Richard entre deux bouches, il parat que tu as beaucoup voyag dans les Contres du Milieu. Portais-tu cette robe ? Oui Cest grce elle que les gens me reconnaissent. Tu sais, je ne campe pas dans les bois ! Partout ou je vais, on moffre le gte et le couvert, plus tout ce que je demande Richard sentit la gne de son amie. Il ninsista pas, mais il lui parut vident que la robe tait bien davantage quun banal vtement achet dans une boutique. Hum Puisque nous sommes tous les trois recherchs, il vaudrait mieux quon ne te reconnaisse pas Nous devrons rester lcart des gens et voyager dans la fort autant que possible. (La jeune femme et le sorcier approuvrent du chef.) Il te faut des vtements adapts, mais nous navons rien ici qui te conviendrait On devra sen procurer en chemin. En attendant, je peux te prter un manteau capuche qui te tiendra chaud Ce ne sera pas de refus, dit Kahlan. Jen ai assez davoir froid, et, crois-moi, se promener en robe dans la nature na rien dagrable ! Elle sarrta de manger avant les deux hommes et posa son assiette demi pleine au pied de sa chaise. Le chat se prcipita. Dot du mme apptit que son matre, il fit un sort au ragot en un temps record. Ils dbattirent de chaque objet quils emporteraient et - 134 -

rflchirent aux moyens de se passer de ceux quils laisseraient. Aucun deux naurait pu dire combien durerait leur absence. Mais si Terre dOuest tait un grand pays, les Contres du Milieu stendaient sur un territoire encore plus vaste. Richard regretta quils ne puissent pas passer par chez lui. Habitu aux longues randonnes, il y gardait tous les vivres et les fournitures ncessaires. Mais caurait t un trop grand risque. Il valait cent fois mieux sapprovisionner ailleurs, ou saccommoder du manque, que daffronter ce qui les attendait dans sa maison. Il ne savait toujours pas o il trouverait son dfil et a ne linquitait pas. Aprs tout, la nuit portait conseil, disait-on. Pour le moment, il se satisfaisait de savoir quun passage existait. Le chat releva la tte, courut vers la porte et sarrta michemin, tous les poils hrisss. Les trois humains se turent aussitt. La lueur dun feu se refltait sur la vitre de la fentre de devant. Elle ne venait pas de la chemine, mais de dehors a sent la poix qui brle, dit Kahlan. Tous les trois se levrent dun bond. Richard saisit au passage lpe accroche au dossier de sa chaise. Il voulut regarder par la fentre, mais Zedd, soucieux de ne pas perdre de temps, se prcipita dehors, Kahlan sur les talons. Captant du coin de lil la lueur de plusieurs torches, Richard leur embota le pas. Une cinquantaine dhommes avaient investi le terrain, devant la maison. Si certains portaient des torches, la majorit brandissaient des armes de fortune : des haches de bcheron, des fourches, des faux ou des manches de pioche. Tous taient vtus de leurs habits de travail. Richard reconnut bon nombre de visages : des pres de famille honntes et durs au labeur. Mais ce soir, ils ne ressemblaient plus de braves gens. Fous de colre, ils voquaient plutt une meute de prdateurs. Zedd stait camp au milieu du porche, les poings sur ses hanches osseuses. Il souriait sous sa masse de cheveux blancs colors de rose par la lueur des torches. Que se passe-t-il, les amis ? demanda-t-il. Des murmures coururent dans les rangs et plusieurs costauds firent un pas en avant. Richard reconnut leur porte-parole, un type appel Jehan. La magie, dit-il. La magie sme le trouble dans la rgion. Et tu es lil du cyclone, vieil homme ! Ou devrais-je dire : vieux sorcier ? - 135 -

Un sorcier, moi ? rpta Zedd, vivante incarnation de la stupfaction. Cest bien ce que jai dit ! (Les yeux brillants de rage de Jehan se posrent sur Richard puis sur Kahlan.) Nous navons rien contre vous Seul le vieillard est concern. Mais fichez le camp, ou vous partagerez son sort. Richard frmit intrieurement. Comment un homme quil connaissait si bien pouvait-il tenir de pareils propos ? Et tre soutenu par les autres ? Kahlan vint se placer devant Zedd. Quand elle simmobilisa, les plis de sa robe voletrent gracieusement autour de ses jambes. Partez, dit-elle, avant de regretter amrement dtre venus Eh bien, quelle surprise ! ricana Jehan. Deux sorciers pour le prix dun ! Ses compagnons braillrent des insultes en brandissant leurs armes. Richard avana, dpassa Zedd et Kahlan et tendit un bras derrire lui pour les empcher davancer. Jehan, comment va Sara ? demanda-t-il, aussi amical que de coutume. Voil un moment que je ne vous ai pas vus, tous les deux (Jehan ne rpondant pas, Richard regarda les hommes qui se massaient derrire lui.) Mes amis, je vous connais presque tous, et je sais que vous tes de braves gens. Vous regretteriez vos actes demain matin Jehan, tes hommes et toi, allez retrouver vos familles. Je ten prie, coute-moi ! Jehan pointa son manche de pioche sur Zedd. Ce vieillard est un sorcier ! Nous allons en finir avec lui ! (Il dsigna Kahlan.) Et avec elle ! Si tu ne veux pas crever avec eux, Richard, va-ten dici ! Dans lair charg de relents de poix calcine et deffluves de transpiration, les hommes grognrent leur approbation. Quand ils comprirent que Richard ne fuirait pas, ceux du deuxime rang avancrent, poussant ceux du premier Richard dgaina lpe. Lorsque sa curieuse note mtallique retentit, les agresseurs reculrent, marmonnant que le jeune homme tait pass du ct des suppts de la sorcellerie. Loin de reculer, Jehan chargea en brandissant son manche de pioche. La lame de Richard fendit lair, dcapitant larme improvise moins de dix pouces au-dessus des phalanges de Jehan. La partie proprement coupe vola dans les airs et atterrit - 136 -

dans des buissons avec un bruit sourd. Jehan se ptrifia, un pied sur la premire marche, lautre encore sur le sol. La pointe de lpe taquinait sa pomme dAdam. Rsistant lenvie denfoncer lacier dans la gorge de son adversaire, Richard se pencha en avant et joua de la pointe de son arme pour obliger Jehan lever la tte et le regarder dans les yeux. Un pas de plus, souffla Richard dune voix si froide quelle coupa le souffle de Jehan, et ta tte prendra le mme chemin. Maintenant, recule ! Jehan obit. Mais ds quil fut revenu prs de ses compagnons, il reprit du poil de la bte. Tu ne nous arrteras pas, Richard ! Nous sommes l pour sauver nos familles ! De quelle menace ? cria Richard. (Du bout de son arme, il dsigna un autre homme.) Franck, quand ta femme tait malade, nest-ce pas Zedd qui la gurie avec une de ses potions ? (Il pointa lpe sur un autre paysan.) Wilhelm, nes-tu pas venu voir Zedd pour savoir quand il pleuvrait, histoire de faire ta rcolte avant ? (La lame revint sous le menton de Jehan.) Quand ta fille tait perdue dans la fort, nest-ce pas Zedd qui a sond les nuages toute la nuit, puis qui est all sa recherche et la ramene chez toi ? (Jehan et quelques hommes baissrent les yeux. Richard rengaina son pe dun geste rageur.) Zedd vous a aids. Il vous a guris, il a retrouv vos enfants et il a partag avec vous tout ce quil avait Seul un sorcier peut faire ce genre de choses ! cria une voix, au dernier rang. A-t-il jamais essay de vous nuire ? demanda Richard en marchant de long en large sur le porche, histoire que son regard pse sur tous les agresseurs. Il ne vous a pas fait le moindre mal ! Et cest votre bienfaiteur ! Pourquoi voulez-vous molester un ami ? Les paysans murmurrent entre eux, ne sachant plus o ils en taient. Mais leur confusion ne dura pas. Il a utilis la magie ! beugla Jehan. La sorcellerie, mme ! Tant quil sera dans les environs, nos familles risqueront le pire ! Avant que Richard ne puisse rpondre, Zedd le tira en arrire. Tournant la tte, il aperut le visage du vieil homme, qui ne semblait pas le moins du monde inquiet. Au contraire, il paraissait samuser comme un petit fou. Vous avez t trs impressionnants, dit-il ses jeunes amis. - 137 -

Bravo ! Mais il est temps de me laisser prendre les choses en main. (Il fit face aux paysans en colre.) Bonsoir, mes nobles sires Je me rjouis de votre visite. (Certains hommes le salurent de la tte et dautres, machinalement, relevrent leur chapeau,) Auriez-vous la gentillesse, avant de me mettre en pices, de me laisser parler un peu avec mes deux compagnons ? Tous les hommes hochrent la tte ou grognrent leur assentiment. Zedd tira Richard et Kahlan sous le porche et baissa le ton. Une petite leon de dosage du pouvoir, mes enfants ! (Il titilla du bout de lindex le nez de Kahlan.) Pas assez, ma petite (Il passa au nez de Richard.) Beaucoup trop, mon garon. (Tapotant son propre appendice nasal, il battit des paupires et dclara :) Exactement ce quil faut ! (Il saisit le menton de Kahlan.) Si je tavais laisse faire, il aurait fallu creuser des tombes cette nuit, et les ntres auraient t du nombre. Cela dit, merci pour ta noblesse desprit. Et je te remercie de te soucier autant de moi. (Il posa une main sur lpaule de Richard.) Et si je mtais repos sur toi, il y aurait eu encore plus de spultures et nous serions rests seuls pour les creuser. mon ge, cest un exercice contre-indiqu, et nous avons plus important faire. Mais question noblesse, tu as t parfait aussi. Il prit galement Richard par le menton ; prsent, fin de la rcration ! Le cur du problme, ce nest pas ce que vous avez dit ces hommes, mais leur volont de ne pas entendre. Pour quils coutent, il faut dabord retenir leur attention (Il fit un clin dil aux deux jeunes gens.) Regardez et prenez-en de la graine. coutez mes paroles, mme si elles nauront aucun effet sur vous. Il lcha le menton de ses amis et se tourna vers Jehan, tout sourire. Au fait, comment va ta fille ? Trs bien Mais une de mes vaches a accouch dun veau deux ttes. Vraiment ? Et pourquoi est-ce arriv, selon toi ? Parce que tu es un sorcier ! Nous y revoil Quel fichu problme ! Chers amis, voulezvous mtriper sur la base dune accusation si vague ? Moi, je minquiterais davoir commis un meurtre aussi peu prcis smantiquement - 138 -

Smanti-quoi ? lana un grand type, dpass. Eh bien, cest trs simple, si jose dire Sorcier est un mot passe-partout, nest-ce pas ? Par exemple, quand on veut dire quune chose est facile, on emploie souvent lexpression : Ce nest pas sorcier Du coup, vous me tueriez parce que je suis difficile ? Voil qui parat un peu court ! Heureusement, je peux vous aider ! Il suffit de choisir une accusation explicite. Alors, coutez bien, et dcidez ce que je suis vraiment Il prit une profonde inspiration, comme un plongeur dcid rester longtemps sous leau. Un alchimiste ? Un archimage ? Un devin ? Un enchanteur ? Un envoteur ? Un jeteur de sorts ? Un astrologue ? Un ensorceleur ? Un magicien ? Un ncromancien ? Un thaumaturge ? Un voyant ? Un prestidigitateur ? Un anthropomancien ? Nous pensons que tu es tout a la fois, coupa Jehan, et nous voulons avoir ta peau pour a ! Fichtre et foutre murmura Zedd en se grattant le menton, jignorais que vous tiez si courageux. De sacrs hros, mme ! Et pourquoi a ? demanda Jehan. Vous savez de quoi est capable un homme, mme vieux comme moi, qui a tous ces pouvoirs ? Les paysans se concertrent puis entreprirent de dresser une liste voix haute. Faire natre des veaux deux ttes. Prvoir le temps. Retrouver les gens qui se sont perdus. Tuer les bbs dans le ventre de leurs mres. Rendre les hommes impuissants et inciter leurs pouses les quitter Comme si ce ntait pas suffisant, dautres propositions furent avances. Faire bouillir leau. Rendre les gens infirmes. Les transformer en crapauds. Les tuer dun seul regard. Invoquer des dmons Zedd attendit que ses vis--vis soient court dimagination. Vous comprenez mieux pourquoi je vous trouve courageux, prsent ? Il faut tre des monstres de bravoure pour affronter de tels prils avec pour seules armes des fourches et des haches ! Quest-ce que je vous admire ! Zedd se tut et secoua la tte, imitant merveille une incrdulit mle de respect Voyant que ses interlocuteurs nen menaient pas large, il en rajouta et dcrivit par le menu toutes sortes de manifestations de la - 139 -

magie, des plus ludiques aux plus terrifiantes. Pendant plus dune demi-heure, ses meurtriers en puissance lcoutrent, fascins. Richard et Kahlan crurent quils allaient mourir dennui, mais ils durent reconnatre que la manuvre tait efficace. Dans la foule, plus rien ne bougeait part les flammes vacillantes des torches. La colre avait cd la place la peur. Au fil de son discours, Zedd avait durci le ton, passant de lonctuosit la franche menace. Et maintenant, conclut-il, une dernire question : selon vous, que devrions-nous faire ? Et si vous nous laissiez partir sans nous blesser ? lana un des hommes. Les autres approuvrent chaleureusement. Zedd agita un index vengeur devant son nez. Dsol, mais a ne me va pas Si jai bien compris, vous comptiez me tuer. Ma vie est mon bien le plus prcieux et vous songiez men dpossder. Ne pas vous punir serait de la faiblesse. (Zedd fit un pas en avant. Ses bourreaux reculrent, terroriss.) Pour vous chtier davoir voulu moccire, je vais vous retirer tous quelque chose. Pas vos vies, mais ce que vous avez de plus prcieux. Oui, ce que vous chrissez le plus ! (Il fit des arabesques dans lair au-dessus des ttes de ses victimes.) Voil, cest fait Les hommes crirent comme si on leur avait arrach les yeux. Richard et Kahlan, presque assoupis contre la faade, sbrourent en sursaut. Un long moment, personne ne broncha. Puis un grand type, au milieu de la foule, fourra une main dans sa poche et scria : Mon or, il nest plus l ! Non, non, ce nest pas a dit Zedd en roulant de gros yeux. Jai parl de ce qui vous est le plus prcieux. La source de votre fiert. Sur le coup, personne ne comprit. Ensuite, quelques fronts se plissrent dinquitude. Un autre homme glissa une main dans sa poche et ttonna, les yeux carquills de terreur. Puis il gmit et tourna de lil. Ses compagnons scartrent de lui Bientt, tous eurent une main dans la poche, la recherche de la source de leur fiert . Saisissant leur entrejambe pleine main, certains gmirent et dautres pleurnichrent. Zedd sourit, satisfait comme un gros chat. Enfin, ce fut la panique parmi les agresseurs. Ils sautaient sur place, pleuraient chaudes larmes, saccrochaient les uns aux - 140 -

autres, couraient en rond, appelaient au secours, se laissaient tomber sur le sol pour sangloter comme des enfants Fichez le camp dici ! cria Zedd. Il se tourna vers Kahlan et Richard et les gratifia de son fameux sourire espigle. Piti, Zedd ! crirent quelques hommes. Ne nous laisse pas dans cet tat ! Aide-nous ! Un concert de suppliques sleva. Zedd saccorda un dlai raisonnable avant de se retourner. Dois-je comprendre que vous me trouvez trop dur avec vous ? demanda-t-il, jouant merveille la surprise et la sincrit. (Tous les malheureux hochrent la tte.) Et comment arrivez-vous cette conclusion ? Auriez-vous appris quelque chose ? Oui ! cria Jehan. Nous savons dsormais que Richard avait raison. Zedd, tu es notre ami et tu ne nous as jamais fait de mal. (Des hochements de tte frntiques salurent cette dclaration.) Tu nous aides depuis des annes et nous nous sommes conduits comme des idiots. Pardonne-nous ! Nous nous trompions : utiliser la magie ne fait pas de toi un tre malfique. Zedd, ne te dtourne pas de nous ! Et ne nous laisse pas ainsi Le sorcier se tapota pensivement les lvres. Eh bien, je dois pouvoir tout remettre en ordre (Les hommes approchrent.) Mais il faut que vous soyez daccord avec mes conditions, au demeurant trs quitables. (Jehan et ses compagnons hochrent la tte, prts tout accepter sil le fallait.) Je vous aiderai si vous jurez de dire, ds quon critiquera les sorciers, que la magie ne rend pas ses utilisateurs mchants. Ce sont les actes qui comptent, pas les outils De plus, vous devrez raconter vos familles que vous avez failli commettre une affreuse erreur, ce soir. Et surtout, rentrez dans les dtails ! Si vous le faites, je vous rendrai votre bien le plus prcieux. March conclu ? Des oui enthousiastes montrent de toute part. Cest vraiment trs quitable, Zedd, dit Jehan. Merci ! Ses compagnons et lui tournrent les talons, presss de se dfiler. Mes amis, dit Zedd, encore une chose (Tous se ptrifirent.) Pourriez-vous ramasser vos outils avant de prendre cong ? mon ge, et avec ma mauvaise vue, je pourrais trbucher dessus et me blesser Surveillant le sorcier du coin de lil, les hommes sexcutrent - 141 -

puis dtalrent sans demander leur reste. Richard et Kahlan, chacun dun ct de Zedd, savourrent cette piteuse retraite. Quels idiots marmonna le sorcier. En pleine nuit, avec pour seule lumire la lueur du feu, derrire la fentre, Richard avait du mal distinguer le visage de son ami. Mais il vit quand mme quil souriait de toutes ses dents. Mes enfants, dit-il, voil un ragot qui nous a t servi par une main invisible Zedd, demanda Kahlan, avez-vous vraiment hum fait disparatre leurs attributs virils ? Ce serait une sacre magie Hlas, a dpasse mes pouvoirs ! Chre enfant, je les ai simplement convaincus de le croire ! Ds lors, leur imagination a fait tout le travail ! Alors, dit Richard, bizarrement du, ce ntait quun truc ? Moi qui croyais que tu avais jet un vritable sort Parfois, un truc bien fait est plus efficace que la magie. Jirais mme jusqu dire quun bon truc est dj de la magie ! Mais a ntait quune illusion ? Zedd brandit de nouveau son index. Mon garon, cest le rsultat qui compte ! Avec ta mthode, ces hommes auraient perdu leurs ttes Eh bien, dit Richard, amus, je crois que certains auraient prfr a au tour que tu leur as jou. Cest ce que tu voulais nous apprendre ? Une illusion peut aussi bien marcher que la vritable magie ? Oui et plus important : la main invisible dont je parlais est celle de Darken Rahl. Mais ce soir, il a commis une erreur : recourir des forces insuffisantes pour accomplir une mission. Une mauvaise stratgie de ce type donne une seconde chance ladversaire. Cest a, la leon que tu dois retenir. Ne loublie jamais, car tu risques de ne pas avoir de seconde chance quand ton tour viendra Pourquoi Rahl a-t-il commis cette erreur ? Je nen sais rien, avoua Zedd. Peut-tre parce quil na pas encore assez de pouvoir dans ce pays. Mais a reste une idiotie, parce que nous voil sur nos gardes, maintenant Ils se tournrent vers la porte, presss de rentrer. Il leur restait beaucoup faire avant de dormir. Richard rvisait mentalement la liste de leurs tches quand une sensation trange le fora - 142 -

simmobiliser. Soudain, une ide explosa dans sa tte. Le souffle court, il se retourna et saisit Zedd par sa tunique. Nous devons partir dici ! Tout de suite ! Pardon ? Zedd, Darken Rahl nest pas idiot ! Il veut que nous nous sentions en scurit. Et que nous pchions par excs de confiance. Il sait que nous sommes assez malins pour venir bout dune bande de paysans. Son but, cest que nous passions un long moment nous congratuler, histoire quil ait le temps de nous tomber dessus en personne. Il na pas peur de toi puisque tu lestimes plus fort quun sorcier , il ne redoute pas lpe et Kahlan ne peut rien contre lui. En ce moment mme, il approche de nous. Il prvoit de nous avoir tous les trois en mme temps, cette nuit ! Ce ntait pas une erreur, mais une ruse ! Comme tu viens de le dire, un truc marche parfois mieux que la magie. Il a endormi notre mfiance ! Zedd, Richard a raison, dit Kahlan, trs ple. Cest le mode de pense de Rahl. Sa marque de fabrique. Il adore prendre ses ennemis contre-pied. Il faut filer tout de suite ! Fichtre et foutre ! Quel vieux crtin je suis ! Vous avez raison, nous devons partir, mais je ne peux pas abandonner mon rocher. Il sloigna au pas de course. Zedd, nous navons pas le temps ! Le sorcier gravissait dj la colline, sa tunique et ses cheveux volant au vent. Kahlan suivit Richard dans la maison. Le Sourcier bouillait de rage. Leur ennemi les avait pousss sendormir sur leurs lauriers. Comment avait-il pu tre assez idiot pour sous-estimer Darken Rahl ? Richard glissa une main sous sa chemise et constata que le croc tait toujours l. Rassur, il ramassa son sac dos, prs de la chemine, courut dans sa chambre et en ressortit avec son manteau de forestier, quil posa sur les paules de Kahlan. Il jeta un coup dil autour de lui pour voir sil pouvait emporter autre chose, mais il ne vit rien qui vaille la peine de mettre leurs vies en danger. Prenant Kahlan par le bras, il sortit avec elle de la maison. Zedd tait dj de retour, essouffl mais ravi. Et le rocher ? demanda Richard. Le vieil homme navait pas pu le soulever et encore moins le - 143 -

transporter. Dans ma poche, rpondit-il, souriant. Richard ne prit pas le temps de smerveiller du prodige. Le chat apparut soudain, comme conscient du danger, et se frotta frntiquement contre leurs jambes. Impossible de te laisser ici, dit Zedd en le ramassant. a sentira bientt le roussi Il souleva le rabat du sac de Richard et fourra lanimal lintrieur. Averti par le frisson qui courut le long de son chine, Richard sonda les tnbres, autour de lui, la recherche dun dtail inhabituel ou dun ennemi tapi dans lombre. Il ne vit rien, mais sentit quon les espionnait. Que se passe-t-il ? demanda Kahlan, qui avait remarqu son mange. Il ne voyait rien. Pourtant, il aurait jur quon les observait. Mais ce devait tre un effet de son imagination. Rien rpondit-il. Allons-y ! Il guida ses compagnons travers une zone peu boise quil connaissait assez bien pour sorienter les yeux ferms. Quand ils arrivrent sur la piste, ils prirent vers le sud et marchrent en silence. Enfin, presque, car Zedd ne put pas sempcher de marmonner au sujet de sa stupidit. Au bout dun moment, Kahlan lui dit quil tait trop dur avec lui-mme. Ils avaient tous t idiots et mritaient de partager le blme. Mais ils avaient russi fuir temps, et cela seul importait. Sur cette piste trs praticable presque une route , ils purent marcher de front, Richard au milieu, Zedd sur sa gauche et Kahlan sur sa droite. Le chat sortit la tte du sac et contempla le paysage. Depuis quil tait chaton, il adorait voyager de cette manire. la lueur de la lune, Richard aperut la haute silhouette de quelques pins-compagnons, mais il ne pensa pas un instant sy rfugier. Ils devaient sloigner au plus vite. La nuit tait plutt frache, mais en progressant ce rythme, ils nauraient pas froid. De toute faon, Kahlan avait le manteau Aprs environ une demi-heure de marche force, Zedd ordonna une pause. Puis il plongea une main dans sa poche et en sortit une poigne de poudre quil jeta sur le chemin, derrire eux. Les particules dargent senvolrent, senfoncrent dans lobscurit et - 144 -

disparurent un tournant. Ctait quoi ? demanda Richard. Un peu de poussire magique Elle couvrira nos traces pour que Rahl ne puisse pas nous suivre. a nabusera pas son nuage Exact. Mais il lui donnera seulement une ide gnrale de notre position. Si nous nous dplaons sans cesse, a ne lui sera pas trs utile. Cest seulement quand tu tarrtes, comme chez moi, que Rahl peut te tomber dessus. Ils continurent vers le sud, sur la piste borde de pins qui serpentait dans les collines. Au sommet dune butte, un bruit formidable les fora se retourner. Dans le lointain, une colonne de flammes et de fume dchirait les tnbres. Ma maison brle lcha Zedd. Darken Rahl est arriv et il nest pas content du tout ! Zedd, dit Kahlan, je suis navre. Il ny a pas de quoi, mon enfant. Ctait une vieille bicoque. Mieux vaut elle que nous ! Richard, demanda la jeune femme alors quils se remettaient en route, sais-tu au moins o nous allons ? Oui, rpondit le Sourcier, tout tonn et fier de constater que ctait vrai. Ils continurent senfoncer dans la nuit. Dans le ciel, les deux normes btes ailes qui les espionnaient, leurs yeux verts brillant de voracit piqurent soudain en silence. Les ailes le long du corps pour gagner de la vitesse, elles se lancrent sur la piste de leurs proies.

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Chapitre 11
Ce fut le chat qui sauva Richard. Effray, il mit un miaulement dsespr, sauta sur la tte du Sourcier et le fora se baisser. Pas assez pour que le garn le manque, mais suffisamment pour ne pas encaisser limpact de plein fouet. Les griffes du monstre lui raclrent pourtant les omoplates et il stala plat ventre dans la poussire, le souffle coup. Avant quil puisse reprendre une inspiration, la bte lui sauta sur le dos, son poids lempchant de respirer et de dgainer son pe. Du coin de lil, il vit Zedd tre projet dans un bosquet par un deuxime garn. Richard se prpara aux coups de griffes qui allaient invitablement suivre. Mais avant que le monstre le dchiquette, Kahlan, toujours debout sur le chemin, lui lana au museau des pierres qui rebondirent sans lui faire de mal mais le dconcentrrent. Le garn rugit, la gueule grande ouverte. Son cri dchirant la nuit, il ne lcha pas Richard, pig comme une souris sous la patte dun chat. Les poumons en feu, il lutta pour se soulever tandis que des mouches sang lui piquaient le cou. Il lana une main en arrire, saisit une pleine poigne de fourrure et tira pour carter lnorme bras de son dos. la taille du membre, il comprit quil avait affaire un garn queue courte. Lanimal tait beaucoup plus gros et dangereux que son congnre longue queue quils avaient vu dans la clairire. Lpe tait coince sous son ventre et la garde senfonait douloureusement dans son estomac. Il ne pouvait pas latteindre. Les veines de son cou brlaient comme si de lacide avait remplac son sang. Richard sentit quil allait perdre connaissance. Bien quil se dbattt toujours, les grognements du monstre lui semblaient de moins en moins forts et de plus en plus lointains. Emporte par sa frnsie, Kahlan approcha trop du garn, qui tendit un bras avec une rapidit terrifiante et lattrapa par les cheveux. Ce faisant, il se dplaa assez pour laisser Richard se remplir les poumons dair. - 146 -

Hlas, il ne pouvait toujours pas bouger. Kahlan hurla de douleur. Jailli de nulle part, le chat, toutes griffes dehors, sauta au visage du monstre et sattaqua ses yeux. Pour sen dbarrasser, le garn dut lever le bras qui ne tenait pas Kahlan. Saisissant loccasion, Richard roula sur le ct, se releva dans le mme mouvement, dgaina son pe et labattit sur le bras du monstre qui emprisonnait son amie. Le membre tranch net, Kahlan tituba en arrire, de nouveau libre. Avec un rugissement furieux, la crature frappa son adversaire dun revers de son bras indemne et lempcha de lever de nouveau son pe. Richard vola dans les airs puis atterrit sur le dos. Il sassit lentement, demi sonn. Arrache sa main par la violence du choc, lpe ntait plus en vue. coup sr, elle tait tombe quelque part dans les broussailles Au milieu du chemin, alors que du sang coulait gros bouillons de son moignon, le garn hurlait de douleur. Mais ses yeux verts cherchaient dj lobjet de sa haine. Trs vite, ils se rivrent sur Richard. Kahlan ntait plus dans le champ de vision du Sourcier Sur sa droite, entre les arbres, un clair inonda la scne dune aveuglante lumire blanche. Lexplosion qui suivit manqua percer les tympans de Richard. Londe de choc le projeta contre un arbre et parvint faire basculer le garn en arrire. Des flammes jaillirent entre les troncs, suivies par des clats de bois et dautres dbris volants, puis par dpaisses volutes de fume. Pendant que le garn se relevait, Richard se lana la recherche de son pe. demi aveugl par la lueur de lexplosion, il dut se contenter de ttonner au hasard. Mais il y voyait encore assez pour remarquer que le monstre repassait lassaut. Une incroyable colre monta en lui. Il sentit quelle bouillonnait aussi dans lpe. La magie de larme, invoque par son matre, se manifesta lui. Le Sourcier appela son pe, la convoqua, limplora de lui revenir Larme gisait devant lui, sur le chemin. Il en tait aussi sr que sil connaissait sa position exacte, comme sil lui avait suffi de tendre la main pour la toucher. Il avana, les jambes en coton Prs de lendroit o le garn lavait si durement frapp, il vit des silhouettes passer devant lui sans parvenir les identifier. Tout ce - 147 -

quil savait, cet instant, ctait que chaque inspiration dchirait son flanc gauche. Des mouches sang scrasant sur son visage, il ne sut bientt plus o il tait ni o se trouvait le chemin. Mais il savait toujours o lattendait lpe de Vrit. Il se pencha pour la ramasser. Un instant, ses doigts touchrent la lame et il crut apercevoir Zedd. Puis le garn le tira par le bras droit, lentoura de ses ailes poisseuses, le serra contre lui et le souleva du sol. Quand une vague de douleur dferla dans son flanc gauche, Richard ne put sempcher de crier. Il se tut lorsque des yeux verts se rivrent dans les siens, la gueule bante du monstre ne laissant aucun doute sur ce qui allait suivre. Une haleine ftide agressa les narines du Sourcier quand le garn lattira vers ses crocs poisseux de bave. De toutes ses forces, Richard dcocha une ruade qui atteignit sa cible : le moignon de bras de la bte ! Le garn rugit de douleur et le lcha. Une dizaine de pas derrire eux, Zedd sortit du couvert des arbres. Tomb genoux, le Sourcier saisit son pe. Zedd tendit les mains, doigts carts. Des flammes magiques jaillirent et volrent vers leur cible en sifflant comme des serpents. Elles illuminrent tout sur leur passage, grandirent et sunirent pour former une boule de feu en constante expansion qui voquait une crature vivante. Le fabuleux projectile percuta le dos de la bte avec un bruit mat. En un clin dil, des flammes bleues et jaunes envelopprent le garn et commencrent le consumer. Les mouches sang explosrent pendant que le feu magique dvorait le monstre. Le garn disparut dans la fournaise, qui se volatilisa quelques instants plus tard. Dans lair de la nuit, redevenue paisible, il ne flottait plus quune odeur de fourrure brle et de fume. Richard seffondra, puis et perclus de douleur. Dans son dos, les plaies souilles de poussire et couvertes de gravillons lui faisaient un mal de chien. chaque inspiration, son flanc gauche semblait vouloir se dchirer. Rester tendu l, voil tout ce quil dsirait. Sentant quil tenait encore lpe, il laissa le pouvoir lenvahir. La colre de larme laiderait ignorer sa souffrance ! Le chat sapprocha, lui passa sa langue rpeuse sur les joues et lui flanqua de gentils coups de tte. Merci, matou souffla le Sourcier. - 148 -

Zedd et Kahlan accoururent, se penchrent sur lui et voulurent le prendre par les bras pour laider se relever. Non ! Vous allez me faire mal ! Laissez-moi me redresser tout seul. Un problme ? demanda Zedd. Le garn ma frapp au ct gauche. Cest trs douloureux Voyons un peu a Le vieil homme palpa dlicatement les ctes de Richard, qui grimaa de douleur. Aucun os ne perce la peau Ce ne doit pas tre si grave que a ! Richard se retint de ricaner, certain que a lui ferait encore plus mal. Zedd, cette fois, tu nas pas eu recours un truc, mais la magie ! la magie, oui, confirma le sorcier. Et sil nous piait, Darken Rahl a d sen apercevoir aussi. Il ne faut pas traner ici ! Voyons si je peux taider. Kahlan sagenouilla de lautre ct de Richard et posa doucement les doigts sur la main qui tenait lpe et la magie. ce contact, le Sourcier sentit jaillir de larme une dcharge dnergie qui manqua lui couper de nouveau le souffle. Lpe, comprit-il, essayait de lavertir et de le protger. Kahlan lui sourit. Elle ne stait aperue de rien. Zedd plaqua une main sur les ctes de son jeune ami, lui mit un index sous le menton et parla dune voix calme et rassurante. En lcoutant, Richard tenta de se convaincre que lpe navait pas ragi au contact des doigts de Kahlan sur sa peau Zedd linforma quil avait trois ctes casses. Un peu de magie, prcisa-t-il, les renforcerait et les protgerait jusqu ce quelles soient guries. Sur un ton trs trange, il ajouta que la douleur diminuerait mais ne disparatrait pas avant que tout soit ressoud. Il continua parler, mais ses mots perdirent toute signification pour son patient Quand ce fut fini, Richard eut le sentiment de se rveiller dune bonne nuit de sommeil. Il sassit et constata que la souffrance tait supportable. Avant de se lever, il prit soin de remercier le vieil homme. Puis il posa son pe et tmoigna de nouveau sa reconnaissance au chat. Confiant lanimal Kahlan, il se mit la recherche de son sac et le trouva au - 149 -

milieu du chemin, o il tait tomb pendant la bataille. Les plaies, dans son dos, restaient douloureuses, mais il sen inquiterait quand ils seraient arrivs destination. Sassurant que les deux autres ne regardaient pas, il enleva le croc de son cou et le glissa dans sa poche. Ensuite, il demanda ses amis sils taient blesss. Vex par cette question, Zedd dclara quil ntait pas aussi fragile quil le paraissait. Plus sobre, Kahlan annona quelle allait bien grce lui. Quand Richard prcisa quil esprait ne jamais participer un concours de lancer de pierres o elle serait inscrite, elle sourit daise tout en remettant le chat dans le sac dos. Richard la regarda ramasser son manteau et lenfiler. Il tait toujours perplexe au souvenir de la raction de lpe, au moment o elle lavait touch. Il faut filer leur rappela Zedd. Aprs environ un quart de lieue, plusieurs petits chemins vinrent croiser le leur. Richard sengagea sur celui qui lintressait pendant que Zedd semait de nouveau sa poudre magique pour couvrir leurs traces. Le sentier strcissant, ils marchrent en file indienne, Richard en tte, Kahlan derrire lui et Zedd fermant la marche. Ils gardrent constamment un il sur le ciel et Richard ne lcha pas un instant la garde de son pe Projetes par le clair de lune, les ombres des branches agites par le vent passaient et repassaient sur la solide porte de chne aux normes gonds en fer. Kahlan et Zedd ayant refus descalader la clture hrisse de piques du jardin, Richard stait approch seul de la maison. Il allait frapper la porte quand une main puissante le saisit par les cheveux. La lame dun couteau se plaqua simultanment sur sa gorge. Chase souffla-t-il, ptrifi. Richard ! sexclama son ami avant de lui lcher les cheveux. Que fiches-tu ici en plein milieu de la nuit ? Tu sais, il faut tre idiot pour essayer dentrer chez moi par effraction ! Qui parle deffraction ? Je ne voulais pas rveiller toute la maison Tu es couvert de sang Le tien, ou celui de quelquun dautre ? Surtout le mien, jen ai peur Chase, va ouvrir ton portail. Kahlan et Zedd attendent dehors. Nous avons besoin de toi - 150 -

Jurant comme un charretier chaque fois quil marchait sur des brindilles ou des cailloux une exprience dplaisante quand on est pieds nus , Chase alla chercher les amis de Richard et les invita entrer. Emma Brandstone, son pouse, tait une femme adorable qui ne cessait jamais de sourire. Bref, loppos de son mari. Si elle avait intimid quelquun, elle aurait eu des remords pendant des jours. Ce bon vieux Chase, lui, narrivait pas fermer lil quand il navait pas fichu la frousse un de ses contemporains. Mais ils se ressemblaient sur un point : rien ne paraissait jamais surprendre ou inquiter Emma. cette heure tardive, dans sa longue chemise de nuit blanche, ses cheveux grisonnant en chignon, elle affichait le mme calme que dhabitude. Imperturbable, elle entreprit de faire du th ses invits, comme sil tait normal de voir dbarquer en pleine nuit trois olibrius couverts de sang. Cela dit, avec un mari comme Chase, ctait peut-tre son pain quotidien Richard pendit son sac au dossier de sa chaise, en sortit le chat et le donna Kahlan. Elle le posa sur ses genoux, lui gratta le dos et dclencha un concert de ronronnements. Zedd prit place de lautre ct de Richard. Aprs avoir enfil une chemise, Chase alluma les lampes accroches aux grosses poutres de chne. Il avait abattu les arbres lui-mme, se chargeant dlaguer les troncs et de les mettre en place. Les noms de ses enfants taient gravs sur une des poutres. Derrire sa chaise, Richard vit la chemine construite avec les pierres dniches par Chase au cours de ses voyages. Chacune avait une couleur, une forme et une texture uniques. Un des grands plaisirs de Chase, quand il trouvait un auditoire complaisant, consistait prciser do elles venaient et de stendre sur les prils quil avait bravs pour les rcuprer. Sur la table, un saladier de bois rempli de pommes attendait le bon vouloir des invits. Personne ny touchant, Emma lenleva et posa sa place une thire fumante et un pot de miel. Aprs avoir distribu des tasses, elle dit Richard denlever sa chemise et de dplacer un peu sa chaise, pour quelle nettoie ses blessures. Une tche, lvidence, dont elle avait lhabitude. Avec une brosse et de leau savonneuse, elle lui frotta les omoplates comme elle let fait avec une casserole sale. - 151 -

Richard se mordit les lvres, retint une ou deux fois son souffle et plissa le front de douleur. Emma sexcusa de le torturer ainsi. Mais si elle nenlevait pas tout maintenant, il le regretterait plus tard. Quand elle eut fini, elle lui scha le dos avec une serviette et appliqua un baume apaisant sur les plaies. Chase sclipsa et rapporta une chemise propre que Richard enfila avec reconnaissance, puisquelle lui fournissait une protection au moins symbolique contre les soins de son htesse. Quelquun a faim ? demanda Emma avec un grand sourire. Eh bien, fit Zedd en levant la main, je naurais rien contre (Richard et Kahlan le foudroyant du regard, il se ravisa.) Non, rien pour nous, merci Emma alla se placer derrire Chase et lui passa une main dans les cheveux. Il se tortilla comme une anguille, embarrass par cette manifestation publique daffection. Ny tenant plus, il se dgagea sous prtexte de servir le th. Le front pliss, il poussa le pot de miel au centre de la table. Richard, depuis que je te connais, tu as un talent fou pour viter les ennuis. Mais ces derniers temps, tu sembles avoir perdu la main ! Avant que le jeune homme puisse rpondre, Lee, une des filles du couple, sortit de sa chambre en se frottant les yeux. Quand Chase lui fit une grimace, elle lui rendit bravement la pareille. Oh, dit son pre, quelle vilaine petite fille ! Je crois nen avoir jamais vu daussi laide ! Lee sourit, courut vers Chase, entoura son norme jambe avec ses petits bras et posa la tte sur ses genoux. Ravi, il lui bouriffa les cheveux. Il faut retourner au lit, ma chrie Un instant ! dit Zedd. Lee, viens donc ici ! (La fillette fit le tour de la table.) Mon vieux chat se plaint de navoir jamais denfants avec qui jouer. (Lee jeta un coup dil furtif lanimal.) Tu ne saurais pas chez quels gamins il pourrait faire un petit sjour ? Zedd, et sil restait ici ? Avec nous, il samuserait bien ! Affaire conclue, dit Emma. Lee, il est temps de retourner te coucher. Emma, fit Richard, je peux te demander un service ? Tu prterais des vtements de voyage Kahlan ? Elle a les paules trop larges et les jambes trop longues pour mes tenues, mais celles dune de mes anes devraient convenir. - 152 -

(Emma sourit Kahlan et lui tendit la main.) Venez, mon amie, allons voir a Kahlan confia le chat Lee et se leva. Jespre quil ne tennuiera pas Mais je crains quil tienne absolument dormir avec toi Vraiment ! sexclama lenfant. Ce sera trs bien ! Elles sortirent toutes les trois. Emma prit soin de fermer la porte derrire elles. Alors ? demanda Chase avant de boire une gorge de th. Tu te souviens de la conspiration dont parlait mon frre ? Elle est pire que ce quil pense Vraiment Richard tira lpe de Vrit de son fourreau et la posa sur la table. La lame polie brillait de mille feux. Chase se pencha en avant et souleva larme du bout des doigts. Il la fit glisser sur ses paumes, ltudia longuement et passa lindex le long du mot Vrit grav sur la garde. Aprs avoir prouv du pouce le tranchant de lacier, il afficha une curiosit de bon aloi, rien de plus. Beaucoup dpes ont un nom En gnral, il est sur la lame. Cest la premire fois que jen vois un sur la garde. Visiblement, il attendait quon daigne lui en dire plus. Chase, tu as dj vu cette arme ! le tana Richard. Tu sais de quoi il retourne. Exact, mais je ne lavais jamais contemple de si prs. (Il releva les yeux, soudain tendu.) Richard, que fiches-tu avec cette pe ? Le Sourcier soutint sans ciller le regard de son ami. Elle ma t donne par un grand et noble sorcier Chase frona les sourcils et regarda Zedd. Quel est ton rle dans cette histoire ? Cest moi, le grand et noble sorcier Que les esprits soient lous ! souffla Chase. Un authentique Sourcier. Enfin ! Nous navons pas beaucoup de temps, dit Richard. Et jai des questions te poser sur la frontire. Chase soupira, se leva et approcha de la chemine. Un bras pos sur le manteau, il regarda longuement les flammes, comme sil y cherchait linspiration. Richard, sais-tu en quoi consiste mon travail ? Tu tiens les gens loigns de la frontire. Pour leur propre - 153 -

bien. Et sais-tu comment on se dbarrasse des loups ? En les tuant, je suppose Non La chasse en limine quelques-uns, mais dautres naissent et on se retrouve vite son point de dpart. Pour avoir moins de loups, cest leurs proies quon doit chasser. Il faut piger les lapins, en somme. Quand les loups nont rien manger, ils font moins de petits. Au bout du compte, on est gagnant. Cest a, mon travail : piger les lapins ! Richard frissonna et ce ntait pas de froid. La plupart des gens ne comprennent rien la frontire et encore moins notre mission. Ils pensent que nous faisons respecter une loi stupide. Les plus vieux ont peur de la frontire. Dautres croient en savoir plus long que nous et viennent dans le coin pour braconner. Ceux-l ne redoutent pas la frontire. Alors, nous nous arrangeons pour quils aient peur des garde-frontire Nous sommes une menace bien relle leurs yeux, et on sarrange pour le rester. Ils dtestent a, mais cause de nous, ils nosent plus sapprocher. Quelques fous continuent pourtant jouer au chat et la souris avec nous. On nespre pas les coincer tous, et on sen fiche ! Lessentiel est den dissuader un nombre suffisant pour que les loups de la frontire nattrapent pas assez de lapins pour devenir plus forts. Richard, nous protgeons les autres, mais pas en les empchant de saventurer sur la frontire. Ceux qui sont assez stupides pour essayer On ne peut rien pour eux ! Notre travail est de tenir la majorit des gens loin de la frontire, afin que certaines cratures ne deviennent pas assez puissantes pour en sortir et dvorer tout le monde. Les gardes ont tous vu des monstres en libert Nous, nous comprenons. Pas les autres ! Ces derniers temps, de plus en plus de cratures sont venues chez nous. Le gouvernement de ton frre nous paie, mais il ne comprend rien non plus ! Notre loyaut ne va pas un pouvoir et encore moins des lois. Notre seul devoir est de protger les innocents des monstres qui surgissent des tnbres. Au fond, nous sommes entirement autonomes, et nous obissons aux ordres quand ils ne nous dtournent pas de notre tche. Si a simpose un jour, nous lutterons pour notre compte et nous suivrons nos propres consignes. Il vint se rasseoir et posa les coudes sur la table. - 154 -

Le seul qui nous obirons toujours, parce que notre cause est une composante de la sienne, cest le Sourcier. Un vrai Sourcier ! (Il ramassa lpe et la tendit Richard.) Je fais serment dallgeance au Sourcier ! Merci, Chase, dit Richard, trs mu. (Il regarda Zedd puis se tourna de nouveau vers le garde-frontire.) prsent, nous allons te dire ce qui se passe et ce que nous te voulons Richard et Zedd se partagrent le rcit des derniers vnements. Le jeune homme sassura que Chase comprenne que lheure ntait plus aux demi-mesures. Ce serait la victoire ou la mort, telles taient les rgles du jeu dictes par Darken Rahl ! Le garde-frontire couta attentivement et mesura la gravit de la situation. Soudain sinistre quand Zedd mentionna la magie dOrden, il neut pas besoin de longs discours pour tre convaincu. Dans son mtier, il avait vu plus de choses que ses deux interlocuteurs runis nen verraient jamais. Une excellente raison pour poser peu de questions mais toujours les bonnes ! La manire dont Zedd avait manipul la foule de lyncheurs lui plut tellement quil en rit aux larmes Puis la porte se rouvrit sur Emma et Kahlan, dsormais quipe comme une forestire aguerrie : un pantalon vert fonc, une ceinture de cuir, une chemise ocre, un manteau noir et un sac digne de ce nom. Mme si elle avait gard ses bottes et sa bourse, elle semblait prte la vie sauvage. Mais sa coiffure, son visage, sa silhouette et surtout son maintien indiquaient quelle tait ne pour une plus haute destine. Mon guide dit Richard Chase. Qui leva un sourcil dubitatif Ds quEmma vit lpe, son expression indiqua au Sourcier quelle avait tout compris. Elle se plaa de nouveau derrire son mari, sans lui toucher les cheveux, mais lui posa une main sur lpaule, consciente que les choses allaient trs mal. Richard remit son arme au fourreau. Pendant quil racontait les derniers vnements de la nuit, Kahlan vint sasseoir prs de lui. Quand il en eut fini, un long silence rgna dans la pice. Comment puis-je taider, Richard ? demanda enfin Chase. Dis-moi o est le dfil. Quel dfil ? lcha Chase, immdiatement sur la dfensive. Celui qui permet de passer de lautre ct de la frontire. Je sais quil existe, mais je ne connais pas sa position et je nai pas le - 155 -

temps de le chercher. Qui ten a parl ? Peu enclin finasser, Richard sentit quil allait perdre patience. Chase, rponds ma question ! une condition Cest moi qui ty conduirai. Richard pensa la petite famille de son ami. Chase prenait constamment des risques, mais l, ctait diffrent. Ce nest pas ncessaire. Pour moi, oui ! Lendroit est dangereux. Vous ne savez pas o vous allez mettre les pieds. Je ne vous laisserai pas partir seuls. La frontire est sous ma responsabilit. Si tu veux avoir cette information, il faudra me permettre de venir. Richard rflchit quelques instants. Chase nen dmordrait pas et le temps leur manquait. La rponse simposait. Mon ami, nous serons trs honors que tu nous accompagnes. Parfait ! fit Chase en tapant du poing sur la table. Ton dfil sappelle le Passage du Roi. Cest prs de Havre du Sud, une ville pourrie. Par la piste des Fauconniers, il faut quatre ou cinq jours de cheval. Puisque tu es press, cest ce que nous ferons. Maintenant, vous devez dormir un peu. Emma et moi nous chargerons des prparatifs du voyage.

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Chapitre 12
Richard aurait jur quil venait de sendormir quand Emma le rveilla. Si le soleil ntait pas encore lev comme les autres occupants de la maison , les coqs saluaient dj les premires lueurs de laube. Une bonne odeur de cuisine fit gargouiller lestomac du Sourcier. Toujours souriante, mais moins panouie que la veille, Emma disposa sur la table un somptueux petit djeuner. Chase, annona-t-elle, avait dj mang et soccupait de charger les chevaux. Richard avait toujours trouv Kahlan superbe dans son trange robe. Sa nouvelle tenue, dcida-t-il, nenlevait rien son charme. Pendant quelle parlait des enfants avec Emma, Zedd se rpandant en compliments sur la nourriture, il pensa ce qui les attendait. Chase se campa sur le seuil de la porte et son imposante silhouette occulta les premiers rayons du soleil. Kahlan sursauta la vue de son accoutrement. Une cotte de mailles passe sur sa tunique de cuir ocre, il portait un pais pantalon noir, des bottes montantes et un manteau. Des gants noirs taient glisss sa ceinture, galement noire et ferme par une boucle dargent orne de linsigne des garde-frontire. Quant aux armes, il en avait assez, accroches un peu partout, pour quiper une petite arme. Sur un gaillard ordinaire, cela aurait prt rire. Avec lui, ctait effrayant. Le danger fait homme, capable de tuer avec chacune de ses armes. Le rpertoire dexpressions du garde-frontire, trs limit, comptait deux grands classiques : lindiffrence feinte et la rage meurtrire. Aujourdhui, il avait choisi la deuxime option. Au moment o ils sortirent, Emma donna Zedd un petit paquet. Du poulet rti dit-elle. Le grand et noble sorcier lui adressa un sourire radieux et lembrassa sur le front. Kahlan la serra dans ses bras et promit de faire son possible pour quelle rcupre bientt les vtements de sa fille. - 157 -

Sois prudent chuchota Emma Richard quand il ltreignit son tour. Puis elle posa sur la joue de son mari un baiser quil accepta de bon cur. Chase remit Kahlan un coutelas gliss dans un fourreau et lui conseilla de ne jamais sen sparer. Quand Richard demanda sil pouvait aussi emprunter un couteau, puisquil avait laiss le sien chez lui, le garde-frontire dfit un des harnais croiss sur sa poitrine et tendit une lame son ami. Vous pensez avoir besoin de cette armurerie ambulante ? demanda Kahlan. Si je nemportais pas cette ferraille, rpondit Chase, je parie ma chemise que nous le regretterions ! Par ce beau matin dautomne, dans lair piquant, la petite colonne Chase en tte, suivi par Zedd, Kahlan et Richard traversa au trot les bois de Hartland. Un faucon dessinait de grands cercles au-dessus des cavaliers un avertissement sans quivoque, au dbut dune journe. Mais parfaitement inutile aujourdhui, pensa Richard. Au milieu de la matine, ils quittrent la valle de Hartland et sengagrent sur les hauts plateaux de la fort de Ven. Prs du lac Trunt, ils rejoignirent la piste des Fauconniers et prirent la direction du sud. Le nuage en forme de serpent les suivait comme leur ombre. Richard se rjouit dentraner lespion le plus loin possible des enfants et dEmma Devoir senfoncer autant au sud pour passer de lautre ct de la frontire lennuyait, car le temps leur tait compt, mais Chase ne connaissait aucun autre passage. mesure quils avanaient, les arbres feuillage cdrent la place de vnrables conifres si imposants quon se serait cru en train de traverser un canyon. Les troncs atteignaient des hauteurs vertigineuses avant que ne pointent les premires branches. lombre de ces vgtaux centenaires, Richard se sentit soudain tout petit. Depuis toujours, il adorait voyager et ne sen privait pas. Pour un peu, il se serait cru lanc dans une de ses randonnes habituelles. Mais la destination, aujourdhui, lui tait inconnue. Et le danger les guettait. Trs inquiet, Chase leur avait rpt ses mises en garde. De la part dun homme que rien nimpressionnait, ctait suffisant pour doucher lenthousiasme du Sourcier. Il regarda ses compagnons. - 158 -

Chase, un spectre noir arm jusquaux dents, autant redout par ceux quil protgeait que par ceux quil traquait, mais qui ninspirait aucune crainte aux enfants. Zedd, une silhouette dcharne aux cheveux blancs vtue dune simple tunique. Volontiers souriant, faussement immodeste et ravi comme un gosse davoir pour tout bagage du poulet rti dans un sac. Cela dit, il matrisait le feu magique et les dieux savaient quoi dautre ! Kahlan, courageuse, dtermine et dtentrice dun pouvoir secret Une jeune femme envoye en Terre dOuest pour obliger le grand et noble Zedd nommer le Sourcier. Ils taient tous ses amis. Pourtant, chacun sa faon, ils le mettaient mal laise. Lequel tait le plus dangereux ? Sils le suivaient sans poser de questions, ctaient eux, dune certaine manire, qui lui montraient le chemin. Tous avaient jur de protger le Sourcier au pril de leur vie. Mais sparment ou ensemble, ils ne faisaient pas le poids contre Darken Rahl et leur mission semblait sans espoir. Zedd stait dj attaqu au poulet ; des os mticuleusement rongs volaient de temps en temps par-dessus son paule. Au bout dun moment, il pensa partager son festin avec les autres. Occup scruter le paysage, surtout sur le ct gauche du chemin, celui de la frontire, Chase dclina sa proposition. Kahlan et Richard acceptrent, tonns que leur ami nait pas dj fait un sort la malheureuse volaille. Quand la piste slargit, Richard vint chevaucher prs de son amie. Sentant que lair se rchauffait, elle enleva son manteau et fit au Sourcier le sourire trs spcial qui semblait lui tre rserv. Zedd, lana soudain Richard, un grand sorcier comme toi ne peut rien contre ce fichu nuage ? Le vieil homme leva les yeux au ciel puis les baissa sur son jeune ami. Figure-toi que jy ai dj pens ! Je dois pouvoir agir, mais jattendrai encore un peu, pour ne pas attirer lattention de nos ennemis sur la famille de Chase. En fin daprs-midi, ils croisrent un vieux couple de forestiers que Chase connaissait bien. Impassible sur sa monture, il couta de nouveaux rcits sur les cratures qui jaillissaient de la frontire. Ces rumeurs, comme Richard le savait dsormais nen taient pas ! Chase tmoigna un grand respect aux deux vieilles personnes, - 159 -

comme il le faisait avec presque tout le monde. Le couple tremblait pourtant de peur devant lui. Jenquterai sur ces affaires, conclut-il. En attendant, vitez de sortir aprs le coucher du soleil. Ils continurent longtemps aprs la tombe de la nuit, camprent dans un bosquet de pins et repartirent ds que les premires lueurs de laube apparurent dans le ciel derrire les montagnes qui matrialisaient la frontire. Encore fatigus, Richard et Kahlan firent un concours de billements tout en chevauchant. La fort, moins dense, tait dsormais seme de prairies verdoyantes aux senteurs enchanteresses. La piste, qui serpentait toujours vers le sud, les loigna temporairement de la frontire. Chaque fois quils passrent devant des fermes, leurs propritaires sclipsaient ds quils apercevaient Chase. Le paysage devint de moins en moins familier Richard, qui saventurait rarement si loin dans la partie mridionale du pays. Il ouvrit grand les yeux et enregistra mentalement tous les points de repre qui pourraient se rvler utiles. Aprs un repas froid, vers midi, ils se remirent en route et sapprochrent de nouveau des montagnes. En fin daprs-midi, longeant quasiment la frontire, ils aperurent les squelettes dcharns des arbres tus par la lianeserpent. Alors que la lumire du soleil couchant parvenait peine percer les frondaisons, Chase changea de comportement. Lointain, le visage dur, il regardait sans cesse autour de lui et mit plusieurs fois pied terre pour tudier le sol. Quand ils croisrent un ruisseau aux eaux glaces et boueuses qui descendaient des montagnes, Chase sarrta pour scruter les ombres. Ses amis attendirent, les yeux tourns vers la frontire. Dans lair, Richard sentit lodeur de putrfaction de la liane tueuse. Chase les conduisit un peu plus loin, sauta de son cheval, sagenouilla et examina de nouveau le sol. Puis il se releva et tendit les rnes de sa monture Zedd. Attendez ici dit-il simplement. Ses compagnons le regardrent senfoncer dans la fort. Pour brouter en paix, le grand cheval de Kahlan dut chasser grands coups de museau les mouches qui lui tournaient autour. Chase revint, mit ses gants noirs et reprit Zedd les rnes de sa monture. Je veux que vous repartiez. Ne mattendez pas et ne vous arrtez sous aucun prtexte. Surtout, ne vous loignez pas de la - 160 -

piste. Que se passe-t-il ? demanda Richard. Quas-tu dcouvert ? Les loups se sont nourris, mon ami Je vais enterrer ce qui reste de leur proie, puis je chevaucherai hors de la piste, entre la frontire et vous. Il faut que je vrifie quelque chose Noubliez pas mes ordres : ne vous arrtez pas ! Npuisez pas vos chevaux, mais avancez un bon rythme. Et gardez les yeux ouverts. Si vous trouvez que mon absence dure trop longtemps, ne rebroussez pas chemin pour venir me chercher. Je sais ce que je fais et vous nauriez pas une chance de me trouver. Je vous rejoindrai ds que je le pourrai. Jusque-l, continuez davancer et ne quittez pas la piste ! Il sauta en selle et partit au galop. Ne vous arrtez pas ! cria-t-il encore par-dessus son paule. Alors quil senfonait dans la fort, Richard le vit dgainer lpe courte quil portait dans le dos. Chase leur avait menti ! coup sr, il nallait pas seulement enterrer une dpouille. Richard dtestait le laisser seul face au danger, mais la frontire tait son territoire et il savait mieux que quiconque comment protger ses compagnons. Vous lavez entendu, dit-il. Allons-y ! Dresss sur la piste qui longeait la frontire, de gros rochers les contraignirent plusieurs fois faire un dtour. Sous la frondaison de plus en plus paisse, ils eurent vite le sentiment de cheminer dans un tunnel obscur. Se sentant oppresss, Richard et ses compagnons quittaient rarement du regard la fort sombre qui stendait sur leur gauche. En chemin, des branches tendues en travers de la route les obligrent plus dune fois se baisser vivement. Comment Chase pouvait-il se dplacer aussi vite dans une fort si dense ? Quand la piste redevint assez large, Richard chevaucha ct de Kahlan de faon la protger de la frontire. Prt dgainer son pe tout moment, il tenait les rnes de son cheval de la main gauche. Sous son manteau, sa compagne gardait les doigts prs de la poigne de son coutelas. Sur leur gauche, dans le lointain, montrent des hurlements voquant ceux dune meute de loups. Mais ce ntaient pas des loups. Des cratures de la frontire ! Ils tendirent loreille. Terrifis, les chevaux voulurent se lancer au galop. Ils durent les retenir, mais en leur laissant assez de mou pour quils continuent trotter. Richard comprenait la raction des - 161 -

btes et il ne sy serait pas oppos si Chase ne leur avait pas ordonn de ne jamais chevaucher bride abattue. Le garde-frontire avait srement une bonne raison Quand les hurlements furent ponctus par des cris affreux qui firent se hrisser la nuque de Richard, il eut plus de mal encore empcher les chevaux de dtaler. Une heure durant, ces sons angoissants parurent les accompagner. Rsigns, ils continurent au trot, les tympans agresss par les rugissements des monstres. Ny tenant plus, Richard tira sur les rnes de son cheval et se tourna sur sa selle pour faire face la fort. Chase luttait seul contre des abominations et il devait retourner laider ! Richard, il faut continuer, lui rappela Zedd. On ne peut pas labandonner Sil est en mauvaise posture Cest son travail, laisse-le sen charger ! Aujourdhui, il nest pas l pour jouer les garde-frontire, mais pour nous guider jusquau dfil ! Cest exactement ce quil fait, Richard ! Il a jur de te protger au pril de sa vie. Il tient parole pour te permettre darriver destination. Fourre-toi enfin dans le crne que ta mission est plus importante que la vie dun homme. Chase le sait. Cest pour a quil ne veut pas quon revienne le chercher. Tu attends de moi que je laisse mourir un ami sans rien faire ? Dans la fort, les hurlements parurent soudain plus proches. Non, jattends de toi que tu ne le laisses pas mourir pour rien ! Mais nous pouvons le sauver ! Ou mourir avec lui fit Zedd. Il a raison, intervint Kahlan. Le vrai courage nest pas de voler au secours de Chase mais de continuer notre chemin ! Conscient que ctait vrai, mais rechignant ladmettre, Richard foudroya la jeune femme du regard. Un jour, tu seras peut-tre dans la situation de Chase. Quaimerais-tu que je fasse ? Que tu nailles pas vers moi ! rpondit Kahlan sans dtourner les yeux. Il la dvisagea, ne sachant que dire. Quand les cris se rapprochrent encore, elle ne trahit aucune motion. Richard, insista Zedd, Chase a lhabitude et il sen sortira. Je ne serais pas surpris quil samuse comme un petit fou. a lui fera une histoire de plus raconter au coin du feu. Tu le connais, non ? Certains de ses rcits doivent mme tre vrais ! - 162 -

Furieux contre ses amis et contre lui-mme, Richard talonna son cheval sans dire un mot. Kahlan et Zedd le suivirent en silence, le laissant ses sombres penses. Comment Kahlan pouvait-elle croire quil labandonnerait ainsi ? Bon sang, elle ntait pas une garde-frontire ! Et si sa fichue mission tait de sauver ses amis, les laisser mourir navait aucun sens. Nest-ce pas ? Richard essaya dignorer les hurlements des monstres. Au bout dun moment, ce fut moins difficile, car ils redevinrent plus lointains. La vie semblait absente de ce secteur de la fort : pas doiseaux, de lapins ni mme de petits rongeurs. Juste des arbres distordus, des ronces et des ombres Richard tendit loreille pour sassurer que les deux autres suivaient toujours. Pas question de se retourner et de les regarder en face ! Soudain, il savisa que les hurlements avaient cess. Un bon ou un mauvais signe ? Dsireux de dire Zedd et Kahlan quil tait navr de les avoir rudoys parce quil sinquitait pour un ami , Richard nen trouva pas le courage. Pour se consoler, il se rpta cent fois que Chase sen sortirait. Ctait le chef des garde-frontire, aprs tout, pas le dernier des imbciles, et il naurait pas pris de risques inconsidrs. Dailleurs, quel ennemi pouvait avoir raison dun homme comme lui ? Certes Mais comment lannoncer Emma, sil devait quand mme lui arriver malheur ? Bon sang, il ne devait pas lcher la bride son imagination ! Chase se portait comme un charme et il lui en voudrait mort davoir pens des idioties pareilles ! Reviendrait-il avant le crpuscule ? Dans le cas contraire, devraient-ils camper ? Non ! Il leur avait interdit de sarrter avant quil les ait rejoints ! Donc, ils chevaucheraient toute la nuit, sil le fallait. Richard frissonna, angoiss comme si les montagnes, qui semblaient se pencher vers eux, sapprtaient les attaquer. Il navait jamais t aussi prs de la frontire Sa colre retombe malgr son inquitude pour Chase, il tourna la tte vers Kahlan, qui lui sourit. Il fit de mme et se sentit aussitt un peu mieux. De meilleure humeur, il tenta dimaginer quoi - 163 -

ressemblait cette fort avant que tant darbres ne soient assassins. Ce devait tre un lieu magnifique, verdoyant, amical et paisible. Son pre y tait peut-tre pass en revenant de la frontire avec le grimoire Prs de lautre frontire, y avait-il aussi des arbres morts ? Pour traverser, ne pouvaient-ils pas simplement attendre que cette frontire-l disparaisse galement ? Devaient-ils vraiment faire un dtour jusquau Passage du Roi ? Mais pourquoi penser que voyager vers le sud tait un dtour ? Puisquil ne savait pas o aller dans les Contres du Milieu, cet endroit en valait bien un autre. La bote quils cherchaient pouvait tre nimporte o Richard navait plus vu le soleil depuis deux heures, mais il aurait pourtant jur quil se coucherait bientt. Lide de chevaucher de nuit dans ces bois lui dplaisait. Cela dit, la perspective dy dormir semblait encore pire. Une deuxime fois, il se retourna pour voir si ses compagnons le suivaient. Le bruit caractristique dun cours deau attira son attention. Quelques minutes plus tard, ils arrivrent devant une petite rivire quenjambait un pont en bois. Richard tira sur les rnes de son cheval. Sans savoir pourquoi, il se mfiait de ce passage. Quelque chose clochait et on ntait jamais trop prudent. Il approcha de la berge et examina le pont, dont les piliers taient fixs des anneaux de fer enchsss dans des blocs de granit. Mais les goujons brillaient par leur absence. Quelquun a pig le pont, annona Richard. Il rsistera au poids dun homme, mais pas dun cheval. Je crois quon va devoir se mouiller ! Pas question ! scria Zedd. Je dteste a ! Tu as une meilleure ide ? Le vieil homme se prit le menton entre le pouce et lindex et fit mine de rflchir. Oui. Vous traverserez et je tiendrai le pont. (Richard le regarda comme sil avait perdu lesprit) Allez-y, tout se passera bien. Zedd se redressa sur sa selle, mit les bras en croix, paumes vers le ciel, inclina la tte et prit une grande inspiration, les yeux ferms. Sans grand enthousiasme, ses deux compagnons traversrent lentement le pont Arrivs sur lautre berge, ils se retournrent et regardrent le cheval du sorcier les suivre paisiblement. Son - 164 -

cavalier garda les bras tendus, la tte incline et les yeux ferms. Quand il les eut rejoints, il baissa les bras, rouvrit les yeux et regarda triomphalement ses amis. Jai d me tromper, dit Richard. Le pont aurait support le poids Possible, fit Zedd, tout sourire. Sans se retourner, il claqua des doigts. Aussitt, le pont scroula, ses piliers immdiatement emports et fracasss par le courant. Et possible que non ajouta Zedd. Je ne pouvais pas le laisser comme a. Quelquun se serait bless en essayant de traverser. Un jour, mon vieil ami, dit Richard, il faudra que nous ayons une longue conversation au coin du feu Le Sourcier talonna son cheval. Haussant les paules, Zedd regarda Kahlan, qui le gratifia dun sourire ponctu dun clin dil. Ils continurent suivre la piste sans cesser de surveiller les bois. Laissant son cheval trouver seul son chemin dans lobscurit, Richard se demanda de quels autres prodiges Zedd tait capable. Puis il passa des proccupations plus terre terre. Combien de temps encore devraient-ils traverser ce cimetire vgtal ? La piste allait-elle bientt les en loigner ? La nuit, la vie reprenait ses droits, bruissant de cris touffs et de sons furtifs. Quand son cheval hennit, effray par un mouvement dans lombre, le Sourcier lui tapota gentiment la tte. Puis il leva les yeux pour reprer un ventuel vol de garns. Peine perdue ! Dans cette fort, on ne pouvait pas voir le ciel. Mais si des monstres volants les attaquaient, lpaisseur des frondaisons et les entrelacs de branches les priveraient de llment de surprise, puisquils feraient un boucan infernal. Au fond, les cratures qui vivaient dans les arbres taient peut-tre pour lheure plus dangereuses que les garns. Richard ne savait rien delle et il ne brlait pas de combler cette lacune Une heure plus tard, sur sa gauche, il entendit craquer des branches dans les broussailles. Quelquun ou quelque chose approchait ! Richard lana sa monture au petit galop et tourna la tte pour sassurer que Kahlan et Zedd le suivaient. Leur ennemi invisible ne se laissa pas distancer. Tt ou tard, il leur fondrait dessus. Bien entendu, il pouvait sagir de Chase. Mais a ntait pas sr du tout Richard dgaina lpe de Vrit et talonna sa monture, qui - 165 -

passa au grand galop. Cette fois, il ne se soucia pas de savoir si Zedd et Kahlan le suivaient. Tout ce qui comptait, ctait de sonder les tnbres pour identifier un ventuel ennemi. La colre, de nouveau libre, monta en lui et lemplit de chaleur et de vitalit. Les mchoires serres, il chargea, emport par la rage de tuer. Le fracas des sabots de sa monture couvrait lapproche de son adversaire, mais il savait quil arrivait. Une silhouette noire sortit du couvert des arbres pour se camper sur la piste, une dizaine de pas devant lui. Il leva son pe, imagina la faon dont il abattrait cet homme, et continua sa charge. La silhouette ne broncha pas. Au dernier moment, Richard reconnut Chase. Une masse darmes au poing, il la leva pour signaler son ami de sarrter. Ravi de voir que tu es vigilant ! dit-il. Chase ! Tu as failli me faire mourir de peur ! Tu mas un peu inquit aussi, mon garon, admit le gardefrontire tandis que Zedd et Kahlan les rejoignaient. Chevauchez derrire moi et restez prs les uns des autres. Richard, ferme la marche et ne rengaine pas ton pe. Chase partit au galop. Ses amis le suivirent sans discuter. Richard se demanda sils taient traqus. Chase ne stait pas comport comme si un combat devait tre imminent, mais il lui avait quand mme dit de ne pas rengainer lpe. Une bonne raison de ne pas relcher son attention ! Ils chevauchrent la tte rentre dans les paules, au cas o des branches basses se dresseraient sur leur chemin. Galoper bride abattue en pleine nuit tait risqu. Mais Chase savait ce quil faisait Ils atteignirent une bifurcation, la premire de la journe, o Chase, sans hsiter, sengagea sur le chemin de droite, qui sloignait de la frontire. En quelques minutes, ils sortirent de la fort et dcouvrirent, au clair de lune, un paysage vallonn o se dressaient de rares arbres. Chase ralentit enfin lallure. Richard rengaina son pe et rattrapa ses amis. Que sest-il pass ? Les cratures de la frontire taient nos trousses, rpondit Chase en raccrochant la masse darmes sa ceinture. Quand elles ont dboul pour vous traquer, je me suis charg de leur couper lapptit. Certaines ont battu en retraite. Les autres ont continu - 166 -

vous pister sans sortir de la frontire, histoire que je ne puisse pas les combattre. Cest pour a que je ne voulais pas que vous alliez trop vite. Dans les bois, je naurais pas pu suivre le rythme. En cas dattaque loin devant moi, jaurais t impuissant. prsent, nous nous loignons de la frontire pour que les monstres ne sentent plus notre odeur. La nuit, suivre la piste principale est un suicide ! Nous camperons au sommet de la prochaine colline. (Il tourna la tte vers Richard.) Pourquoi tes-tu arrt alors que je te lavais interdit ? cause des hurlements, jtais inquiet pour toi. Je voulais aller ton secours. Kahlan et Zedd men ont empch. Richard sattendait de srieuses remontrances, mais il se trompait. Merci de lintention. Cela dit, ne refais plus jamais a ! Pendant que vous polmiquiez, les cratures ont failli vous avoir. Kahlan et Zedd avaient raison. La prochaine fois, ne discutaille pas ! Richard sentit le rouge lui monter aux joues. Bien sr que ses compagnons avaient eu raison ! Mais abandonner un ami nen devenait pas plus facile. Chase, intervint Kahlan, en partant, vous avez dit que les loups staient nourris. Vous ne mentiez pas ? Un de mes hommes est tomb Avec ce quil en restait, je ne sais pas lequel. Visage ferm, le garde-frontire continua en silence. Ils camprent au sommet de la colline, un point dobservation idal. Chase et Zedd soccuprent des chevaux pendant que Richard et Kahlan allumaient un feu puis prparaient le repas. La jeune femme aida son compagnon ramasser du bois mort. Quand il lui dit quils faisaient une bonne quipe, elle eut lombre dun sourire et se dtourna. Mais il la prit par le bras et la fora le regarder. Kahlan, pour toi, je serais revenu sur mes pas, dclara-t-il, les mots ne suffisant pas exprimer tout ce quil pensait. Richard, ne dis pas a, je ten prie Il ne faudrait pas que tu ailles vers moi ! Kahlan se dgagea et regagna leur camp. Quand Zedd et Chase approchrent du feu, Richard vit que le fourreau fix dans le dos du garde-frontire tait vide. Il avait perdu son pe courte, plus une de ses haches de guerre et quelques couteaux. Cela dit, il restait loin dtre sans ressources ! La masse darmes accroche sa ceinture tait couverte de sang, comme ses gants, et des taches rouges constellaient ses vtements. - 167 -

Sans un mot, il dgaina un couteau, dgagea un croc jauntre plant dans le bois de la masse, entre deux pointes, et le jeta ngligemment par-dessus son paule. Aprs avoir essuy le sang sur ses mains et son visage, il sassit avec les autres autour du feu. Chase, dit Richard en jetant un morceau de bois mort dans les flammes, par quelles cratures tions-nous poursuivis ? Et comment peuvent-elles sortir de la frontire ? Chase prit une miche de pain et, mains nues, sen coupa un bon tiers. On appelle ces monstres des chiens cur. Deux fois la taille dun loup, des poitrails normes, des crnes plats et des gueules garnies de crocs Trs froces ! Je ne peux pas te dire grand-chose sur leur couleur, parce quils ne chassaient que la nuit jusqu aujourdhui. Mais dans les bois, il faisait trop noir pour que je les distingue bien. Et jtais un tantinet trop occup ! Cest la premire fois que jen vois autant ensemble Et pourquoi les a-t-on appels comme a ? Les opinions divergent Les chiens cur ont de grosses oreilles rondes et ils entendent trs bien. Certains disent quils reprent un homme aux battements de son cur (Richard carquilla les yeux, laissant Chase mcher son pain pendant quelques secondes.) Dautres prtendent quils doivent ce nom leur faon de tuer. La plupart des prdateurs sautent la gorge de leur proie. Pas ces chiens-l. Ils touvrent la poitrine et tarrachent le cur ! Crois-moi, ils ont les crocs quil faut pour a ! Cest ce quils mangent en premier. En meute, ils se battent pour ce morceau de choix. Zedd se servit un bol de ragot et passa la louche Kahlan. Et quelle est ton opinion ? demanda Richard, lapptit coup. Je ne me suis jamais assis tranquillement prs de la frontire pour savoir sils entendraient battre mon cur Il prit un autre morceau de pain et le mastiqua en regardant sa poitrine. Puis il retira sa cotte de mailles et exposa les longues zbrures qui couraient sur les chanes dacier. Des clats de crocs taient fichs entre les maillons. Et sa tunique de cuir dgoulinait de sang. Le chien cur qui ma fait a avait dans la poitrine la lame brise de mon pe courte Et jtais encore sur mon cheval, ce moment-l. (Il regarda Richard, le front pliss.) a rpond ta question ? - 168 -

Oui, mais pas lautre ! Comment font-ils pour sortir de la frontire ? Et pour y retourner ? Chase prit le bol de ragot que lui tendait Kahlan. Ils sont lis la magie de la frontire, puisquils ont t crs en mme temps quelle. En somme, ils sont ses chiens de garde. Ils peuvent entrer et sortir librement. Mais leur autonomie est limite, parce quils ont un lien avec la frontire. Depuis quelle faiblit, leur champ daction a augment. Dsormais, la piste des Fauconniers est dangereuse, mais tout autre itinraire aurait allong le voyage dune semaine. Jusqu Havre du Sud, le chemin latral que nous avons pris est le seul qui sloigne de la frontire. Je devais vous rejoindre avant la bifurcation. Sinon, nous aurions d passer la nuit dans la fort, avec les monstres. Demain, en plein jour, quand ce sera moins risqu, je te montrerai comment la frontire saffaiblit. Richard hocha la tte. Un moment, tous se murrent dans leurs noires penses. Ils sont roux souffla soudain Kahlan. Ses trois amis la regardrent, stupfaits. Les chiens cur sont roux et ils ont le poil court, comme sur le dos dun daim. Dans les Contres du Milieu, on en voit partout, parce quils ont t librs au moment o lautre frontire a disparu. Comme ne plus avoir de mission les a rendus fous, ils se montrent mme en plein jour Les trois hommes assimilrent ces rvlations dans un lourd silence. Zedd en cessa mme de manger. De mieux en mieux souffla Richard. Et quelles autres horreurs nous rservent les Contres du Milieu ? Ce ntait pas une question, plutt lexpression de sa frustration. Kahlan rpondit quand mme. Darken Rahl lcha-t-elle, le regard lointain.

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Chapitre 13
Richard sassit lcart du camp, le dos contre un rocher glac. Envelopp dans son manteau, il regardait fixement les montagnes, les joues cingles par une bise mordante. Chase lui avait affect le premier tour de garde. Zedd aurait le deuxime et le garde-frontire se chargerait du troisime. Aprs quelques protestations, Kahlan avait fini par accepter dtre exempte de la rotation. Le clair de lune illuminait le terrain dcouvert qui stendait entre Richard et la frontire. De petites collines, quelques cours deau et une vgtation parse : un paysage charmant, surtout proximit des sinistres bois de la frontire sans nul doute plaisants eux aussi, avant que Darken Rahl, en mettant dans le jeu les botes dOrden, ait entrepris de le dtruire. Selon Chase, les chiens cur ne pouvaient pas saventurer aussi loin. Sil se trompait, Richard comptait bien les voir venir temps ! Il passa une main sur la garde de son pe et, pour se rassurer, suivit du bout de lindex les contours du mot Vrit . Puis il leva les yeux, car il ntait pas question non plus de se laisser de nouveau surprendre par des garns. Fatigu mais trop nerv pour sendormir, il tait ravi davoir hrit du premier tour de garde. Pourtant, il billait sen dcrocher les mchoires. Derrire la cime des arbres, les montagnes une composante de la frontire se dcoupaient dans lobscurit, voquant lpine dorsale dun monstre trop gros pour se dissimuler entirement. Quelles cratures observaient Richard, tapies contre le flanc de ces pics ? Daprs Chase, ils taient de moins en moins hauts mesure quon avanait vers le sud. Dans le Passage du Roi, il ny en aurait plus du tout galement enveloppe dans son manteau, Kahlan approcha en silence de Richard, sassit prs de lui et se serra contre son flanc pour se rchauffer. Elle ne dit rien et ne bougea pas, ses cheveux agits par la bise qui glaait les joues du Sourcier. Le manche du coutelas de la jeune femme entrait dans les ctes - 170 -

de Richard. Il ne le mentionna pas de peur quelle ne scarte de lui, ce quil ne voulait aucun prix ! Les autres se reposent ? demanda-t-il. (Kahlan fit oui de la tte.) Comment peux-tu le savoir ? Zedd dort les yeux ouverts ! Comme tous les sorciers Vraiment ? Je pensais que ctait un truc bien lui Alors quil sondait la valle, Richard sentit le regard de Kahlan peser sur sa nuque. Tu nas pas sommeil ? demanda-t-il en se tournant vers elle. Ils taient si prs lun de lautre quil lui suffisait de chuchoter pour se faire entendre. Kahlan haussa les paules puis carta dune main lgre la mche que le vent avait rabattue sur ses yeux. Richard, je voulais te dire je suis dsole. Il espra quelle pose la tte sur son paule. En vain. De quoi ? Davoir dit que je ne voudrais pas que tu ailles vers moi. Ne crois surtout pas que ton amiti ne compte pas mes yeux. Mais notre mission est beaucoup plus importante que nos personnes Il comprit que ces mots, comme pour lui un peu plus tt, nexprimaient pas tout ce quelle pensait. Kahlan, demanda-t-il alors que le souffle de la jeune femme lui taquinait la joue, est-ce que tu as quelquun ? (Il fallait quil pose cette question, mme si la rponse, comme une flche, risquait de lui transpercer le cur.) Quelquun qui tattend chez toi, je veux dire Un amoureux ? Il soutint le regard de son amie un long moment. Elle ne dtourna pas la tte, mais ses yeux se remplirent de larmes. Comme il aurait aim lui passer un bras autour des paules et lembrasser ! Elle tendit une main et lui caressa le visage du bout des doigts. Ce nest pas si simple, Richard Bien sr que si ! Tu as quelquun ou tu nas personne ! Disons que jai des obligations. Un instant, elle sembla sur le point de lui rvler son grand secret. Au clair de lune, elle tait belle se damner. Mais son apparence ntait pas tout. Ce quil y avait en elle comptait beaucoup plus de son courage son intelligence en passant par sa dtermination. Sans oublier le sourire quelle ne rservait qu lui. Pour le voir natre sur ses lvres, il aurait tu un dragon mains nues. Aussi longtemps quil vivrait, comprit-il, il ne voudrait aucune - 171 -

autre femme quelle. Et si elle se drobait lui, il resterait seul jusqu la fin de ses jours. Car il ny aurait jamais personne dautre Il brlait du dsir de la serrer contre lui et de poser ses lvres sur les siennes. Mais comme devant le pont, dans la journe, un trange sentiment lenvahit. Un avertissement, plus fort que son envie de lembrasser. Sil le faisait, lui semblait-il, il aurait travers un pont de trop. La magie ne lavait-elle pas averti quand Kahlan lavait touch, alors quil tenait son pe ? Ayant eu raison au sujet du vieux pont de bois, il se retint dattirer Kahlan contre lui. Elle baissa les yeux, rompant leur contact visuel. Chase dit que les deux prochains jours seront trs durs Je devrais aller me reposer. Quel que soit son problme, Richard ne pouvait rien faire. Si elle ne se dcidait pas parler, il ntait pas en mesure de ly forcer. Tu as aussi des obligations envers moi, dit-il. (Elle leva les yeux, le front pliss.) Tu as promis dtre mon guide. Et jentends que tu tiennes parole ! Elle sourit et dut se contenter de hocher la tte, trop prs des larmes pour parler. Embrassant le bout de ses doigts, elle les posa sur la joue de Richard avant de se lever et de sloigner. Le Sourcier resta assis au clair de lune, un trange nud dans la gorge. Longtemps aprs son dpart, il sentait encore sur sa joue le contact de ses doigts non, de son baiser ! La nuit tait si tranquille quil aurait pu tre la seule crature au monde qui ne dormait pas. Dans le ciel, au-del de la lune, les toiles scintillantes ressemblaient la poudre magique de Zedd si elle tait jamais reste suspendue dans les airs. Ce soir, mme les loups ne hurlaient pas. La solitude pesait sur les paules de Richard, menaant de lcraser. Il se surprit souhaiter quon lattaque, juste pour pouvoir penser autre chose. Histoire de soccuper, il dgaina son pe et polit la lame dj tincelante avec un pan de son manteau. Cette arme lui appartenait, avait dit Zedd, et il tait seul juge de son utilisation. Que cela plaise ou non Kahlan, il sen servirait pour la dfendre. Ceux qui la traquaient devraient affronter sa lame avant de latteindre. Penser aux ennemis de Kahlan, aux quatuors et Darken Rahl, raviva sa colre. Quils viennent donc ce soir, quon en finisse ! Avide den dcoudre, il serra les mchoires, le cur battant la chamade. - 172 -

Puis il comprit que la fureur de larme stait communique lui. Ds quil la sortait du fourreau, lide quon menace Kahlan enrageait lpe de Vrit qui le rendait fou furieux. Il stonna de la manire si paisible, discrte et sduisante dont la colre de la lame stait infiltre en lui. Une simple question de perception, avait dit Zedd. Mais la magie de lpe, que percevait-elle en lui ? Richard rengaina son arme, ravala sa rage et sentit sa mlancolie revenir au galop alors quil recommenait sonder la plaine et le ciel. Dsespr, il se leva pour se dgourdir un peu les jambes, puis se rassit contre son rocher. Une heure avant la fin de son tour de garde, Zedd le rejoignit. Un morceau de fromage dans chaque main, il ne portait pas son manteau et semblait ne pas avoir froid dans sa tunique toute simple. Que fais-tu l ? Ce nest pas encore lheure de me remplacer. Je me suis dit que tu apprcierais la compagnie dun ami. Et je tai apport du fromage Merci, mais je nen veux pas. Je parlais du fromage, bien sr. Parler avec un ami, cest autre chose Zedd sassit prs de Richard, replia ses genoux rachitiques sur sa poitrine et tira sa tunique dessus, de faon tre au centre dune sorte de tente miniature. Et de quel problme veux-tu parler ? De Kahlan Zedd ne fit aucun commentaire. Cest vers elle que va ma premire pense, au rveil, et que vole la dernire quand je mendors. Zedd, a ne mtait jamais arriv. Et je ne me suis jamais senti aussi seul. Je vois fit le vieil homme en posant les morceaux de fromage sur un rocher. Je sais quelle maime bien, mais jai limpression quelle me tient distance. Ce soir, je lui ai dit que jaurais vol son secours si elle avait t dans la situation de Chase. Elle ma rpondu quil ne faudrait pas que jaille vers elle en cas de danger. mon avis, il faut comprendre quelle ne veut pas que jaille vers elle un point cest tout ! La brave petite Pardon ? Cest une brave petite, je lai dit et je le maintiens. Nous laimons tous beaucoup. Mais elle est aussi autre chose. Et elle a des responsabilits. - 173 -

Cette autre chose Zedd, de quoi sagit-il ? Il ne mappartient pas de le dire. Cest elle de te rpondre. Mais je pensais quelle se dciderait plus vite que a (Zedd passa un bras autour des paules de Richard.) Si a peut te consoler, sache quelle ne ta pas encore parl parce quelle tient toi plus quelle ne le devrait. Elle a peur de perdre ton amiti. Tu sais tout delle, et Chase aussi, je le vois dans ses yeux. Tout le monde est au courant, part moi ! Ce soir, elle a essay de se confier, mais elle na pas pu. Elle ne devrait pas avoir peur de perdre mon amiti, car a narrivera jamais. Richard, cest une femme merveilleuse, mais elle nest pas pour toi. Cest impossible ! Pourquoi ? Zedd chassa quelque chose de sa manche, peut-tre un grain de poussire, et vita de croiser le regard de Richard. Jai promis de la laisser te dire la vrit elle-mme, mon garon. Alors, tu dois me croire sur parole : elle ne peut pas tre ce que tu voudrais quelle soit. Trouve une autre femme, ce nest pas ce qui manque ! La moiti de la population est fminine ! Tu dnicheras celle quil te faut. Mais oublie Kahlan ! Richard plia les jambes et mit les bras autour de ses genoux. Trs bien Zedd releva les yeux, surpris, puis sourit et tapa gentiment dans le dos de son ami. Mais il y a une condition, ajouta Richard. Je vais te poser une question, et tu y rpondras avec une honntet absolue. Si tu peux me dire oui , je ferai ce que tu me demandes. Une seule question ? demanda Zedd, mfiant. Une seule March conclu ! Richard riva son regard dans celui du sorcier. Avant que tu pouses ta femme, si quelquun un ami que tu aimais comme un pre, par exemple, ce qui devrait te faciliter les choses tavait dit den choisir une autre, lui aurais-tu obi ? Zedd dtourna les yeux et prit une profonde inspiration. Misre mon ge, on devrait savoir quil ne faut jamais se laisser poser une question par un Sourcier ! Pour se donner une contenance, il prit un morceau de fromage et le mordit du bout des lvres. Voil la rponse que jesprais ! - 174 -

a ne change rien aux faits, Richard ! fit le vieil homme en jetant au loin sa part de fromage. Entre vous, a ne marchera pas. Et je ne dis pas a pour te blesser, puisque je taime comme un fils. Crois-moi, si je pouvais changer le monde, je ne men priverais pas ! Jaimerais que ce soit diffrent, pour ton bonheur, mais a na pas une chance de fonctionner ! Kahlan le sait. Si tu insistes, elle souffrira en vain. Tu ne veux pas a, pas vrai ? Zedd, comme tu las dit toi-mme, je suis le Sourcier. Il existe une solution, et je la trouverai. Je voudrais que tu aies raison, mon petit, mais tu te trompes Alors, que dois-je faire ? demanda Richard, la voix brise. Zedd lui passa un bras autour des paules et le serra contre lui. Contente-toi dtre son ami. Cest ce quil lui faut ! Et tu ne pourras rien tre de plus pour elle ! Richard hocha mlancoliquement la tte. Un peu plus tard, lair soudain mfiant, il scarta du sorcier et le poussa loin de lui. Pourquoi es-tu venu me rejoindre ? Pour parler un ami Non ! Cest le sorcier, pas lami, qui a arrang ce tte--tte pour conseiller le Sourcier. Alors, maintenant, passons aux choses srieuses ! Trs bien Tu as raison, je suis venu dire au Sourcier quil a failli commettre une grave erreur aujourdhui. Richard continua soutenir le regard du vieil homme. Je sais Un Sourcier ne doit pas mettre sa vie en danger, car il fait ainsi courir des risques tous les humains. Tu voulais quand mme voler au secours de Chase ! En me dsignant, tu as pris mes mauvais cts comme les bons. Mes nouvelles responsabilits me dpassent encore. Abandonner un ami en danger ne mest pas naturel. Je sais que je ne peux plus moffrir ce luxe. Et je prends note que tu mas pass un savon. Eh bien, je craignais que ce soit plus difficile (Zedd sourit, puis se rembrunit aussitt.) Richard, a ne se limite pas ce qui sest pass aujourdhui. Tu dois comprendre quun Sourcier peut provoquer la mort de beaucoup dinnocents. Pour arrter Darken Rahl, il faudra peut-tre que tu sacrifies des gens que tu aurais pu sauver. Tout soldat le sait : sur le champ de bataille, quand il se penche sur un camarade bless, il risque de recevoir un coup dpe - 175 -

dans le dos. Alors, sil veut vaincre, il doit se battre et ignorer les appels au secours de ses frres darmes. Il faut que tu te prpares en faire autant, car ce sera peut-tre le seul moyen de triompher. Richard, endurcis-toi ! Tu vas livrer un combat pour la survie, et ceux qui appelleront au secours ne seront pas des soldats, mais probablement de malheureuses victimes. Darken Rahl est prt tuer nimporte qui pour gagner. Ses partisans aussi. Tu devras peuttre agir comme eux. Que a te plaise ou non, cest lagresseur qui dicte les rgles du jeu. Si tu ne les respectes pas, tu mourras ! Comment Rahl peut-il avoir des partisans ? Son but est de dominer le monde entier. Qui se battrait pour sa cause ? Le sorcier sappuya contre le rocher et regarda au-del des collines, comme sil voyait des choses que lui seul pouvait distinguer. Parce que beaucoup de gens, mon garon, ont besoin dtre domins pour se sentir bien. cause de leur cupidit et de leur gosme, ils pensent que les hommes libres sont leurs oppresseurs. Ces misrables pousses ont besoin dun chef qui coupera les plantes plus hautes queux, afin que le soleil les atteigne. Pour eux, aucune plante ne doit pousser davantage que la plus petite de toutes. Plutt que dallumer eux-mmes une bougie, ils prfrent quon leur fournisse la lumire qui les guidera sans se soucier du combustible ! Certains imaginent que Darken Rahl, sil gagne, leur sourira et les rcompensera. Alors, ils se montrent aussi cruels que lui pour entrer dans ses bonnes grces. Dautres sont simplement incapables dentendre la vrit et ils se battent au nom des mensonges quils gobent. Enfin, la majorit, une fois allume la lumire qui la guide, saperoit quelle porte des chanes et quil est trop tard pour revenir en arrire. (En soupirant, Zedd lissa les manches de sa tunique.) Il y a des guerres depuis le commencement des temps, Richard. Chacune oppose des adversaires qui se massacrent sans piti. Mais dans lhistoire, aucune arme ne sest jamais lance lassaut en pensant que le Crateur tait du ct de ses ennemis. Cest absurde ! dit Richard. Je suis sr que les partisans de Rahl nous prennent pour des monstres sanguinaires qui ne reculent devant aucune infamie. Chaque jour, on leur parle de nos crimes et de nos exactions ! Et aucun deux ne sait sur Darken Rahl autre chose que ce quil a appris de sa bouche. Tu peux trouver a absurde, ce nen est pas - 176 -

moins dangereux pour autant. Les partisans de Rahl veulent nous craser et tout le reste ne les intresse pas. Mais toi, si tu entends vaincre, tu dois savoir te servir de ta tte ! Pour rsumer, je suis pris entre deux feux. Je devrais laisser mourir des innocents, mais je nai pas le droit de tuer Darken Rahl. Erreur ! fit Zedd. Je nai jamais dit que tu ne devais pas le tuer. Simplement quil ne faut pas utiliser ton pe contre lui. la lumire des rayons de lune, Richard dvisagea longuement son vieil ami. Malgr sa mlancolie, lesprit du Sourcier tait toujours en veil. Et une ide venait de le frapper. Zedd, demanda-t-il, as-tu un jour t oblig de laisser mourir des innocents ? Lors de la dernire guerre, oui Et a continue au moment mme o nous parlons. Kahlan ma racont que Rahl torture et tue des gens pour quils lui disent mon nom. Personne ne le connat, mais il sacharne, au cas o il finirait par obtenir un rsultat. Je pourrais me livrer lui pour que cela cesse. Dans ce cas, il me serait impossible de taider le vaincre, et bien plus dinnocents encore perdraient la vie. Un choix douloureux : condamner quelques individus une mort atroce, ou laisser prir une multitude tout aussi horriblement ! Je suis navr, mon ami, dit Richard en frissonnant cause de la bise et du froid qui montait de lintrieur de son corps. (Il regarda la plaine, toujours paisible, puis se tourna vers Zedd.) Jai rencontr Shar, une flamme-nuit, juste avant quelle meure. Elle sest sacrifie pour que Kahlan puisse venir ici et sauver des innocents. Notre amie porte le mme fardeau que nous. Elle aussi doit laisser mourir des frres darmes Tu as raison Richard, jai le cur bris quand je pense tout ce que cette enfant a vu. Et ce que tu devras peut-tre voir. Mes problmes de cur sont peu de chose, compars tout a Mais a ne les rend pas moins douloureux, compatit le vieil homme. Zedd, ajouta Richard, jai encore une chose te dire. Avant que nous arrivions chez toi, jai offert une pomme Kahlan Tu as propos un fruit la peau rouge une native des Contres du Milieu ? Cest lquivalent dune menace de mort, mon garon. L-bas, tous les fruits rouges sont empoisonns. Je le sais, prsent - 177 -

Et qua-t-elle dit ? demanda le sorcier. Ce nest pas tant ce quelle a dit, mais plutt ce quelle a fait Elle ma saisi la gorge, et jai bien cru quelle allait me tuer. Je ne sais pas comment elle sy serait prise, mais elle aurait russi, jen suis sr. Heureusement, elle a hsit assez longtemps pour que je mexplique. Mais tu veux savoir ce qui me tracasse ? Cest mon amie, et elle ma sauv la vie plusieurs fois. Pourtant, elle maurait tu (Richard se tut un instant.) a a un rapport avec tout ce que tu viens de dire, non ? Et comment ! Richard, si tu me souponnais dtre un tratre, sans aucune certitude, mais en sachant que notre cause, si tu as raison, serait condamne, pourrais-tu mter la vie ? Imagine que tu naies pas le temps et les moyens de dcouvrir la vrit. Intimement convaincu de ma trahison, mabattrais-tu sur-le-champ ? Viendraistu me voir, moi ton vieil ami, en prmditant ma mort ? Pourrais-tu tre assez violent pour mettre ton projet excution ? Je je ne sais pas souffla Richard avec le sentiment que le regard de Zedd lui brlait la peau. Eh bien, jespre que tu sauras bientt, et que tu rpondras par laffirmative. Sinon, inutile de te lancer aux trousses de Rahl, car tu manqueras de volont de vivre et de vaincre. Lors de ce combat, tu devras prendre ce genre de dcision condamner un homme ou une femme mort en quelques secondes. Kahlan le sait et elle nignore rien des consquences dun mauvais choix. Elle a la dtermination indispensable Mais elle a hsit rappela Richard. ten croire, ctait une erreur. Jaurais pu tre plus fort quelle. Donc, elle aurait d me tuer avant que jaie une occasion de lattaquer. Et elle aurait fait le mauvais choix ! Ne te surestime pas, Richard, dit Zedd. Elle te tenait la gorge. Rien de ce que tu aurais pu tenter naurait russi. Une simple pense de Kahlan aurait suffi ! Dans cette position, elle pouvait te laisser une chance de te justifier. Elle na pas commis derreur. branl, Richard refusa de capituler si vite. Tout a na pas de sens ! Tu ne nous trahirais jamais et je suis incapable de faire du mal Kahlan Cest toi qui dis des idioties ! coupa Zedd. Si je trahissais un jour, il faudrait que tu sois prpar agir. Le cas chant, tu devras avoir la force de me tuer. Comprends-moi bien : mme si Kahlan savait que tu tais son ami, et que tu ne lui ferais jamais de mal, - 178 -

quand tu lui as paru menaant, elle tait prte agir ! Et si tu ne lavais pas convaincue, tu ne serais plus de ce monde ! Richard dvisagea longuement son ami avant de poser la question qui lui brlait les lvres. Zedd, si nous tions dans la situation inverse Je veux dire Si tu jugeais que je mets en danger notre cause, pourrais-tu me hum En un clair ! rpondit le sorcier, sans paratre le moins du monde perturb par cette ide. Cette rponse rvulsa Richard. Mais il comprenait ce que voulait lui dire son ami, mme si le scnario semblait quelque peu extrme. Si leur engagement ntait pas total, ils choueraient. Et en cas de dfaillance de leur part, Darken Rahl serait impitoyable. La victoire ou la mort. Ctait aussi simple que a. Toujours daccord pour tre le Sourcier ? demanda Zedd. Oui, rpondit Richard, le regard dans le vide. Tu as peur ? Je meurs de trouille ! Parfait ! (Zedd tapota le genou de son protg.) Moi aussi. Et je minquiterais si tu prtendais le contraire. Le Sourcier foudroya soudain le vieil homme du regard. Mais jai lintention de ficher aussi la trouille Darken Rahl ! Mon garon, tu vas tre un trs bon Sourcier ! jubila Zedd. Ne perds pas la foi. lide que Kahlan aurait pu le tuer parce quil lui avait offert une pomme, Richard ne put sempcher de hausser mentalement les paules. Puis une ide le frappa. Zedd, pourquoi tous les fruits rouges des Contres du Milieu sont-ils empoisonns ? Je suppose que ce nest pas naturel Eh bien, mon garon, cest parce que les enfants sont attirs par les fruits rouges. Je ne comprends pas ! Ctait pendant la dernire guerre, dit tristement Zedd, peu prs cette poque de lanne. Celle des rcoltes Jai dcouvert un artefact magique fabriqu par des sorciers de lancien temps. Un peu comme les botes dOrden. Ce sort malfique visait les couleurs et il ne pouvait tre jet quune fois. Je ne savais pas trs bien comment il fonctionnait, mais je me doutais quil tait dangereux. (Le vieil homme soupira.) Hlas, Panis Rahl se lest appropri et il a trouv le moyen de sen servir. Comme tout le monde, il savait que - 179 -

les enfants aiment les fruits. Rsolu nous frapper au cur, il a empoisonn tous les fruits rouges. a agissait comme la toxine de la liane-serpent. Trs lentement, au dbut ! Il nous a fallu du temps pour comprendre do venait cette fivre mortelle. Panis Rahl avait dlibrment choisi un aliment qui plaisait aux enfants encore plus quaux adultes. (Sa voix mourut, presque inaudible.) Il y a eu beaucoup de morts. normment de gosses Mais si tu avais dcouvert lartefact, dit Richard, comment estil tomb entre les mains de Rahl ? Zedd leva vers le Sourcier des yeux devenus de glace. Javais un jeune lve Un jour, je lai surpris manipuler quelque chose quil naurait pas d toucher. Jai eu un trange pressentiment, comme si un dtail clochait Mais je lapprciais tellement que je me suis laiss la nuit pour rflchir avant dagir. Le lendemain, jai constat quil avait fil en emportant lartefact. Ctait un espion de Panis Rahl ! Si je navais pas tergivers, je laurais abattu et des centaines dinnocents tous ces enfants ! auraient t pargns. Zedd, tu ne pouvais pas savoir ! scria Richard. Il pensa que le sorcier allait hurler ou exploser de rage, mais il se contenta de hausser les paules. Tire la leon de mon erreur, Richard. Si tu y arrives, ces vies nauront pas t perdues en vain. Mon histoire te servira peut-tre viter lhumanit le sort quelle connatra si Darken Rahl triomphe. Pourquoi les fruits rouges ne sont-ils pas empoisonns chez nous ? insista Richard en se frottant les bras pour les rchauffer. La magie, mme noire, a des limites. Dans ce cas, cest une affaire de distance partir de lendroit o on lutilise. Celle-l sest tendue jusqu la zone o se dresse actuellement la frontire entre les Contres du Milieu et Terre dOuest. Il tait obligatoire de lriger en un lieu o le sort dempoisonnement nagissait pas. Sinon, notre pays naurait pas t pargn par la magie. Richard rflchit un moment dans la nuit silencieuse et glace. Y a-t-il un moyen den finir avec a ? Je veux dire : de rendre les fruits rouges de nouveau comestibles ? Zedd sourit de toutes ses dents. Richard trouva a un peu trange, mais il en fut ravi. Tu penses comme un sorcier, mon garon. Inverser les sortilges, voil une grande question (Pensif, le vieil homme - 180 -

sonda un moment lobscurit.) Ce dont tu parles est peut-tre faisable. Jtudierai le problme. Si nous vainquons Darken Rahl, ce sera une de mes priorits. Trs bien ! (Richard resserra encore les pans de son manteau.) Tous les gens devraient pouvoir manger une pomme quand ils en ont envie. Surtout les enfants ! Zedd, je promets de retenir la leon. Je ne te dcevrai pas et je ne laisserai pas sombrer dans loubli tous les malheureux qui sont morts Zedd lui passa une main amicale dans le dos. Ils se turent un long moment, partageant la quitude de la nuit, ravis de si bien se comprendre. Hlas, ils pensrent aussi ce quils ne pouvaient pas connatre : lavenir qui les attendait. Richard se posa des questions sur Panis et Darken Rahl et arriva la conclusion que tout espoir semblait perdu. Puis il se souvint quil tait le Sourcier et devait se proccuper des solutions, pas des problmes. Sorcier, il faut que tu agisses ! Je crois quil est temps de nous volatiliser. Tu peux faire quelque chose contre ce nuage ? Mon garon, tu parles dor. Si je savais de quelle manire il est li toi, je briserais la connexion. Lennui, cest que je nen ai pas la moindre ide ! Donc, il va falloir que je my prenne autrement. A-t-il plu, ou le ciel a-t-il t couvert, depuis quil te suit ? Richard essaya de se souvenir. Mais depuis la mort de son pre, tout se brouillait dans son esprit Cela semblait si loin La nuit avant que je dcouvre la liane-serpent, il a plu dans la fort de Ven. Mais quand jy suis arriv, le ciel sest clairci. Non, la rflexion, depuis lassassinat de mon pre, il ny a pas eu de pluie et le ciel est rest dgag, part quelques filaments de nuages, trs haut Comment interprtes-tu a ? Mon garon, a doit vouloir dire que je peux neutraliser ce nuage, mme sil mest impossible de briser le sort qui le lie toi. Rahl est probablement lorigine du beau ciel bleu que tu me dcris. Il a chass les autres nuages pour pouvoir reprer facilement le sien. Trs simple, mais hautement efficace. Chasser les autres nuages ? Il a ensorcel le sien pour quil te soit li et quil force ses congnres le fuir Tu devrais jeter un sort plus puissant sur ce nuage, histoire quil attire les autres ! Le temps que Rahl sen aperoive, son espion sera noy dans la masse et il ne pourra pas le retrouver pour le - 181 -

librer de ta magie. Et sil mobilise ses pouvoirs pour loigner les autres nuages, comme il ignorera ce que tu as fait, le sort plus puissant quil lancera rompra le lien entre son agent et moi. Zedd dvisagea le jeune homme, les yeux ronds comme des billes. Fichtre et foutre, Richard, cest exactement a ! Fiston, tu ferais un excellent sorcier. Merci, mais jai dj un mtier pourri Zedd recula un peu, le front pliss, et nmit pas de commentaires. Il glissa une main dans sa poche pour en tirer un petit caillou quil jeta devant eux. Lindex tendu, il dcrivit des arabesques au-dessus de la pierre jusqu ce quelle se transforme en un gros bloc plat. Zedd, cest ton rocher-nuage ! sexclama Richard. Un rocher de sorcier, de son vrai nom. Mon pre me la donn il y a trs longtemps. Lindex du vieil homme tournait de plus en plus vite. Une lumire jaillit, des couleurs et des tincelles tourbillonnant lintrieur. Zedd continua remuer pour bien mlanger ce vortex. Dans un silence absolu, Richard sentit lagrable odeur dune pluie printanire. Le sorcier sarrta, lair satisfait. Monte sur le rocher, mon garon. Peu rassur, Richard obit et entra dans la lumire. Sa peau picota et se rchauffa, comme quand on stend nu au soleil, en plein t, aprs stre baign. Le Sourcier sabandonna cette dlicieuse sensation. Ses bras se soulevrent tout seuls, flottant le long de ses flancs jusqu se trouver lhorizontale. Il inclina la tte, prit une profonde inspiration et ferma les yeux. Il se sentait merveilleusement bien, comme sil drivait dans une onde pure et frache, cela prs quil tait immerg dans de la lumire. Bientt, une trange exaltation le submergea, son esprit soudain uni tout ce qui se trouvait autour de lui par un lien intangible et intemporel. Il ne faisait plus quun avec les arbres, lherbe, les insectes et les animaux. Sans oublier lair et leau Il ntait plus un tre isol, mais une part harmonieuse dun tout. La connexion qui existait entre les tres et les choses lui apparut sous un jour nouveau, sa propre personne lui semblant la fois insignifiante et omnipotente. Voir le monde travers les yeux de toutes les cratures qui lentouraient tait dconcertant, mais merveilleux. Il accompagna - 182 -

quelques instants loiseau qui volait au-dessus de sa tte et regarda le sol qui dfilait sous ses ailes. Il chassa avec son nouvel ami, prouva son dsir de capturer une souris et survola avec lui le campement o dormaient ses compagnons. Richard laissa son identit ce moi quil tenait pour si prcieux sparpiller au gr des vents. Il perdit sa personnalit et devint toutes les cratures la fois. Il sentit la brlure de leurs besoins, partagea leurs peurs, savoura leurs joies, comprit leurs dsirs et permit tout cela de se fondre dans le nant jusqu ce quil se dresse dans le vide, seul tre vivant de lunivers et mme unique objet qui existait. Alors, il laissa dferler en lui la lumire qui ramena avec elle tous les tres qui staient tenus sur ce rocher : Zedd, son pre et les gnrations de sorciers qui les avaient prcds depuis des milliers dannes. Leur essence coula en lui, devenant une part de son tre tandis que des larmes dmerveillement ruisselaient sur ses joues. Zedd tendit les mains : de la poussire magique en tomba. Elle vola vers Richard, tourbillonna autour de son corps et fit de lui le centre dun vortex. Les tincelles dcrivirent des boucles plus serres et se concentrrent autour de sa poitrine. Avec un son cristallin semblable celui dun lustre agit par le vent, la poussire magique monta dans le ciel comme si elle suivait la corde dun cerfvolant. Elle emporta le son avec elle, alla de plus en plus haut et percuta le nuage-serpent, qui labsorba et fut illumin de lintrieur par un kalidoscope de couleurs. Partout lhorizon, des clairs jaillirent et zbrrent le ciel, rageurs comme sils attendaient dsesprment quelque chose. Soudain, les clairs moururent, le nuage ne fut plus clair et la lumire qui montait du rocher de Zedd se ramassa sur elle-mme jusqu steindre. Dans un silence total, Richard redevint luimme, perch sur un rocher des plus ordinaires. Les yeux carquills, il dvisagea Zedd, qui souriait comme un enfant. Zedd, souffla-t-il, maintenant, je comprends pourquoi tu passes ton temps sur ce rocher. Je nai jamais rien prouv de tel. Et jignorais que ctait possible. Mon garon, tu es naturellement dou, dit le sorcier. Tu tiens tes bras de la bonne faon, ta tte est incline comme il convient et mme la position de ton dos est irrprochable. Pour tout dire, tu tadaptes la magie comme un caneton une mare ! Bref, de la - 183 -

graine de grand sorcier ! (Il se pencha en avant, rayonnant.) prsent, imagine ce que a fait quand on est tout nu ! a change quelque chose ? demanda Richard, tonn. Bien entendu ! Les vtements sont un obstacle lexprience (Zedd passa un bras autour des paules de son jeune ami.) Un de ces quatre, je te laisserai essayer Zedd, pourquoi mas-tu demand de monter sur le rocher ? Ce ntait pas ncessaire. Et tu aurais pu ten charger toi-mme. Comment te sens-tu ? Je ne sais pas trop Diffrent, dtendu et plus lucide. En tout cas, moins dprim et accabl Cest pour a que je tai laiss faire, mon garon. Parce que tu en avais besoin ! Tu tais au plus mal, ce soir. Si je ne peux pas rsoudre nos problmes, taider te sentir mieux est encore dans mes cordes. Merci, Zedd. Va dormir, cest lheure de mon tour de garde. (Il fit un clin dil son ami.) Si tu changes davis propos de devenir un sorcier. Je serai ravi de taccueillir dans la confrrie ! Zedd tendit une main. Le morceau de fromage quil avait jet dcolla du sol et vola jusqu lui.

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Chapitre 14
Chase fit faire demi-tour son cheval. Ici, ce sera un trs bon endroit ! Il guida ses compagnons hors de la piste travers un grand bosquet dpicas morts depuis longtemps. Sur leurs troncs squelettiques, il ne restait plus que quelques branches ratatines et des plaques parses de mousse verte. Les restes dautres antiques rois de la fort pourrissaient sur le sol. Un chne des marais gisait sur le flanc. parpilles autour de lui par une ancienne tempte, ses larges feuilles plates voquaient un immense cimetire de serpents enlacs dans la mort. Les chevaux se frayrent prudemment un passage dans ce paysage dsol o lair chaud et humide charriait lodeur atroce de la dcomposition. Un nuage de moustiques les suivit les seules cratures encore vivantes que Richard remarqua. Bien que le terrain ft dcouvert, les rayons du soleil parvenaient peine lclairer cause de lpaisse couverture nuageuse qui pesait comme une chape de plomb sur les voyageurs. Des volutes de brume saccrochaient aux cimes des arbres encore debout, leur bois gorg dhumidit brillant dans la pnombre. Chase ouvrait la marche devant Zedd et Kahlan. En queue de colonne, Richard tentait de regarder par-dessus leurs ttes pour avoir une ide de ce qui les attendait. Mais la visibilit tait rduite quelques dizaines de pas. Mme si Chase ne semblait pas sen inquiter, Richard restait vigilant pour deux. Dans des conditions pareilles, nimporte quel ennemi pouvait leur tomber dessus sans quils le reprent temps Les quatre cavaliers flanquaient de grandes claques dans lair pour se dbarrasser des moustiques. part Zedd, tous staient emmitoufls dans leur manteau. Le sorcier, qui vitait autant que possible den porter un, finissait les restes du djeuner, presque aussi dcontract que sil avait particip une randonne entre amis. - 185 -

Dot dun trs excellent sens de lorientation, Richard se flicitait quand mme que Chase se charge de les guider. Dans ce genre de marcage, tout se ressemblait, et rien ntait plus facile que sy perdre Depuis quil tait mont sur le rocher de Zedd, la veille, le Sourcier se sentait moins cras par ses responsabilits et senorgueillissait de pouvoir lutter pour une juste cause. Il ne sousestimait pas le danger, mais prouvait avec une plus grande intensit le dsir de compter parmi ceux qui vaincraient Darken Rahl. tre impliqu dans ce combat lui offrait la possibilit daider des gens qui navaient aucune chance face Rahl. Et prsent, il savait que faire marche arrire serait impossible. Cela aurait sign son arrt de mort et celui dune multitude dinnocents. Il regarda le corps dlicat de Kahlan pouser avec grce les mouvements de sa monture. Comme il aurait aim lui montrer les endroits merveilleux quil avait dcouverts dans les bois de Hartland ! Ces lieux pleins de paix et de beaut, au cur des montagnes, o ils seraient si bien ensemble. Derrire une cascade, il avait trouv une grotte idale pour se reposer. Et que dire dun dner en tte tte au bord de ltang quil aimait tellement ? Il pourrait aussi lemmener en ville, lui acheter de jolis vtements Oui, lemmener quelque part, nimporte o, pourvu quelle soit en scurit ! Il voulait quelle soit libre de sourire sans se demander chaque instant si ses ennemis se rapprochaient ! Mais depuis leur conversation de la veille, il savait que son dsir dtre avec elle resterait jamais un fantasme irralisable. Chase leva une main pour arrter la petite colonne. Nous y voil ! Richard regarda autour de lui et constata quils taient toujours au cur du marcage quasiment assch. Pas de frontire en vue ! Dans toutes les directions, le paysage tait mornement identique. Ils attachrent leurs chevaux un tronc darbre mort et suivirent Chase pied jusqu ce quil simmobilise, un bras tendu comme pour prsenter quelquun. La frontire, dit-il simplement. Je ne vois rien, souffla Richard. Regarde bien, fit Chase avec un petit sourire. Il avana lentement et une lueur verte apparut autour de lui. Dabord peine visible, elle gagna en intensit et finit, quand il eut fait vingt pas de plus, par devenir un rideau de lumire meraude - 186 -

qui semblait vouloir lui barrer le chemin. Trs brillante autour du garde-frontire, cette toile disparaissait presque aprs une dizaine de pas sur sa gauche et sa droite et une trentaine de pieds au-dessus de sa tte. On et dit du verre couleur ocan qui spaississait mesure que Chase avanait. travers cet trange matriau, Richard distingua les formes distordues et floues dautres arbres morts. Chase sarrta et fit demi-tour. Le rideau de verre et la lueur disparurent quand il sen fut assez loign. Ce ctait quoi ? balbutia Richard. Depuis toujours, il pensait la frontire comme une sorte de mur. Une structure bien visible, en tout cas Tu nen as pas vu assez ? lana Chase. Alors, ouvre grand les yeux ! Il se baissa, ramassa plusieurs branches mortes et prouva leur solidit. La plupart, moiti pourries, se cassrent trs facilement. Il trouva quand mme ce quil cherchait : une branche de dix pieds de long assez rsistante pour ce quil avait lesprit. Ainsi arm, il avana de nouveau, fut aurol de vert puis se trouva face au mur. La branche tenue par sa plus grosse extrmit, il enfona lautre dans le rideau de lumire. Poussant de toutes ses forces, il eut bientt fait passer de lautre ct la moiti de sa perche improvise. Richard ny comprenait plus rien. Il voyait travers le mur de verre, mais pas moyen de reprer lautre bout de la branche. Comment tait-ce possible ? Entre les mains de Chase, le morceau de bois vibra violemment. Richard nentendit aucun bruit. Pourtant, quand le garde-frontire revint vers ses amis, il ne brandissait plus quune branche de cinq pieds de long. Lendroit de la cassure tait couvert dune bave jauntre. Les chiens cur, dit Chase avec un grand sourire. Zedd semblait sennuyer ferme et Kahlan, lvidence, ne trouvait pas a drle. Richard, lui, ne dissimula pas sa surprise. Comprenant que le jeune homme serait son seul public, Chase le saisit par un bras et le tira vers lui. Viens, je vais te montrer ce que a fait Le garde-frontire passa son bras gauche sous lpaule droite de Richard et continua avancer. Marche doucement Je te dirai quand il faudra nous arrter. Ne lche surtout pas mon bras ! - 187 -

La lueur verte apparut et augmenta dintensit chaque pas que faisaient les deux hommes. Mais le phnomne tait diffrent, prsent que Chase navanait plus seul. Avec lui, la lueur stait diffuse sur ses flancs et au-dessus de sa tte. prsent, elle tait partout. Et un bourdonnement leur emplissait les oreilles, comme si un millier dabeilles volaient autour deux. mesure quils progressaient, ce son devenait plus profond mais pas plus fort. Quand la lumire verte sassombrit, le paysage environnant sombra dans la pnombre comme si la nuit tait tombe. Lorsque le rideau de verre se matrialisa devant eux, jailli de nulle part, la lueur aveugla Richard. Tournant la tte, il ne parvint pas distinguer Kahlan et Zedd. Doucement dit Chase. Ils avancrent encore et senfoncrent dans lobstacle. Richard sentit une pression sexercer sur son corps. Puis tout devint noir comme sil tait dans une grotte lexception de la lumire verte qui les aurolait. Richard serra plus fort le bras de Chase. Le bourdonnement tait si fort quil faisait vibrer ses ctes. Encore un pas et le rideau se transforma. On sarrte l, dit Chase, sa voix rsonnant comme un cho dans les montagnes. Le rideau tait devenu la fois sombre et transparent, comme si Richard, dans une fort obscure, tait pench sur les eaux dun tang trs profond. Chase ne bougeait pas, les yeux rivs sur son compagnon. Des silhouettes se dcoupaient de lautre ct de lobstacle, formes noires peine visibles dans lobscurit. Des spectres flottaient au cur de profondeurs insondables Les morts, dans leur antre ! Des silhouettes moins thres approchrent du rideau. Les chiens souffla Chase. Richard prouva soudain une trange sensation de manque. Il dsirait plus que tout simmerger dans cette obscurit. Le bourdonnement, comprit-il, ntait pas un son produit par des animaux, mais par des voix ! Des voix qui murmuraient son nom ! Des milliers de voix lointaines lappelaient. Les spectres se rassemblaient, tendaient les bras vers lui, limploraient de venir eux. - 188 -

Richard eut le cur bris par un soudain sentiment de solitude. La sienne et celle de toutes les cratures vivantes. Pourquoi supporter cette souffrance alors que ces fantmes noirs brlaient de laccueillir en leur sein ? Ah, ntre plus jamais seul pour les sicles des sicles ! Les spectres approchrent, leurs appels de plus en plus imprieux. Il distingua enfin leurs visages, comme on aperoit celui dun noy travers une eau boueuse. Il voulait avancer encore. tre l-bas avec les siens Alors, il vit son pre. Un long cri mlancolique jaillissant de sa gorge, George Cypher tendait les bras pour essayer dtreindre son fils. Et il tait juste de lautre ct du rideau obscur. Richard crut que son cur allait exploser. Cela faisait si longtemps quil navait pas vu son pre ! Sil le rejoignait la chose au monde quil dsirait le plus , il ne connatrait plus jamais la peur. Prs de lui, il serait en scurit. Pour toujours ! Richard tenta de toucher son pre, de le retrouver de traverser le mur qui nen tait pas un. Mais on le retenait par un bras. Agac, il essaya de se dgager. Qui osait lempcher daller vers lhomme quil aimait le plus au monde ? Quand il cria quil voulait tre libre davancer, sa voix lui sembla dj venir doutre-tombe. cet instant, on le tira en arrire, loin de son pre. Fou de rage, il saisit la garde de son pe. Une main norme se posa sur la sienne, lemprisonnant dans un tau. Il cria, lutta pour dgainer sa lame, mais rien ny fit. La main tint bon et une force irrsistible le tira loin de lhomme qui lui avait donn la vie et qui lappelait. Le rideau vert remplaa leau noire verticale. Chase le tira encore, loin de lobstacle, travers la lueur verte. En un clair, le monde rapparut : un marcage dsol qui empestait la mort ! Sa lucidit retrouve, Richard fut dgot par ce quil avait failli faire. Quand Chase lui lcha la main droite, puis, il la posa sur lpaule du colosse pour ne pas scrouler. Le souffle court, il sortit de la lumire en compagnie de son ami et prouva un soulagement comme il nen avait jamais connu. a va ? demanda Chase, la tte baisse pour le regarder dans les yeux. Richard acquiesa, trop boulevers pour parler. Avoir revu son - 189 -

pre avait aviv son chagrin. Une authentique torture ! Il devait faire un gros effort pour respirer et pour tenir debout. Sa gorge tait en feu. Il avait manqu stouffer sans mme sen apercevoir. Il frissonna de terreur en comprenant quil avait failli traverser le mur noir pour se perdre dans le royaume des morts. Si Chase ne lavait pas retenu, il naurait plus t de ce monde. Bon sang, il avait voulu se livrer aux morts ! Comment tait-ce possible ? Cela ne lui ressemblait pas ! moins que tait-il faible ce point ? Aussi fragile ? Le chagrin lui faisait tourner la tte et limage de son pre restait grave dans son esprit. Il le revoyait se languir de lui, lappeler, limplorer de venir Comme il avait eu envie de le rejoindre ! Et caurait t si facile Ces visions refusaient de disparatre. Dailleurs, il ne voulait pas quelles seffacent. Son seul dsir tait de retourner l-bas. Mme sil rsistait, il se sentait attir par cet univers de tnbres. Kahlan attendait les deux hommes la lisire de la lueur verte. Ds quils en sortirent, elle passa un bras protecteur autour de la taille de Richard et le tira loin de Chase. Puis elle lui prit le menton, lui releva la tte et le fora la regarder dans les yeux. Richard, coute-moi ! Pense autre chose ! Nimporte quoi ! Tiens, essaye de te souvenir de toutes les intersections des chemins de la fort de Hartland. Essaye pour moi, je ten prie ! Pour moi, Richard ! Il obit, le front pliss de concentration. Furieuse, Kahlan se tourna vers Chase et lui flanqua une formidable gifle. Espce de fumier ! cria-t-elle. Pourquoi lui avez-vous fait a ! De toutes ses forces, elle frappa de nouveau. Chase se laissa souffleter sans broncher. Vous lavez fait exprs ! Comment peut-on tre aussi monstrueux ! Elle arma son bras pour une troisime gifle. Cette fois, Chase lui saisit le poignet au vol. Vous voulez entendre la rponse, ou continuer me tabasser ? Kahlan dgagea sa main, dvisagea le garde-frontire et recula un peu, une mche de cheveux colle sur sa joue par la sueur. La traverse par le Passage du Roi est dangereuse. Le chemin nest pas droit, loin de l ! certains moments, il est si troit que les deux murs de la frontire se touchent presque. Un faux pas dun - 190 -

ct ou de lautre, et cest la catastrophe ! Kahlan, Zedd et vous avez travers la frontire. Vous savez ce que cest. On ne la voit pas avant dtre dedans, quand il est trop tard. Moi, je peux la reprer, aprs avoir pass ma vie la longer. Aujourdhui, elle est plus dangereuse que jamais parce quelle faiblit et quil devient de plus en plus facile de traverser. Si je navais pas fait a, une fois engag dans le dfil , Richard aurait risqu de saventurer dans le royaume des morts sans sen apercevoir. Foutaises ! Vous auriez pu le prvenir, a aurait eu le mme rsultat ! Aucun de mes enfants na eu peur du feu comme il convient avant de stre brl les doigts ! Les avertissements ne remplacent pas lexprience ! Si Richard navait pas vcu celle-l avant de traverser le Passage du Roi, il naurait jamais atteint lautre ct. Cest vrai, je lai amen ici exprs. Pour lui montrer et lui sauver la vie. Vous auriez pu lui parler Non, coupa Chase. Il fallait quil voie ! a suffit ! cria Richard, de nouveau parfaitement lucide. (Tous se tournrent vers lui.) Tous les trois, vous passez votre temps me faire mourir de peur ! Mais je sais que cest pour mon bien Alors, revenons-en des choses beaucoup plus graves ! Chase, comment sais-tu que la frontire faiblit ? Quelle est la diffrence ? Le mur menace de scrouler Avant, on ne pouvait pas voir lobscurit derrire le rideau vert. On napercevait rien de ce quil y a de lautre ct. Chase a raison, dit Zedd. On distinguait les silhouettes dici Combien de temps avant que la frontire disparaisse ? demanda Richard au sorcier. Cest trs difficile dire Essaye quand mme. Donne-moi une ide aussi prcise que possible. La frontire rsistera encore un minimum de deux semaines. Mais pas plus de six ou sept Peux-tu la renforcer avec ta magie ? Je nai pas ce genre de pouvoir Chase, tu crois que Rahl est au courant, pour le Passage du Roi ? Comment le saurais-je ? Quelquun a-t-il rcemment travers le dfil ? - 191 -

Non Pas ma connaissance, en tout cas. Jen doute fort, renchrit Zedd. Rahl peut voyager dans le royaume des morts, donc il na pas besoin du dfil. Et comme il entend dtruire la frontire, il ne doit pas sinquiter dun si petit passage. Sen inquiter est une chose. Connatre son existence en est une autre. Je crois que nous ne devrions pas traner ici. Et jai peur que Rahl sache o nous allons. Que veux-tu dire ? demanda Kahlan en cartant enfin la mche colle sa joue. Quand tu traversais la frontire, crois-tu avoir vraiment vu ta mre et ta sur ? Je pense, oui Tu as une autre interprtation ? Pour moi, ce ntait pas mon pre (Il se tourna vers Zedd.) Ton opinion ? Je nen ai pas. Personne ne sait ce quil y a dans le royaume des morts. Faux ! Darken Rahl nen ignore rien ! Mon pre ne voudrait pas mattirer ainsi dans les tnbres. Mais Rahl, oui ! Alors, malgr ce que me disent mes yeux, je crois quun de ses disciples a essay de mavoir ! Zedd, tu as affirm que nous ne devions pas traverser la frontire parce que nos ennemis nattendaient que a pour nous capturer. Ce que jai vu dans le royaume des morts, ce sont les fidles de Rahl ! Et ils savaient o jallais entrer en contact avec le mur. Si jai raison, Darken Rahl sera bientt inform de notre position. Et je nai aucune intention de traner ici pour vrifier ma thorie ! Richard a raison, dit Chase. En plus, nous devons atteindre le marais de Skow avant la nuit, quand les chiens cur ressortirait de leur antre. Cest le seul endroit sr entre ici et Havre du Sud. Nous arriverons en ville en fin daprs-midi, demain, et nous ne craindrons plus rien de ces cratures. Le lendemain matin, nous irons voir une amie moi. Adie, la dame des ossements. Elle vit prs du dfil et nous aurons besoin de ses lumires pour traverser. Mais ce soir, le marais est notre seule chance ! Richard allait demander ce qutait une dame des ossements, et pourquoi ils devraient recourir elle, quand une silhouette noire jaillit dans les airs et percuta Chase avec une telle violence quil alla scraser sur des troncs darbres abattus, prs de dix pas plus loin. la vitesse de lclair, la silhouette noire senroula autour des jambes - 192 -

de Kahlan comme la lanire dun fouet et la fit tomber. La jeune femme cria le nom de Richard quand il se pencha pour la relever. Chacun tenant les poignets de lautre, ils sentirent quon les tirait sur le sol, en direction de la frontire. Du feu magique fusa des doigts de Zedd et passa au-dessus de leurs ttes. Une autre crature noire fondit sur le sorcier et lenvoya valser dans les airs. Richard russit accrocher du bout du pied une branche, sur un tronc abattu, qui aurait pu les retenir. Mais elle tait pourrie et ne rsista pas. Le Sourcier tenta alors denfoncer ses talons dans la terre, mais ses bottes glissrent sur la boue. Il russit pourtant sy arrimer un peu. Pas assez, cependant, pour arrter leur course vers la mort. Il avait besoin de ses mains ! Passe les bras autour de ma taille ! cria-t-il Kahlan. La jeune femme obit, un bras aprs lautre, et le serra aussi fort quelle le pouvait. La crature vaguement reptilienne enroule autour de ses jambes raffermit sa prise, arrachant un cri sa victime. Richard dgaina lpe, et son trange musique rsonna dans lair. Autour deux, la lueur verte brillait dj. La colre charrie comme un acide par ses veines, Richard comprit que sa pire angoisse risquait de devenir ralit : on essayait de lui prendre Kahlan ! La lueur tait de plus en plus vive. Dans sa position, Richard ne pouvait pas atteindre la crature qui les tirait. Kahlan le tenait par la taille. Ses jambes taient loin de lui, et la crature encore plus. Kahlan, lche-moi ! Trop effraye pour obir, la jeune femme le serra plus fort, comme un noy accroch un morceau de bois flott. Le rideau vert se matrialisa devant eux et le bourdonnement de voix leur emplit les oreilles. Lche-moi ! cria Richard. Il essaya de dcrocher les mains de Kahlan de sa taille. Autour deux, les contours du marcage se dissolvaient. Richard sentit la rsistance du mur de la frontire. Comment Kahlan pouvait-elle le tenir si fort ? Il essaya de la saisir par les poignets pour la forcer carter les bras. En vain. Ctait pourtant la seule chance de sen sortir ! Kahlan, lche-moi, ou nous mourrons tous les deux ! Je ne - 193 -

tabandonnerai pas ! Fais-moi confiance ! Richard ignorait sil disait la vrit son amie mais il tait sr que rien dautre ne les sauverait. Kahlan avait la tte plaque contre lestomac du Sourcier. Au prix dun effort surhumain, elle leva les yeux sur lui, les traits tordus par la douleur. Ltreinte du monstre noir devait tre une torture ! La jeune femme cria puis lcha son compagnon. Richard se releva en un clair. cet instant, le mur noir apparut en face de lui et il vit son pre tendre la main. Fou de rage, il abattit son pe. Elle traversa lobstacle et percuta la crature qui ntait pas George Cypher. Limposteur gmit puis explosa. Les pieds de Kahlan avaient presque atteint le mur et le serpent noir lui emprisonnait toujours les jambes. Assoiff de sang, Richard leva de nouveau son pe. Non ! cria Kahlan. Cest ma sur ! Le Sourcier savait quil nen tait rien, comme pour son pre. Il sabandonna sa violence et abattit lpe aussi fort quil le put. Elle traversa de nouveau lobstacle et coupa en deux lhorrible crature qui voulait lui enlever Kahlan. Dans un vortex dclairs, il entendit des cris et des gmissements inhumains. Les jambes enfin libres, Kahlan resta tendue sur le sol, plat ventre. Sans chercher voir ce qui se passait autour de lui, Richard glissa un bras sous la taille de son amie et la souleva sans effort. La serrant contre lui, il recula, pe brandie en direction de la frontire. Pendant sa retraite, il resta attentif tout mouvement suspect, lafft dune nouvelle attaque. Ils sortirent enfin de la lumire verte. Richard continua reculer et dpassa lendroit o ils avaient laiss les chevaux. L, il sarrta et lcha Kahlan, qui lenlaa aussitt, tremblant comme une feuille. Le Sourcier lutta pour matriser la fureur qui le poussait repartir lassaut. Rengainer lpe tait le seul moyen de se calmer pour de bon, mais il nosait pas. O sont les autres ? demanda Kahlan, panique. Nous devons les trouver ! Elle se dgagea et voulut courir vers la frontire. Richard lattrapa par le poignet, si fort quil manqua la faire tomber. Reste ici ! cria-t-il plus rudement quil naurait t ncessaire. Il la poussa et elle stala de tout son long. - 194 -

Puis il repra Zedd tendu sur le sol, inconscient. Au moment o il se penchait sur le vieil homme, quelque chose passa au-dessus de sa tte. Lchant la bonde sa fureur, il fit dcrire un arc de cercle sa lame, qui coupa en deux la crature. La moiti avant alla se rfugier dans la frontire en hurlant. Lautre se dsintgra en plein vol. De son bras libre, Richard souleva Zedd et le jeta sur son paule comme un vulgaire sac de farine. Il retourna prs de Kahlan et posa dlicatement le vieil homme prs delle. La tte du sorcier sur les genoux, la jeune femme chercha voir sil tait bless. Richard revint sur ses pas, pli en deux pour faire une cible moins facile. Mais aucune crature ne lattaqua. Il le regretta, car il bouillait den dcoudre encore. Chase tait demi coinc sous un tronc darbre. Richard le tira par sa cotte de mailles et constata quil avait la tte une blessure constelle dchardes de bois. Que faire maintenant ? Le Sourcier, pas assez fort pour porter Chase dun seul bras, nosait toujours pas rengainer son pe. Et il ntait pas question dappeler Kahlan au secours, puisquil voulait quelle reste en scurit. Saisissant le garde-frontire par sa tunique, il entreprit de le tirer vers le salut. Si la boue glissante lui facilita un peu la tche, slalomer entre les troncs darbres ne fut pas un jeu denfant. trangement, il ny eut pas dautre attaque. Avait-il tu tous ses ennemis ? Au fait, tait-il possible dter la vie des cratures mortes ? Avec la magie de lpe, qui pouvait le dire ? Dautant plus quil ntait pas certain que les cratures en question soient vraiment mortes ! Parvenu prs de Zedd et Kahlan, Richard lcha Chase. Quallons-nous faire ? demanda la jeune femme. On ne peut pas rester ici, et il est hors de question de les abandonner Mettons-les sur leurs chevaux puis fichons le camp ! Ds quon sera assez loin, on essayera de les soigner. Les nuages staient paissis ; la brume empchait dy voir dix pas. Richard rengaina son pe et hissa sans difficult le vieux sorcier en travers de sa selle. Avec Chase, ce fut plus difficile. Le colosse pesait son poids et la ferraille quil trimballait narrangeait rien. Du sang coulait toujours de sa blessure. Lhmorragie saggrava quand Richard eut russi le hisser en travers du dos de sa monture, la tte pendante. Il fallait agir ! Le Sourcier sortit de son sac une feuille daum et un morceau de tissu. Il pressa le vgtal - 195 -

pour faire couler sa sve bienfaisante, puis le posa sur la plaie de Chase. Kahlan se chargea denrouler autour de son crne le morceau de tissu qui simbiba immdiatement de sang. Mais la feuille daum enrayerait vite lhmorragie Richard aida Kahlan monter en selle et constata que ses jambes la faisaient plus souffrir quelle ne voulait bien le dire. Il lui tendit les rnes du cheval de Zedd, enfourcha sa monture et se chargea de tenir par la bride celle de Chase. Ils partirent au pas, conscients que retrouver la piste, avec une si mauvaise visibilit, ne serait pas facile. Dans cette pure de pois, on et dit que des fantmes tapis partout dans les ombres les piaient. Ne sachant pas sil devait passer le premier ou suivre Kahlan pour mieux la protger, Richard chevaucha ct delle. Comme Zedd et Chase ntaient pas attachs sur leur selle, acclrer aurait t catastrophique. Autour deux, les arbres morts se ressemblaient tous. cause des troncs abattus, ils ne pouvaient mme pas soffrir le luxe davancer en ligne droite. Comme laller, Richard dut souvent recracher les moustiques qui staient aventurs dans sa bouche. Sous un ciel uniformment couvert, reprer le soleil se rvla impossible. Nayant rien pour sorienter, le jeune homme se demanda sils ntaient pas partis dans la mauvaise direction. Nauraient-ils pas dj d avoir rejoint la piste ? Richard recourut un vieux truc de forestier. Pour tre sr de ne pas tourner en rond, il prenait un arbre pour repre et, ds quils latteignaient, en choisissait un nouveau. Idalement, cette mthode exigeait quon voie au moins trois cimes alignes. Avec le brouillard, ctait impossible. Donc, le risque de tourner en rond demeurait. Quant la direction, il ny avait aucun moyen de savoir si ctait la bonne. Tu es sr quon ne se trompe pas de chemin ? demanda Kahlan. Tout se ressemble Je ne suis sr de rien, sauf quon ne retourne pas vers le danger. On devrait peut-tre sarrter et soigner nos amis ? Cest trop risqu. Pour ce que jen sais, nous sommes peut-tre encore dix pas de la frontire. Kahlan regarda autour delle sans chercher dissimuler son inquitude. Richard envisagea de partir en claireur en la laissant attendre avec les deux blesss. Il y renona, car il ntait pas sr de - 196 -

pouvoir la retrouver. Ils devaient rester ensemble. Mais que se passerait-il sils ne parvenaient pas sortir du marcage avant la nuit ? Mme avec son pe, il ne russirait pas, seul, repousser une meute de chiens cur. Selon Chase, il leur fallait tout prix atteindre le marais de Skow avant la nuit. Il navait pas dit pourquoi, ni prcis comment cet endroit les protgerait. Et le marcage stendait linfini autour deux Par bonheur, ce ntait quune impression, puisquils aperurent bientt un chne sur leur gauche, puis dautres, leurs feuilles vert sombre gorges dhumidit par le brouillard. Si ce ntait pas le chemin quils avaient pris en venant, a paraissait encourageant. Richard tourna sur la droite et longea la lisire du marcage une bonne chance de retrouver la piste ! Dans le feuillage des chnes, des ombres semblaient les pier. Richard essaya de se convaincre que son imagination lui faisait voir des yeux l o il ny avait rien. Dans un silence absolu, il se morigna intrieurement de stre perdu. Mme si ctait facile dans cet environnement, un guide navait pas le droit de sgarer ! Il soupira de soulagement quand il vit enfin la piste. Kahlan et lui descendirent de cheval et examinrent leurs amis. Zedd tait toujours dans le mme tat. En revanche, la blessure de Chase avait cess de saigner. Mais que faire pour les deux hommes ? taient-ils simplement assomms, ou victimes de la magie de la frontire ? Richard et Kahlan nen savaient rien Tu as une ide de la suite des vnements ? demanda la jeune femme. Chase a dit que nous devions gagner le marais, sinon les chiens nous auront, rpondit Richard en essayant de cacher son inquitude. Soccuper de nos amis ici, ou attendre simplement quils se rveillent, serait trop dangereux. Il y a deux solutions : les abandonner ou les emmener avec nous. Tu devines celle que je choisis ? Attachons-les sur leurs chevaux pour quils ne tombent pas et continuons ! Pendant que Kahlan soccupait de saucissonner Zedd, Richard nettoya la plaie de Chase et changea le bandage. Constatant que la brume se transformait en bruine, il sortit deux couvertures de leurs sacs, retira la toile goudronne qui les protgeait et demanda Kahlan de laider envelopper leurs amis dedans. Puis ils les recouvrirent avec la toile et se servirent des cordes pour fixer le tout. Quand ils eurent fini, Kahlan enlaa Richard sans crier gare, le - 197 -

serra trs fort et se dgagea avant quil nait pu lui rendre son treinte. Merci de mavoir sauve, dit-elle. La frontire me terrifie. (Elle le regarda, lair penaud.) Et si tu me rappelles que je tai demand de ne pas aller vers moi en cas de danger, je te botte les fesses ! Elle sourit sous ses sourcils froncs. Je ny ferai pas allusion. Promis jur ! Un peu dtendu, Richard remonta le capuchon du manteau de Kahlan et sassura quaucune mche de cheveux nen dpassait. Aprs quil eut relev le sien, ils montrent en selle et repartirent. Dans la fort toujours aussi dserte, la pluie dgoulinait de la frondaison. Des deux cts de la piste, des branches se tendaient comme des serres avides de capturer les chevaux et leurs cavaliers. Dinstinct, les btes avancrent au milieu du chemin, les oreilles tendues comme si elles aussi taient lcoute des ombres. Avec la densit des bosquets, tout autour deux, il ne serait pas question, en cas dattaque, dessayer de senfoncer entre les arbres Kahlan resserra autour delle les pans de son manteau. Avancer ou reculer, voil tout ce qui soffrait eux ! Et reculer les conduirait la mort Ils chevauchrent en silence jusquau crpuscule. la lumire mourante du jour, ils durent se rendre lvidence : ils navaient pas atteint le marais dans les dlais ! Et rien nindiquait sils en taient loin ou non. Des bosquets obscurs montrent des hurlements. Kahlan et Richard se raidirent, le souffle court. Les chiens approchaient !

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Chapitre 15
Les chevaux neurent pas besoin dencouragements pour dtaler. Stimuls par les aboiements des chiens cur, ils partirent au grand galop et leurs cavaliers ne firent rien pour les forcer ralentir. Leurs sabots soulevaient des gerbes deau et de boue et la pluie ruisselait le long de leurs flancs. Ce fut la boue qui gagna : leurs jambes et leurs poitrails en furent vite maculs. chaque hurlement des chiens, les pauvres quids rpondaient par des hennissements terrifis. Dcid rester entre leurs poursuivants et elle, Richard laissa Kahlan le devancer. loreille, il dtermina que les chiens taient encore lintrieur de la frontire. Mais la manire dont les sons se dplaaient vers la gauche, il comprit quils ne tarderaient pas les rattraper. En tournant droite pour sloigner de la frontire, Richard et Kahlan auraient eu une chance de les semer. Hlas, les bois, toujours aussi denses, semblaient impntrables. Et sils ralentissaient pour tenter de trouver un passage, cela signerait leur arrt de mort. Leur seule chance tait de rester sur la piste et datteindre le marais avant dtre rejoints. Richard ignorait quelle distance ils en taient et ce quils feraient une fois arrivs , mais ctait leur unique choix. Lapproche de la nuit privait le paysage de ses rares couleurs. La pluie glace martelait le visage du Sourcier et coulait dans son cou, mle sa sueur, qui la rchauffait un peu. Richard jeta un coup dil ses deux amis attachs sur leurs chevaux. Pourvu que les cordes tiennent ! Pourvu que Zedd et Chase ne soient pas trop gravement blesss ! Pourvu quils reviennent bientt eux Dans leur tat, cette cavalcade ne leur ferait aucun bien. Plus raliste que son ami, Kahlan ne tournait pas la tte et ne jetait pas un regard en arrire. Penche sur lencolure de son cheval, elle se concentrait sur leur fuite. La piste serpentait entre des chnes aux silhouettes tortures et - 199 -

de gros rochers. Ici, il y avait beaucoup moins darbres abattus. Les branches des chnes, des frnes et des rables dissimulaient le ciel aux cavaliers, les privant de la chiche lumire du crpuscule. Les chiens avaient gagn du terrain quand la route descendit soudain et senfona dans un bois de cdres. Un excellent signe, aux yeux de Richard, car ces arbres poussaient le plus souvent sur un sol trs humide. Kahlan disparut derrire une butte. Quand il eut son tour gravi la pente raide, Richard la vit descendre dans une ravine. Des cimes darbres stendaient aussi loin quon pouvait y voir avec cette lumire rasante. lvidence, ils venaient datteindre le marais de Skow. Richard talonna sa monture et suivit son amie tandis quune odeur de moisissure montait ses narines. La vgtation luxuriante et dense bruissait de vie. Derrire eux, les hurlements des chiens se faisaient plus pressants Dans cette petite jungle, des lianes pendaient aux branches malingres darbres dresss sur des racines aux allures de serres. De plus petites lianes senroulaient autour des vgtaux assez rsistants pour les soutenir. Tout ce qui poussait ici saccrochait une autre plante, luttant pour prendre lavantage et sapproprier un peu despace. Une eau noire que ne ridait aucun remous sinsinuait entre les buissons ou au pied darbres incroyablement ventrus la base du tronc. Par endroits, de vritables tapis de lentilles deau couvraient ces minuscules mares. La vgtation touffant le bruit des sabots de leurs chevaux, les cavaliers entendaient uniquement les cris et les appels des rsidents du marais. La piste devint un troit sentier de plus en plus souvent demi immerg. Richard et Kahlan durent faire ralentir leurs montures pour quelles ne risquent pas de se casser une jambe en glissant sur une racine. Dans leau, tout autour deux, des cratures invisibles se faufilaient en silence, peine reprables aux ondulations quelles gnraient. Les chiens hurlaient toujours. Richard estima quils devaient avoir atteint la lisire de la ravine. Sils restaient sur la piste, ils les auraient bientt sur les talons. Le Sourcier dgaina son arme et entendit la note caractristique rsonner dans lair humide. Kahlan sarrta et se retourna sur sa selle. L, dit-il en dsignant du bout de sa lame un point sur sa - 200 -

droite. Cet lot de terre. Il merge assez de leau pour tre au sec. Et les chiens ne savent peut-tre pas nager Un bien mince espoir, mais il ne semblait pas y en avoir dautres. Si Chase avait assur quils seraient en scurit dans le marcage, il avait omis de leur dire comment. Et ctait la seule ide qui venait lesprit du Sourcier. Sans hsiter, Kahlan se dirigea vers llot, le cheval de Zedd la trane. Richard la suivit avec la monture de Chase. Chaque fois quil se retournait, il apercevait des mouvements furtifs entre les arbres. Dans leau assez peu profonde environ trois pieds des nnuphars arrachs de leurs tiges par les jambes des chevaux partaient lentement la drive. Entre eux nageaient des serpents. Juste sous la surface, des centaines de reptiles convergeaient vers les cavaliers, attirs par des proies allchantes. Certains sortirent la tte de leau, et une langue rouge jaillit entre leurs crocs comme pour goter lair. Leurs corps marron fonc tachets, presque invisibles dans ces eaux sombres, faisaient peine onduler leau alors quils la fendaient en silence. Richard navait jamais vu de serpents aussi gros. Concentre sur son objectif, Kahlan ne les avait pas remarqus. Mais llot tait encore beaucoup trop loin. Ils ne latteindraient pas avant dtre cerns par les reptiles. Richard se retourna pour valuer si rebrousser chemin tait une meilleure option. Mais sur la piste quils venaient de quitter se pressait dj une meute de chiens. La tte basse, piaffant de fureur, ils hurlaient la mort sans oser se risquer dans leau. Le Sourcier baissa son pe, la pointe fendant la vase, prt frapper le premier reptile qui approcherait. Alors, une chose incroyable se produisit. Ds que la lame entra en contact avec leau, les serpents firent demi-tour et fuirent. La magie de larme les avait effrays ! Richard naurait su dire pourquoi, mais il navait aucune intention de sen plaindre ! Ils contournrent les gros troncs darbres qui flottaient dans la mare et se frayrent un passage entre des entrelacs de lianes et dalgues. Leau tant moins profonde, la lame cessa de la toucher. Aussitt, les serpents revinrent la charge. Richard se pencha pour replonger dans londe saumtre la pointe de lpe. Les reptiles battirent de nouveau en retraite comme sils avaient lenfer aux trousses. Mais que se passerait-il quand les cavaliers seraient sur llot ? La magie de larme continuerait-elle les tenir en respect ? - 201 -

Ou pourraient-ils se hisser sur la terre sche ? Vu leur taille, ces serpents taient au moins aussi dangereux que les chiens Le cheval de Kahlan grimpa pniblement sur llot. Quelques peupliers se dressaient au centre de la bande de terre. Derrire, sur lautre berge, Richard aperut des cdres. part a, la vgtation se rduisait des parterres diris et de roseaux. Pour voir ce qui se passerait, Richard retira la lame de leau avant dy tre oblig. Les serpents convergrent immdiatement vers lui. Quand il monta son tour sur llot, certains rebroussrent chemin et dautres restrent prs de la berge, mais aucun ne le suivit. Dans la pnombre, Richard tendit Chase et Zedd entre les peupliers. Sortant une bche goudronne de leur paquetage, il la tendit entre les arbres pour improviser un petit abri. En labsence de vent la structure, aussi prcaire ft-elle, protgerait ses amis de la pluie. Ctait mieux que rien, sachant quil tait inutile desprer faire du feu avec le bois dtremp leur disposition. Au moins, la nuit ne serait pas trs froide. Alors quun concert de coassements saluait la tombe de lobscurit, Richard posa deux bougies sur un morceau de bois, histoire davoir un peu de lumire. Kahlan et lui examinrent Zedd. Il navait aucune blessure visible. Pourtant, il restait inconscient. Et Chase aussi. Pour un sorcier, dit Kahlan, avoir les yeux ferms nest pas bon signe. Je ne sais vraiment pas que faire pour nos amis. Moi non plus, avoua Richard. Encore heureux quils naient pas de fivre ! Et Havre du Sud, nous trouverons peut-tre un gurisseur. Je vais fabriquer des civires que les chevaux pourront tirer. Pour des blesss, ce sera une meilleure manire de voyager. Kahlan sortit du paquetage deux couvertures de plus pour tenir leurs amis au chaud. Puis Richard et elle sassirent prs des bougies et coutrent la pluie marteler la bche. Sur la piste, des yeux jaunes brillants voletaient dans les airs comme des feux follets. Les chiens faisaient les cent pas, lchant parfois un couinement de frustration. Pourquoi ne nous ont-ils pas suivis ? demanda Kahlan. Parce quils ont peur des serpents La jeune femme se leva dun bond, sa tte heurtant la bche, et regarda autour delle. Les serpents ? Quels serpents ? Je dteste ces animaux ! Des gros reptiles aquatiques Ils se sont loigns quand jai - 202 -

tremp dans leau la pointe de mon pe. Nous navons rien craindre, puisquils ne semblent pas vouloir saventurer sur la terre ferme. Tu aurais pu men parler plus tt grommela Kahlan en se rasseyant. Jignorais leur existence jusqu ce que je les repre, et les chiens nous talonnaient. En plus, je ne voulais pas teffrayer. Kahlan ne fit aucun commentaire. Richard sortit du sac de provisions une saucisse et une miche de pain dur leur dernire. Il partagea ces vivres entre Kahlan et lui. Puis chacun tendit un gobelet pour rcuprer leau qui ruisselait des bords de la bche. Ils mangrent en silence sans relcher leur vigilance, au cas o un nouveau danger se profilerait. Richard, demanda enfin Kahlan, as-tu vu ma sur, sur la frontire ? Non. La crature qui temprisonnait ne ressemblait pas un tre humain. Celle que jai frappe en premier limage de mon pre avait-elle lair dun homme tes yeux ? (Kahlan fit non de la tte.) Je crois que ces monstres prennent lapparence des disparus que nous languissons de revoir. Pour nous piger ! Tu dois avoir raison Et a me rassure. Ainsi, ce nest pas nos morts que nous sommes obligs de combattre. Richard dvisagea sa compagne. Ses cheveux taient tremps, des mches plaques sur ses tempes. Mais il y a autre chose Cest trs trange, selon moi. Quand la crature noire a attaqu Chase, elle la assomm pour le compte une vitesse incroyable. Puis elle ta capture sans aucune difficult. Avant, elle stait aisment dbarrasse de Zedd. Mais quand je suis venu rechercher nos amis, elle sen est prise moi et a rat son coup. Ensuite, elle a renonc. Jai vu a dit Kahlan. Elle ta manqu de beaucoup, comme si elle ignorait o tu tais. Nous, elle nous a localiss sans mal, mais pas toi Cest peut-tre cause de lpe Je nen sais rien. En tout cas, ctait une chance ! Richard naurait pas jur que larme y tait pour quelque chose. Les serpents en avaient eu peur et staient enfuis. Mais la crature de la frontire navait pas manifest de crainte. Elle paraissait seulement dans lincapacit de voir o il tait. Une autre chose le tracassait. En frappant son pre , il navait - 203 -

pas prouv de douleur. Pourtant, selon Zedd, tuer avec lpe avait un prix : sentir la souffrance lie chaque meurtre. tait-ce diffrent dans le cas dune crature dj morte ? Ou stait-il seulement agi dune illusion ? Impossible ! Ces monstres taient assez substantiels pour avoir bless Chase et Zedd. Alors, pouvait-il vraiment affirmer quil navait pas eu son pre en face de lui ? Ils finirent de manger en silence, Richard se demandant ce quil pouvait faire pour ses amis. La rponse tait simple : absolument rien ! Zedd avait emport des potions, mais lui seul savait quoi elles servaient. Et si la magie de la frontire tait en cause, une fois encore, seul Zedd avait le pouvoir de sy opposer. Richard prit une pomme, la coupa en deux, retira les ppins et tendit une moiti Kahlan. Elle approcha de lui, posa la tte contre son bras et mordit le fruit belles dents. Fatigue ? demanda le Sourcier. Et comment ! En plus, jai mal des endroits que je prfre ne pas nommer Richard, que sais-tu de Havre du Sud ? Jai entendu dautres guides en parler les en croire, cest le refuge des voleurs et des misrables de tout poil. Pas le genre dendroit o on trouve un gurisseur souffla Kahlan. Sil ny en a pas, que ferons-nous ? Je nen sais rien. Mais Zedd et Chase vont se rtablir, jen suis sr ! Et si tu te trompes ? Kahlan, o veux-tu en venir ? Il faut envisager de les laisser en arrire et de continuer sans eux ! Cest impossible ! Leur aide nous est trop prcieuse. Tu te souviens, quand Zedd ma donn lpe ? Il a dit que je devais nous faire passer la frontire, parce quil avait un plan. Mais il ne ma jamais rvl lequel ! (Richard regarda lautre rive, o les chiens se massaient toujours.) Nous avons besoin deux Et sils meurent cette nuit ? Que ferons-nous ? Il faudra bien continuer. Richard devina quelle le regardait, mais il ne tourna pas la tte vers elle. Il partageait son dsir darrter Rahl. Aussi dtermin quelle, il ne se laisserait pas dtourner de sa mission. Sil fallait abandonner ses amis, il le ferait. Mais il nen tait pas encore arriv l. Kahlan essayait simplement de se rassurer. De savoir quil tait - 204 -

aussi rsolu quelle. Rahl lui avait pris tant de choses, et elle avait consenti tellement de sacrifices pour sopposer lui ses yeux, il tait essentiel que Richard soit prt aller jusquau bout, comme un vrai chef, quel quen fut le prix Quand il la regarda enfin, la lueur des bougies, il vit leurs flammes danser dans ses yeux et comprit quelle dtestait devoir lui dire des choses pareilles. Kahlan, je suis le Sourcier et jai conscience de mes responsabilits. Je ferai tout pour vaincre Darken Rahl. Ne doute jamais de moi sur ce point. Mais je ne sacrifierai pas mes amis tant que je pourrai lviter. Pour le moment, nous avons dautres soucis. Inutile den inventer ! Le bruit sourd des gouttes de pluie qui dgoulinaient le long des arbres pour tomber dans leau voquait un lointain roulement de tambour. Kahlan posa une main sur le bras de Richard, comme pour sexcuser. Mais il ne lui reprochait rien. Elle sefforait de regarder la vrit en face et a ntait pas critiquable. Sils ne se remettent pas, dit-il en la regardant dans les yeux, et si nous trouvons un endroit sr o les laisser, entre les mains dune personne de confiance, nous le ferons et nous continuerons sans eux. Je nai jamais rien eu dautre lesprit Je sais. Si tu dormais un peu, maintenant ? Je monterai la garde. Avec des chiens et des serpents tout autour, je ne pourrai pas fermer lil. Bon Alors, si tu maidais fabriquer les civires ? Comme a, demain matin, nous partirons ds que les chiens auront fichu le camp ! Kahlan sourit et se leva. Richard rcupra une des haches de guerre de Chase et constata vite quelle coupait le bois aussi bien que la chair et les os. Cela dit, le garde-frontire aurait t furieux quon utilise ainsi une de ses prcieuses armes. Richard sourit lide de la tte quil tirerait quand il lui raconterait a. Bien entendu, lhistoire prendrait des proportions de plus en plus piques chaque fois quil la raconterait son tour. Pour lui, un rcit priv d amliorations dramatiques tait aussi sec et fade quun morceau de viande sans sauce. Ils travaillrent trois heures daffile. Peu rassure cause des chiens et surtout des serpents, Kahlan resta aussi prs de Richard - 205 -

que possible. Le Sourcier envisagea de se servir de larbalte de Chase pour abattre quelques chiens. Une ide sduisante mais stupide ! Son ami serait furieux quil ait gaspill ainsi des carreaux. Les monstres ne pouvaient rien leur faire et ils seraient partis ds le lever du soleil. Quand ils eurent fini, ils examinrent de nouveau les blesss puis se rassirent prs des bougies. Kahlan tait puise les yeux de Richard se fermaient tout seuls ! mais elle refusait toujours de dormir. Finalement, il la convainquit de sallonger prs de lui et elle sombra aussitt dans un sommeil agit. Quand elle gmit et se dbattit, il la rveilla. Le souffle heurt, elle tait en larmes. Des cauchemars ? demanda Richard en lui caressant les cheveux pour la rassurer. En rve, jai vu le monstre de la frontire qui sest enroul autour de mes jambes. Et ctait un norme serpent ! Richard lui passa un bras autour des paules et la serra contre lui. Elle ne tenta pas de se dgager, mais plia les jambes et mit les bras autour de ses genoux. Entendait-elle le cur de son compagnon battre la chamade ? Si oui, elle dcida de ne rien dire et se rendormit trs vite. Richard lcouta respirer. Malgr le coassement des crapauds et le martlement de la pluie, il constata quelle dormait paisiblement. Il passa une main sous sa tunique et serra brivement le croc. Puis il observa les chiens cur, qui lobservrent en retour Kahlan se rveilla peu avant laube. Au bord de lpuisement, Richard luttait depuis quelque temps contre une atroce migraine. Son amie insista pour quil sallonge et dorme un peu. Il tenta de protester, car il voulait continuer la tenir dans ses bras et veiller sur elle, mais la fatigue le terrassa. Quand elle le secoua doucement, le jour tait lev, sa lumire grise filtrant travers les frondaisons du marais et le brouillard qui enveloppait tout. Autour deux, sous leau couverte de lianes et dalgues pourrissantes, des cratures invisibles tournaient inlassablement en rond. Parfois, des yeux noirs sans paupires apparaissaient entre deux entrelacs dalgues. Les chiens sont partis, annona Kahlan. Richard la regarda et fut ravi de voir que ses cheveux et ses vtements avaient sch. Depuis quand ? demanda-t-il en tirant ses bras et ses jambes raides. - 206 -

Environ une demi-heure Ds quil a fait jour, ils ont fil sans demander leur reste. Quand son amie lui tendit une tasse de th, Richard lui jeta un regard interloqu. Je lai fait chauffer en tenant le gobelet au-dessus des bougies Dcidment, elle ntait jamais court dides ! Pendant quils mangeaient quelques fruits secs, Richard remarqua que la hache de guerre reposait contre la jambe de son amie. Elle savait aussi ce que monter la garde voulait dire. Il pleuvait toujours, mais beaucoup moins fort. Dun bout lautre du marais, dtranges oiseaux communiquaient grand renfort de cris aigus. Des insectes rasaient la surface de leau croupie. De temps en temps, un plouf sonore retentissait. Du nouveau pour Zedd et Chase ? demanda Richard. La respiration de Zedd faiblit Le Sourcier se leva et alla voir par lui-mme. Le teint gristre, le vieil homme semblait plus mort que vivant. Son pouls semblait normal, mais sa respiration faiblissait effectivement et sa peau tait froide et moite. Je crois que nous navons plus rien craindre des chiens, dit Richard. Il est temps de partir. On trouvera peut-tre de laide Havre du Sud Bien queffraye par les serpents Richard ltait aussi et ne lavait pas cach Kahlan fit ce quelle devait. Convaincue que les reptiles napprocheraient pas de lpe, elle traversa leau sans hsitation et ne protesta pas quand ils durent recommencer pour rcuprer les civires uniquement utilisables sur un terrain peu prs sec. Ils les fixrent aux chevaux mais durent attendre, pour y installer leurs amis, davoir gagn un terrain moins accident. Sinon, les cahots dus aux racines affleurantes et aux branches mortes du marais auraient t un remde pire que le mal Au milieu de la matine, revenus sur une piste praticable, ils sarrtrent pour placer les deux blesss sur les civires aprs les avoir envelopps dans des couvertures. Pour les tenir plus au chaud, ils recoururent de nouveau la toile goudronne. Richard fut ravi de voir que son systme de fixation fonctionnait merveille. Les civires ne les ralentissaient pas et le sol, toujours boueux, les aidait glisser plus aisment. - 207 -

Kahlan et lui mangrent en chevauchant cte cte, histoire de partager plus facilement leurs vivres. Toujours sous la pluie, ils continurent leur chemin, sarrtant de temps en temps pour voir comment allaient Zedd et Chase. Ils atteignirent Havre du Sud avant la tombe de la nuit. En guise de ville, ils dcouvrirent une tendue parse de btiments de fortune nichs entre les chnes et les htres, assez loin de la route, comme si leur principal souci tait de se drober aux regards indsirables. Les faades, en bois, semblaient navoir jamais vu de peinture. Certaines taient rafistoles avec des plaques de fer-blanc que le martlement de la pluie faisait rsonner comme des tambours. Une sorte dpicerie se dressait au centre suppos de la cit, prs dun btiment deux tages quune enseigne grossire prsentait comme une auberge sans mentionner de nom. La lumire jaune des lampes qui filtrait des fentres du rez-dechausse tait la seule tache de couleur rompant la grisaille de la journe et de larchitecture. Sur le ct de lauberge, des monceaux de dtritus composaient une sorte de colonne penche, contrepoint harmonieux la maison bancale voisine. Reste prs de moi, dit Richard Kahlan alors quils mettaient pied terre. Les types qui vivent ici sont dangereux Jai lhabitude des gens comme eux, souffla la jeune femme avec un trange demi-sourire. Richard se demanda ce quelle voulait dire. Mais il dcida de lui poser la question plus tard. Quand ils entrrent, les conversations moururent et toutes les ttes se tournrent vers eux. La salle commune ressemblait ce quattendait Richard : une pice miteuse enfume et chichement claire par des lampes huile. Disposes la va-comme-je-tepousse, les tables ntaient gure mieux que des planches vermoulues soutenues par des trteaux. Bien entendu, il ny avait pas de chaises, mais des bancs qui semblaient tenir debout par miracle. gauche, une porte ferme devait donner sur la cuisine. droite, dans les ombres, un escalier sans rampe conduisait srement aux chambres. Sur le plancher jonch dimmondices, les clients prcdents staient fray des chemins peu prs praticables. Les clients en question composaient une belle brochette de trappeurs, de vagabonds et de fauteurs de trouble. Des costauds, pour la plupart, avec des barbes et des cheveux en broussaille. - 208 -

Comme il se doit, lair empestait la bire, la fume de pipe et la sueur. Kahlan se campa prs de son compagnon, montrant quelle ntait pas une femme facile intimider. Richard se demanda si elle naurait pas d faire preuve de plus de rserve. Dans ce bouge, elle avait lair aussi dplace quune bague en or au doigt dun mendiant. Quand elle rabattit la capuche de son manteau, des sourires dents naquirent sur tous les visages. Mais le dsir bestial qui brillait dans les yeux des types nincitait pas la dcontraction. Richard aurait donn cher pour que Chase soit ses cts. Parce quils allaient vers les ennuis, ctait couru ! Un norme gaillard traversa la salle et sarrta devant les deux nouveaux clients. Vtu dune chemise sans manche, il portait un tablier qui avait d tre blanc dans une vie antrieure. La lumire des lampes se refltait sur son crne ras et les poils noirs, sur ses bras, semblaient au moins aussi touffus que sa barbe. Je peux quelque chose pour vous ? demanda-t-il en faisant tourner un cure-dent dans sa bouche. Y a-t-il un gurisseur ici ? lana Richard sur un ton indiquant quil ne se laisserait pas marcher sur les pieds. Laubergiste dvisagea Kahlan, puis se tourna de nouveau vers le Sourcier. Non. linverse des autres types, celui-l, quand il regardait Kahlan, ne laissait pas traner ses yeux l o il ne le fallait pas. Une indication prcieuse que le Sourcier enregistra. Alors, nous allons prendre une chambre. (Richard baissa le ton.) Dehors, nous avons deux amis blesss Je dteste les problmes, grogna laubergiste. Il retira le cure-dent de sa bouche et croisa lentement les bras. Moi aussi, fit Richard, pas commode pour un sou. Le chauve le dtailla de pied en cap, son regard sarrtant un moment sur lpe. Les bras toujours croiss, il dfia Richard du regard. Combien de chambres ? Je suis presque plein Une suffira. Au centre de la salle, un colosse se leva de sa table. Sous sa masse de cheveux roux crasseux, ses yeux trop petits et trop rapprochs voquaient ceux dune fouine. La barbe humide de mousse de bire, une peau de loup sur lpaule, il posa une main sur - 209 -

le manche du grand couteau gliss sa ceinture. Une catin de luxe que tu as l, mon gars ! lcha-t-il. Tu ne verras pas dinconvnient ce que je fasse un tour dans votre chambre, histoire de mamuser un peu avec elle ? Richard soutint le regard du type. Ce genre de querelle, il le savait, finissait toujours dans le sang. Si ses yeux ne bougrent pas, sa main glissa vers la garde de son pe. Sa colre explosa, veille avant mme quil touche larme. Aujourdhui, il allait tuer des hommes. Beaucoup dhommes ! Il serra la poigne de son arme sen faire blanchir les phalanges. Mais Kahlan lui tira doucement sur la manche. Puis elle murmura son nom en haussant le ton sur la dernire syllabe, comme sa mre quand elle voulait quil ne se mle pas de quelque chose. Richard la regarda du coin de lil et la vit lancer un sourire aguichant au rouquin. Dsole, messire, mais vous vous trompez, dit-elle de sa meilleure voix de gorge. Cest mon jour de repos, et cest moi qui ai lou ce bel talon pour la suit. (Elle flanqua une claque sur les fesses de Richard, tellement surpris quil ne ragit pas.) Mais si je nen ai pas pour mon argent, ajouta-t-elle en se passant la langue sur la lvre suprieure, cest toi, le beau roux, que jengagerai pour combler ses lacunes. Dans le silence qui suivit, Richard dut prendre sur lui pour ne pas dgainer son pe. Retenant son souffle, il attendit de voir comment allaient tourner les choses. Kahlan, constata-t-il, souriait toujours au type avec une insolence qui finirait, tt ou tard, par le rendre fou de rage. Au fond des yeux du rouquin, la vie et la mort se livrrent un combat sans merci. En lattente de sa dcision, personne ne bronchait. Puis un grand sourire lui fendit le visage et il clata de rire. Toute la salle, soulage, sempressa de limiter. Le grand roux se rassit. Les conversations reprirent comme si de rien ntait. Plus personne naccordait dattention Richard et son amie. Le jeune homme en soupira de soulagement. Merci beaucoup, ma dame, dit laubergiste, soudain radouci. Je suis ravi que votre cerveau soit plus vif que la main de votre compagnon. Cet tablissement ne doit pas vous sembler bien reluisant, mais jy tiens et, grce vous, il ne sera pas dmoli ce soir. Tout le plaisir tait pour moi, rpondit Kahlan. Alors, vous - 210 -

avez une chambre pour nous ? Le type remit le cure-dent au coin de sa bouche. Il men reste une, ltage, au fond du couloir. Celle de droite, avec un simple verrou la porte. Il y a nos deux amis, dehors rappela Richard. Si on me proposait un peu daide pour les monter l-haut, je ne cracherais pas dessus. Laubergiste dsigna les clients dun bref signe de la tte. Si ces types voient que vous tes encombrs de deux blesss, a risque de leur donner des ides Allez dans votre chambre, comme ils sy attendent. Mon fils est dans la cuisine. Nous nous occuperons de vos amis en passant par lescalier de service, pour plus de discrtion. (Richard fit la moue, indiquant il naimait pas cette ide.) Faites-moi confiance, mon garon, ou vous pourriez attirer le malheur sur vos compagnons. Au fait, je mappelle William. Richard regarda Kahlan, qui resta impassible. Il se tourna de nouveau vers laubergiste. Lhomme tait un vrai dur, mais il ne semblait pas du genre sournois. Cela dit, les vies de Chase et de Zedd taient en jeu Daccord, William, nous allons faire comme vous dites, conclut Richard sur un ton plus menaant quil ne laurait voulu. Laubergiste eut un petit sourire qui fit passer le cure-dent de lautre ct de sa bouche. Richard et Kahlan montrent dans la chambre et attendirent. Le plafond tait dsagrablement bas et le mur o sadossait lunique lit portait les stigmates de milliers de crachats. En face se dressaient une table bancale et un petit banc. La pice sans fentre tait claire par une unique lampe huile. Lair sentait le rance et la raret du mobilier donnait une dtestable impression de nudit. Richard marcha de long en large sous lil de Kahlan, assise sur le lit. La jeune femme semblait vaguement mal laise. Ce que tu as fait tout lheure dit le Sourcier en se tournant vers elle. Je nen crois toujours pas mes yeux et mes oreilles ! Seul le rsultat compte, fit Kahlan en se levant. Si je tavais laiss agir, tu aurais risqu ta vie pour rien. Mais ces types pensent Tu te soucies de leur opinion ? Non mais balbutia Richard en sempourprant. Jai jur de protger le Sourcier au pril de ma vie. Je ne - 211 -

reculerai devant rien pour tenir parole. Devant rien, entends-tu ! Troubl, Richard essaya de trouver les mots justes pour exprimer combien il tait furieux sans quelle imagine que ctait contre elle. Il avait failli sengager dans un combat mortel. Il aurait suffi dun mot pour que a clate. Revenir en arrire tait atrocement difficile. La rage de tuer faisait encore bouillir son sang. Ayant du mal comprendre la faon dont la colre balayait sa lucidit, il ne se sentait pas en mesure de lexpliquer Kahlan. Mais plonger son regard dans ses yeux verts lapaisait un peu Richard, tu dois rester concentr sur ce qui importe. savoir ? Darken Rahl ! Cest a qui doit compter pour toi. Ces hommes, en bas, nont aucun intrt. Le hasard les a mis sur notre chemin, voil tout. Ne gaspille pas ton nergie te soucier deux. Ta mission passe avant tout ! Tu as raison Dsol. Mme si jai dtest a, tu tes montre trs courageuse, ce soir. Kahlan lenlaa, se blottit contre sa poitrine et le serra tendrement dans ses bras. cet instant, on frappa la porte. Aprs stre assur quil sagissait bien de William, Richard ouvrit. Laubergiste et son fils entrrent, portant Chase, et lallongrent dlicatement sur le sol. Quand le jeune garon, un adolescent dgingand, posa les yeux sur Kahlan, il en tomba instantanment amoureux. Sil comprit cette raction, Richard lapprcia trs modrment. Mon fils, Randy, annona William. Les yeux rivs sur Kahlan, le pauvre Randy semblait hypnotis. William essuya son crne ras luisant de pluie avec le chiffon quil portait sur lpaule. Richard remarqua quil mchouillait toujours son cure-dent. Mon garon, tu ne mavais pas dit quun de tes amis tait Dell Brandstone. O est le problme ? Il ny en a aucun en ce qui me concerne. Chase et moi ne sommes pas daccord sur tout, mais cest un type bien et il ne ma jamais fait dennuis. Quand il est en mission dans le coin, il lui arrive de descendre ici. Mais les clients, en bas, sils savaient quil est l, se feraient une joie de le tailler en pices. Enfin, dessayer corrigea Richard. Bon, allons chercher lautre, dit William avec un petit sourire. - 212 -

Ds quils furent partis, Richard tendit deux pices dargent Kahlan. Quand ils reviendront, donne une pice au garon pour quil conduise nos chevaux lcurie. Sil accepte de veiller sur eux toute la nuit, et de les prparer partir ds laube, dis-lui quil aura la deuxime. Et tu crois quil acceptera ? Ne ten fais pas, il te suffira de demander ! Et de sourire William revint, lest de Zedd. Randy le suivait, portant lessentiel du paquetage de Richard et Kahlan. Son pre posa le vieil homme prs de Chase, jeta un regard Richard et se tourna vers son fils. Randy, va chercher une cuvette et un broc deau. Et une serviette. Propre, sil te plat ! Cette jeune dame aimerait sans doute se rafrachir. Randy sortit en trombe de la chambre, tout heureux dtre utile llue de son cur. William retira le cure-dent de sa bouche et regarda Richard. Tes deux amis sont dans un sale tat Je ne chercherai pas savoir ce qui leur est arriv. Cest le genre de question quun type malin lude, et tu ne mas pas lair dun crtin. Il ny a pas de gurisseur dans le coin, mais je connais une femme qui pourrait vous aider. Elle sappelle Adie et on la surnomme la dame des ossements. Beaucoup de gens ont peur delle. Les types den bas ne sapprocheraient pour rien au monde de sa maison. Pourquoi ? demanda Richard, se souvenant que Chase lui avait parl dAdie comme dune amie. Parce quils sont superstitieux. Ils pensent quAdie porte malheur. De plus, elle vit prs de la frontire. Selon ces hommes, les gens quelle naime pas ont la fcheuse habitude de tomber raides morts. Attention, je ne dis pas que cest vrai ! En fait, je nen crois pas un mot. Pour moi, tout se passe dans limagination de ces idiots. Adie nest pas une gurisseuse, mais elle a aid des gens de ma connaissance. Qui sait, elle pourra peut-tre quelque chose pour tes amis. Il y a intrt, parce quils ne rsisteront plus longtemps si on les laisse comme a. Et comment trouver cette dame des ossements ? demanda Richard en se passant une main dans les cheveux. Devant lcurie, il faut suivre la piste qui part sur la gauche. Il y en a peu prs pour quatre heures de cheval. Et pourquoi vous donnez-vous tant de mal pour nous ? lana - 213 -

Richard, mfiant. Disons que jaide le garde-frontire, rpondit William en croisant les bras. Grce lui, les clients indsirables ne se montrent plus chez moi. En outre, ses hommes et lui dpensent pas mal dargent ici et dans mon picerie. Sil sen sort, dites-lui bien que jai contribu lui sauver la vie. Il sera vex comme un pou ! Richard sourit, car il comprenait le raisonnement de laubergiste. Chase dtestait quon laide ! Dcidment, William le connaissait bien. Je massurerai quil le sache, nayez crainte. (William spanouit.) prsent, passons la dame des ossements. Si elle vit seule prs de la frontire, elle apprciera srement que je lui propose quelque chose en change de son soutien. Pourriez-vous me prparer un assortiment de vivres pour elle ? Bien sr Je suis un fournisseur officiel, rmunr par les gens de Hartland. Bien entendu, le Conseil, une association de voleurs, me reprend presque tout en impts. Si tu travailles pour le gouvernement, jinscrirai a sur mon livre de comptes, et tu nauras rien payer. Je travaille pour le gouvernement Randy revint avec une cuvette, un broc et une cargaison de serviettes. Kahlan lui donna une pice dargent et lui demanda de soccuper des chevaux. Aprs avoir consult son pre du regard, le garon accepta. Dites-moi lequel est le vtre, fit-il avec un grand sourire, et il aura droit des soins spciaux. Ils sont tous moi, rpondit Kahlan. Traite-les bien, car ma vie dpend deux. Comptez sur moi ! lana Randy, soudain trs srieux. (Ne sachant que faire de ses mains, il dcida de les fourrer dans ses poches.) Je ne laisserai personne les approcher (Il recula vers la porte et ajouta, juste avant de sortir :) Ma dame, je ne crois pas un mot de ce que ces types, en bas, racontent sur vous. Et sachez que je le leur ai dit ! Merci, fit Kahlan sans pouvoir sempcher de sourire. Mais je ne veux pas que tu prennes des risques cause de moi. Tiens-toi lcart de ces hommes, je ten prie. Et ne leur raconte pas que tu mas parl, a les inciterait senhardir. Randy hocha la tte et sen fut sur un dernier sourire. William le regarda partir avec de grands yeux indulgents. - 214 -

Rester ici et pouser mon fils ne vous tente pas, je suppose ? dit-il en se tournant vers Kahlan. Avoir une femme lui ferait sacrement du bien ! Un clair de panique et de chagrin passant dans ses yeux, Kahlan sassit sur le lit et baissa la tte. Je plaisantais, sexcusa William. (Il regarda Richard.) Je vais vous monter un dner. Des pommes de terre et de la viande De la viande ? rpta Richard, mfiant. Ne tinquite pas, je ne prendrais pas le risque de servir de la barbaque ces hommes. Ils seraient capables de me pendre haut et court ! Laubergiste sclipsa. Il revint quelques minutes plus tard et posa deux assiettes fumantes sur la table. Merci de votre aide, dit Richard. De rien, mon garon. Tout sera not dans mon livre de comptes. Demain matin, je te lapporterai pour que tu le signes. Hartland, quelquun reconnatra-t-il ton paraphe ? Sans aucun doute ! Je mappelle Richard Cypher. Mon frre est le Premier Conseiller. William blmit. Je suis navr ! Pas que ton votre frre soit le Premier Conseiller, bien sr. Mais si javais su, je vous aurais mieux accueillis Voulez-vous dormir chez moi ? La maison nest pas terrible, mais ce sera toujours mieux quici. Je vais y transporter vos affaires William, a ira trs bien comme a. (Richard approcha de laubergiste, qui nen menait pas large, et lui posa une main sur lpaule.) Cest mon frre le Premier Conseiller, pas moi La chambre est trs bien. Tout me convient. Cest vrai ? Sans blague ? Vous nallez pas menvoyer larme, hein ? Votre aide nous a t prcieuse, William. Et je nai rien voir avec larme. a mtonnerait, pour quelquun qui voyage avec le chef des garde-frontire. Cest un ami moi. Depuis des annes Le vieil homme aussi. Des amis, et rien de plus ! Alors, si jajoutais deux chambres sur mon livre de comptes ? Aprs tout, personne ne peut savoir que vous avez tous sjourn dans la mme. - 215 -

Richard tapota le dos de laubergiste et ne cessa pas de sourire. Ce serait malhonnte. Je ne signerais pas une chose pareille. William soupira puis sourit. Vous tes bien un ami de Chase ! prsent, je nai plus de doutes. Depuis que je le connais, je nai jamais russi le convaincre de trafiquer un peu les comptes ! Richard glissa quelques pices dargent dans la main de laubergiste. Mais a, vous lavez bien gagn Japprcie ce que vous faites pour nous. ce propos, jaimerais que vous coupiez votre bire avec de leau, ce soir. Les hommes sols ont tendance mourir trop facilement (William acquiesa.) Vous avez des clients dangereux, mon ami Laubergiste tudia Richard, jeta un coup dil Kahlan, puis sintressa de nouveau au Sourcier. Cette nuit, surtout souffla-t-il. Si quelquun essaye de passer cette porte, je le tuerai sans sommation ! dit Richard. Je vais voir ce que je peux faire pour que a narrive pas Et tant pis si je dois cogner quelques ttes les unes contre les autres ! Mangez avant que a refroidisse. Et Richard Cypher, protgez bien votre compagne. La tte quelle porte sur ses paules est rudement bien remplie, (il fit un clin dil Kahlan.) Et sacrement jolie, aussi ! William, encore une chose dit Richard. La frontire faiblit. Elle disparatra dans quelques semaines. Soyez trs prudent. La main sur la poigne de la porte, laubergiste prit une grande inspiration qui fit saillir les muscles de sa poitrine. Je crois que le Conseil a choisi pour chef le mauvais frre. Mais ces gens-l ne cherchent pas le pouvoir pour agir intelligemment. Je viendrai vous rveiller demain matin, ds laube, quand il ny aura plus de danger. William parti, Richard et Kahlan sassirent sur le petit banc et mangrent en silence. Leur chambre tait au fond du btiment, loin de la salle commune, et on ny entendait presque pas de bruit, part un murmure lointain. La nourriture se rvla meilleure que prvu. Ou Richard tait-il affam au point de ne plus faire la diffrence ? Le lit lattirait irrsistiblement et Kahlan sen aperut. Tu as dormi moins de deux heures hier, dit-elle. Je prendrai le premier tour de garde. Si les brutes den bas dcident de monter, ce - 216 -

sera au milieu de la nuit, car il leur faudra bien a pour se donner du cur au ventre. Si ces types viennent, il vaudra mieux que tu sois repos. Tu crois plus facile de tuer des gens aprs avoir dormi ? Richard fut immdiatement navr de sa remarque agressive. Penaud, il savisa quil brandissait sa fourchette comme si ctait une pe. Je ne voulais pas dire a Si tu es fatigu, tu risques de te dfendre mal et dtre bless. Jai peur pour toi Du bout de sa fourchette, Kahlan poussa une pomme de terre au milieu de son assiette. Richard, continua-t-elle dans un murmure, je suis dsole que tu sois impliqu dans tout a. Je voudrais tellement que tu ne sois pas oblig de tuer Comme ces hommes, en bas Jai agi pour te protger, tout lheure, mais aussi pour que tu ne sois pas contraint de verser le sang. Le Sourcier fut boulevers de voir son amie si triste. Je naurais manqu ce voyage pour rien au monde, dit-il en lui flanquant un petit coup dpaule amical. Une sacre bonne occasion dtre avec mes amis ! Kahlan sourit et posa un instant la tte contre son paule avant de manger sa pomme de terre. Richard, pourquoi mas-tu charge de demander Randy de soccuper des chevaux ? Lefficacit ! Tu dis que seul le rsultat compte. Ce pauvre garon se meurt damour pour toi, a crve les yeux. Comme cest toi qui le lui as demand, il veillera bien mieux sur nos montures. (Kahlan le regarda, incrdule.) Tu fais cet effet aux hommes, croismoi sur parole ! Le sourire de Kahlan perdit de son clat et une trange mlancolie passa dans son regard. Conscient de trop approcher ses secrets, Richard ninsista pas. Quand ils eurent fini de manger, Kahlan se leva, approcha de la cuvette, y trempa une serviette et alla sagenouiller prs de Zedd. Aprs lui avoir tendrement lav le visage, elle leva les yeux sur Richard. Son tat est stationnaire Laisse-moi monter la garde et repose-toi ! Le Sourcier capitula. Il sallongea sur le lit et sendormit comme une masse. - 217 -

Au milieu de la nuit, Kahlan le rveilla pour quil prenne le relais. Alors quelle sassoupissait, il saspergea le front deau froide pour sclaircir les ides. Puis il sassit sur le banc, tous les sens en alerte. Pour chasser un mauvais got, dans sa bouche, il mastiqua un petit morceau de fruit sec. Une heure avant le lever du soleil, on frappa la porte. Richard, appela une voix touffe. Cest William. Ouvrez-moi. Nous avons un problme !

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Chapitre 16
Pendant que Richard dverrouillait la porte, Kahlan se leva dun bond en frottant ses yeux encore lourds de sommeil. Puis elle dgaina son couteau. Le souffle court, William entra et referma aussitt. De la sueur ruisselait sur son front. Que se passe-t-il ? demanda Richard. Tout tait tranquille haleta laubergiste. Mais il y a quelques minutes, ces deux gars sont arrivs On aurait dit quils jaillissaient de nulle part ! Des grands types blonds avec des cous de taureau. De splendides gaillards arms jusquaux dents ! Le genre dhommes dont on vite le regard ! Richard se tourna vers Kahlan. Comme lui, elle navait aucun doute sur lidentit des deux types. lvidence, les ennuis que Zedd avait envoys au deuxime quatuor navaient pas suffi. Deux hommes ? rpta Richard. Vous tes sr quil ny en avait pas plus ? Je nen ai vu que deux, et a ma largement suffi. Lun deux tait dans un sale tat. Un bras en charpe et lautre couvert de marques de griffes. Mais a ne semblait pas le dranger outre mesure. Bon, ils sont arrivs, et ils ont pos des questions sur une femme qui ressemble beaucoup votre compagne, matre Richard. Sauf quelle ne porte pas la robe blanche quils mont dcrite. Ils se sont engags dans lescalier, mais une querelle a clat dans la salle au sujet de qui allait faire quoi avec votre jeune dame. Notre ami le rouquin a proprement gorg le type au bras en charpe. Alors, lautre a trip en un clin dil un tas de mes chers clients. Je nai jamais vu un truc pareil ! Ensuite, il sest volatilis, juste comme a ! En bas, il y a du sang partout. Les clients survivants se disputent pour savoir qui sera le premier (Il regarda Kahlan et nacheva pas sa phrase.) Randy va amener vos chevaux derrire lauberge. Vous devez partir sur-lechamp ! Allez chez Adie. Le soleil se lvera dans une heure, donc vous ne risquez rien des chiens. Mais il faut vous dpcher ! - 219 -

Richard se chargea des jambes de Chase et William le prit par les paules. Ils passrent par lescalier de service et dbouchrent dans une ruelle obscure. Sous la pluie, la lumire des lampes, filtrant des fentres, confrait une aura jauntre aux silhouettes noires des chevaux. Randy les attendait, lair inquiet. Ils dposrent Chase sur une civire et remontrent aussi vite que possible. William souleva Zedd du sol pendant que Richard et Kahlan enfilaient leurs manteaux et rcupraient leur paquetage. William en tte, ils dvalrent les marches. La porte franchie, ils faillirent trbucher sur Randy, assomm pour le compte. Richard leva les yeux juste temps pour voir le rouquin lui bondir dessus. Il recula, la lame dun couteau frlant son visage, et lagresseur, emport par son lan, stala tte la premire dans la boue. Il se releva une vitesse tonnante, puis se ptrifia, la pointe de Lpe de Vrit un pouce de la gorge. Le duel sengagea. Aprs quelques passes darmes, Richard fit tourner la poigne de son pe dans sa main et, du plat de la lame, frappa son adversaire la tempe. Le rouquin retomba dans la boue et y resta. Pendant que William installait Zedd sur la civire libre, Kahlan retourna Randy sur le dos. Un il au beurre noir, le garon grogna quand il sentit les gouttes de pluie scraser sur son visage. Puis il reconnut la jeune femme de son bon il et lui sourit. Soulage quil ne soit pas gravement bless, elle le serra dans ses bras et laida se relever. Il ma pris par surprise, dit Randy. Dsol Tu es un garon trs courageux, ft Kahlan, inutile de texcuser. Et merci de nous avoir aids. Vous aussi, William. Laubergiste accueillit le compliment dun sourire. Ils tendirent des couvertures sur Chase et Zedd, puis ajoutrent la toile goudronne. Les vivres pour Adie, annona William, taient dj sur le cheval de Chase. Richard et Kahlan montrent en selle. Paiement la livraison, comme promis ! dit la jeune femme en lanant une pice dargent Randy. Il lattrapa au vol et sourit. Richard se pencha, tapa dans la main du garon, le remercia, et se tourna vers son pre, lair pas commode du tout. William, je veux que vous notiez tout dans votre livre de comptes. Y compris les dgts, le temps que vous nous avez consacr et mme les pierres tombales de vos clients ! Ajoutez une - 220 -

somme rondelette pour nous avoir sauv la vie ! Si le Conseil joue les grigous, rappelez-lui que le frre du Premier Conseiller vous doit une fire chandelle. Si a ne suffit pas, dites que Richard Cypher en personne aura la tte du mauvais payeur et quil la plantera sur une pique au milieu de la pelouse de son frre ! William clata dun rire tonitruant qui couvrit le bruit de la pluie. Richard tira sur les rnes de son cheval, impatient, et dsigna le rouquin vanoui dans la boue. Je nai pas tu ce salopard parce quil a involontairement sauv Kahlan en gorgeant une canaille encore pire que lui. Mais il reste coupable de meurtre et de tentative de viol. votre place, je le pendrais avant quil se rveille. vos ordres ! lana William. Noubliez pas ce que jai dit propos de la frontire. Il y aura du danger. Soyez prudent. William soutint le regard de Richard. Nous noublierons pas, dit-il en posant une main sur lpaule de son fils. (Un sourire flotta sur ses lvres.) Longue vie au Sourcier ! Richard sursauta, surpris, puis sourit son tour, sa fureur un peu apaise. Hier soir, dit-il, jai pens que vous ntiez pas du genre sournois. Je vois que je me trompais ! Le Sourcier et sa compagne relevrent leurs capuches et partirent aussi vite que le leur permettaient les civires. La pluie noya rapidement les lumires de Havre du Sud, laissant les voyageurs se frayer un chemin dans les tnbres. Entrans par Chase, les chevaux navaient aucun problme sadapter ces conditions difficiles. Laube mit une ternit se lever, la lumire du soleil ne dissipant pas tout fait lobscurit. Une matine entre chien et loup, trs adapte lhumeur morose de Richard. Par bonheur, la pluie avait un peu douch sa rage. Les deux jeunes gens savaient que le dernier survivant du quatuor rdait dans le coin. Tt ou tard, il repasserait lattaque. Ignorer quand les minait ! Richard pensait aussi sans cesse au diagnostic de William sur Chase et Zedd. Ils ne rsisteront plus longtemps Si Adie ne pouvait rien pour eux, que devrait-il faire ? Sans soins, ses deux amis taient condamns. Mais comment imaginer un monde sans - 221 -

Zedd ? Priv de ses trucs , de son aide et de son rconfort, lunivers naurait plus aucun intrt. cette seule ide, Richard sentait une boule se former dans sa gorge. Mais Zedd lui aurait dit de ne pas sinquiter de ce qui risquait de se passer. Seul comptait ce qui tait dj arriv ! Hlas, a ne valait gure mieux. Le pre de Richard tait mort et Darken Rahl aurait bientt les trois botes en sa possession. Les deux meilleurs amis du Sourcier agonisaient, et il voyageait en compagnie dune femme qui faisait battre son cur mais quil navait pas le droit daimer. De plus, elle ne semblait toujours pas dispose lui rvler ses secrets. Kahlan livrait un incessant combat intrieur ce sujet. Chaque fois quil se sentait plus proche delle, il lisait du chagrin et de la peur dans ses yeux. Bientt, ils arriveraient dans les Contres du Milieu, o les gens savaient tout sur elle. Mais il voulait apprendre la vrit de sa bouche, pas de celle dun tranger. Si elle ne se dcidait pas parler, il devrait la harceler de questions. Que ce soit ou non dans sa nature, il naurait pas le choix. Perdu dans ses penses, Richard ne saperut pas quils chevauchaient depuis prs de quatre heures. La fort tait gorge de pluie et les arbres, dans le brouillard, ressemblaient des silhouettes noires menaantes. Sur leurs troncs, la mousse prosprait sans vergogne. Elle envahissait lcorce des vgtaux et formait leurs pieds de grands cercles verts et spongieux. Sur les rochers, le lichen tait dun jaune brillant. Ailleurs, il tirait sur le marron Par endroits, de leau transformait pour un temps la piste en ruisseau o la civire de Zedd senfonait un peu. Les grosses pierres et les racines, sur les passages les plus accidents, provoquaient des cahots qui envoyaient valser de gauche droite la tte du vieil homme. Richard sentit soudain la dlicieuse odeur du bois en train de brler. Du bouleau, sans aucun doute Autour deux, le paysage avait insensiblement chang. Il paraissait identique. Pourtant, il tait subtilement diffrent. Dsormais, la pluie semblait tomber sur la fort avec une sorte de rvrence. Dans ces lieux latmosphre trangement sacre, Richard se sentait comme un intrus qui ose troubler une antique quitude. Il aurait voulu sen ouvrir Kahlan, mais parler lui paraissait un sacrilge. prsent, il comprenait pourquoi les brutes - 222 -

de lauberge ne saventuraient pas ici. Leur grossiret dme et desprit aurait t une sorte de blasphme. Ils arrivrent devant une maison si bien intgre dans le paysage quon la distinguait peine. Une colonne de fume du bouleau ! sortait de sa chemine pour se mler au brouillard environnant. De la mme couleur que les arbres, les rondins battus par les intempries qui la composaient ne gchaient en rien le paysage. Ctait peine sils semblaient peser sur le sol ! Entoure darbres qui la protgeaient, la maison paraissait avoir pouss dans la fort plus quy avoir t btie. Cela valait aussi pour le toit, simplement couvert de fougres. Quant au porche, abrit par la pente de la toiture, il permettait tout juste deux ou trois personnes de sy tenir en mme temps. Richard aperut deux fentres carres une sur la faade et lautre sur le ct droit de la maison et aucune navait de rideau. Devant la vieille maison, des fougres sinclinaient au rythme des gouttes de pluie qui tombaient des arbres. Avec lhumidit et le brouillard, leur couleur vert ple caractristique brillait dune tonnante manire. Un petit chemin serpentait dans cette vgtation. Une vieille femme tait campe devant la maison. Plus grande que Kahlan, elle natteignait cependant pas la taille de Richard. Sa robe ocre la coupe toute simple tait imprime de motifs rouge et jaune et portait au col de discrets ornements. Ses cheveux poivre et sel, fins et droits, la raie au milieu, taient coups au carr au niveau de ses mchoires puissantes. Sur son visage burin, lge ntait pas parvenu effacer son incontestable beaut. Elle sappuyait sur une bquille, car il lui manquait un pied. Parvenu devant elle, Richard tira sur les rnes de son cheval. Il saperut que les yeux de la femme taient uniformment blancs. Je suis Adie. Qui tes-vous ? La voix de gorge de la vieille femme, dure et rpeuse, fit courir un frisson le long de lchine de Richard. Quatre amis, rpondit-il avec un respect marqu en forant le ton pour couvrir le crpitement de la pluie. Adie plissa le front puis retira la bquille de sous son bras et posa les deux mains dessus, sy appuyant de tout son poids. Ses lvres fines dessinrent lombre dun sourire. Un ami, croassa-t-elle, et trois personnes trs dangereuses. - 223 -

Adie dcidera si ce sont aussi des amis Elle hocha la tte, comme si elle acquiesait ses propres paroles. Richard et Kahlan se regardrent du coin de lil. Le jeune homme se sentit soudain mal laise dtre perch sur son cheval, comme si regarder Adie de haut suggrait quil ne la respectait pas. Il mit pied terre et Kahlan fit de mme. Tenant toujours les rnes de sa monture, il vint se placer devant le poitrail de la bte, Kahlan ses cts. Je mappelle Richard Cypher. Et voil mon amie, Kahlan Amnell. La vieille femme le dvisagea longuement de ses yeux blancs. Pouvait-elle voir ? Peut-tre, mais le Sourcier aurait t bien en peine de dire comment ctait possible. Adie se tourna vers Kahlan et croassa quelques mots dans un langage inconnu de Richard. La jeune femme soutint le regard de son interlocutrice et inclina imperceptiblement la tte. Adie venait de la saluer ! Et avec une grande rvrence, qui plus est. Nayant pas reconnu les mots Kahlan ou Amnell, Richard comprit, non sans un frisson, quAdie stait adresse son amie en utilisant un titre honorifique. Il connaissait Kahlan depuis assez longtemps pour dterminer, sa posture le dos bien droit et la tte leve , quelle tait sur ses gardes. Et pas quun peu ! sa place, un chat aurait eu le dos rond et tous les poils hrisss ! Les deux femmes se toisrent un long moment, les barrires de lge pour un temps oublies. Elles svaluaient selon des critres qui chappaient Richard. Mais une chose tait claire ses yeux : Adie pouvait leur nuire et lpe ne lui serait daucun secours contre elle. La dame des ossements se tourna enfin vers lui. Dis voix haute ce que tu me veux, Richard Cypher. Nous avons besoin de votre aide. Cest la vrit, fit Adie en hochant la tte. Nos deux amis sont blesss. Le plus jeune, Dell Brandstone, ma racont quil tait votre ami. Cest la vrit, rpta Adie. Un autre homme, Havre du Sud, nous a dit que vous pourriez nous aider. En remerciement, nous vous avons apport des vivres. Il nous semblait normal de vous offrir quelque chose Un mensonge ! cria Adie en martelant le sol avec sa bquille. - 224 -

Richard et Kahlan reculrent un peu. Cest la vrit, fit le Sourcier, dsorient. Les vivres sont l. (Il dsigna le cheval de Chase.) Nous jugions normal de Un mensonge ! coupa Adie. Richard croisa les bras, bout de patience. Pendant que ses amis agonisaient, il jouait de stupides charades avec une vieille folle ! Quest-ce qui est un mensonge ? Le nous . (Elle tapa de nouveau avec sa bquille.) Cest toi qui as eu lide de moffrir des vivres. Toi, et encore toi, qui jugeais a normal. Pas toi et Kahlan. Nous est un mensonge. Je est la vrit. Richard dcroisa les bras et les laissa tomber le long de ses flancs. Quelle importance ? Je , nous , cest du pareil au mme. Lun est un mensonge, et lautre la vrit. Peut-il exister une plus grande diffrence ? Richard croisa de nouveau les bras. Quand Chase vous raconte ses aventures, il doit passer un fichu mauvais quart dheure ! Cest la vrit, admit Adie avec un sourire. (Elle se pencha en avant et agita la main.) Fais entrer tes amis. Elle se retourna, glissa la bquille sous son bras et se dirigea vers la maison. Richard et Kahlan commencrent par Chase. Ils enlevrent les couvertures, puis elle le prit par les pieds et lui se chargea de la moiti la plus lourde. Ds quils eurent pass la porte, Richard comprit do venait le surnom dAdie. Les murs sombres taient couverts dossements ! Lun deux tait entirement occup par des tagres charges de crnes danimaux que Richard ne reconnut pas. Mais la plupart taient effrayants, avec de longues dfenses incurves. Au moins, pensa-t-il, il ny avait pas de ttes humaines. Certains os formaient des colliers. Dautres taient recycls en objets utilitaires dcors de plumes ou de perles et entours de grands ronds la craie dessins sur les murs. Dans les coins de la pice, de petites montagnes dos sentassaient ngligemment. Ceux qui avaient droit aux murs taient soigneusement exposs, avec assez despace entre eux pour mettre chacun en valeur. Sur le manteau de la chemine trnait une cte aussi grosse que son bras. Longue denviron six pieds, elle tait couverte dinscriptions que le - 225 -

jeune homme nidentifia pas. Avec autant dos alentour, il eut vite le sentiment dtre dans le ventre dune norme bte morte Tandis que Richard regardait autour de lui, ils posrent dlicatement Chase sur le sol. Les deux jeunes gens taient tremps comme des soupes. Quand Adie se campa au-dessus de Chase, elle se rvla aussi sche que les os de sa collection. Aprs tre reste sous la pluie, cette fichue bonne femme navait pas un poil de mouill ! Richard se demanda sil avait eu raison de venir ici. Si Chase ne lui avait pas assur quAdie tait son amie, il aurait volontiers lev le camp. Je vais chercher Zedd, dit-il Kahlan. Mais ctait davantage une question quune affirmation. Je porterai nos affaires et les cadeaux, rpondit la jeune femme avec un regard souponneux pour Adie. Quelques minutes plus tard, Richard tendit son vieil ami ct de Chase. Puis Kahlan et lui disposrent les cadeaux sur la table. Ensuite, ils se tinrent immobiles prs des deux blesss, sans pouvoir sempcher de regarder les ossements, derrire Adie. Qui est celui-l ? demanda-t-elle en dsignant Zedd. Zeddicus Zul Zorander, mon ami, rpondit Richard. Un sorcier ! cria Adie. Mon ami ! rpta Richard, furieux. Adie riva ses yeux blancs dans ceux du Sourcier. Sans soins, Zedd allait mourir, et Richard nentendait pas quune horreur pareille se produise. Adie se pencha en avant et posa sa main ride sur le ventre du jeune homme. Bien que surpris, il ne broncha pas quand elle dcrivit de petits cercles avec sa paume, comme si elle cherchait quelque chose. Puis elle retira sa main et la plaa sur celle qui tenait la bquille. La juste colre dun Sourcier, dit-elle avec un petit sourire. (Elle tourna la tte vers Kahlan.) Tu nas rien craindre de lui, mon enfant. Cest la colre de la vrit. Celle des dents ! Les gens de bien nont aucune raison de la redouter. Prenant appui sur sa bquille, elle approcha de Kahlan et rpta la procdure sur elle. Quand ce fut termin, elle regarda Richard. Elle a la flamme ! Et la colre brle aussi en elle. Mais cest celle de la langue. Il faut ten mfier. Tout le monde doit prendre garde. Si elle lextriorise, ce sera trs dangereux. Je dteste les nigmes, dit Richard avec un regard noir pour la - 226 -

vieille femme. Elles laissent trop de place aux mauvaises interprtations. Si vous voulez me dire quelque chose, ny allez pas par quatre chemins. Une question, alors ? fit Adie, malicieuse. Quest-ce qui est le plus fort, les dents ou la langue ? La rponse vidente, cest les dents. Donc, je choisis la langue. Parfois, la tienne bouge alors quelle ne devrait pas, le rprimanda Adie. Assure-toi quelle reste tranquille ! Embarrass, Richard ne dit rien. Tu saisis, maintenant ? Non. La colre des dents est celle du contact. La violence physique. Le combat. La magie de lpe est celle des dents. Elle dchire. Elle ventre. La colre de la langue na pas besoin de contact, mais sa force est exactement la mme. Et elle tranche aussi rapidement ! Je ne suis pas sr de comprendre, avoua Richard. Adie tendit une main vers lui, ses longs doigts se posant sur son paule. Alors, des images explosrent dans sa tte. Une vision, ou plutt un souvenir de la nuit prcdente. Il revit le rouquin, lauberge. Lui-mme tait prs de Kahlan et tous ces types attendaient une occasion dattaquer. La main sur la garde de son pe, Richard tait prt dchaner assez de violence pour les arrter, certain que seul le sang rsoudrait la crise. Puis il revit Kahlan parler la brute et calmer aussi les autres, les empchant de passer laction par la seule force de ses paroles. Enfin, il la vit passer sa langue sur ses lvres, sexprimant encore, bien que muettement. Elle avait vid ces hommes de leur flamme. Dsarm une bande de dbauchs sans mme les toucher. Tout ce que lpe tait incapable de faire ! Alors, il commena comprendre ce que voulait dire Adie. Kahlan saisit le poignet de la vieille femme et carta ses doigts de lpaule du Sourcier. Ses yeux brillaient de colre, et Adie ne fut pas la dernire le remarquer. Jai jur de protger le Sourcier, dit Kahlan. Et je ne sais pas ce que vous tiez en train de faire Pardonnez-moi si ma raction est excessive. Je ne voulais pas vous offenser, mais si je naccomplis pas ma mission, je ne pourrai plus jamais me regarder en face. Lenjeu est si lev ! Adie baissa les yeux sur la main qui serrait toujours son poignet. - 227 -

Je comprends, mon enfant. Pardonne-moi de tavoir caus de linquitude pour rien Kahlan ne lcha pas tout de suite le poignet dAdie, histoire de bien se faire comprendre. Quand sa main fut libre, la vieille femme la posa sur sa bquille et se tourna vers Richard. La langue et les dents travaillent ensemble. Cest pareil pour la magie. Tu contrles la magie de lpe celle des dents. Mais a te confre aussi la magie de la langue. Qui fonctionne parce que tu la soutiens avec ton pe ! (Elle tourna lentement la tte vers Kahlan.) Tu as les deux, mon enfant. Les dents et la langue. Tu les utilises ensemble, lune soutenant lautre. Et la magie dun sorcier, cest quoi, exactement ? demanda Richard. Adie rflchit un peu. Il y a beaucoup de formes de magie, en plus des dents et de la langue. Les sorciers les matrisent toutes, part celle du royaume des morts. Et ils nhsitent jamais les utiliser. (Elle regarda Zedd.) Cest un gaillard trs dangereux Avec moi, il a toujours t gentil et comprhensif. Un homme de bien. Oui. Mais il est galement trs dangereux. Richard prfra changer de sujet. Et Darken Rahl, le connaissez-vous ? Quelle forme de magie peut-il utiliser ? Oh, oui, je le connais ! croassa Adie. Il dispose de toutes les formes de magie accessibles un sorcier, et de celles qui sont hors de sa porte. Darken Rahl peut recourir la magie du royaume des morts ! Richard frissonna. Il aurait voulu demander Adie quelle magie elle contrlait, mais quelque chose lui souffla quil valait mieux sen abstenir. La dame des ossements se tourna de nouveau vers Kahlan. Sache-le, mon enfant, tu matrises le vrai pouvoir de la langue. Tu ne le connais pas, mais si tu le laissais se dchaner, ce serait terrible. Je ne comprends rien ce que vous dites, souffla Kahlan, tendue craquer. Cest la vrit (Adie posa une main sur lpaule de Kahlan et lattira vers elle.) Ta mre est morte avant que tu ne sois devenue - 228 -

une femme. Elle na pas pu tenseigner cela. Et vous, que pouvez-vous mapprendre ? Rien. Dsole, mais jignore comment a fonctionne. Seule ta mre aurait pu te lenseigner au moment o tu as atteint lge dtre une femme. Et ce savoir est perdu. Mais le pouvoir est toujours l. Prends garde ! Ton absence de formation ne lempchera pas de se manifester ! Vous connaissiez ma mre ? demanda Kahlan dune voix tremblante. Lexpression dAdie sadoucit. Je me souviens de votre nom de famille. Et de ses yeux verts, du genre quon noublie pas facilement. Tu as les mmes. Lorsquelle te portait dans son ventre, je lai rencontre. Elle avait une amulette, avec un petit os souffla Kahlan. Elle me la offerte quand jtais enfant, et je lai garde mon cou jusqu Dennee, celle que jappelais ma sur sa mort, jai enterr lamulette avec elle. Ctait son bijou prfr ! Et cest vous, nest-ce pas, qui laviez donn ma mre ? Oui, mon enfant. Il devait protger sa fille encore natre, veiller sur son enfance, et laider devenir forte, comme sa mre. Je vois que ce fut une russite. Kahlan enlaa Adie. Merci davoir aid ma mre. La vieille femme lcha sa bquille dune main et caressa le dos de Kahlan avec une relle tendresse. Puis les deux femmes scartrent lune de lautre. Richard sauta sur louverture quil attendait depuis un bon moment. Adie, dit-il, vous avez aid Kahlan avant sa naissance. Continuez aujourdhui ! Sa vie et celles dune multitude dinnocents sont en jeu. Darken Rahl nous traque. Nous avons besoin de Chase et de Zedd. Je vous en prie, faites quelque chose pour eux. Et pour Kahlan. Avec un petit sourire, Adie hocha la tte en cho une pense quelle ne jugea pas utile de formuler voix haute. Zeddicus Zul Zorander a bien choisi son Sourcier. Heureusement pour toi, la patience ne compte pas parmi les qualits requises. Ne tinquite pas, mon garon. Si je navais pas voulu les aider, je ne les aurais pas laisss entrer ici. a ne vous frappe peut-tre pas, mais Zedd va trs mal. Il - 229 -

respire peine Les yeux blancs dAdie le fixrent avec une indulgence mle dirritation. Dis-moi, mon garon, connais-tu le secret de Kahlan, celui quelle fait tout pour te cacher ? Richard ne rpondit rien et tenta de rester impassible. Adie se tourna vers Kahlan. Mon enfant, connais-tu le secret quil te cache ? (Kahlan ne desserra pas les lvres. Adie regarda de nouveau Richard.) Le sorcier se doute-t-il que tu lui dissimules quelque chose ? Non, bien sr ! Et toi, que sais-tu de ses secrets ? Rien ! Trois aveugles Hum, on dirait que jai une meilleure vue que vous. Richard se demanda ce que Zedd pouvait lui cacher. Et lesquels de ces secrets connaissez-vous, Adie ? demanda-til. Seulement le sien, rpondit la vieille femme en dsignant Kahlan. Richard dissimula son soulagement. Il avait t au bord de la panique. Tout le monde a des secrets, ma dame, dit-il, et le droit de les garder quand cest ncessaire. Cest la vrit, Richard Cypher ! prsent, propos de mes amis ? Sais-tu comment les soigner ? Non. Sinon, je laurais dj fait ! Ton impatience te sera pardonne, car il est lgitime de sinquiter pour ceux quon aime. Donc, je ne te blmerai pas. Mais rassure-toi, ds le moment o tu les as amens ici, ils ont reu de laide. Vraiment ? fit Richard, pris au dpourvu. Vraiment Ils ont t assomms par des cratures du royaume des morts et il leur faudra du temps pour revenir eux. Des jours, sans doute. Ne me demande pas combien, car je lignore. Mais ils sont dshydrats. Le manque deau risque de les tuer. Il faut les ranimer assez pour quils boivent. Sache que ce nest pas parce quil va plus mal que le sorcier respire ainsi. Tous ses collgues ont recours cette mthode pour conomiser des forces dans les moments difficiles. Ils se plongent dans un sommeil plus profond. prsent, je vais rveiller tes amis pour leur donner de leau. Tu ne pourras pas leur parler et ils ne te reconnatront pas, mais a naura - 230 -

rien dinquitant. Va chercher le seau, dans le coin, l-bas ! Richard obit puis aida Adie sasseoir en tailleur prs de Zedd et de Chase. Sur un signe de la vieille femme, Kahlan prit place ct delle. Richard fut ensuite charg daller chercher un artefact sur une tagre. Le manche de lobjet ressemblait fort un fmur humain. Dune patine marron fonc, ltrange instrument paraissait trs ancien. Tout au long de los couraient des symboles inconnus de Richard. Au bout, de chaque ct de la partie ronde, taient fixes deux calottes crniennes trs proprement dcoupes et couvertes de peau sche. Au centre de chaque enveloppe de peau, un nud voquait vaguement un ombilic. lendroit o les bourses touchaient le bord de los pendaient des touffes de cheveux noirs pais tenues par des lacets semblables ceux qui fermaient le col de la robe dAdie. Les calottes crniennes pouvaient tre humaines. lintrieur, quelque chose mettait une sorte de cliquetis. Quest-ce qui produit ce bruit ? demanda Richard en tendant respectueusement lartefact la dame des ossements. Des yeux schs, rpondit Adie sans se tourner vers lui. En incantant dans la langue quelle avait utilise pour parler Kahlan, Adie secoua doucement son grigri au-dessus des ttes de Zedd et de Chase. Kahlan baissa les yeux et se recueillit. Richard recula pour observer la scne. Aprs une quinzaine de minutes, Adie lui fit signe dapprocher. Au mme instant, Zedd sassit en sursaut et ouvrit les yeux. Richard comprit que la dame des ossements voulait quil lui donne boire. Quand il plaa la louche devant les lvres de son ami, elle continua psalmodier. Richard fut bahi de voir le vieil homme revenir lui, mme sil ne pouvait pas parler et ignorait srement o il tait. Zedd but un demi-seau. Puis il se rallongea et ferma les yeux. Alors, Chase sassit son tour et engloutit lautre moiti de leau. Adie tendit lartefact Richard et lui demanda de le remettre sa place. Puis elle lui ordonna daller chercher la pile dos, dans le coin, et de la disposer moiti-moiti sur les corps de ses amis. Elle lui montra o placer chaque os selon une gomtrie quelle seule comprenait. Quand il eut fini, Richard saperut quelle lui avait fait dessiner sur la poitrine des deux hommes une sorte de roue de chariot dont le moyeu tait centr sur leur cur. Adie le flicita davoir si bien travaill. Comme elle avait sans - 231 -

cesse guid sa main, il nen prouva gure de fiert. Tu sais cuisiner ? lui demanda-t-elle ensuite. Richard se souvint de ce que Kahlan lui avait dit : sa soupe aux pices ressemblait beaucoup la sienne, une preuve que leurs pays ntaient pas si diffrents. Originaire des Contres du Milieu, Adie apprcierait un plat qui lui rappellerait sa patrie. Faire une soupe aux pices pour vous serait un honneur rpondit le Sourcier. Formidable ! sexclama la vieille femme, extatique. Je nen ai plus mang de convenable depuis des annes ! Richard alla sasseoir la table et entreprit de couper les lgumes et de mlanger les pices. Une heure durant, tout en travaillant, il couta les deux femmes se parler dans leur curieux langage. Des vieilles amies qui changeaient des nouvelles de la maison, pensa-til, attendri et ravi. Son humeur revenait au beau fixe. Quelquun de comptent stait enfin occup de Zedd et de Chase. Quel soulagement ! Quand il eut mis la soupe cuire, soucieux de ne pas dranger les deux femmes qui paraissaient samuser beaucoup il proposa Adie daller couper un peu de bois. Lide parut excellente la dame des ossements Richard sortit, enleva le croc de son cou, le glissa dans sa poche et retira sa chemise pour ne pas la tremper de sueur. Puis il fit le tour de la maison en emportant son pe et passa derrire, o taient stockes les rserves de bois. Dlaissant les branches de bouleau, facile dbiter, mme pour une vieille femme, il slectionna des rameaux drable un excellent combustible, mais trs dur sous la scie et commena les couper. Autour de lui, la fort tait obscure mais ne semblait pas menaante. Elle accueillait ses visiteurs, les enveloppant dune tendresse protectrice. Pourtant, le dernier membre du quatuor ne devait pas tre loin, lanc sur la piste de Kahlan. Richard pensa Michael et espra quil allait bien. Son frre an ne savait rien de ce quil faisait et il sinquitait sans doute de son absence. Il aurait voulu passer le voir aprs leur visite chez Zedd, mais les vnements en avaient dcid autrement. Rahl avait failli les capturer ! Mais navoir pas pu prvenir Michael le torturait. Quand la frontire disparatrait, mme le Premier Conseiller ne serait pas labri du danger. Fatigu de scier, Richard prit une hache et dbita les bches. - 232 -

Utiliser ses muscles, sentir la sueur ruisseler dans son dos Faire quelque chose qui lui vidait lesprit le ravissait ! Et la pluie froide, sur sa peau brlante, lui facilitait encore le travail. Pour samuser, il imagina la tte de Darken Rahl la place dune bche et abattt sa hache avec une nergie renouvele. Histoire de varier les plaisirs, il dcida que la suivante tait un garn. Et quand il tombait sur du bois particulirement rsistant, il voquait la tte trs antipathique du rouquin de lauberge ! Kahlan sortit de la maison et lui demanda sil voulait venir dner. Surpris que le temps ait pass si vite, Richard alla tirer un seau deau au puits et se le vida dessus pour liminer sa sueur. Puis il se scha, remit sa chemise, passa le croc autour de son cou et rentra. Kahlan et Adie taient dj assises la table. En labsence dune troisime chaise, il alla chercher une grosse souche et prit place dessus. Kahlan posa un bol de soupe devant lui et lui tendit une cuiller. Richard, dit Adie, tu viens de me faire un merveilleux cadeau. Lequel ? demanda le Sourcier en attaquant joyeusement sa soupe. Sans ten offusquer, tu mas laiss le temps de parler avec Kahlan dans notre langue maternelle. Sais-tu quelle joie ce fut pour moi, aprs tant dannes ? Tu es un homme trs sensible. Un authentique Sourcier ! Vous mavez galement fait un merveilleux cadeau, ma dame. La vie de mes amis ! Merci beaucoup propos, ta soupe est une merveille ! ajouta la dame des ossements. Oui, renchrit Kahlan avec un clin dil pour Richard. Aussi bonne que la mienne ! Kahlan ma tout racont au sujet de Darken Rahl, dit Adie, et de la prochaine disparition de la frontire. Avec ces informations, beaucoup de choses me semblent moins obscures. Elle ma aussi prcis que tu tais au courant, pour le Passage du Roi, et que tu voulais aller dans les Contres du Milieu. prsent, tu as une dcision prendre. La vieille femme avala une cuillere de soupe. Que voulez-vous dire ? demanda Richard. Tes amis doivent tre rgulirement ranims pour boire, et il faut leur faire manger un gruau. Ils dormiront pendant cinq jours au moins, et une dizaine au plus. Cest au Sourcier de dcider sil les - 233 -

attend ou sil part sans eux. Kahlan et moi ne pouvons pas taider. Le choix te revient ! Vous occuper deux seule sera un sacr travail ! Cest la vrit Mais chercher les botes et tenter darrter Darken Rahl est une mission autrement plus difficile ! Adie mangea un peu de soupe sans quitter Richard des yeux. Le Sourcier remua longuement son bol, lair absent. Il interrogea Kahlan du regard, mais elle ne trahit rien de ses penses. Comprenant quelle ne voulait pas peser sur sa dcision, il baissa de nouveau les yeux sur sa cuiller. Chaque jour, dit enfin Richard, Darken Rahl sapproche un peu plus de la dernire bote. Zedd affirmait avoir un plan. Mais qui nous dit que ctait un bon plan ? Et quand il se rveillera, il sera peut-tre trop tard pour le mettre en uvre. Nous risquons davoir perdu avant mme dengager le combat. Kahlan, on ne peut pas attendre ! Ce serait trop dangereux. Il faut partir sans Zedd ! (Kahlan sourit, signifiant quelle tait arrive la mme conclusion.) De toute faon, jaurais interdit Chase de venir. Pour lui jai une mission plus importante. Adie tendit une main tavele en travers de la table et la posa sur celle de Richard. Un choix difficile Mais cest le destin du Sourcier. Ce qui vous attend sera pire que vos plus terribles angoisses. Au moins, je nai pas perdu mon guide ! dit Richard avec un sourire un peu forc. Ils se turent un moment, plongs dans leurs penses. Ce soir, il faudra dormir poings ferms, mes enfants, dit enfin Adie. Une bonne nuit de repos ne sera pas du luxe ! Aprs le dner, je vous rvlerai tout ce que vous devez savoir pour traverser le passage. Et je vous raconterai comment jai perdu mon pied

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Chapitre 17
Richard posa la lampe au coin de la table, prs du mur, et lalluma avec un brandon rcupr dans la chemine. Filtrant par la fentre, le clapotis rgulier de la pluie et les chos de lactivit nocturne des animaux faisaient un fond sonore agrable. Familier de ces sons, Richard prouva le sentiment rconfortant dtre chez lui. Sa maison. Sa fort. Son pays. Ce serait sa dernire nuit en Terre dOuest. Ensuite, il saventurerait dans les Contres du Milieu, comme son pre lavait fait avant lui. Quel trange paradoxe ! George Cypher en avait rapport le grimoire et lui allait ly ramener. Il sassit sur sa souche, en face de Kahlan et dAdie. Alors, que devrons-nous faire pour trouver le passage ? Adie sadossa sa chaise et fit un vague geste de la main. Vous lavez dj trouv. Vous tes dedans ! En tout cas, lentre. Et que faut-il savoir pour le traverser ? Le passage est une sorte de vide au cur du royaume des morts. Mais cest quand mme le domaine de la non-vie, et vous tes bien vivants. Les btes chassent les cratures vivantes, surtout si elles sont assez grosses pour justifier leurs efforts. Richard regarda Kahlan, qui navait pas bronch, puis se tourna de nouveau vers Adie. Quelles btes ? Ce sont leurs os qui tapissent ces murs rpondit Adie. Vos amis ont t frapps par des cratures du royaume des morts. Les ossements contrarient leur pouvoir. Voil pourquoi Chase et le sorcier ont reu de laide ds que tu les as amens ici. Mes os forcent le poison magique quitter leurs corps et les librent du sommeil de la mort. Ils tiennent le mal loign de ma maison. Les btes ne peuvent pas me reprer parce que le pouvoir malfique des os les abuse. Elles pensent que je suis des leurs Si nous emportons des ossements, dit Richard, nous protgeront-ils ? - 235 -

Adie sourit et plissa les yeux. Excellent ! Cest exactement ce que vous devrez faire ! La magie de ces os contribuera vous protger. Mais ce nest pas aussi simple, alors, coutez bien ce que je vais vous dire. Richard croisa les mains et se concentra. Vous devrez laisser les chevaux ici, car la piste est trop troite pour eux. certains endroits, ils ne passeraient pas. Et il ne faudra pas vous carter du chemin. Cest terriblement dangereux ! Enfin, interdiction de vous arrter pour dormir. La traverse durera un jour entier, une nuit et quasiment un autre jour. Et pourquoi ne pourrons-nous pas dormir ? demanda Richard. En plus des btes, il y a dautres cratures dans le passage. Si vous vous arrtez trop longtemps, elles vous auront. Des cratures ? rpta Kahlan. Oui Je vais souvent dans le passage. Quand on est prudent, ce nest pas trs risqu. Quand on ne lest pas, les cratures ne ratent pas loccasion. (Elle baissa le ton.) Jai pch par excs de confiance. Un jour, aprs une longue marche, je me suis sentie puise. Certaine de matriser le danger, je mtais assise au pied dun arbre pour faire un petit somme. Oh, quelques minutes seulement ! (Elle posa une main sur sa jambe infirme et la massa lentement.) Pendant que je dormais, un pige--loup sest referm sur ma cheville. Un quoi ? sexclama Kahlan. Un pige--loup Cest le nom dun animal qui a une sorte darmure sur le dos, avec des pines sur le bord infrieur. Dessous, il a une multitude de pattes, toutes termines par une espce de serre. Sa gueule ressemble celle dune sangsue, cela prs quelle est garnie de crocs. Le pige--loup senroule autour de sa proie, exposant uniquement son armure. Ses serres senfoncent dans la chair pour quon ne puisse pas larracher, et sa gueule vous vide de votre sang. Pendant quil boit, son treinte se resserre rgulirement Bouleverse, Kahlan posa une main sur le bras de la veille dame. la lueur de la lampe, ses yeux blancs prenaient des reflets orange. Richard ne bougea pas, tendu craquer. Javais emport ma hache (Kahlan baissa la tte. Adie continua son rcit :) Jai essay de tuer le monstre, ou au moins de men dbarrasser. Car je savais quil ne me lcherait pas avant que - 236 -

je sois exsangue. Mais son armure tait plus dure que le tranchant de ma hache. Et jtais furieuse contre moi ! Si les piges--loup comptent parmi les cratures les plus lentes du passage, ils sont quand mme plus vifs quune vieille imbcile endormie ! (Adie chercha le regard de Richard.) Je navais quune solution, si je voulais survivre. Et la douleur devenait insupportable, parce que les serres commenaient traverser los Aprs avoir nou un garrot autour de ma cuisse, jai pos ma jambe sur une souche. Puis je me suis servie de la hache pour couper mon pied et ma cheville. Dans le silence qui suivit, Richard regarda Kahlan et vit sur son visage le reflet de sa propre compassion pour Adie. Comment pouvait-on trouver le courage de se trancher un pied ? Cette seule ide lui donnait la nause. Adie eut un ple sourire. Elle tendit une main pour prendre celle de Richard et fit de mme avec Kahlan. Je ne vous ai pas racont a pour que vous me preniez en piti Mes enfants, noubliez pas cette histoire, et vous ne risquerez pas de devenir des proies pour les monstres du passage. La confiance en soi est un sentiment dangereux. Parfois, la peur est meilleure conseillre. Dans ce cas, je crois que nous serons en parfaite scurit ! dit Richard. Trs bien ! Encore une chose Environ mi-parcours, les deux murs de la frontire se rapprochent au point de quasiment se toucher. On appelle cet endroit le Chas de lAiguille. Quand vous arriverez devant un rocher de la taille de cette maison, et fendu au milieu, vous y serez. Traversez ce rocher, mais surtout, ne le contournez pas, mme si lenvie vous en prend. Ce serait la mort coup sr ! Au-del, vous marcherez entre les deux murs de la frontire. Cest le moment le plus dangereux du voyage. (Elle serra plus fort les mains des deux jeunes gens.) Ceux de la frontire vous appelleront. Ils voudront que vous veniez eux. Qui, ils ? demanda Kahlan. Les morts. Nimporte quel dfunt que tu chris. Peut-tre ta mre Ce sont vraiment des spectres ? souffla Kahlan en se mordillant les lvres. Je nen sais rien, mon enfant. Mais je ne le crois pas Moi non plus, dit Richard plus pour se rassurer que par conviction. - 237 -

Cest trs bien, approuva Adie. Accrochez-vous cette ide, qui vous aidera rsister. Car vous serez tents de rejoindre les morts. Si vous le faites, ce sera la fin ! Et noubliez pas : dans le Chas de lAiguille, scarter de la piste est exclu. Un pas ou deux dans la mauvaise direction, et cest la catastrophe ! Les murs de la frontire sont trs prs, et vous ne pourriez plus revenir en arrire. Adie, intervint Richard, la frontire faiblit. Avant dtre assomm par le monstre, Zedd ma dit quil mesurait nettement la diffrence. Daprs Chase, on ne pouvait pas voir travers le mur, avant, et il ma appris que des cratures taient prsent en mesure de passer. Traverser le Chas de lAiguille sera-t-il vraiment sans danger ? Sans danger ? Quand ai-je affirm que ce serait sans danger ? Sy aventurer est toujours risqu. Bien des gens pousss par la cupidit, mais la volont trop mal trempe, ont essay de traverser et ne sont jamais arrivs de lautre ct. Alors, restez sur la piste ! Ne relchez jamais votre vigilance, et aidez-vous lun lautre sil le faut. Ainsi, vous russirez ! Se dtournant dAdie, Richard chercha le regard de Kahlan et se demanda sils seraient assez forts pour rsister lappel de la frontire. Il se souvenait du dsir imprieux quil avait prouv. Lenvie de rejoindre les morts Dans le Chas de lAiguille, la tentation serait double. Un mur de chaque ct ! Kahlan tait effraye par le monde des morts, et elle avait de bonnes raisons, puisquelle y avait voyag. Richard ntait pas press de limiter ! Le Chas de lAiguille est mi-parcours, avez-vous dit. Donc, il fera nuit. Comment y voir assez pour rester sur le chemin ? Adie sappuya sur lpaule de Kahlan et se leva. Suivez-moi, dit-elle en glissant la bquille sous son bras. Elle avana lentement vers une tagre, saisit une bourse en cuir, louvrit et fit tomber quelque chose dans sa paume ouverte. Tends la main, Richard. Il obit. Quand Adie posa sa paume sur la sienne, il sentit un petit objet peser sur sa peau. Repassant sa langue maternelle, la dame des ossements murmura quelques mots. Jai dit que je te donnais cet objet de ma propre volont, traduisit-elle. Quand elle retira sa main, Richard dcouvrit dans la sienne une pierre grosse comme un uf de perdrix. Parfaitement polie, elle tait si noire quelle semblait pouvoir drainer toute la lumire de la - 238 -

pice. En y regardant de plus prs, on ne distinguait pas vraiment sa surface, mais plutt une fine couche lustre qui paraissait contenir un vortex de tnbres. Cest une pierre de nuit, dit Adie, la voix un peu moins rpeuse qu laccoutume. Et comment devrai-je men servir ? La dame des ossements hsita. Soudain inquite, elle jeta un coup dil vers la fentre. Quand il fera assez noir pour que ce soit indispensable, sors la pierre de ta poche et elle te donnera assez de lumire pour trouver ton chemin. Elle fonctionne seulement pour son propritaire, condition que le prcdent la lui ait offerte de son plein gr. Je dirai au sorcier quelle est en ta possession. Sa magie lui permettra de la retrouver, donc de te rejoindre Adie, cest un objet trs prcieux. Je ne peux pas laccepter Tout est prcieux en fonction des circonstances. Pour un homme qui meurt de soif, leau a plus de valeur que lor. Quand quelquun se noie, elle ne vaut rien et devient mme une calamit ! En ce moment, tu es assoiff, et mon plus grand dsir est que Darken Rahl soit vaincu. Prends la pierre de nuit ! Et si tu ty sens oblig, rapporte-la-moi un jour Richard capitula. Il remit la pierre dans la bourse, quil glissa dans sa poche. Adie se retourna vers ltagre, saisit un pendentif et le montra Kahlan, qui regarda osciller devant ses yeux un petit os rond orn dune perle rouge et dune jaune. La rplique exacte de lamulette de ma mre ! sexclama la jeune femme, ravie. Elle releva ses cheveux et Adie lui passa le bijou autour du cou. Kahlan baissa les yeux sur lamulette et la prit dlicatement entre le pouce et lindex. Pour linstant, elle te dissimulera aux yeux des btes du passage. Un jour, quand tu porteras une fille, elle la protgera et laidera devenir aussi forte que toi. Kahlan enlaa la dame des ossements et la serra longuement dans ses bras. Quand elles scartrent lune de lautre, la jeune femme, lair mlancolique, murmura quelques mots dans sa langue maternelle. Adie se contenta de sourire et lui tapota gentiment lpaule. Vous devez aller dormir, les enfants - 239 -

Et moi ? demanda Richard. Ne devrais-je pas porter un os pour que les btes ne me voient pas ? Adie le dvisagea, puis baissa les yeux sur sa poitrine. Tendant une main, elle posa le bout des doigts sur la chemise du Sourcier et toucha le croc quil portait dessous. Elle retira sa main et regarda Richard dans les yeux. Comment avait-elle devin ? se demanda-t-il. Tu nas pas besoin dun os, homme de Hartland. Les btes ne pourront pas te voir Son pre lui avait dit que le gardien du grimoire tait une bte malfique. Le croc, comprit-il, expliquait pourquoi la crature noire de la frontire ne lavait pas vu, contrairement ses amis. Sans cette protection, il aurait subi le mme sort que Zedd et Chase, et Kahlan serait prisonnire du royaume des morts. Richard tenta de rester impassible. Adie comprit le message et ne fit aucun commentaire. Trouble, Kahlan ne posa cependant pas de question. Vous devez dormir, maintenant souffla Adie. Kahlan ayant refus que la dame des ossements lui laisse son lit, les deux jeunes gens droulrent leurs couvertures prs de la chemine. Quand Adie eut regagn sa chambre, Richard remit du bois dans le feu, certain de faire plaisir son amie, qui lui avait avou se languir dune bonne flambe. Puis il sassit prs de Chase et de Zedd, lissa les cheveux du vieil homme et lcouta respirer. Laisser ses amis derrire lui ne lui plaisait pas et il redoutait les jours venir. Zedd avait-il une ide de lendroit o tait la bote manquante ? Et son fameux plan ? Un truc de sorcier qui aurait pu marcher sur Darken Rahl ? Kahlan sassit en tailleur prs du feu et regarda le Sourcier. Quand il vint sallonger, elle fit de mme et savoura la quitude de la maison. Dehors, il pleuvait toujours. Comme il tait bon de sentir la chaleur des flammes ! Richard se dressa sur un coude, le menton pos sur la main. Il tourna la tte vers Kahlan, qui contemplait le plafond en caressant son amulette du bout des doigts, et sattarda sur les mouvements rguliers de sa poitrine, rythms par sa respiration. Richard, murmura-t-elle sans cesser dadmirer le plafond, je suis dsole que nous devions les laisser ici. Je sais Moi aussi. Jespre que tu nas pas t influenc par ce que jai dit dans le - 240 -

marais ? Non. Ctait la bonne dcision. Lhiver approche. Attendre quils se rveillent donnerait le temps Rahl de sapproprier la dernire bote. Et nous serions tous morts ! La vrit est la vrit. Tu las dite voix haute et je ne peux pas ten vouloir Richard couta le feu crpiter et contempla longuement le beau visage de Kahlan entour dune aurole de cheveux noirs. Sur son cou, une artre battait en harmonie avec les pulsations de son cur. De sa vie, il navait jamais vu une gorge aussi dlicate. Parfois, elle paraissait si belle quil avait du mal supporter cette vision. Pourtant, il ne dtournait pas les yeux. Il remarqua quelle navait pas lch lamulette. Kahlan ? Quand la dame des ossements ta dit que le pendentif vous protgerait, toi et ton enfant, que lui as-tu rpondu ? Que je la remerciais. Mais que je doutais de vivre assez longtemps pour avoir un enfant. Pourquoi as-tu dit a ? Kahlan tourna la tte vers son ami et le dvisagea comme si elle voulait graver ses traits dans sa mmoire. Mon pays est livr une folie que tu ne peux mme pas imaginer. Je suis seule et mes ennemis sont lgion ! Des hommes et des femmes meilleurs que moi ont perdu la vie en les affrontant. Je ne dis pas que nous chouerons, mais je doute de voir le jour de notre victoire. Mme si elle ne le prcisa pas, Richard comprit quelle doutait aussi que le Sourcier survive. Elle le cachait pour ne pas leffrayer, mais ctait vident. Et a expliquait pourquoi elle avait implor Zedd de ne pas lui donner lpe de Vrit. Elle pensait les conduire leur fin ! Et elle avait peut-tre raison, se dit Richard, le cur serr. Aprs tout, elle en savait beaucoup plus long que lui sur leurs ennemis. Retourner dans les Contres du Milieu devait la terroriser. Mais il nexistait pas dendroit o se cacher. Et Shar avait affirm que fuir leur coterait la vie Richard embrassa le bout de ses doigts, tendit la main et effleura lamulette. Je jure de te protger aussi, dit-il, tout comme lenfant que tu auras un jour. Et je nchangerais pas un seul moment pass avec toi contre une vie entire desclavage douillet. Kahlan, jai accept dtre le Sourcier en connaissance de cause. Si Darken Rahl entrane - 241 -

le monde dans sa folie, nous mourrons une pe la main, pas avec des chanes aux poignets. Et pour nous liminer, il devra payer le prix ! Nous nous battrons jusqu notre dernier souffle. En succombant, nous lui infligerons une blessure qui sinfectera et le tuera lentement. Si Darken Rahl te connaissait comme je te connais, fit Kahlan avec un grand sourire, il en perdrait le sommeil ! Je remercie le ciel que le Sourcier nait aucune querelle contre moi. Tu as ltrange pouvoir de me rconforter, Richard Cypher, mme quand tu parles de ma mort. Cest a que servent les amis, non ? Kahlan ferma les yeux et se laissa emporter par le sommeil. Richard la regarda un long moment. Quand il cda son tour la fatigue, sa dernire pense fut pour elle Laube tait morne et humide, mme si la pluie avait cess. Lorsque Kahlan leut serre dans ses bras pour lui dire adieu, Richard se campa face Adie et la regarda dans les yeux. Jai une mission importante vous confier. Quand Chase se rveillera, transmettez-lui un message du Sourcier. Dites-lui de retourner Hartland pour prvenir le Premier Conseiller que la frontire disparatra bientt. Quil incite Michael lever une arme pour dfendre Terre dOuest contre les hordes de Darken Rahl. Ces troupes devront tre prtes repousser toute forme dinvasion. Notre pays ne doit pas tomber comme sont tombes les Contres du Milieu. Pour cela, il faudra tenir pour une menace toute force qui traversera lancienne frontire. Chase devra rvler Michael que Rahl est lassassin de notre pre. Quil insiste sur un point : ceux qui viendront nauront pas dintentions pacifiques. Nous sommes en guerre, et jai dj rejoint le champ de bataille. Si mon frre ou les militaires refusent dcouter, Chase devra abandonner le service du gouvernement et runir les garde-frontire pour les opposer aux lgions de Rahl. Ses soldats ont cueilli les Contres du Milieu comme un fruit trop mr. Sils doivent verser leur sang pour semparer de Terre dOuest, ils perdront peut-tre de leur combativit. Recommandez Chase dtre impitoyable et de ne pas faire de prisonniers. Donner ces ordres me dplat, mais cest la faon de combattre de Rahl. Si nous ne jouons pas selon ses rgles, nous mourrons selon elles. Si Terre dOuest devait tre prise, jordonne que les garde-frontire vendent chrement leur peau. - 242 -

Quand Chase aura organis larme, ou ses hommes, il sera libre de venir maider sil le dsire, car empcher Rahl dobtenir les trois botes reste notre priorit. (Richard baissa les yeux.) Quil dise mon frre que je laime et quil me manque. (Il releva la tte et dvisagea Adie.) Vous vous souviendrez de tout a ? Jaurais du mal oublier, mme si je le voulais. Je rpterai vos paroles au garde-frontire. Et que devrai-je dire au sorcier ? Que je regrette de partir sans lui, mais que je suis sr quil comprendra. Quand il sera en forme, il nous trouvera grce la pierre de nuit. Jespre que nous aurons dj rcupr une des botes. La force suive le Sourcier ! lana Adie. Et quelle taccompagne aussi, mon enfant. Car des heures bien sombres nous attendent

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Chapitre 18
Au dbut du voyage, le chemin se rvla assez large pour que Richard et Kahlan marchent cte cte. Sous un ciel lourd de nuages bien quil ne plt toujours pas les deux jeunes gens avaient resserr autour deux les plis de leurs manteaux. Le sol boueux tait tapiss daiguilles de pin luisantes dhumidit. Des troues, entre les arbres, permettaient dapercevoir le terrain qui stendait sur leur droite et leur gauche. Parmi les fougres, des arbres morts gisaient comme des dormeurs entre leurs draps. Des cureuils intrpides invectivaient sans relche les deux voyageurs, couvrant parfois le chant monotone des oiseaux. Au passage, Richard, qui improvisa une pince avec son pouce et son index, samusa faire une cueillette daiguilles sur les branches des petits sapins baumiers. Adie cache rudement bien son jeu, dit-il soudain. Cest une magicienne, rpondit Kahlan en levant les yeux vers lui. Vraiment ? ma courte honte, je ne sais pas exactement ce que ce mot veut dire Eh bien, elle est plus puissante que nous, mais moins quun sorcier. Richard porta les aiguilles de sapin baumier ses narines, savoura leur dlicieuse odeur, puis les jeta sur le chemin. Adie tait peut-tre plus puissante que lui, se dit-il, mais il doutait quil en aille de mme avec sa compagne. Il en tenait pour preuve lexpression de la dame des ossements, quand Kahlan lui avait pris le poignet. De la peur, tout simplement ! Et Zedd nen avait pas men plus large lors de sa rencontre avec la jeune femme. Quel pouvoir dtenait-elle, pour effrayer ce point une magicienne et un sorcier ? Il se souvint aussi du tonnerre silencieux. Il lavait vue faire a deux fois : sur la corniche, contre le quatuor, et plus tard, avec Shar. Richard se souvint de sa douleur, ces instants-l. Adie, une plus grande magicienne que Kahlan ? Voil qui restait - 244 -

prouver Pourquoi vit-elle seule lentre du passage ? demanda-t-il. Adie en a eu assez que les gens viennent sans cesse lui demander des sorts et des potions. Elle voulait tre tranquille pour tudier les choses qui intressent les magiciennes. Une mission suprieure , comme elle dit Quand la frontire disparatra, tu crois quelle sera encore en scurit ? Jespre, parce que je laime bien. Moi aussi. Le chemin commena monter, puis serpenta autour dune srie de murailles de pierre et de gros rochers. Lorsquils furent obligs de marcher en file indienne, Richard laissa Kahlan passer la premire, histoire de garder un il sur elle et de sassurer quelle ne scartait pas de la piste. Parfois, il dut lui indiquer la route suivre. Pour un guide expriment, la reprer tait un jeu denfant, mais Kahlan navait pas son entranement. dautres endroits, sgarer tait impossible, tant on se serait cru sur un chemin balis. La fort devenait de plus en plus dense, la frondaison occultait presque la lumire gristre du soleil, et des volutes de brume saccrochaient aux troncs des arbres qui poussaient entre les roches. Les racines qui saillaient des fissures se rvlrent des prises commodes quand lascension devint plus ardue. gravir et descendre sans cesse des buttes, Richard finit par avoir mal aux jambes. Des questions tournaient dans sa tte. Que se passerait-il quand ils seraient dans les Contres du Milieu ? Zedd voulait lui rvler son plan une fois quils auraient travers la frontire. prsent, le sorcier brillait par son absence et le plan aussi ! Ce voyage vers les Contres du Milieu ntait-il pas absurde ? Que ferait le Sourcier, une fois destination ? Devrait-il rester plant l, regarder autour de lui, et deviner o se cachait la bote histoire de pouvoir partir sa recherche ? Un plan idiot sil en tait ! Ils navaient pas le temps derrer au hasard en esprant tomber sur un indice. Mais personne ne les attendrait pour leur dire o aller Les deux jeunes gens atteignirent une zone seme de gros rochers. La piste passait tout droit par ces obstacles. Faire un dtour et t plus facile quune escalade, mais lavertissement dAdie lui revint lesprit : ne jamais scarter du chemin. - 245 -

Il passa le premier et tendit une main Kahlan pour laider. Puis il se replongea dans ses penses. Si Rahl navait pas la troisime bote, ctait sans doute que quelquun lavait cache. Trs bien Mais si son ennemi navait pas russi la trouver, comment y parviendrait-il ? Il navait aucun contact dans les Contres du Milieu. vrai dire, il ne savait mme pas o commencer chercher ! Cela prcis, quelquun connaissait la cachette de la bote. La solution tait l ! Ils devaient trouver la personne susceptible de les renseigner. Un tre humain, pas un objet, voil ce quils auraient dnicher. La magie ! pensa-t-il soudain. Dans les Contres du Milieu, elle ntait pas bannie. Un homme ou une femme dot de pouvoirs saurait sans doute leur dire o tait la bote. Encore fallait-il dnicher quelquun qui matrise la bonne forme de magie. Alors quelle ne lavait jamais vu, Adie avait devin beaucoup de choses sur lui. Il devait exister un mage ou quel que fut son titre capable de reprer un objet, mme sil ne lavait jamais vu non plus. Le hic, videmment, serait de le convaincre de parler. Mais si une personne avait dissimul cette information Darken Rahl, elle serait sans doute ravie de les aider le combattre Cela faisait beaucoup de si et de peut-tre . Bien trop au got de Richard ! Pourtant, il avait une certitude : mme si Rahl se procurait les trois botes, sans le grimoire, il ne pourrait pas les distinguer les unes des autres ! En chemin, Richard se rcita le Grimoire des Ombres Recenses pour trouver un moyen de saboter les plans de Rahl. Louvrage expliquait comment utiliser les botes. En toute logique, on aurait d y glaner des indications visant empcher quelquun de sen servir mauvais escient. Mais il ny avait pas un mot sur le sujet. Les instructions spcifiques la fonction de chaque bote, la manire de dterminer leur nature respective, la marche suivre pour en ouvrir une taient regroupes dans une partie relativement courte, la fin du texte. Richard navait eu aucun mal la comprendre, car elle se distinguait par sa clart et sa prcision. Mais le gros du grimoire, en revanche, consistait en une longue suite de directives sur lart de parer toutes les ventualits, mme les plus improbables, et de surmonter les obstacles susceptibles dempcher le dtenteur des botes de russir. Lintroduction donnait mme des conseils sur la faon de vrifier la vracit des - 246 -

informations ! Si Richard pouvait gnrer un de ces obstacles, Rahl serait battu plate couture, puisquil naurait pas le grimoire pour lassister. Mais comment provoquer, le jour de louverture de la bote, une mauvaise inclinaison des rayons du soleil ou une configuration ngative des nuages ? Sans parler dautres catastrophes, thoriquement imparables, mais auxquelles il ne comprenait rien ? Car le grimoire parlait souvent de choses qui lui taient inconnues Richard dcida de cesser de penser au problme pour sintresser sa solution. Il se vida lesprit et entreprit de rciter de nouveau le texte, depuis la premire ligne. La vracit des phrases du Grimoire des Ombres Recenses, quand elles sont prononces par une autre personne que le dtenteur des botes dOrden et non lues par celui-ci exige le recours une Inquisitrice En fin daprs-midi, couverts de sueur force de marcher et descalader, Richard et Kahlan sarrtrent au bord dun ruisseau. La jeune femme plongea son mouchoir dans leau et se nettoya le visage. Jugeant lide excellente, Richard fit de mme quand ils arrivrent devant le cours deau suivant. En quilibre sur un rocher plat, il se pencha et trempa son propre mouchoir dans leau claire peu profonde qui coulait sur un lit de galets. En se relevant, il aperut lombre et se ptrifia. Dans les bois, quelque chose se dissimulait moiti derrire un arbre. Ce ntait pas un tre humain, mme si la taille correspondait. Sans forme dfinie, la crature ressemblait lombre dun homme suspendue dans les airs au lieu de stendre sur le sol. Elle ne bougeait pas pour le moment. Richard battit des paupires et plissa les yeux pour sassurer quil navait pas la berlue. Un jeu de lumire ou lombre dun arbre avait pu enflammer son imagination. Kahlan avait continu son chemin. Richard la rattrapa en quelques enjambes et lui posa une main au creux des reins, sous son sac dos, pour lui indiquer de ne pas sarrter. Puis il se pencha par-dessus son paule et lui souffla loreille : Regarde sur la gauche, entre les arbres, et dis-moi ce que tu vois. Il laissa sa main o elle tait pour linciter continuer marcher. cartant des mches de ses yeux, elle plissa le front et vit la - 247 -

crature. Quest-ce cest ? murmura-t-elle. Je nen sais rien, fit Richard, surpris. Jesprais que tu pourrais me le dire. Kahlan secoua la tte, impuissante. Lombre ne bougeait toujours pas. Une illusion doptique ? Un simple jeu de lumire ? Richard savait quil nen tait rien. Cest sans doute une bte, avana-t-il. Selon Adie, ces monstres ne peuvent pas nous voir. Les btes ont un squelette, lui rappela Kahlan. Elle avait raison, bien entendu, mais Richard fut quand mme du quelle ne confirme pas sa thorie. Ils acclrrent le pas. La crature restant o elle tait, ils furent bientt hors de sa vue. Le Sourcier respira un peu mieux. Apparemment, le pendentif de Kahlan et son croc les avaient efficacement dissimuls. Presque sans ralentir le pas, ils firent un repas compos de pain, de viande sche et de carottes. Aucun des deux napprcia la nourriture, car ils ne cessrent pas un instant de sonder les profondeurs de la fort. Mme sil navait pas plu de la journe, tout tait encore humide et de leau tombait de temps en temps des feuillages. Par endroits, les rochers couverts de vase devenaient glissants comme de la glace et il fallait redoubler de prudence. Un exercice plutt compliqu quand on est dj oblig de scruter les alentours Jusqu prsent, ils navaient rien vu. Et a commenait inquiter Richard. Pas dcureuils, de tamias, doiseaux ou dautres animaux. Tout tait bien trop tranquille. La lumire du jour faiblissait, donc ils arriveraient bientt au Chas de lAiguille. Richard apprhendait ce moment, terrifi lide de revoir les monstres de la frontire et peut-tre aussi son pre. Selon Adie, les morts les appelleraient, et il navait pas oubli combien leurs voix taient sduisantes Il devait se prparer rsister. Sendurcir le cur. Le soir de leur rencontre, dans leur refuge, Kahlan avait failli tre ramene de force dans le royaume des morts. Et quand ils taient avec Zedd et Chase, la crature noire avait tent de ly entraner. Mais alors quils se tenaient si prs lun de lautre, pourquoi le croc navait-il pas protg son amie ? La piste devint plus plate et slargit, ce qui leur permit de - 248 -

marcher cte cte. Richard tait dj puis Il leur restait une nuit et presque une journe de marche avant de pouvoir se reposer. Traverser le Chas de lAiguille de nuit, dans cet tat de fatigue, semblait une trs mauvaise ide. Mais Adie leur avait interdit de sarrter. Pas question de douter de quelquun qui connaissait aussi bien le passage. Et se remmorer lhistoire du pige--loup suffirait le tenir veill ! Kahlan tourna la tte pour regarder derrire eux. Sarrtant net, elle prit le bras de Richard et le serra trs fort. moins de dix pas dans leur dos, une ombre se dressait sur le chemin. Comme la prcdente, elle ne bougeait pas. Richard constata quil pouvait voir les arbres travers son corps , comme sil avait t constitu de fume. Les jeunes gens pressrent le pas, passrent un lacet du chemin et ne virent plus la crature. Kahlan, tu mas parl des Ombres que Panis Rahl avait utilises au combat. Tu crois que ces deux silhouettes en sont ? Je lignore, parce que je nen ai jamais vu. Elles ont particip la dernire guerre, longtemps avant ma naissance. Mais daprs les tmoins, elles flottaient dans lair. Elles ntaient pas immobiles comme des statues Cest peut-tre cause de nos talismans. Elles savent que nous sommes l sans pouvoir nous localiser. Alors elles restent lafft Effraye par cette ide, Kahlan resserra autour delle les pans de son manteau et ne ft pas de commentaire. Dans la pnombre, ils continurent marcher, aussi prs lun de lautre que possible, des ides noires plein la tte. Une nouvelle ombre se tenait au bord du chemin. Kahlan accroche au bras de Richard, ils passrent lentement devant la crature, sans la quitter des yeux. Au bord de la panique, le Sourcier parvint se contrler. Ils ne devaient pas fuir aveuglment, mais rester sur la piste et garder la tte froide. Si les silhouettes noires voulaient les pousser scarter du chemin pour saventurer dans le royaume des morts une tactique intelligente , il ne fallait pas entrer dans leur jeu. En sloignant, ils regardrent derrire eux. Alors quelle avait la tte tourne, Kahlan percuta une branche. Surprise, elle ft un brusque cart dont elle sexcusa dun regard penaud. Richard lui sourit pour signifier que lincident ntait pas grave. Les aiguilles de pin tant imbibes de pluie et de rose, de leau tombait des arbres chaque fois que le vent agitait leurs branches. - 249 -

Dans lobscurit, les jeunes gens avaient dsormais du mal voir si des silhouettes grises se dressaient sur leur chemin. Mais par deux fois, ils neurent pas le moindre doute : les ombres taient campes au bord de la piste, toujours aussi immobiles. Comme les prcdentes, elles ne les suivirent pas. Que ferons-nous si elles attaquent ? demanda Kahlan. Elle serrait toujours le bras de Richard, les ongles enfoncs dans sa chair. Ny tenant plus, il lui ouvrit les doigts, se dgagea et lui prit la main. Dsole, dit la jeune femme avec un sourire embarrass. Si elles se frottent nous, rpondit Richard, lpe les mettra en fuite. Comment peux-tu en tre sr ? Mon arme a vaincu les cratures de la frontire Kahlan sembla satisfaite de cette rponse. Richard aurait aim pouvoir en dire autant ! La fort tait silencieuse lexception dun trange grincement que le Sourcier ne parvint pas identifier. Les bruits familiers de la nuit auraient t si rassurants, pensa-t-il, le cur battant chaque fois que le vent faisait siffler prs de lui une grosse branche. Richard, dit Kahlan, ne les laisse pas te toucher ! Si ce sont des Ombres, leur contact est mortel. Et sil sagit dautres cratures, nous ne savons pas ce qui arriverait Il ne faut pas quelles nous touchent ! Le Sourcier serra la main de son amie en guise de rconfort. Il brlait de dgainer son pe, mais les ennemis seraient peuttre trop nombreux pour larme supposer que sa magie soit efficace contre des cratures sans substance. Sil navait pas le choix, il utiliserait sa lame. Pour lheure, son instinct lui soufflait de nen rien faire. Par cette nuit dencre, les troncs darbres ressemblaient des piliers noirs gants. Richard aurait jur que des milliers dyeux les piaient. La piste serpentait flanc de coteau, de grands rochers encore lustrs de pluie se dressant sur leur gauche. Dans le silence nocturne, Richard entendit le clapotis de leau qui coulait sur la pierre. Puis le chemin descendit assez abruptement sur la droite. Quand les deux jeunes gens jetrent un coup dil par-dessus leurs paules, trois ombres, peine visibles, les observaient moins de vingt pas en arrire. Ils acclrrent. Richard capta de nouveau le - 250 -

grincement, qui montait des deux cts de la fort. De sa vie, jamais il navait entendu un bruit pareil. Mais il sentait, plus quil ne voyait, les ombres masses derrire eux et le long de la piste. Certaines taient si prs quils auraient pu les toucher en tendant la main. Le seul terrain encore dgag se trouvait devant eux. Richard, souffla Kahlan, tu devrais sortir ta pierre de nuit. Je ne vois presque plus le chemin. Le moment nest pas venu, rpondit le Sourcier. Jattends dy tre oblig, car jai peur de ce qui risque de se passer. Que veux-tu dire ? Les ombres nont pas encore attaqu. Sans doute parce quelles ne nous voient pas. Mais imagine quelles puissent distinguer la lumire de la pierre ? Anxieuse, Kahlan se mordit la lvre infrieure et se concentra, comme Richard, pour reprer le chemin qui serpentait entre les arbres, les racines et les rochers. Le grincement saccentua, montant de partout. Soudain, Richard sut quoi il le faisait penser : le crissement de griffes sur de la pierre. Deux ombres attendaient sur le chemin, juste devant eux. Kahlan se serra contre son compagnon et retint son souffle quand ils passrent entre elles. Lorsquils en furent quelques pas, la jeune femme posa sa tte sur lpaule du Sourcier, qui lui passa un bras autour des paules. Il comprenait sa raction. Mieux, il la partageait : le cur affol, il ntait plus que peur et angoisse. chaque pas, semblait-il, ils senfonaient de plus en plus profondment dans la terreur. Richard regarda derrire lui, mais il ny avait pas assez de lumire pour voir si ces ombres-l aussi navaient pas boug. Soudain, une norme masse noire leur barra le chemin. Un gros rocher, fendu au milieu Le Chas de lAiguille ! Ils se placrent dos la pierre, lendroit de louverture. prsent, il faisait trop noir pour voir encore la piste et distinguer les silhouettes sombres. Traverser le Chas de lAiguille sans lumire tait hors de question ! Un seul faux pas et cen serait fini deux. Le grincement semblait plus proche et les enveloppait presque. Richard mit une main dans sa poche, en sortit la bourse en cuir, louvrit et fit tomber la pierre sur sa paume. Une vive lumire dchira la nuit. Elle illumina la fort et projeta partout des ombres menaantes. Le Sourcier leva la pierre pour - 251 -

mieux y voir. Kahlan ne put sempcher de crier. Des centaines de cratures noires, au coude coude, formaient un demi-cercle moins de vingt pas deux. Sur le sol, de grosses formes rondes voquaient vaguement des cafards. Des pierres ? Non ! Les plaques darmure, sur leurs dos, et les pines, sur le bord infrieur, ne laissaient pas de doute. Des piges--loup ! Le grincement tait bien celui que des griffes produisent sur le sol. Les monstres avanaient lentement, leurs corps tanguant sans cesse de droite gauche. Lentement, mais rgulirement. Et certains ntaient plus qu quelques pas de leurs proies. Les ombres bougrent pour la premire fois. Elles flottaient dans lair pour resserrer leur demi-cercle mortel. Les yeux carquills, Kahlan stait ptrifie, dos au rocher. Richard sengagea dans louverture, saisit son amie par sa chemise et la tira sa suite. Les parois du passage taient humides et gluantes. Ds quil ft lintrieur, Richard eut la nause, car il dtestait les endroits exigus. Ils avancrent reculons, tournant de temps en temps la tte pour sassurer quils ne dviaient pas du chemin. Richard brandissait toujours sa pierre, qui illuminait les ombres volantes. Les piges-loup avaient aussi investi le passage. Dans cet espace confin, la respiration haletante de Kahlan rsonnait comme un soufflet de forge. Ils continurent reculons, leurs paules presses contre les parois de pierre. Une eau glaciale sourdait de la vote et dtrempait leurs chemises. Quand la faille rtrcit, les parois se touchant presque, les deux jeunes gens durent se pencher et se mettre de profil pour passer. Sur le sol boueux, des vgtaux tombs dans la crevasse se dcomposaient et une odeur de pourriture planait dans lair. Toujours de profil, ils atteignirent enfin le bout du passage. Arrtes devant le rocher, les ombres navaient pas os sengager dans louverture. Les piges--loup ne semblaient pas avoir ce genre dangoisse. Richard flanqua un coup de pied un des monstres, trop audacieux son got. Le pige--loup vola dans les airs et atterrit sur le dos. Ses griffes dchirant le vide, il se dbattit frntiquement - 252 -

et parvint se rtablir. Furieux, il lcha un cri aigu et revint la charge. Richard et Kahlan se placrent face la piste et dtalrent, guids par la lumire de la pierre. Ils nallrent pas bien loin. Devant eux, l o le chemin aurait d continuer longer le coteau, stendait perte de vue un amas de rochers, de troncs darbres, de branches brises et de terre retourne. Le rsultat dun rcent glissement de terrain. La piste appele le Chas de lAiguille nexistait plus. Kahlan et Richard firent un pas en avant pour mesurer ltendue des dgts. La lumire verte de la frontire apparut et les fora reculer. Richard, souffla Kahlan en tirant sur la manche de son ami. Les piges--loup approchaient. Et les ombres staient dcides sengager dans louverture.

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Chapitre 19
Sur leurs supports pars dor fin, les torches projetaient une lumire vacillante le long des parois et de la vote en granit rose de la grande crypte. Dans lair immobile, lodeur de la fume se mlait au parfum des roses blanches. Renouveles chaque matin depuis ces trente dernires annes, les fleurs remplissaient les cinquante-sept vases fixs au mur sous les cinquante-sept torches qui symbolisaient chaque anne de la vie du dfunt. Le sol tait en marbre blanc, afin quaucun ptale tomb des bouquets ne puisse attirer lil. Une arme de serviteurs sassuraient quaucune torche ne reste teinte trop longtemps et que les ptales soient promptement enlevs. Une mission quils prenaient terriblement au srieux, car la moindre inattention leur valait de goter la hache du bourreau. Jour et nuit, des gardes vrifiaient que toutes les torches brlaient, quon avait bien chang les fleurs et quaucun ptale ne restait plus de quelques minutes sur le marbre. Les serviteurs venaient des communauts paysannes de cette rgion de DHara. Un poste dans la crypte, selon la loi, tait un honneur. En cas dexcution, suprme rcompense, les condamns bnficiaient dune mort rapide. Dans un pays o les agonies interminables taient frquentes et universellement redoutes , a valait de lor. Pour viter quils mdisent du roi dfunt pendant quils travaillaient dans la crypte, on coupait la langue aux serviteurs le jour de leur prise de fonction. Les soirs o il rsidait chez lui, dans le Palais du Peuple, le Matre venait immanquablement dans la tombe. Au cours de ses visites, les domestiques et les gardes taient interdits daccs. Les serviteurs ayant pass laprs-midi remplacer les torches dfaillantes et secouer dlicatement des centaines de roses afin de vrifier que leurs ptales tenaient bien , toute lumire qui steignait en prsence du Matre, ou tout ptale aperu sur le sol, avait pour rsultat une excution. Au centre de limmense salle, le catafalque reposait sur un pilier - 254 -

tronqu, et le jeu de couleur blanc sur blanc donnait limpression quil flottait dans les airs. Revtu dor, il brillait comme un soleil sous la lumire des torches. Ses flancs taient couverts dinscriptions, comme les parois de la crypte, entre chaque ensemble compos dune torche et dun vase. Dans un antique langage, elles recensaient toutes les instructions quun pre avait laisses son fils. Accessibles une poigne dindividus part le fils en question, ils ne vivaient pas en DHara , elles expliquaient comment pntrer dans le royaume des morts et en ressortir. Tous ceux qui les comprenaient et avaient eu le malheur de rsider en DHara pourrissaient depuis longtemps dans leurs tombes. Bientt, les autres suivraient le mme chemin Dans la crypte abandonne par les serviteurs et les soldats, le Matre se recueillait devant le tombeau de son pre. Deux de ses gardes du corps personnels flanquaient la lourde porte en bronze poli et sculpt. Leurs tuniques de cuir et leurs cottes de mailles sans manche soulignaient la puissance de leur musculature. Sur leurs bras nus, juste au-dessus du coude, des cercles de fer hrisss de piques brillaient de tous leurs feux. Au corps corps, ces armes pouvaient ventrer un adversaire Darken Rahl laissa courir ses doigts fins sur les inscriptions du catafalque. Sa silhouette lance couverte dune longue robe blanche immacule ntaient des broderies en fil dor autour du cou et sur la poitrine il ne portait aucun bijou, part un couteau lame incurve gliss dans un fourreau en or couvert de runes qui loignaient les esprits de lui. La ceinture o pendait larme tait un superbe tissage de fils dor presque aussi somptueux que les cheveux blonds qui cascadaient jusqu ses paules. Comme ses yeux dune nuance de bleu douloureuse force dtre belle , ses traits touchaient la perfection. Beaucoup de femmes avaient connu les honneurs de son lit. cause de sa beaut, et de son pouvoir, certaines y taient venues de leur plein gr. Dautres, que sa splendeur nmouvait pas, avaient simplement d se plier sa volont. Mais quelles fussent consentantes ou non ne lintressait pas. Et celles qui se montraient assez folles pour tressaillir en dcouvrant ses cicatrices le divertissaient dune manire quelles navaient pas prvue Comme son pre, Darken Rahl considrait les femmes comme les rceptacles de la semence de lhomme. La terre o poussait la graine, indigne de considration. linstar de son gniteur, il navait - 255 -

pas dpouse. Quant sa mre, la premire qui et reu le sperme sacr de Panis, elle avait t renvoye loubli aprs sa naissance, ainsi quil convenait. Sil avait des frres et surs, il lignorait et sen souciait comme dune guigne. Le premier fils avait tout et les autres ne valaient rien ! Lui seul tait n avec le don et avait reu en hritage le savoir de son pre. Ses demi-frres et surs, pour autant quil en et ? De la mauvaise herbe, tout juste bonne tre arrache si elle lui tombait un jour sous la main ! Alors que ses doigts couraient sur les inscriptions, Darken Rahl se rpta mentalement les consignes de son pre. Bien quil ft vital de les suivre la lettre, il ne redoutait pas de se tromper, car chaque mot tait grav dans sa mmoire. Mais il adorait lexcitation de ce moment le passage o il oscillait entre la vie et la mort. Saventurer dans le royaume des spectres et leur commander tait un de ses grands plaisirs. Il lui tardait dentreprendre le prochain voyage Il entendit des bruits de pas Quelquun approchait. Si Darken Rahl ne broncha pas, ses gardes tirrent aussitt leurs pes. Nul navait le droit dtre dans la crypte avec le Matre. part Demmin Nass. Et ctait lui qui venait dentrer. Bras droit de Rahl et chantre asserment de ses noires penses, Nass tait au moins aussi costaud que les hommes quil dirigeait. Il passa entre les gardes, les ignorant superbement, ses muscles de colosse dcoups par la lumire des torches. Mais la peau de sa poitrine semblait aussi douce que celle des petits garons dont il raffolait. Contraste saisissant, son visage tait constell de stigmates de la petite vrole. Sous sa brosse blonde, une bande de cheveux noirs partait du milieu de son sourcil droit, remontait le long de son front et venait mourir sur sa nuque. Un signe particulier qui permettait de le reconnatre de loin et une aubaine pour tous ceux qui avaient de bonnes raisons de lviter ! Concentr sur les runes, Darken Rahl ne tourna pas la tte quand ses gardes tirrent leurs pes. Lorsquils les rengainrent, il afficha la mme indiffrence. Aussi efficaces fussent-ils, ces hommes de simples attributs de sa position ne lui servaient rien. Car il avait assez de pouvoir pour neutraliser toutes les menaces. Demmin Nass se mit au repos et attendit que le Matre en ait termin. Quand Darken Rahl se retourna dans un grand envol de robe et de cheveux, il sinclina respectueusement. - 256 -

Seigneur Rahl dit-il, la tte toujours baisse. Demmin, mon vieil ami, comme je suis content de te revoir ! sexclama Rahl, sa voix pure comme le cristal. Seigneur, fit Demmin en se redressant, lair agac, la reine Milena nous a communiqu sa liste dexigences. Le regard de Darken Rahl traversa le commandant comme sil avait t transparent. Puis, du bout de la langue, il humidifia les trois premiers doigts de sa main droite avant de les passer sur ses lvres et sur ses sourcils. Tu mas amen un petit garon ? demanda-t-il. Oui. Seigneur, il vous attend dans le Jardin de la Vie. Parfait ! Parfait Dis-moi, il nest pas trop vieux ? Cest encore un vrai petit garon ? Oui, seigneur. Cest toujours un petit garon. Ne tenant pas croiser le regard de son matre, Demmin Nass baissa les yeux. Tu es sr, Demmin ? Lui as-tu baiss le pantalon pour vrifier ? Oui, seigneur Rahl chercha croiser le regard de son second. Et tu ne las pas touch, nest-ce pas ? Tu sais quil doit tre pur. Demmin releva les yeux. Non, seigneur ! Je noserais pas souiller votre guide spirituel. Vous me lavez interdit ! Darken Rahl humidifia de nouveau ses doigts et se lissa les sourcils. Je sais que tu en mourais denvie, Demmin, dit-il en avanant dun pas. tait-ce pnible ? Regarder mais ne pas toucher (Il eut un sourire moqueur trs fugace.) Ta petite faiblesse ma dj valu des ennuis. Jai tout arrang ! Brophy, un marchand, a t arrt pour le meurtre de ce petit garon Exact ! coupa Rahl. Mais il sen est remis une Inquisitrice afin de prouver son innocence ! Comment aurais-je pu le prvoir ? Quel homme sy rsoudrait volontairement ? Rahl leva une main, imposant le silence au commandant. Tu aurais d tre plus prudent et ne pas oublier lexistence des Inquisitrices. Au fait, en avons-nous fini avec elles ? - 257 -

Presque Le quatuor que jai lanc aux trousses de Kahlan, la Mre Inquisitrice, a chou. Jai d en envoyer un autre. Si je ne me trompe pas, cest elle qui sest occupe de Brophy et qui a dcouvert son innocence ? Cest bien elle Quelquun a d laider, sinon, elle naurait pas chapp au quatuor. Rahl ne dit rien, se contentant de dvisager Demmin, qui craqua le premier. Mais ce sont des affaires mineures, seigneur ! Vous ne devriez pas perdre votre temps avec a ! Cest moi den juger, dit Rahl dune voix presque amicale. Bien sr, seigneur. Je vous prie de me pardonner Pour sapercevoir quil saventurait sur un terrain dangereux, Demmin navait pas besoin que son matre hausse le ton. Rahl shumidifia de nouveau les doigts et les passa sur ses lvres. Demmin, si tu as touch le petit garon, je le saurai. Seigneur Rahl, se dfendit Nass, de la sueur ruisselant sur son front, je donnerais avec joie ma vie pour vous. Et je jure que je ne souillerais jamais votre guide spirituel ! Si tu las fait, a ne mchappera pas Inutile de te rappeler le sort qui attend ceux qui me mentent. Je dteste quon ne me dise pas la vrit. Cest trs mal ! Seigneur, fit Demmin, press de changer de sujet, que dois-je rpondre la reine Milena ? Dis-lui que je me plierai ses exigences en change de la bote. Mais Seigneur, vous navez mme pas consult la liste. Eh bien, ce sujet-l ne mrite pas que je perde mon temps y penser Demmin sauta dun pied sur lautre, mal laise. Seigneur, je ne comprends pas pourquoi vous jouez ce jeu avec la reine. Recevoir une liste dexigences est trs humiliant. Nous pourrions lcraser sans problme, comme lnorme grenouille borne quelle est ! Donnez-moi lordre que jattends, et permettezmoi de lui transmettre, en votre nom, ma propre liste dexigences. Elle regrettera de ne pas avoir pli lchine devant vous comme elle laurait d ! Rahl eut un sourire nigmatique sans doute lcho dune pense secrte en dvisageant son loyal serviteur. Elle a un sorcier avec elle, Demmin, rappela-t-il. Je sais, fit le commandant en serrant les poings. Giller ! Un - 258 -

mot de vous, seigneur, et je rapporterai sa tte au palais ! Selon toi, mon cher, pourquoi Milena a-t-elle engag un sorcier ? (Nass haussant les paules, Rahl rpondit sa propre question.) Pour protger la bote, bien sr ! Et elle avec, pense-telle. Si nous la tuons, ou si nous liminons le sorcier, nous risquons de dcouvrir quil a utilis sa magie pour cacher la bote. Alors, il nous faudra beaucoup de temps pour la trouver. Nagissons pas impulsivement, Demmin ! Pour linstant, le plus facile est dentrer dans son jeu. Si elle me met des btons dans les roues, nous nous occuperons delle. Et de son sorcier ! Sans quitter Nass du regard, Rahl fit lentement le tour du catafalque, ses doigts caressant toujours les inscriptions. De plus, quand jaurai la troisime bote, les exigences de Milena ne vaudront pas un pet de lapin. (Il revint se camper devant son second.) Mais il y a une autre raison, mon ami. Une autre, seigneur ? Darken Rahl sapprocha encore et baissa la voix. Demmin, ce fameux petit garon, las-tu tu avant ou aprs ? Demmin recula un peu, glissa un pouce dans sa ceinture et sclaircit la gorge. Aprs. Pourquoi pas avant ? Demmin baissa les yeux et dansa de nouveau dun pied sur lautre. Darken Rahl ne le lcha pas du regard, comme un prdateur. Parce que jaime quils se dbattent, souffla Demmin pour que les gardes du corps ne lentendent pas. Voil mon autre raison ! jubila Darken Rahl. Moi aussi, jaime que mes proies se dbattent symboliquement parlant. Avant de la tuer, je veux voir Milena se tortiller comme une anguille. Il shumidifia de nouveau les doigts et les passa sur ses lvres. Je dirai la reine que le Petit Pre Rahl accepte ses conditions, fit Demmin avec un sourire entendu. Excellent, mon ami, dit Rahl en posant une main sur lpaule muscle du commandant. prsent, montre-moi le petit garon que tu mas amen Souriant, les deux hommes approchrent de la porte. Mais Rahl sarrta soudain et fit volte-face. Ce bruit, ctait quoi ? demanda-t-il. part le sifflement des torches, la crypte tait aussi silencieuse - 259 -

que le monarque dfunt. Demmin et les gardes, perplexes, regardrent autour deux. L ! cria Rahl en tendant lindex. Ses trois compagnons tournrent la tte et dcouvrirent un ptale de rose, sur le sol. Darken Rahl sempourpra, les yeux brillants de fureur. Les poings serrs, tremblant de tous ses membres, des larmes de rage aux paupires, il ne pouvait plus parler Se reprenant un peu, il tendit le bras vers le ptale. Soulev par un vent invisible, celui-ci vola dans les airs et vint se poser dans sa paume. Il lui donna un coup de langue, se tourna vers un des gardes et le lui colla sur le front. Lhomme ne broncha pas. Sachant ce que voulait le Matre, il hocha la tte, se dtourna et sortit en dgainant son pe. Darken Rahl se redressa de toute sa hauteur et lissa du plat de la main ses cheveux puis sa robe. Il expira fond pour expulser sa colre avec lair que contenaient ses poumons. Enfin, il se tourna vers Demmin, toujours impassible. Je ne demande que a ces gens : soccuper de la tombe de mon pre. Ils sont bien traits, nourris comme des rois et vtus comme des princes. La mission est pourtant simple (Il prit lair chagrin.) Pourquoi se fichent-ils de moi en traitant leur travail pardessous la jambe ? (Il regarda le cercueil de son pre, puis dvisagea de nouveau Demmin.) Mon ami, crois-tu que je suis trop dur avec eux ? Au contraire, seigneur ! Si vous tiez moins indulgent, par exemple en ne leur accordant pas une mort rapide, ils seraient beaucoup plus attentifs vos dsirs. votre place, je ne me montrerais pas si clment. Le regard dans le vide, Rahl hocha distraitement la tte. Puis il prit une grande inspiration et avana vers la porte. Demmin marcha ses cts. Le garde les suivant une distance respectueuse, ils traversrent de longs couloirs aux murs de granit clairs par des torches, gravirent des escaliers en spirale aux marches de pierre blanche et sengagrent dans dautres couloirs, munis de fentres, ceux-l. La pierre diffusait une odeur de moisissure et dcurie. mesure quils montaient, latmosphre devint plus salubre. Sur les petites tables places intervalles rguliers dans les couloirs, les bouquets de fleurs fraches, dans leurs vases prcieux, embaumaient lair de senteurs vgtales. Sa mission accomplie, le deuxime garde du corps les rejoignit - 260 -

devant une double porte aux battants sculpts en relief des scnes champtres frappantes de ralisme. Demmin tira sur lanneau de fer. La lourde porte souvrit sans le moindre grincement sur une pice aux murs lambrisss de chne noir vernis qui brillaient la lueur des lampes et des bougies disposes sur les tables en bois massif. Des tagres charges de livres couvraient entirement deux murs. Au fond, une immense chemine chauffait la salle deux niveaux. Rahl sarrta un court moment pour consulter un ouvrage reli en cuir pos sur un pupitre. Puis Demmin et lui traversrent un labyrinthe de pices aux murs galement lambrisss. Mais quelques-uns, en pltre, taient couverts de peintures bucoliques : la campagne de DHara, des forts et des champs, des enfants occups jouer. Ombres fidles de leur matre, les gardes du corps le suivaient, perptuellement aux aguets. Au fond dune des plus petites pices quils traversrent, un bon feu crpitait dans une chemine en brique. Ici, les murs taient orns de trophes de chasse. Des ttes danimaux, leurs andouillers saillant comme des lances la lumire dansante des flammes. Darken Rahl simmobilisa abruptement et sa robe prit une teinte rose cause de cette illumination trs spciale. Encore murmura-t-il. Demmin, qui stait arrt en mme temps que son matre, linterrogea du regard. Elle est revenue vers la frontire. Le royaume des morts Il shumidifia une nouvelle fois les doigts et les passa sur ses lvres et ses sourcils, le regard vide. Qui ? demanda Demmin. La Mre Inquisitrice. Kahlan. Un sorcier laide Giller est avec la reine, rappela Nass. Pas au ct de la Mre Inquisitrice. Je ne parle pas de lui, dit Rahl, mais du Vieux. Celui qui a tu mon pre. Lhomme que je cherche. Kahlan la trouv. Demmin en sursauta de surprise. Rahl approcha dune haute fentre, au fond de la pice. Les mains croises dans le dos, le Petit Pre contempla longuement le paysage obscur travers les carreaux et y vit des choses que lui seul pouvait distinguer. Puis il se tourna vers Demmin, ses cheveux blonds ondulant sur ses paules. Cest pour a quelle est alle en Terre dOuest, dit-il. Pas pour fuir ton quatuor, comme tu le croyais, mais pour trouver le grand - 261 -

sorcier. En le dbusquant, elle ma rendu service, mon ami. Flicitons-nous quelle ait pu chapper aux entits de la frontire. Dcidment, le destin est dans notre camp. Comprends-tu pourquoi je te rpte sans cesse de ne pas tinquiter ? La victoire mest promise et tout conspire me lassurer Un quatuor a chou, cest vrai, admit Demmin, mais a ne signifie pas quelle ait trouv le sorcier. Il est dj arriv que nos spcialistes laissent chapper leur proie. Rahl se lcha une fois de plus le bout des doigts et approcha du colosse. Le Vieux a dsign un Sourcier, murmura-t-il. Vous en tes sr, seigneur ? Il stait jur de ne plus aider les gens et personne ne lavait vu depuis des annes. Aucun prisonnier na pu me rvler son nom, mme pour avoir la vie sauve. prsent, lInquisitrice est passe en Terre dOuest, un quatuor manque lappel, et il y a un nouveau Sourcier. (Rahl se rembrunit et serra les poings.) Jai failli les avoir tous les trois, mais jai t distrait par dautres problmes, et ils ont pu fuir. Pour linstant (Il rflchit quelques secondes puis dclara :) Le deuxime quatuor chouera aussi. Tes hommes ne sattendront pas affronter un sorcier. Jenverrai une troisime quipe. Et cette fois, elle sera prvenue. Non ! Pas encore ! Attendons de voir ce qui se passe. Kahlan va peut-tre encore maider involontairement, bien sr. Au fait, elle est jolie ? Je ne lai jamais vue, seigneur. Mais certains de mes hommes la connaissaient. Ils se sont battus pour faire partie de lquipe qui samuserait un peu avec elle avant de la tuer. Nenvoie personne pour le moment, dit Rahl. Il est grand temps que jaie une descendance. Cest moi qui mamuserai avec elle ! Si elle tente de traverser la frontire, elle sera perdue pour tout le monde, rappela Demmin. Kahlan sera peut-tre plus maligne que a. Elle a dj fait montre dintelligence. Dune faon ou dune autre, je laurai, et elle se dbattra pour mon plaisir. Le sorcier et lInquisitrice sont dangereux, seigneur. Ils peuvent nous gner beaucoup. Souvenez-vous que les Inquisitrices ont mis en doute vos paroles sacres. De vraies enquiquineuses, - 262 -

celles-l ! Tenons-nous-en au plan et faisons-la tuer. Toujours tes inquitudes, Demmin ! Comme tu las dit, les Inquisitrices sont des enquiquineuses, rien de plus. Si elle mennuie, je lexcuterai de mes propres mains. Mais pas avant quelle mait donn un fils. Lenfant dune Inquisitrice ! Mme sil a dtruit mon pre, le sorcier ne peut rien contre moi. Je le regarderai se tortiller comme une anguille avant de le tuer lentement. Et le Sourcier ? demanda Demmin, sans cacher son angoisse. Lui, cest encore moins quun enquiquineur Seigneur, inutile de vous rappeler que lhiver approche. Rahl leva un sourcil. La lumire des flammes dansa dans ses yeux. La reine dtient la bote qui me manque et elle me la remettra temps. Tout ira bien. Et le grimoire, seigneur ? Aprs mon voyage dans le royaume des morts, je recommencerai chercher le jeune Cypher. Cesse de te ronger les sangs, mon ami. Le destin est de notre ct ! Rahl fit volte-face et sloigna grandes enjambes. Demmin le suivit, les gardes sur les talons. Le Jardin de la Vie tait une salle aux allures de caverne situe au centre du Palais du Peuple. Des fentres aux minuscules carreaux, trs en hauteur, laissaient entrer la lumire indispensable la luxuriante vgtation. Ce soir, ils laissaient plutt entrer flots les rayons de la lune. Devant la muraille circulaire couverte de plantes grimpantes, de petits arbres montaient la garde en rangs serrs. leurs pieds stendaient des parterres de fleurs et des haies bien tailles entre lesquelles serpentaient des sentiers sems de gravillons. Ntaient les fentres, on se serait cru dans un jardin intrieur. Un lieu consacr la beaut et la paix. Au centre de cette superbe et coteuse folie, sur une pelouse quasiment ronde, au-dessus dune zone en pierre blanche, trnait un bloc de granit. Lisse lexception des cannelures creuses son sommet, prs des bords, et qui convergeaient toutes vers un petit puits, dans un coin, il tait soutenu par deux pidestaux galement cannels. Derrire, sur un bloc de pierre polie plac prs dun brasero, une antique coupe de fer reposait sur des pieds qui reprsentaient chacun un animal diffrent. Sur le couvercle, en guise de poigne, trnait une bte du royaume des morts : une - 263 -

shinga dresse sur ses pattes de derrire. Au centre de la pelouse, dans un cercle de sable blanc de sorcier couvert de symboles gomtriques et entour de torches, le petit garon que Rahl venait voir tait enterr debout. Seuls sa tte et son cou restaient visibles. Darken Rahl approcha lentement, les mains dans le dos. Demmin alla se placer prs des arbres, au-del de la pelouse. Rahl sarrta quelques pas du cercle de sable et regarda lenfant en souriant. Comment tappelles-tu, mon petit ? Le garonnet leva les yeux. Ses lvres tremblrent quand il dcouvrit Rahl. Puis il regarda le colosse, debout prs des arbres, et son visage se dcomposa. Il mourait de peur. Demmin, dit Rahl, laisse-nous ! Emmne mes gardes du corps avec toi. Je ne veux pas tre drang ! Demmin sexcuta et les gardes le suivirent. Darken Rahl dvisagea de nouveau lenfant, puis se baissa pour sasseoir dans lherbe. Aprs avoir arrang les plis de sa robe autour de ses chevilles, il sourit de nouveau au gamin. Tu aimes mieux comme a ? Lenfant hocha la tte. Mais ses lvres tremblaient toujours. Tu as peur de cet homme ? (Un autre hochement de tte.) Il ta fait mal ? Il ta touch un endroit interdit ? Ses yeux o brlait un mlange dangoisse et de colre toujours rivs sur Rahl, le petit garon secoua la tte. Une fourmi traversa le sable et vint ramper sur son cou. Comment tappelles-tu ? rpta Darken Rahl. Nobtenant pas de rponse, il fixa plus intensment les yeux marron de lenfant. Tu sais qui je suis ? Darken Rahl Petit Pre Rahl, corrigea le Matre avec un sourire indulgent. Je veux rentrer chez moi gmit le garon tandis que la fourmi se lanait la dcouverte de son menton. Cest tout fait normal, compatit Rahl. Sil te plat, crois-moi quand je jure que je ne te ferai pas de mal. Tu es l pour massister lors dune trs importante crmonie. Un invit respect qui incarne linnocence et la force de la jeunesse Sais-tu pourquoi je tai choisi ? Parce que tout le monde ma dit du bien de toi ! Les gens mont assur que tu tais intelligent et fort. Mauraient-ils menti ? - 264 -

Intimid, lenfant dtourna le regard. Non, je crois que non (Le gamin leva de nouveau les yeux sur Rahl.) Mais ma mre me manque et je veux rentrer la maison. prsent, la fourmi dcrivait de petits cercles sur sa joue droite. Je te comprends dit Rahl, de la mlancolie au fond des prunelles. Tu sais, ma mre me manque aussi. Ctait une femme formidable et je ladorais ! Elle soccupait si bien de moi Quand je laidais dans la maison, pour me rcompenser, elle me prparait le plat que je voulais. Tu te rends compte ? Ma mre le fait aussi, dit lenfant, les yeux carquills de surprise. Mes parents et moi, nous tions trs heureux. On saimait beaucoup et on samusait tout le temps. Ma mre avait un rire merveilleux. Quand papa lui racontait une de ses histoires dormir debout il adorait fanfaronner , elle se moquait de lui et on rigolait tous les trois jusqu en avoir les larmes aux yeux. Pourquoi vous manque-t-elle ? demanda lenfant avec un dbut de sourire. Elle est partie ? Non. Mon pre et ma mre sont morts il y a quelques annes. Trs gs, aprs une longue et heureuse vie commune. Mais ils me manquent quand mme. Alors, je comprends que tu aies hte de revoir tes parents. Lenfant hocha imperceptiblement la tte. Ses lvres ne tremblaient plus. Quand la fourmi saventura sur son nez, il le plissa comiquement pour essayer de sen dbarrasser. Tu sais ce que je te propose ? Passons ensemble un aussi bon moment que possible. Ensuite, tu iras les retrouver et tu nauras mme pas vu le temps scouler ! Je mappelle Carl, dit enfin lenfant. Enchant de faire ta connaissance. Rahl tendit une main, saisit dlicatement la fourmi et la retira du visage de Carl. Merci fit le petit garon, soulag. Cest pour a que je suis l. Je veux tre ton ami et combler tous tes dsirs Alors, vous pourriez me dterrer et me ramener chez moi ? Ne timpatiente pas, fiston, cest pour bientt. Jaimerais te librer tout de suite, mais les gens demandent que je les dfende contre les mchants. Je dois agir, tu comprends, et tu peux maider. Carl, tu joueras un rle important dans la crmonie qui protgera - 265 -

tes parents de nos ennemis. Tu as envie de dfendre ta mre, nestce pas ? Lenfant rflchit quelques secondes. Eh bien, oui Mais je veux rentrer chez moi. Ses lvres recommencrent trembler. Rahl tendit de nouveau la main, lui bouriffa gentiment les cheveux, puis les lissa en arrire. Je sais, mais tu dois tre courageux. On ne te fera pas de mal, cest promis. Je men assurerai. Au fait, tu as faim ? Carl fit non de la tte. Tant pis Il est tard, alors je vais te laisser dormir Rahl se leva et pousseta sa robe. Petit Pre Rahl ? Oui, Carl Jai peur quand je suis seul ici. Tu voudrais rester avec moi ? Une grosse larme roula sur la joue du gamin. Bien entendu, mon enfant. (Rahl se rassit dans lherbe.) Aussi longtemps que tu dsireras. Toute la nuit, mme, si a te fait plaisir.

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Chapitre 20
La lumire verte brillait autour deux tandis quils avanaient pniblement au milieu de lboulis, souvent contraints de passer dessus ou dessous des troncs darbres et dcarter leurs branches mortes grand renfort de coups de pied. Les murs iridescents de la frontire se dressaient sur leur droite et sur leur gauche. Partout ailleurs, la nuit tait dencre. La lumire phosphorescente leur donnait limpression dtre au fin fond dune caverne. Richard et Kahlan taient arrivs en mme temps des conclusions similaires. Puisquils ne pouvaient ni reculer ni rester sur place cause des ombres et des piges--loup, avancer dans le Chas de lAiguille tait la seule solution. Sans la glisser dans la bourse, histoire de la garder plus disponible en cas durgence, Richard avait remis dans sa poche la pierre de nuit. Sa lumire ne pouvait pas leur servir reprer la piste, puisquil ny en avait plus. En revanche, elle risquait de les empcher de voir o la lumire verte cdait la place au mur la fois sombre et transparent. Les limites de la frontire nous serviront de points de repre, avait dit Richard Kahlan. Avance lentement. Si un mur devient noir, dporte-toi un peu de lautre ct. condition de rester entre les limites de la frontire, on russira passer La jeune femme navait pas hsit, certaine que les piges--loup ou les ombres les tueraient sils tergiversaient. Prenant la main de Richard, elle avait avanc avec lui, paule contre paule, entre les murs verts de la frontire. Le cur de Richard battait la chamade. Ce quils tentaient tait de la folie ! Pourtant, ils gardaient un petit avantage, car le jeune homme savait quoi sattendre grce Chase et la crature qui avait voulu entraner Kahlan dans le royaume des morts. Sils senfonaient dans un mur sombre, ctait fini. En ne dpassant pas la lueur verte, il leur restait une chance. - 267 -

Kahlan sarrta et le poussa vers la droite. Il comprit quelle stait aventure trop prs du mur. Quand le deuxime apparut, la droite du Sourcier, ils se recentrrent prudemment et continurent marcher. Sils ne se prcipitaient pas, en procdant ainsi, ils avanceraient le long de la fragile ligne de vie trace entre deux tendues infinies de mort. Conscient que son exprience de forestier ne lui servirait rien, Richard renona tenter de reconstituer la piste et sen remit, pour se guider, la pression quexeraient sur ses paules lun ou lautre mur quand il approchait trop. Leur progression tait dune lenteur dsesprante. Sans voir le flanc du coteau, sur un ct, ni les limites du chemin, devant eux, il ne leur restait plus, en guise despoir, quune longue et troite bande de lumire, drisoire bulle de vie la drive dans un ocan de tnbres et de mort. La boue saccrochait aux bottes de Richard et la peur ne lchait plus son esprit. Chaque obstacle quils rencontraient devait tre travers. Pas question de le contourner, car les murs de la frontire leur imposaient la direction suivre. Ils ngocirent donc les troncs darbres abattus, les rochers, les buttes de terre o il fallait utiliser des racines affleurantes pour se hisser jusquau sommet Les deux jeunes gens collaboraient en silence, une simple pression de la main en guise dencouragement. Un seul faux pas les conduisait immanquablement voir apparatre un mur sombre. Il en allait de mme chaque fois que la piste tournait, parfois trs abruptement, avant quils ne puissent se rorienter. Quand un mur se matrialisait, ils reculaient le plus vite possible, glacs dangoisse. Les paules de Richard, sans cesse sous tension, lui faisaient un mal de chien. Pour se dtendre, il semplit les poumons dair, laissa retomber les bras le long de son torse et plia plusieurs fois les poignets. Puis il reprit la main de Kahlan et lui sourit. Elle fit de mme, mais il vit passer dans ses yeux, grce la lueur verte, la terreur quelle sefforait de contrler. Au moins, pensa-t-il, le croc et le pendentif dAdie tenaient distance les ombres et les btes de la frontire. Quand ils se retrouvaient par erreur devant un mur sombre, aucun spectre ne se manifestait derrire. Mais Richard sentait son instinct de survie labandonner un peu plus chaque pas. Pour eux, la notion de temps nexistait plus. taient-ils dans le Chas de lAiguille depuis des heures ou des jours ? Le Sourcier naurait su le dire. Son seul dsir tait de sortir - 268 -

de ce pige. Retrouver la paix ! Se sentir de nouveau en scurit ! Parfois, les efforts que lui cotait chaque enjambe parvenaient lui faire oublier sa peur. Il capta un mouvement du coin de lil et se retourna. Auroles de lumire verte, des ombres flottaient en file indienne dans leurs dos. Elles volaient ras du sol et prenaient un peu de hauteur chaque fois quun tronc darbre mort leur barrait le chemin. Richard et Kahlan sarrtrent et observrent, ptrifis. Mais les ombres continurent leur chemin. Passe la premire et ne me lche pas la main. Je garderai un il sur les cratures Dans une nuit pourtant froide, la chemise de Kahlan, comme celle de Richard, tait trempe de sueur. Sur un hochement de tte, la jeune femme recommena marcher. Il la suivit reculons, le dos coll au sien, le regard riv sur les ombres et lesprit au bord de la panique. Kahlan avanait aussi vite que possible, mais elle devait sans cesse sarrter et changer de direction. Ds quelle stait oriente, elle tirait son compagnon par la main. Elle marqua une pause quand le chemin invisible descendit abruptement. Ngocier une pente reculons ntant pas facile, Richard se concentra pour ne pas trbucher. Les ombres les suivaient toujours, flottant au gr des lacets de la piste . Richard rsista lenvie dinciter Kahlan presser le pas le meilleur moyen de commettre une erreur ! , mais les cratures se rapprochaient rgulirement. Dans quelques minutes, leur avance aurait compltement fondu Richard posa la main sur la garde de son pe. Devait-il la dgainer ? Larme les aiderait-elle, ou les mettrait-elle davantage en danger ? Et mme si elle tait efficace, un combat dans le Chas de lAiguille serait une forme de suicide. Pourtant, si les choses en arrivaient l, il devrait se rsoudre tirer sa lame au clair. prsent, les ombres semblaient avoir des visages. Richard essaya de se rappeler sil en tait de mme avant, mais il en fut incapable. Il serra plus fort la poigne de son arme, la paume de Kahlan chaude et vivante dans son autre main. Les traits des ombres, sous la lumire verte, paraissaient mlancoliques et amicaux. Ils semblaient implorer le Sourcier avec une sorte de calme rsign. Les lettres du mot Vrit graves sur la garde de lpe senfonaient de plus en plus douloureusement dans les chairs de Richard. La colre de larme sinsinuait dans son - 269 -

esprit, dsireuse dveiller la sienne. Comme elle rencontrait uniquement de la peur et de la confusion, elle ninsista pas longtemps. Les ombres ne cherchaient plus rattraper Richard. prsent, marchant ses cts, elles apaisaient curieusement son angoisse et sa tension. Leurs murmures le calmaient ! Loreille tendue pour tenter de reconnatre des mots dans ce bourdonnement, il serra moins fort la garde de lpe. Les sourires des cratures le rassuraient, dsarmaient sa vigilance et exacerbaient son dsir de comprendre ce quelles disaient. La lumire verte qui aurolait les ombres lui paraissait prsent rconfortante. Il brlait denvie de se reposer, dtre en paix, de sattarder avec ces nouvelles compagnes. Comme elles, son esprit flottait la drive. Richard pensa son pre et mesura combien il lui manquait. Il se souvint des temps heureux o, prs de George Cypher, rien ne le menaait ni ne leffrayait. Comme il aurait voulu tre de nouveau aim et protg de cette faon ! Soudain, il comprit le sens des murmures : les ombres lassuraient quil pouvait connatre de nouveau ces temps bnis. Elles voulaient laider raliser ce rve, ctait tout De timides avertissements rsonnaient parfois dans sa tte, mais ils mouraient aussitt. Il lcha lpe. Il se trompait depuis le dbut un aveugle ! et il sen apercevait si tard. Les ombres ntaient pas l pour lui nuire, mais pour lui apporter la paix quil dsirait tant. Elles lui offraient ce quil voulait, sans rien demander pour elles-mmes. Larracher sa solitude tait leur unique ambition ! Un sourire mlancolique se dessina sur ses lvres. Comment avait-il pu tre si born ? Si bte ? Telle une douce musique, les murmures dissipaient ses angoisses et illuminaient les coins les plus sombres de son esprit. Il sarrta de marcher pour ne pas cesser dtre berc par cette chanson douce. Une main froide tirait sur la sienne pour le faire avancer. Il ne rsista pas, histoire quelle cesse de lennuyer. Les ombres sapprochrent. Richard brlait de contempler leurs visages amicaux et de mieux entendre leurs murmures. Quand elles chuchotrent son nom, il en frissonna de plaisir et fut plus heureux encore lorsquelles lentourrent, leurs mains tendues vers lui, dsireuses de le caresser, de le cajoler Il croisa le regard des tres qui entendaient le sauver, et reut de - 270 -

chacun, dans un souffle, des promesses de merveilles indescriptibles. Une main frla sa joue. Il eut limpression davoir trs mal, mais ce ntait peut-tre quune illusion. Lombre lui jura quil ne connatrait plus jamais la souffrance sil se joignait elle et ses surs. Quil sabandonne leur sollicitude, et tout irait bien ! Il soffrit elles, avide quelles lacceptent. En tournant sur luimme, il aperut Kahlan et eut envie de lemmener avec lui pour quils partagent cette merveilleuse paix. Des souvenirs lis la jeune femme dtournrent son attention des ombres, qui lui murmuraient pourtant de les ignorer. Il sonda le flanc du coteau, puis son regard balaya lboulis. lest, les premires lueurs de laube apparaissaient. La silhouette noire des arbres se dcoupait contre le ciel color de rose. Bientt, il atteindrait la fin de lboulis. Il ne voyait plus Kahlan ! Alors que les ombres rptaient son nom, limage de la jeune femme explosa dans son esprit. Une angoisse plus dvastatrice quun incendie rduisit en cendres les murmures qui rsonnaient dans sa tte. Kahlan ! cria-t-il. Il ny eut aucune rponse. Des mains noires et mortes se tendirent vers lui. Les visages des ombres se volatilisrent dans des volutes de fume aux acres relents de soufre. Des voix trangles crirent son nom. Il fit un pas en arrire, dsorient Kahlan ! cria-t-il encore. Alors, sa colre se dchana. La rage de la magie se dversa dans son sang quand il dgaina lpe et frappa les ombres. La lame brillante dessina un cercle de haine autour de lui. Les cratures quelle toucha se dsintgrrent ; la fume qui les composait tourbillonna comme si elle tait prise dans un cyclone. Au moment o elle se dissipait, un cri inhumain retentissait. Dautres cratures approchrent. Il les renvoya au nant, mais elles furent aussitt remplaces, comme si leur nombre tait infini. Pendant quil liminait celles qui se tenaient sur sa droite, celles de gauche en profitaient pour approcher, la douleur du contact imminent le forant se retourner pour les combattre. Dans sa fureur, Richard se demanda ce qui arriverait si elles finissaient par le toucher. Souffrirait-il ou mourrait la seconde mme ? Il scarta dun mur sombre sans cesser dabattre sa lame. Puis il - 271 -

avana et lpe continua faucher les cratures. Richard simmobilisa, enfona ses talons dans la terre et affronta un raz de mare dombres. Ses bras lui faisaient mal, son dos menaait de se dchirer, de la sueur ruisselait sur son front et son cur saffolait. Au bord de lpuisement, sans nulle part o fuir, il tenait son terrain pouce par pouce, conscient quil ne rsisterait pas indfiniment. Alors que les cratures semblaient se prcipiter volontairement sur son pe, des cris dchiraient la pnombre. Une attaque plus violente que les autres le fora reculer et il sentit un mur se matrialiser dans son dos. Des silhouettes noires, de lautre ct, tendirent les bras vers lui en poussant datroces cris de souffrance. Accul par les ombres, Richard ne pouvait plus scarter du mur. Pour ne pas succomber, il devait rester l o il tait et supporter la douleur que lui infligeaient les mains des ombres, de plus en plus proches. Si la prochaine vague tait assez violente et rapide, elle le pousserait contre le mur et le contraindrait passer dans le royaume des morts. Il continua de se battre, mme sil ne sentait presque plus ses bras La colre cda la place la panique. La tactique des cratures, trs simple, consistait laffaiblir en jouant de leur nombre. Il comprit quil avait eu raison de ne pas vouloir utiliser son arme, car cela ne lui valait rien de bon. Mais il navait pas eu le choix, contraint de la dgainer pour sauver son amie et se protger luimme. Son amie ? Kahlan avait disparu et il tait seul. En abattant inlassablement son pe, il se demanda si les ombres, comme lui, lavaient sduite avec leurs murmures avant de la pousser vers le mur. Et elle navait pas dpe pour se dfendre ! Mais navait-il pas jur de sen charger ? La colre revint. Lide que Kahlan soit prisonnire du royaume des morts rveilla sa rage et la magie de Lpe de Vrit rpondit son appel. Richard tailla les ombres en pices avec une haine renouvele. Fou furieux lide de ce quelles avaient fait Kahlan, il avana vers elles, son pe plus vive que lclair et sa soif de tuer pousse un paroxysme jamais atteint. Sans quil sen aperoive immdiatement, les ombres avaient cess de bouger, suspendues dans lair tandis quil avanait sur le chemin, entre les murs sombres, et semait le nant dans leurs rangs. Un moment, elles ne firent aucun effort pour viter sa lame, comme si elles soffraient en sacrifice. Puis elles flottrent vers les murs de - 272 -

la frontire et les traversrent pour redevenir, en passant de lautre ct, des spectres aux contours bien trop familiers pour Richard. Le Sourcier baissa son pe, le souffle court et les bras en feu. Ainsi, il ne sagissait pas exactement des Ombres dont Kahlan lui avait parl, mais des fantmes de la frontire. Ceux qui la franchissaient pour capturer des gens. Des innocents comme Kahlan ! Des larmes montrent aux yeux du Sourcier. Kahlan gmit-il. Son cur allait exploser force de douleur. Kahlan tait perdue jamais ! Par sa faute ! Il avait baiss sa garde et oubli de la protger. Comment cela avait-il pu arriver si vite ? Adie lavait pourtant prvenu quil serait expos la tentation. Pourquoi navaitil pas t plus prudent ? Au nom de quel absurde orgueil avait-il nglig les avertissements de la dame des ossements ? Il imagina la terreur de Kahlan, son angoisse quand elle stait aperue quil ne la protgeait pas, et les cris quelle avait d pousser pour lappeler au secours. Puis elle avait souffert. Et elle tait morte. Secou de sanglots, Richard pria pour que le cours du temps sinverse. Sil avait pu tout recommencer, ignorer les voix, ne pas lcher la main de Kahlan, larracher au nant Des larmes plein les yeux, lpe pendant au bout du bras parce quil navait plus la force de la rengainer, le Sourcier avana comme un automate. Devant lui, le paysage avait chang. Au-del de lboulis, il traversa un bosquet, laissant la lumire verte dans son sillage, et retrouva le chemin. Mais une voix dhomme murmura son nom. Il se retourna et vit son pre, debout dans laura de la frontire. Mon fils, laisse-moi taider la lueur gristre de laube, avec pour seule tache de couleur la lumire verte qui aurolait son pre, Richard ne bougea pas un cil. Tu ne peux pas maider, dit-il. Tu te trompes. Elle est avec nous. En scurit. Richard fit quelques pas en avant. En scurit ? Oui ! Viens, et je te conduirai elle Richard avana encore, lpe tranant sur le sol derrire lui. Tu peux vraiment me conduire elle ? demanda-t-il, des larmes aux yeux et la poitrine prise dans un tau. Oui, mon petit Suis-moi. Elle tattend. - 273 -

Et je pourrai tre ses cts pour toujours ? Pour toujours Richard pntra dans la lumire et approcha de son pre, qui lui sourit avec sa chaleur coutumire. Alors, le Sourcier leva son pe et la plongea dans le cur de lhomme qui il devait la vie. Stupfait, le fantme ne le quitta pas du regard. Combien de fois, cher pre, devrai-je passer ton ombre au fil de mon pe ? demanda Richard, les dents serres et la gorge noue. Les contours du spectre se brouillrent et il disparut. Une amre satisfaction remplaa la colre du Sourcier. Puis ce sentiment-l se dissipa aussi quand il reprit son chemin. Dun revers de la manche, il essuya les larmes qui ruisselaient sur ses joues crasseuses et ravala le nud qui lui obstruait la gorge. Sur la piste, la fort lenveloppa de son ternelle indiffrence aux affaires des hommes. Non sans peine, Richard remit au fourreau Lpe de Vrit. cause de ce mouvement, il remarqua que la pierre de nuit, la ple lumire de laube, brillait encore faiblement dans sa poche. Il la prit et la remit dans la bourse de cuir pour touffer sa chiche lueur jaune. Richard repartit en vacillant, une dtermination nouvelle sur son visage ravag. Quand il glissa une main sous sa chemise pour toucher le croc, il prouva un sentiment de solitude comme il nen avait jamais connu. Tous ses amis lui avaient t arrachs. Mais il avait compris que sa vie ne lui appartenait pas. Seul son devoir comptait. Il tait le Sourcier, rien de plus et rien de moins. Pas un homme, mais un pion dans une terrifiante partie dchecs. Un outil, comme son pe, pour aider les autres connatre le bonheur quil avait seulement entrevu. Il ntait pas diffrent des spectres de la frontire. Un messager de la mort. Et il savait qui dlivrer son message ! Le Matre sassit en tailleur dans lherbe, le dos bien droit, et regarda brivement lenfant endormi. Les mains sur les genoux, paumes vers le haut, un sourire flotta sur ses lvres quand il pensa ce qui tait arriv lInquisitrice Kahlan prs de la frontire. La lumire du matin, qui pntrait flots par les fentres, faisait briller - 274 -

de toute leur splendeur les fleurs du jardin. Trs lentement, Rahl porta une main sa bouche, shumidifia les doigts, se lissa les sourcils et laissa son bras retomber avec une grce majestueuse. lide de ce quil ferait bientt lInquisitrice, sa respiration sacclra un peu. Il se fora penser des affaires plus urgentes et se calma trs vite. Quand il agita langoureusement les doigts, le petit Carl ouvrit aussitt les yeux. Bonjour, mon garon, dit Rahl de sa voix la plus amicale. Je suis ravi de te retrouver. Un sourire flottait toujours sur ses lvres. Mais pour une raison bien diffrente Carl battit des paupires cause de la lumire du soleil. Bonjour, dit-il en billant. (Puis il leva les yeux et pensa ajouter :) Petit Pre Rahl Tu as trs bien dormi, dit le Matre. Vous tes rest toute la nuit ? Comme promis. Tu sais que je ne te mentirais pour rien au monde, Carl. Merci (Lenfant baissa timidement la tte.) Je crois que jai t stupide davoir aussi peur. Non, non, ce ntait pas stupide. Je suis content davoir t l pour te rassurer Quand jai peur du noir, mon pre dit que je suis idiot ! Dans la nuit rdent des cratures qui risquent de tattraper, dit Rahl, trs srieux. Cest trs intelligent de ta part de le savoir, et tu as raison de ten mfier. Ton pre ferait bien de tcouter et de retenir la leon. Vraiment ! sexclama Carl. (Rahl acquiesa.) Cest ce que je me disais Quand on aime quelquun, il faut lcouter. Mon pre mordonne toujours de me taire. Je suis trs surpris dentendre a. Je croyais que tes parents taimaient beaucoup. Oh, ils madorent ! La plupart du temps, en tout cas. Le Matre attendit la suite, ses longs cheveux blonds brillant la lumire du soleil et sa robe plus blanche que jamais sous cette clart. Il y eut un long moment de silence. Mais jen ai assez quils me disent toujours ce que je dois faire, avoua enfin Carl. Il me semble, fit Rahl, le front pliss, que tu es en ge de - 275 -

rflchir et de dcider tout seul. Un garon intelligent comme toi, presque un homme, et ils te donnent encore des ordres ! (Il secoua la tte, comme sil ne parvenait pas en croire ses oreilles.) Tu veux dire quils te traitent comme un bb ? Carl approuva du chef puis tenta daffiner sa description. Le plus souvent, ils sont quand mme trs gentils avec moi. Je suis ravi de lentendre, soupira Rahl, lair pas trs convaincu. Voil qui me soulage ! Carl leva les yeux vers les fentres inondes de soleil. Mais ils vont tre furieux que je sois rest absent si longtemps. Ils seront en colre contre toi quand tu rentreras ? a, cest sr ! Un jour, je jouais avec un ami et je suis revenu chez moi trs tard. Ma mre tait folle de rage. Mon pre ma flanqu des coups de ceinture pour me punir de les avoir fait se ronger les sangs. De ceinture ? Ton pre ta frapp ? (Rahl secoua encore la tte, se leva et tourna le dos lenfant.) Dsol, Carl, je ne savais pas que ces gens taient comme a Cest parce quils maiment, sempressa dajouter Carl. Ils me lont dit : ils maiment, et cause de moi, ils se font beaucoup de souci. (Rahl ne se retourna pas.) Vous ne croyez pas que cest une preuve damour ? Rahl shumecta les doigts et les passa sur ses lvres et sur ses sourcils. Puis il fit volte-face et se rassit prs du gamin. Carl, souffla-t-il si bas que le petit garon dut tendre loreille, tu as un chien ? Oui ! Cest une chienne, et elle sappelle Polissonne. Quand je lai eue, ctait un tout petit chiot. Polissonne ? rpta Rahl, amus. Il lui est dj arriv de se perdre ou de schapper ? Eh bien Oui, une ou deux fois, quand elle tait encore trs jeune. Mais elle est toujours revenue le lendemain. Quand elle tait absente, tu tinquitais ? videmment Pourquoi ? Parce que je laime ! Je vois Et quand elle rentrait, que faisais-tu ? Je la prenais dans mes bras et je la serrais longtemps contre moi - 276 -

Tu ne la frappais pas avec ta ceinture ? Non ! Pourquoi ? Parce que je laime ! Mais tu te faisais du souci quand mme ? Oui. Rsumons-nous : quand elle rentrait, tu serrais Polissonne dans tes bras parce que tu laimes et que tu ttais inquit ? Oui. Rahl se pencha un peu vers lenfant. Trs bien Si tu lavais frappe avec ta ceinture, quaurait-elle fait, daprs toi ? Elle ne serait peut-tre pas revenue, la fois daprs Pourquoi retourner chez quelquun qui vous frappe ? Elle serait alle ailleurs, chez des gens qui laiment. Trs bien raisonn, fit Rahl, pensif. Des larmes aux yeux, Carl dtourna la tte de Rahl et laissa libre cours son chagrin. Le Matre attendit un peu puis lui caressa les cheveux. Carl, je ne voulais pas te faire de la peine Mais tu dois savoir une chose : quand tout sera fini, et que tu retourneras chez toi, si tu as un jour besoin dune autre maison, celle-l te sera toujours ouverte. Tu es un enfant formidable un jeune homme formidable ! et je serais fier que tu restes avec moi. Avec Polissonne, si tu veux. Je crois que tu es assez grand pour dcider de ta vie. Tu pourras venir chez moi et en partir ta guise. Merci, Petit Pre Rahl. Et maintenant, que dirais-tu de manger un peu ? Oh, oui, je meurs de faim ! Quest-ce qui te fait envie ? Tu peux avoir tout ce que tu veux ! Jadore la tarte aux myrtilles, dit Carl aprs une courte rflexion. (Il baissa les yeux, attrist.) Mais je nai pas le droit den manger au petit djeuner. Rahl se leva dun bond. De la tarte aux myrtilles ! Je cours ten chercher ! Le Matre traversa le jardin pour gagner une petite porte latrale couverte de lierre. Le battant souvrit son approche et le bras muscl de Demmin Nass le retint pendant que Rahl franchissait le seuil. Un gruau lodeur nausabonde cuisait dans un chaudron pendu sur les flammes dune petite forge. Adosss un mur, les - 277 -

deux gardes du corps, le front ruisselant de sueur, attendaient en silence. Seigneur Rahl, dit Demmin en inclinant la tte, jespre que le petit garon vous convient Rahl shumecta les doigts et se lissa les sourcils. Il fera trs bien laffaire Demmin, sers un bol de cette infme bouillie, quelle refroidisse un peu. Nass prit une louche et entreprit de remplir le bol. Si tout se passe bien, dit-il avec un sourire malsain, je vais vous quitter pour aller prsenter vos respects la reine Milena. Excellente ide. En chemin, va voir la femelle dragon et dis-lui que jai besoin delle. Elle ne maime pas, dit Nass en cessant soudain son travail. Elle naime personne ! Mais naie crainte, elle ne te dvorera pas. Elle sait quil ne faut pas abuser de ma patience. Elle voudra savoir quand vous aurez besoin delle, dit Nass en recommenant jouer de la louche. a ne la regarde pas pour le moment. Rpte-le-lui, tout simplement. Ajoute quelle devra venir quand je lappellerai. En attendant, quelle se tienne prte. (Par une petite fente dans le mur, invisible grce au lierre, il regarda ce que faisait lenfant.) Mais tu devras tre de retour dans deux semaines. Cest compris. (Demmin posa le bol de gruau sur une table.) Aurez-vous besoin de si longtemps, avec lenfant ? Oui, si je veux pouvoir revenir du royaume des morts, rpondit Rahl sans cesser de regarder par la fente. Il me faudra peut-tre plus de temps. On ne mgote pas avec a. Je dois obtenir sa confiance et entendre de sa bouche un serment de loyaut librement consenti. Nous avons un autre problme, dit Demmin en passant un pouce dans sa ceinture. Rahl se retourna. Cest ta principale occupation, Demmin ? Chercher les problmes avec une lanterne ? Cest comme a que je garde la tte solidement attache mes paules. Eh bien, esprons que a durera, mon ami. Allez, je tcoute Nass sauta dun pied sur lautre, un signe de grande nervosit. Hier soir, jai reu un rapport sur le nuage-espion. Il a hum disparu. - 278 -

Comment a, disparu ? En ralit, il a plutt t occult. Absorb par dautres nuages, si jai bien compris. Au grand dam de son second, Darken Rahl clata de rire. Notre ami, le vieux sorcier On dirait quil a repr le nuage et recouru un de ses trucs pour magacer. Il fallait sy attendre. Ce nest pas grave, mon cher. Un contretemps sans importance. Matre, ctait un moyen de trouver le grimoire. part la dernire bote, rien nest plus vital ! Mas-tu entendu dire que le grimoire navait pas dimportance ? Je parlais du nuage, bien sr. Le livre est si crucial que je naurais pas tout mis sur un fichu nuage. Daprs toi, comment lai-je attach aux basques de Richard Cypher ? Le nuage ? Je nen sais rien, matre. Mes talents nont rien voir avec la magie a, tu peux le dire ! (Rahl shumecta de nouveau les doigts.) Il y a des annes, avant dtre assassin par ce maudit sorcier, mon pre ma parl des botes dOrden et du grimoire. Il a essay de les retrouver, mais il ntait pas assez form pour a. Ctait surtout un homme daction, jamais aussi heureux que sur un champ de bataille. (Il chercha le regard de Nass.) Comme toi, mon colossal ami ! Il lui manquait les connaissances requises. Mais il tait assez sage pour mapprendre la supriorit du cerveau sur lpe. En utilisant sa tte, on peut toujours vaincre ses ennemis, aussi nombreux soientils. Les meilleurs professeurs se sont chargs de mon ducation. Puis il a t assassin ! (Rahl frappa du poing sur la table et sempourpra de colre. Mais il se ressaisit vite.) Alors, jai tudi encore plus dur, pour russir l o il avait chou, et mettre la Maison Rahl la place qui lui revient de droit : la tte de tous les pays ! Seigneur, vous avez russi au-del des espoirs les plus fous de votre pre ! Rahl sourit et jeta un coup dil par la fente avant de continuer. Lors de mes tudes, jai dcouvert o tait cach le Grimoire des Ombres Recenses : dans les Contres du Milieu, de lautre ct de la frontire. Mais je ntais pas encore capable de traverser le royaume des morts pour aller le chercher. Alors, jai envoy une bte le surveiller jusquau jour o je pourrais venir en prendre possession. Il se redressa de toute sa taille et se retourna vers Demmin, lair - 279 -

sinistre. Avant que jaie pu le faire, un homme, George Cypher, a tu ma gardienne et vol le grimoire. Mon grimoire ! En guise de trophe, il a emport un croc de la bte. Une erreur grossire, car la gardienne avait t envoye l par magie. Ma magie, Demmin ! Et je peux la reprer facilement ! Cest comme a que vous avez su que Richard Cypher dtenait le grimoire ? Oui. Le fils de George a louvrage, et il porte en permanence le croc. Voil comment je lui ai accroch le nuage aux basques. En le verrouillant sur le croc imprgn de ma magie ! Je pourrais dj avoir rcupr le grimoire, mais jai d moccuper de choses plus urgentes. Le nuage ma servi ne pas perdre la trace de Richard Cypher. Ctait trs commode. Cela dit, laffaire est de toute faon dans le sac : jaurai le grimoire ds que je le dciderai. Sans le nuage, il me reste toujours le croc Rahl prit le bol de gruau et le tendit Demmin. Gote, pour voir si cest assez froid. Je ne voudrais pas brler le gosier du gamin. Nass renifla le gruau et fit une moue cure. Il prfra le passer un garde du corps, qui le gota sans broncher puis hocha la tte. Cypher pourrait perdre le croc ou sen dbarrasser, dit Demmin. Alors, comment le retrouver ? Et le grimoire ? Pardonnez mon audace, seigneur, mais vous semblez vous fier un peu trop la chance. Il marrive de laisser faire le destin, mon ami. Jamais la chance ! Jai dautres moyens de dbusquer Richard Cypher. prsent, fit Demmin, soulag, je comprends pourquoi vous ne vous inquitez pas. Mais je ne savais rien de tout a. Nous avons seulement effleur la surface de locan des choses que tu ignores, Demmin. Cest pour a que tu es mon service et pas laverse. Mais depuis notre enfance, tu es un ami fidle, et tu mrites dtre rassur. Beaucoup de questions urgentes me prennent mon temps. Et la magie ne peut pas attendre ! (Il dsigna lendroit o tait lenfant, derrire le mur.) Mais noublie pas : je sais o est le grimoire et jai fait ce quil fallait pour le rcuprer quand a me chantera. Pour linstant, disons que Richard Cypher le garde en scurit dans mon intrt. Tu es content ? Oui, seigneur Rahl, dit Nass en baissant un instant les yeux. Mais sachez que jai os vous parler parce que je veux vous voir - 280 -

russir. Vous tes de droit le matre de tous les pays ! Nous avons besoin que vous nous guidiez. Mon seul dsir est de contribuer votre victoire. Et je nai quune angoisse : vous dcevoir ! Darken Rahl mit un bras autour des paules de Nass et tudia son visage grl de petite vrole. Si seulement javais plus damis comme toi ! (Il lcha le colosse et ramassa le bol.) Va, prsent, et annonce la reine Milena que ses conditions sont acceptes. Et noublie pas de prvenir la femelle dragon ! (Un demi-sourire flotta sur les lvres de Rahl.) Surtout, que tes petites hum faiblesses ne retardent pas ton retour ! Nass fit une rvrence. Seigneur Rahl, merci de maccorder lhonneur de vous servir. Le colosse sortit par la porte de derrire. Darken Rahl retourna dans le jardin, laissant ses gardes du corps crever de chaud dans la pice de la forge. Il prit sa corne gaver et approcha du petit garon. Long tube en laiton troit un bout et vas lautre, la corne tait quipe de deux pieds qui la tenaient en hauteur, afin que le gruau glisse plus facilement. Rahl la posa devant lenfant, la partie troite devant sa bouche. Quest-ce que cest ? demanda Carl. Une corne ? Oui, cest a. Trs bien vu, Carl ! Elle sert nourrir et jouera un rle trs important dans notre crmonie. Les autres braves garons qui ont aid les gens, avant toi, ont trouv que ctait une faon amusante de manger. Tu prends la partie troite dans ta bouche, et moi, je verse la nourriture en haut. Et a marche ? demanda Carl, sceptique. Trs bien tu verras ! En plus, je tai trouv une tarte aux myrtilles qui venait de sortir du four. Formidable ! scria Carl avant de prendre lembout entre ses lvres. Rahl passa trois fois la main au-dessus du gruau pour modifier son got, puis il baissa les yeux sur lenfant. Jai d lcraser pour quelle passe travers la corne. Jespre que a ira ? Je fais toujours a avec ma fourchette, dit Carl, tout content, avant de remettre les lvres sur la corne. Rahl versa un peu de gruau dans la partie vase. Quand la bouillie arriva dans sa bouche, le gamin la mchouilla avec - 281 -

enthousiasme. Cest dlicieux ! La meilleure tarte que jaie jamais mange ! Jen suis ravi, dit Rahl avec un sourire modeste. Cest une recette moi. Je craignais quelle ne soit pas aussi bonne que celle de ta mre. Elle est meilleure ! Je peux en avoir encore ? Bien sr, fiston. Avec le Petit Pre Rahl, on en a toujours encore

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Chapitre 21
Au pied de la pente, Richard, puis, sonda le sol lendroit o la piste continuait, mme sil ne lui restait plus beaucoup despoir. Trs bas dans le ciel, des nuages noirs saccumulaient. De grosses gouttes scrasaient sur le crne du Sourcier, trop concentr sur sa qute pour sen irriter. Pensant que Kahlan avait peut-tre simplement continu son chemin et travers le Chas de lAiguille, il essayait de la rattraper. Aprs tout, elle avait los donn par Adie, et il tait cens la protger. Il restait donc une chance quelle soit passe. Cela dit, il avait son croc, et, selon Adie, les cratures de la frontire nauraient pas d le voir. Pourtant, les ombres les avaient attaqus. trangement, elles navaient pas boug jusqu ce quil fasse nuit, devant le rocher fendu. Pourquoi navaient-elles pas agi avant ? Sur le sol, il ne vit pas de traces. Personne ntait sorti du Chas de lAiguille depuis trs longtemps. Alors quun vent glacial faisait voler les pans de son manteau, comme sil le poussait sloigner au plus vite, il sentit la fatigue et le dsespoir le terrasser. Le cur bris, il avana de nouveau en direction des Contres du Milieu. Il sarrta aprs quelques pas, frapp par une ide. Si Kahlan, une fois spare de lui, avait cru quil tait prisonnier jamais du royaume des morts, aurait-elle continu marcher vers les Contres du Milieu ? Non ! Il se retourna vers le Chas de lAiguille. Non ! Elle aurait rebrouss chemin pour rejoindre le grand sorcier ! Aller seule dans les Contres du Milieu ne lui aurait servi rien. Elle tait venue en Terre dOuest pour trouver de laide. Une fois le Sourcier perdu, seul Zedd pouvait lui tre dune quelconque assistance. Mme sil ntait pas entirement sr de ce raisonnement, Richard ne pouvait pas continuer son chemin sans avoir vrifi. Ntant pas trs loin de lendroit o il avait combattu les ombres et - 283 -

perdu Kahlan il fit demi-tour et sengagea de nouveau dans le Chas de lAiguille. La lumire verte salua son retour ! Revenu sur ses pas, il retrouva rapidement le lieu de son affrontement contre les spectres. Devant ses propres empreintes, il fut surpris davoir parcouru autant de terrain pendant cet affrontement. Il ne se souvenait plus davoir tellement tourn en rond et pitin. Mais il ne se rappelait pas grand-chose de la bataille, part la fin Soudain, il vit ce quil tait venu chercher : leurs traces, Kahlan et lui, puis celles de la jeune femme, seule Il les suivit avec lespoir quelles ne le conduiraient pas vers le mur de la frontire. Puis il saccroupit pour les tudier de plus prs. Kahlan avait err un moment, dsoriente, avant de sarrter et de rebrousser chemin ! Richard se releva dun bond, le cur battant tout rompre. Autour de lui, la lumire verte, omniprsente, lui tapait sur les nerfs. O pouvait tre Kahlan, prsent ? Il leur avait fallu presque toute la nuit pour traverser le Chas de lAiguille. Mais alors, ils ignoraient o tait le chemin. Pour revenir en arrire, il suffisait de remonter leurs traces prcdentes. Il allait devoir marcher vite. Sil voulait rattraper Kahlan, pas question dtre trop prudent ! point nomm, il se souvint de ce que Zedd avait dit en lui donnant Lpe de Vrit : la colre, justement, faisait parfois oublier toute prudence. Quand le Sourcier dgaina son arme, la note mtallique unique emplit lair de la matine gristre. Aussitt, la colre coula dans ses veines. Sans plus rflchir, il remonta la piste, les yeux rivs sur les empreintes de pas. Tout sa fureur, il ignora les coups de boutoir que lui expdiaient les murs chaque fois quil les frlait. Lorsque les empreintes tournaient ou faisaient des carts, il ne sarrtait pas, parfois contraint daccomplir de petits prodiges pour parvenir conserver son quilibre. ce rythme, rapide mais soutenable pour un homme entran, il atteignit le rocher fendu un peu avant le milieu de la matine. Par deux fois, une ombre stait dresse sur son chemin, immobile, ne paraissant pas le voir. Richard avait charg tte baisse, pe brandie. Mme si elles semblaient ne plus avoir de visage, les entits lui avaient paru comme tonnes avant de se dsintgrer en hurlant. Sans ralentir, il traversa le rocher fendu et flanqua au passage un fabuleux coup de pied un pige--loup pour lcarter de son - 284 -

chemin. De lautre ct de larche, il sarrta pour reprendre son souffle et constata, soulag, que les empreintes de Kahlan taient toujours visibles. Sur la piste forestire, il aurait plus de mal les reprer, mais a navait aucune importance, car il savait o allait son amie. Elle avait survcu au Chas de lAiguille : il en aurait volontiers vers des larmes de joie. Et il gagnait du terrain sur elle, comme le prouvaient les empreintes, de plus en plus fraches. Mais la lumire de laube, elle avait d remonter leur piste au lieu de se fier aux murs de la frontire pour se guider. Sinon, il laurait dj rattrape Comme il sy attendait, Kahlan avait su utiliser sa tte. Si on leur en laissait le temps, il ferait delle une formidable forestire ! Richard repartit dun bon pas, lpe au poing et la colre au cur. Il ne perdit pas de temps vouloir suivre la piste de Kahlan, mais se contenta de vrifier, chaque fois quil passait prs dune flaque de boue, quelle continuait bien. Parvenu sur une partie du chemin o les traces se voyaient sans difficult, il jeta un regard circulaire autour de lui et se ptrifia, les yeux carquills. cheval sur les empreintes de Kahlan, il venait de remarquer celles de bottes dhommes, prs de trois fois plus grandes. Deviner qui elles appartenaient ntait pas difficile : le dernier survivant du quatuor ! Richard repartit la course, les arbres et les rochers dfilant si vite devant ses yeux quils en devinrent flous. Dans sa course, il navait quun seul souci : viter de se prcipiter contre les murs de la frontire. Pas pour prserver sa propre vie, mais parce quil ne pourrait plus aider Kahlan sil se faisait tuer. bout de souffle, les poumons en feu, il en appela la rage pour surmonter son puisement. Au sommet dune butte rocheuse, il aperut enfin Kahlan, sur sa gauche, une dizaine de pas devant lui Plaque contre une paroi de pierre, demi accroupie, elle faisait face au dernier tueur. La cuirasse de lhomme luisait dhumidit et quelques mches de cheveux blonds dpassaient du capuchon de sa cotte de mailles. Levant deux mains une gigantesque pe, il poussa un cri de guerre. Il allait la tuer ! Une fraction de seconde, Richard se ptrifia, une vague de panique occultant jusqu sa colre. Puis la fureur reprit le dessus. Avec un non ! o sexprimait toute la rage meurtrire de - 285 -

lunivers, il sauta de la butte et, en plein vol, brandit deux mains lpe de Vrit, les bras arms comme sils tenaient une hache. Quand il reprit contact avec le sol, il fit dcrire la lame un grand arc de cercle. Lacier fendit lair en sifflant. Le tueur, qui stait retourn, vit larme de Richard venir sur lui et, vif comme lclair, leva la sienne pour se dfendre. Il avait ragi si vite et si violemment que les tendons de son poignet et de sa main mirent un claquement sec. Comme dans un rve, Richard suivit au ralenti la trajectoire de son pe. Il avait mobilis toute sa force pour que le vol de la lame soit rapide, franc et meurtrier. Et la magie faisait cho son dsir. Derrire larme du tueur, il vit briller son regard bleu aux reflets dacier. Alors que son cri ntait pas encore mort dans sa gorge, le Sourcier prit pour cible ces deux yeux inhumains de froideur. Lhomme tenait son pe la verticale, prt bloquer le coup. Tout ce qui ntait pas son adversaire disparut de la vue de Richard. Sa colre et la magie se dchanrent comme elles ne lavaient jamais fait. Rien au monde ne lempcherait de prendre la vie de cet homme. Son sang tait lui ! Au-del de la raison, de tout autre dsir et mme de la vie, il ntait plus que la mort incarne. Dans ce coup dpe, il avait mis toute la haine quil tait capable dprouver. Alors que son cur battait si fort quil sentait londe de choc jusque dans les muscles tendus craquer de son cou, Richard soutint le regard de son adversaire avec une excitation proche de lextase, et, du coin de lil, vit sa lame parcourir la distance qui la sparait encore de lautre et la percuter dans un roulement de tonnerre. Toujours au ralenti, dans une gerbe dtincelles et dclats dacier, il regarda lpe adverse se briser net. La partie sectionne vola dans les airs et tourna sur elle-mme. Il compta le nombre de rvolutions trois, en refltant chaque fois la lumire du soleil quelle fit avant que sa propre lame, avec toute la puissance de sa rage et de la magie qui la soutenait, natteigne la tte de lhomme et ne percute les maillons de son capuchon de mailles. Le crne du tueur, sous limpact, partit sur le ct. Puis lpe de Vrit traversa les maillons comme du beurre, au niveau des yeux tant dtests. Dans une gerbe de minuscules clats mtalliques, elle continua son chemin travers la peau et los. Richard explosa dallgresse quand une petite nappe de brouillard rouge jaillit pour se mler la brume matinale. Des - 286 -

mches de cheveux blonds, des clats dos et des lambeaux de matire cervicale tourbillonnrent dans lair tandis que la lame trononnait impitoyablement la calotte crnienne du tueur. Son corps, dsormais surmont dun cou, dune mchoire et dune immonde bouillie rouge, scroula comme si tous ses os avaient fondu et percuta le sol avec un bruit sourd. Du sang jaillit en longs filaments la trajectoire incurve, puis retomba en pluie autour du Sourcier et sur lui. Ce geyser, quand quelques gouttes giclrent dans sa bouche toujours ouverte sur son cri de rage, donna au vainqueur la satisfaction de connatre le got du fluide vital du vaincu. Un flot plus noir et plus dense arrosa la poussire alors que les fragments dacier de la cotte de mailles et de lpe brise scrasaient enfin sur un rocher, derrire Richard. Les derniers fragments dos et de tissu crbral retombrent sur le sol dans une averse de sang qui colora tout en rouge vif. Le messager de la mort se campa victorieusement au-dessus de lobjet de sa haine et de sa colre. Inond de sang, il sabandonna une joie sauvage quil naurait jamais cru pouvoir connatre. Le souffle court force dexcitation, il pointa de nouveau son pe, lafft dune autre menace. Qui ne vint pas. Alors, le monde extrieur simposa de nouveau lui. Juste avant de tomber genoux, terrass par la douleur qui lui dchirait les entrailles, il aperut les yeux carquills de Kahlan. Puis lpe de Vrit glissa de ses mains. Comme une lame lui fouaillant les chairs, la conscience de son acte balaya toutes ses sensations. Il avait tu ! Pire, il avait abattu un tre humain quil dsirait ardemment tuer. Et il sen tait rjoui. Rien ni personne naurait pu le priver de ce meurtre ! Limage de sa lame fendant le crne de sa victime repassait en boucle dans son esprit. Impossible de larrter. la torture, il se prit le ventre deux mains. De sa bouche ouverte, aucun son ne sortait. Il tenta de perdre conscience pour ne plus sentir la douleur, mais cette misricorde lui fut refuse. Rien nexistait plus pour lui que la souffrance comme un instant plus tt, quand la rage de tuer emplissait son esprit. Aveugl par la douleur, il sentit du feu liquide couler dans ses muscles, ses os et tous ses organes. Consum de lintrieur, les poumons bloqus, il crut quil allait stouffer. Enfin, il bascula sur le flanc, les genoux replis sur la poitrine, et poussa un cri de - 287 -

douleur, cho fidle du hurlement de rage qui avait ponctu sa victoire. Sa force le fuyant par tous les pores de sa peau, malgr la stupeur due langoisse et la souffrance, il comprit quil ne conserverait pas longtemps sa raison voire sa vie si ce calvaire se prolongeait. La magie lcrasait comme un vulgaire insecte ! Un pareil niveau de douleur lui aurait paru inimaginable quelques heures plus tt. prsent, il doutait que cela ne finisse jamais. Sentant que sa raison lui tait inexorablement arrache, il implora la mort de mettre un terme son supplice. De toute manire, si a continuait, elle serait lunique issue possible. Dans le brouillard de ce quil prenait pour son agonie, une ide simposa lui : il connaissait cette douleur. Ctait la sur jumelle de sa colre ! Elle envahissait son corps de la mme manire que la rage communique par lpe. Et leur source toutes les deux, dsormais familire, tait la magie. Ayant identifi le mal, il seffora de le contrler, comme il avait appris matriser sa colre. Mais cette fois, il devait russir ou prir. Il se convainquit que son acte, aussi horrible quil fut, avait t ncessaire. Le tueur blond, ivre de sang lui-mme, avait sign son propre arrt de mort Le Sourcier parvint chasser sa douleur comme il avait russi bannir sa colre. Infiniment soulag, il comprit quil avait gagn les deux batailles ! La souffrance le quitta aussi soudainement quelle lavait frapp. tendu sur le dos, haletant, il reprit conscience du monde extrieur. Agenouille prs de lui, Kahlan lui passait un morceau de tissu humide sur le visage. Elle nettoyait le sang et des larmes ruisselaient sur ses joues elles-mmes constelles de taches rouges. Richard se redressa, sagenouilla et lui prit le tissu pour la nettoyer son tour, comme sil pouvait ainsi effacer de son esprit lacte quil venait de commettre. Mais elle ne le laissa pas faire, lenlaant et le serrant dans ses bras avec une intensit dont il ne laurait pas crue capable. Alors quil lui rendait son treinte, Kahlan lui posa une main sur la nuque et attira sa tte contre la sienne. Lavoir retrouve tait si merveilleux ! Il ne voulait plus jamais tre spar delle. Richard, jai tellement honte De quoi ? Que tu aies d tuer un homme pour moi. Ne ten fais pas tout va bien. - 288 -

Il la sentit secouer la tte contre sa joue. Je savais que la magie te ferait atrocement souffrir. Voil pourquoi je tai empch de combattre ces brutes, lauberge. Zedd a pourtant dit que la colre me protgerait de la douleur. Kahlan, je ny comprends rien. Je nai jamais t aussi furieux de ma vie ! Kahlan scarta de lui, les mains serres sur ses bras comme pour sassurer quil tait bien rel. Zedd ma demand de veiller sur toi si tu devais tuer un homme avec lpe. Daprs lui, il est vrai que la colre est un bouclier contre la souffrance, mais pas la premire fois La magie met le Sourcier lpreuve en le torturant et il doit sen sortir seul. Il ne te la pas rvl, parce que cela taurait rendu plus rticent te servir de larme. Le remde aurait alors risqu dtre pire que le mal ! La magie, a-t-il dit, doit sunir au Sourcier quand il recourt elle pour la premire fois, afin daffermir sa volont de tuer. Elle peut faire dhorribles choses au Sourcier. La souffrance est un test, pour voir lequel des deux est le matre Richard sassit sur les talons, comme assomm de stupfaction. Adie avait affirm que le sorcier lui dissimulait un secret ce devait tre celui-l. Le pauvre Zedd avait d tre terriblement inquiet pour lui Alors, Richard comprit vraiment ce qutait un Sourcier. Personne, part celui qui dtenait le titre, ne pouvait le savoir de cette manire-l. Le messager de la mort ! Il saisissait, maintenant. Le fonctionnement de la magie : comment il lutilisait et comment elle se servait de lui ! Dsormais, ils seraient unis. Pour le meilleur ou pour le pire, Richard Cypher ne serait plus jamais le mme homme. Ses plus noirs dsirs ayant t exaucs, il ne pourrait plus revenir en arrire. Richard leva la main et, avec son morceau de tissu, nettoya le visage de Kahlan. Zedd a fait ce quil fallait, et tu as eu raison de ne pas men parler. (Il caressa la joue de son amie.) Jai eu si peur que tu sois morte Moi, jai cru que tu ltais. Je te tenais la main, et soudain, tu as disparu. (Les yeux de Kahlan semplirent de nouveau de larmes.) Je tai cherch en vain. Persuade que tu tais perdu dans le royaume des morts, je navais plus quune ide : rejoindre Zedd et attendre quil se rveille. - 289 -

Je tai crue perdue aussi Jai failli continuer seul, mais il semble que retourner sur mes pas pour toi est mon destin ! Elle sourit pour la premire fois depuis quil lavait retrouve et lenlaa de nouveau. Mais elle scarta trs vite. Richard, il faut partir. Les btes rdent toujours et le cadavre les attirera. Il vaut mieux ne plus tre l leur arrive. Richard ramassa son pe, se leva et prit Kahlan par la main pour laider se redresser. La colre de la magie explosa un avertissement adress son matre. Comme la dernire fois, quand Kahlan lui avait touch la main alors quil tenait larme. Mais ctait plus fort et il eut du mal contrler cette rage-l. Kahlan ne stait aperue de rien. De son bras libre, elle lattira vers lui et ltreignit brivement. Je narrive pas croire que tu es vivant ! Jtais si sre de tavoir perdu Comment as-tu russi te dbarrasser des ombres ? Je nen sais rien. Elles nous suivaient, mais quand nous avons t spars, et que jai rebrouss chemin, je nen ai plus vu. Et toi ? Jen ai crois deux. Et mon pre mest de nouveau apparu pour mattirer dans la frontire. Pourquoi toi et pas nous deux ? Cette nuit, ctait moi que les ombres traquaient, pas toi, parce que ton pendentif te protgeait. La dernire fois, avec Chase et Zedd, elles ont attaqu tout le monde sauf toi. Quy a-t-il de diffrent ? Je nen ai aucune ide Mais il faut finir le voyage. Nous sommes trop fatigus pour passer une autre nuit combattre les ombres et les piges--loup. On devra tre dans les Contres du Milieu avant ce soir. Et cette fois, je promets de ne pas te lcher la main. Compte sur moi pour ne pas lcher la tienne ! Prte repasser par le Chas de lAiguille ? Kahlan acquiesa. Ils partirent au pas de course, mais un rythme raisonnable que la jeune femme naurait aucun mal soutenir. Bien que plusieurs soient campes au milieu du chemin, aucune ombre ne les suivit. Comme un peu plus tt, Richard les passa au fil de son pe sans se demander ce quelles voulaient. Leurs cris dagonie firent frissonner Kahlan, qui serra plus fort la - 290 -

main de son compagnon. Richard la guida hors du Chas de lAiguille. Ils traversrent ensuite lboulis et atteignirent le chemin forestier. partir de l, ils recommencrent marcher normalement, histoire de reprendre leur souffle. La joie davoir retrouv Kahlan fit presque oublier Richard les difficults qui les attendaient. En chemin, ils mangrent du pain et des fruits. Bien que son estomac le torturt, le Sourcier refusa de sarrter pour faire un repas un peu plus consistant. Il stonnait toujours de la raction de la magie, quand son amie lui avait pris la main. Sentait-elle quelque chose en Kahlan, ou dans lesprit de son nouveau matre ? tait-ce seulement parce quil avait peur du secret de la jeune femme ? Ou la magie dtectait-elle autre chose ? Ah, si Zedd avait t l, pour quil puisse lui poser la question ! Mais le sorcier tait prsent, la premire fois, et il ne lui avait rien demand. Avait-il si peur de la rponse ? Aprs un chiche repas, vers la fin de laprs-midi, ils entendirent des hurlements dans les bois. Kahlan affirmant que ctaient ceux des btes, ils dcidrent de recommencer courir, afin de sortir du passage au plus vite. Pour Richard, au-del de lpuisement cette dernire ligne droite assez longue eut des allures de cauchemar veill et il saperut peine quil avait recommenc pleuvoir. Un peu avant la nuit, ils arrivrent au bord dune crte. Le chemin continuait serpenter le long de la pente. De cette position, entre les arbres, comme sils sortaient dune grotte, ils regardrent un moment la pluie tomber sur une plaine verdoyante. Je connais cet endroit, souffla Kahlan, tendue. Il a un nom ? Le Pays Sauvage. Nous sommes dans les Contres du Milieu. Et me voil de retour chez moi ! Je ne vois rien de sauvage dans ce panorama Le nom ne se rfre pas au paysage, mais ceux qui y vivent. Quand ils furent au pied de la crte, Richard dnicha un refuge relatif, sous une saillie rocheuse. Pour les protger de la pluie, il coupa des branches de pin et les disposa autour deux afin quils passent une nuit quasiment au sec. Quand Kahlan se fut glisse dans cette niche, il la suivit, tira des branches derrire lui et sassit prs de son amie, aussi tremp et fatigu quelle. La jeune femme retira son manteau et lessora tant bien que mal. - 291 -

Je nai jamais vu un ciel aussi couvert et une pluie si insistante. quoi ressemble donc le soleil ? Je commence en avoir assez ! Pas moi, dit Richard. (Sa compagne linterrogeant du regard, il prcisa :) Tu te souviens du nuage-serpent, lespion de Rahl ? Zedd a invoqu une Toile de Sorcier pour que dautres nuages labsorbent. Tant que le ciel sera couvert, nous ne verrons pas le nuage-serpent et Rahl non plus. mes yeux, a vaut bien un dluge ! Je ne dirai plus rien contre les nuages, cest jur ! La prochaine fois, tu pourras demander un peu moins deau Zedd ? (Richard sourit et hocha la tte.) Tu as faim ? Non, jai seulement envie de dormir. Nous sommes en scurit, ici ? Oui. Personne ne vit aussi prs de la frontire. Adie a assur que nous sommes protgs des btes. Donc, les chiens cur ne nous ennuieront pas. Le martlement rgulier de la pluie berait Richard, qui ferma les yeux. Morts de froid, les deux jeunes gens senvelopprent dans leurs couvertures. Dans la pnombre, Richard distinguait peine le visage de Kahlan, adosse prs de lui la paroi rocheuse. supposer quil trouve du bois sec, labri tait trop petit pour y faire du feu Richard glissa une main dans sa poche, tent de sortir la pierre de nuit. Mais il dcida que ce ne serait pas prudent. Bienvenue dans les Contres du Milieu ! dit Kahlan. Tu as tenu ta promesse de nous y conduire. prsent, le plus dur commence. Quallons-nous faire ? Malgr la migraine qui battait ses tempes, Richard se pencha vers son amie. Nous devons trouver quelquun qui nous dira o est la dernire bote. Ou, au moins, o la chercher. Impossible de sillonner le pays au hasard ! Il faut quune personne dote de pouvoirs magiques nous mette sur la bonne voie. Tu as quelquun comme a dans tes connaissances ? Nous sommes trs loin des gens qui pourraient vouloir nous aider lvidence, Kahlan ludait la question. Je nai pas parl de vouloir nous aider, rugit Richard, furieux, juste de le pouvoir ! Conduis-moi quelquun qui corresponde cette dfinition, et je me chargerai du reste ! - 292 -

Honteux de son clat, Richard touffa aussitt sa colre. Dsol, Kahlan Mais jai eu une journe de chien ! En plus de tuer un homme, jai encore d passer mon pre au fil de lpe. Le pire fut de te croire perdue dans le royaume des morts. Je veux arrter Rahl, pour en finir avec ce cauchemar. Il se tourna vers son amie et eut droit son sourire spcial Richard Cypher . tre un Sourcier nest pas facile, dit Kahlan aprs lavoir longuement regard dans les yeux. Pas facile, non Le Peuple dAdobe Richard, ces gens pourront peut-tre nous dire o chercher, mais rien ne garantit quils accepteront de collaborer. Le Pays Sauvage est une rgion trs recule des Contres. Le Peuple dAdobe na pas lhabitude des trangers. De plus, il a des coutumes bizarres et se moque des problmes dautrui. Il veut seulement quon lui fiche la paix. Sil triomphe, Darken Rahl ne le laissera pas tranquille. Richard, ces gens peuvent tre dangereux ! Tu as dj eu affaire eux ? Deux ou trois fois, oui Ils ne parlent pas notre langue, mais je matrise la leur. Et ils te font confiance ? Kahlan dtourna le regard. Je crois Mais ils ont aussi peur de moi. Avec eux, a peut tre plus fort que la confiance. Richard dut se mordre les lvres pour ne pas poser la question vidente : pourquoi ces gens avaient-ils peur delle ? Ils vivent loin dici ? Je ne sais pas exactement o nous sommes dans le Pays Sauvage. Il faudra me reprer mieux demain. Mais au maximum, nous en aurons pour une semaine de marche en direction du nordest. Cest acceptable Demain, en route pour le nord-est ! Quand nous rencontrerons le Peuple dAdobe, tu devras mobir au doigt et lil. Et il faudra convaincre ces hommes de nous aider. pe ou non, tu ne parviendras pas les y contraindre. (Kahlan sortit une main de sous sa couverture et la posa sur le bras de son ami.) Richard, merci dtre all vers moi. Et pardon pour ce que a ta cot Je navais pas le choix ! Sans mon guide, quaurais-je fait dans - 293 -

les Contres du Milieu ? Jessayerai de me montrer la hauteur de tes attentes, promit Kahlan en souriant. Richard lui serra gentiment la main, puis ils sallongrent. Le sommeil le terrassa au moment o il remerciait les esprits du bien davoir protg son amie.

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Chapitre 22
Zedd ouvrit les yeux et remarqua aussitt quune dlicieuse odeur de soupe aux pices flottait dans lair. Sans bouger la tte, il regarda prudemment autour de lui. Chase gisait ses cts, tous les murs portaient des ossements en guise de dcoration et le fragment de ciel quil voyait travers une fentre tait noir. Regardant sa poitrine, il dcouvrit quelle aussi tait couverte dos. Toujours sans remuer, il les fit lviter puis flotter loin de lui et se poser en douceur sur le sol. Ensuite, silencieux comme une ombre, le vieux sorcier se leva. Il y avait des os danimaux dans toute la maison ! Zedd se retourna et sursauta quand il se retrouva face une femme qui venait galement de pivoter sur elle-mme. Terroriss, ils crirent tous les deux en levant au ciel leurs bras dcharns. Qui tes-vous ? demanda Zedd, son regard riv dans les yeux blancs de la femme. Je suis Adie, rpondit-elle dune voix rauque. Vous mavez fichu une de ces trouilles ! Normalement, vous nauriez pas d vous rveiller si vite. Combien de repas ai-je manqu ? demanda le sorcier en lissant sa robe. Le front pliss, Adie ltudia de pied en cap. Beaucoup trop, voir les os qui pointent sous votre peau ! Souriant, Zedd tudia son tour la dame des ossements. Vous tes trs agrable regarder, dit-il. (Il sinclina, fit un baisemain Adie, se redressa, le torse bomb, et leva un index squelettique.) Zeddicus Zul Zorander, pour vous servir, noble dame ! (Il baissa les yeux.) Quest-il arriv votre jambe ? Rien. Elle est parfaite. Pas celle-l, lautre ! insista Zedd. Adie regarda son moignon de pied. Ah, oui Elle ne va pas jusquau sol, cest tout. Mais pourquoi - 295 -

me faites-vous ces yeux-l ? Eh bien, jespre que la leon dont jignore tout vous profitera, car il ne vous reste plus quun pied. Quant mes yeux, aprs avoir t affams, ils ont droit un vritable festin ! Sorcier, voulez-vous un bol de soupe ? demanda Adie avec un petit sourire. Je me demandais quand vous poseriez cette question, magicienne ! Il la suivit jusquau chaudron qui pendait dans la chemine. Quand elle eut servi deux bols de soupe, il les porta jusqu la table et sassit. Aprs avoir pos sa bquille contre un mur, Adie prit place en face de son invit, coupa deux grosses tranches de pain et les poussa vers lui. Zedd attaqua frocement sa soupe. Mais il simmobilisa aprs avoir englouti sa premire cuillere et leva les yeux. Cest Richard qui a cuisin a, dit-il, la deuxime cuillere immobile mi-chemin entre le bol et ses lvres. Adie se coupa du pain et le trempa dans sa soupe. Exact. Vous avez de la chance, la mienne est moins bonne. Zedd reposa sa cuiller. Et o est notre matre queux ? Adie goba le morceau de pain et le mcha soigneusement avant de rpondre : La Mre Inquisitrice et lui ont emprunt le passage qui conduit aux Contres du Milieu. Votre ami la connat seulement sous le nom de Kahlan. Il ignore sa vritable identit Elle lui raconta comment les deux jeunes gens avaient dboul chez elle, rclamant de laide pour leurs amis inconscients. Zedd se rgala de pain et de fromage sans perdre une miette du rcit dAdie. Quand elle prcisa lavoir maintenu en vie avec du gruau, il ne put sempcher de faire la grimace. Le Sourcier ma charg dun message pour vous : il ne pouvait pas attendre votre rveil, mais il sait que vous comprendrez. Il ma aussi charge de dire Chase de retourner Hartland et de prparer des dfenses contre larme de Rahl. Richard tait ennuy de ne pas connatre votre plan, mais lurgence la forc partir. Cest aussi bien souffla Zedd. Il ny avait pas de place pour lui dans mon plan Sur ces mots, le vieil homme sattaqua srieusement au dner. Une fois son premier bol fini, il alla sen servir un deuxime. Il - 296 -

proposa de remplir aussi celui dAdie, mais elle navait pas fini le sien, plus occupe dvisager son invit qu manger. Quand Zedd se rassit, elle poussa vers lui dautres tranches de pain et de fromage. Richard vous cache quelque chose, dit-elle abruptement. Sil ny avait pas cette histoire, avec Rahl, je nen aurais pas parl. Mais l, il me semble que vous devez le savoir. la lumire de la lampe huile, le visage encadr de cheveux blancs de Zedd ne semblait plus si maci, et il en manait une grande force. Il reprit sa cuiller, regarda pensivement la soupe, puis releva les yeux vers Adie. Comme vous le savez, nous avons tous des secrets, et les sorciers encore plus que les autres. Si nous connaissions tout sur nos contemporains, le monde deviendrait invivable Et il ny aurait plus aucun plaisir rvler nos penses intimes autrui. Les cachotteries dune personne en qui jai confiance ne minquitent pas. Et Richard na rien redouter des miennes. Cest a, lamiti Pour son salut, dit Adie, esprons que vous navez pas accord tort votre confiance. Je dtesterais veiller la colre dun sorcier. Pour un membre de ma confrrie, je suis du genre inoffensif. Un mensonge, souffla Adie. Zedd se racla la gorge et changea promptement de sujet. Je vous remercie de vous tre occupe de moi, noble dame, dit-il. a, cest la vrit ! Et davoir aid mes jeunes amis, ainsi que le garde-frontire. Je vous suis redevable Un jour, peut-tre pourrez-vous me rendre la pareille Zedd remonta les manches de sa robe et continua manger sa soupe moins voracement quavant, toutefois. La magicienne et lui ne se quittrent pas du regard. Le feu crpitait dans la chemine ; dehors, des insectes nocturnes bourdonnaient. Chase continuait dormir. Depuis quand sont-ils partis ? demanda Zedd. Voil une semaine quils vous ont laisss ma garde, Chase et vous Zedd finit son repas et poussa le bol loin de lui. Les mains croises sur la table, il regarda ses deux pouces se percuter en rythme. Sur sa crinire blanche, les reflets de la lampe dansaient une trange farandole. - 297 -

Richard a-t-il dit comment jtais cens le retrouver ? Adie ne rpondit pas tout de suite. Le sorcier attendit, continuant son mange avec ses pouces. Je lui ai donn une pierre de nuit, dit enfin la dame des ossements. Zedd se leva dun bond. Quoi ? Vous auriez voulu que je lenvoie dans le passage sans rien pour sclairer ? Le vieil homme posa ses poings sur la table et sappuya dessus pour se pencher vers Adie. Lavez-vous prvenu ? Bien sr Comment ? Avec une de vos nigmes la noix ? Adie prit deux pommes et en lana une Zedd, quil immobilisa dans les airs un sort lmentaire pour lui. Le fruit en suspension tournait lentement sur lui-mme. Asseyez-vous, sorcier, dit Adie, et assez de frime ! (Pendant que Zedd obissait, la dame des ossements mordit belles dents dans sa pomme.) Je nai pas voulu leffrayer davantage. Je lai averti avec une nigme quil comprendra plus tard, quand il aura travers le passage. Les doigts malingres de Zedd se refermrent sur la pomme flottante. Fichtre et foutre, Adie, vous ne comprenez pas ! Richard a toujours dtest les nigmes. Il les tient pour un affront lhonntet. Par principe, il ne les rsout pas, il les ignore ! La pomme mit un trange grincement quand il la mordit. Le Sourcier est l pour dbrouiller les nigmes, rappela Adie. Cest son travail ! Les nigmes de la vie, pas les charades, dit Zedd. Il y a une grande diffrence. Zedd, jai essay daider ce gamin. Je veux quil russisse ! Jadis, jai perdu mon pied dans le passage. ma place, il naurait pas survcu. Si le Sourcier succombe, nous serons tous perdus. Croyez-moi, je ne lui veux aucun mal. Je sais, Adie Je nai jamais dit que vous vouliez lui nuire. (Il prit la main de la dame des ossements.) Tout ira bien, vous verrez Jai t idiote, gmit Adie. Richard ma dit quil dtestait les nigmes, mais je ny ai pas prt attention. Zedd, vous devriez tenter - 298 -

de le reprer par lintermdiaire de la pierre de nuit. Ainsi, nous saurons sil a russi. Le sorcier ferma les yeux, posa le menton sur sa poitrine et prit trois grandes inspirations. Puis il cessa de respirer un long moment. Autour deux rsonna lcho dun vent qui balayait une plaine dserte. Un son sinistre et obsdant. Quand le phnomne cessa, la poitrine du sorcier recommena se soulever. Il releva la tte et rouvrit les yeux. Richard a travers le passage, dit-il. Il est dans les Contres du Milieu. Je vous donnerai un os, fit Adie, visiblement soulage, pour que vous puissiez le rejoindre sans courir de risque. Partez-vous sur-le-champ sa recherche ? Zedd contempla la table, histoire de ne pas croiser le regard de la dame des ossements. Non, rpondit-il. Il devra se dbrouiller seul. Aprs tout, cest lui le Sourcier. Si nous voulons arrter Rahl, une mission capitale mattend ailleurs. Esprons que Richard saura viter les ennuis jusque-l Encore des secrets ? demanda Adie. Oui. Il faut que jy aille Adie tendit une main et caressa la joue parchemine du vieil homme. Il fait nuit, dehors Cest vrai Pourquoi ne restez-vous pas jusquau matin ? Vous voulez que je dorme ici ? Je me sens parfois si seule Eh bien, fit Zedd, rayonnant, partir laube semble en effet plus raisonnable. (Il frona soudain les sourcils.) Ce nest pas une de vos nigmes ? Adie secoua la tte. Jai mon rocher-nuage avec moi Si je vous invitais ? La dame des ossements eut un sourire timide. Jadorerais a Zedd sassit, prit la pomme dlaisse par sa nouvelle amie et la mordit belles dents. Nue ? demanda-t-il, plein despoir. Le vent et la pluie faisaient onduler les herbes hautes de la plaine - 299 -

o se dressaient de rares arbres surtout des bouleaux et des aulnes. Kahlan tudia la vgtation et conclut quils approchaient du territoire du Peuple dAdobe. Derrire elle, Richard marchait en silence sans la quitter des yeux, protecteur comme son habitude. Elle ntait pas ravie de le conduire chez le Peuple dAdobe, mais il avait raison : ils devaient savoir o chercher la bote, et personne dautre, dans les environs, ne pouvait les mettre sur la bonne voie. Lautomne avanait et le temps pressait. Mais si le Peuple refusait de les aider, ils auraient perdu de prcieuses journes Il y avait pire. Si elle doutait que ces gens osent tuer une Inquisitrice, mme sans un sorcier pour la protger, elle ignorait sils auraient autant de scrupules face un Sourcier. Kahlan navait jamais voyag dans les Contres du Milieu sans sorcier ses cts. Aucune Inquisitrice ne sy serait risque, car ctait trop dangereux. Bien sr, Richard tait un meilleur protecteur que Giller, le dernier homme de lArt quon lui avait affect. Hlas, il y avait un problme. Ctait elle qui devait le dfendre, pas linverse ! Elle ne pouvait pas lautoriser risquer sa vie pour elle. Dans le combat contre Rahl, il tait beaucoup plus important quelle Kahlan avait jur de dfendre le Sourcier Richard ! au pril de son existence. Jamais elle navait t plus sincre. Sil fallait un jour choisir, ctait elle qui devrait mourir De chaque ct du chemin, devant eux, se dressaient deux poteaux couverts de peau sche zbre de traits de peinture rouge. Richard sarrta et regarda les crnes poss sur ces totems. Un avertissement ? demanda-t-il en tapotant celui de gauche. Non. Ce sont les crnes danctres trs honors. Ils surveillent le pays du Peuple dAdobe. Il faut tre trs respect pour recevoir ce traitement aprs sa mort. Voil qui ne semble pas menaant Ces gens seront peut-tre contents de nous voir, tout compte fait ! Pour tre respect ce point, prcisa Kahlan, tuer des trangers est un trs bon moyen. (Elle regarda attentivement les crnes.) Mais a nest pas une menace, plutt un code dhonneur spcifique du Peuple dAdobe Richard retira vivement sa main du poteau. Voyons sils veulent nous aider, dit-il. Comme a, ils pourront continuer vnrer leurs anctres et chasser les trangers. Noublie pas quils refuseront peut-tre de sen mler. Si cest leur dcision, tu devras la respecter. Ils font partie des innocents - 300 -

que je veux sauver. Je tinterdirai de leur nuire. Kahlan, je nen ai ni lenvie ni lintention. Mais ne tinquite pas, ils coopreront. Cest dans leur intrt. Ils ne verront peut-tre pas les choses comme a, insista Kahlan. (La pluie avait cess, remplace par un brouillard glacial. La jeune femme releva sa capuche.) Richard, jure que tu ne leur nuiras pas ! Le Sourcier releva aussi sa capuche, plaqua les mains sur ses hanches et eut un demi-sourire. Maintenant, je sais ce quon prouve Quand ? demanda Kahlan, mfiante. Javais la fivre cause de la liane-serpent et je tai demand de ne pas ten prendre Zedd. prsent, je sais ce que tu as ressenti quand tu nas pas pu le promettre. Kahlan sonda les yeux gris de Richard et pensa quarrter Rahl comptait plus que tout au monde. Elle songea aussi toutes les victimes innocentes quil avait dj sur la conscience Et moi, dit-elle, je sais enfin ce que tu as prouv quand jai refus de promettre. Tes-tu aussi senti idiot davoir demand ? Quand jai mesur les enjeux, oui. Et surtout en comprenant que tu ntais pas le genre de personne qui maltraite les autres gratuitement. Alors, je me suis trouv stupide davoir dout de toi. Kahlan se reprochait aussi de ne pas avoir fait confiance son compagnon. Mais elle savait quil se fiait beaucoup trop elle. Dsole Je devrais te connatre mieux que a. Pour les convaincre de nous aider, tu as une ide ? Kahlan avait rendu plusieurs visites au Peuple dAdobe jamais sur invitation. Ces hommes nauraient aucun prix demand lintervention dune Inquisitrice. Mais la jeune femme et ses collgues tenaient rencontrer rgulirement tous les peuples des Contres. Avec elle, les Hommes dAdobe staient montrs polis et pas du tout effrays. Mais ils lui avaient fait comprendre quils entendaient soccuper seuls de leurs affaires et naccepteraient aucune intervention extrieure. Sur eux, des menaces nauraient pas deffet. Le Peuple dAdobe convoque de temps en temps le conseil des devins. Je nai jamais pu y assister. Parce que je suis une trangre, peut-tre. Ou cause de mon sexe. Ce groupe, comme son nom lindique, devine les solutions aux problmes qui frappent le village. Mais le conseil ne se runira pas sous la menace. Tu devras tre trs - 301 -

convaincant, Richard. Avec ton aide, je russirai. Il le faut ! Kahlan recommena marcher. Une interminable procession de nuages noirs torturs survolait la plaine. Au-del, le ciel tait plus dgag. Ce voile sombre omniprsent pesait comme une chape de plomb sur le paysage monotone et sur les paules des voyageurs. Ils arrivrent devant une rivire gonfle par la pluie dont les eaux boueuses venaient se fracasser en rugissant contre les deux troncs darbres qui faisaient office de pont. En traversant, Kahlan sentit la puissance des flots qui faisait vibrer les troncs sous ses bottes. Elle avana prudemment, car le bois mouill tait glissant et labsence de main courante une simple corde aurait fait laffaire ne lui facilitait pas la tche. Quand Richard lui tendit la main pour laider, elle sempressa de profiter de cette occasion de sentir sa paume contre la sienne. Ensuite, elle accueillit chaque cours deau traverser comme une petite fte, et guetta le suivant avec impatience. Mais aussi douloureux que ce fut, elle ne pouvait pas encourager les sentiments que Richard prouvait pour elle. tre une femme comme les autres aurait t si merveilleux ! Hlas, ce ntait pas le cas. Kahlan restait une Inquisitrice. Pourtant, de temps en temps, elle pouvait loublier et faire semblant. Elle aurait prfr que Richard marche prs delle. Mais il restait derrire pour la protger et sonder inlassablement les environs. En terrain inconnu, il ne tenait rien pour acquis et se mfiait de tout. En Terre dOuest, Kahlan avait ragi comme lui. Raison de plus pour le comprendre ! Richard risquait sa vie pour combattre Rahl. Confront des prils mystrieux, il avait raison de se mfier. Dans les Contres, les gens prudents ne survivaient dj pas trs longtemps. Les tmraires, eux, tombaient comme des mouches. Aprs quils eurent travers un nouveau ruisseau, alors quils sengageaient dans les herbes hautes, huit hommes leur barrrent la route. Kahlan et Richard sarrtrent net. Le corps presque entirement couvert de fourrures, les huit costauds portaient sur le visage et sur les autres parties dnudes de la peau une espce de boue gluante que la pluie ne parvenait pas laver. Cette trange matire couvrait aussi leurs cheveux, ainsi plaqus sur leurs crnes. Avec les broussailles fixes leurs vtements et glisses sur toute la circonfrence de leur serre-tte - 302 -

ils devenaient invisibles ds quils saccroupissaient. Lair sinistre, ils regardrent les deux intrus sans dire un mot. Kahlan reconnut plusieurs membres de ce groupe de chasseurs Le plus g, Savidlin, un gaillard noueux et puissant, approcha de Kahlan. Ses compagnons attendirent, leurs lances et leurs arcs au repos, mais prts servir si ncessaire. Sans se retourner, la jeune femme souffla son compagnon de rester calme et de lui obir aveuglment. Que la force accompagne lInquisitrice Kahlan, dit lhomme en sarrtant devant elle. Quelle accompagne aussi Savidlin et son peuple, rpondit Kahlan dans le langage du Peuple dAdobe. Savidlin la gifla de toutes ses forces. Sans se dmonter, elle riposta par une claque aussi magistrale. La note mtallique de Lpe de Vrit retentit aussitt. Kahlan fit volte-face la vitesse de lclair. Richard, non ! cria-t-elle. (Elle saisit les poignets du Sourcier pour le forcer baisser son arme.) Je tai dit de ne pas tnerver et de mobir ! Richard cessa de fixer Savidlin et chercha le regard de Kahlan. Dans ses yeux, elle vit une colre primale : celle de la magie prte tuer. Il serra si fort les dents que les muscles de ses mchoires saillirent. Et sils te coupent la gorge, devrai-je leur tendre la mienne ? Cest leur faon de se saluer. Une manire de montrer quon respecte la force de quelquun Richard ne sembla pas tout fait convaincu. Excuse-moi de ne pas tavoir averti. Richard, rengaine ton pe ! Avec un grognement haineux, le Sourcier obit. Soulage, Kahlan se retourna vers Savidlin et sentit son compagnon se placer aussitt ses cts. Les huit hommes avaient regard la scne sans broncher. Si les mots leur taient inconnus, nul doute quils avaient compris ce qui se passait. Qui est lhomme au sang chaud ? demanda Savidlin dans son dialecte. Il sappelle Richard. Cest le Sourcier de Vrit. Des murmures coururent dans les rangs des chasseurs. La force accompagne Richard le Sourcier ! - 303 -

Quand Kahlan eut traduit ses paroles, Savidlin se campa devant Richard et lui flanqua un formidable coup de poing. La riposte du Sourcier envoya le chasseur voler dans les airs. Il atterrit sur le dos et ne bougea plus. Les lances et les arcs se levrent. Richard foudroya les chasseurs du regard pour les dissuader daller plus loin. Savidlin se redressa sur une main et se massa le menton de lautre. Personne na jamais montr autant de respect pour ma force ! Voil un vrai sage ! dit-il en souriant. Ses compagnons clatrent de rire. Kahlan mit une main devant sa bouche pour dissimuler son hilarit. La tension se dissipa. Qua-t-il dit ? demanda Richard. Que tu le respectes beaucoup et que tu es un vrai sage. Je crois que tu viens de te faire un ami ! Savidlin tendit une main Richard pour quil laide se relever. Non sans mfiance, le Sourcier se plia ce petit jeu. Une fois debout, Savidlin lui flanqua une claque dans le dos et lui passa un bras autour des paules. Je suis ravi que tu admires ma force, mais jespre que tu ne la respecteras jamais davantage ! (Les chasseurs sesclaffrent de plus belle.) Dsormais, pour le Peuple dAdobe, tu seras Richard Au Sang Chaud ! Kahlan essaya de traduire sans stouffer de rire. Ses hommes continuant ricaner, Savidlin se tourna vers eux. Vous aimeriez peut-tre saluer mon nouvel ami, et savoir quel point il respecte votre force ? Tous tendirent les bras et secourent vigoureusement la tte. Non, dit lun deux, il ta montr assez de respect pour nous satisfaire tous ! Savidlin se tourna vers Kahlan. Comme toujours, lInquisitrice Kahlan est la bienvenue parmi nous. (Il dsigna Richard dun signe de tte.) Cest ton compagnon ? Non ! scria Kahlan. Alors, fit Savidlin, soudain tendu, es-tu venue pour en choisir un parmi nos hommes ? Non, rpta Kahlan. Savidlin ne cacha pas son soulagement. Tu voyages avec des gens dangereux, Inquisitrice - 304 -

Pas pour moi, Savidlin. Seulement pour ceux qui voudraient me faire du mal Savidlin sourit puis inspecta Kahlan des pieds la tte. Tu portes des habits tranges Ce ne sont pas les mmes que la dernire fois Dessous, je ne suis pas diffrente, dit Kahlan en approchant un peu du chasseur pour souligner son propos. Cest tout ce que tu as besoin de savoir ! Savidlin recula dun pas et plissa les yeux. Et que viens-tu faire chez nous ? Vous apporter de laide et vous en demander. Un homme prtend imposer son joug au Peuple dAdobe. Le Sourcier et moi voulons quil continue tre libre. Nous avons besoin de la sagesse et de la force de ton peuple pour mieux combattre. Le Petit Pre Rahl ! lana triomphalement Savidlin. Tu le connais ? Un homme est venu chez nous. Il disait tre un missionnaire et il voulait nous clairer sur la saintet du Petit Pre Rahl. Nous lavons cout pendant trois jours avant dtre fatigus de lentendre. Kahlan se raidit et regarda les autres chasseurs, rjouis par lvocation du missionnaire. Que lui est-il arriv aprs ces trois jours ? demanda-t-elle Savidlin. Ctait un homme bon. Trs bon, mme Que raconte-t-il ? souffla Richard loreille de Kahlan. Ils veulent savoir pourquoi nous sommes l. Et ils ont entendu parler de Darken Rahl Dis-leur que je veux une runion du conseil des devins ! Jallais y venir Adie ne se trompait pas : tu nes pas du genre patient ! Non, elle avait tort, assura Richard. Je suis trs patient, mais pas franchement tolrant. Il y a une diffrence Alors, je ten prie, fit Kahlan tout en souriant Savidlin, ravale ton intolrance pour le moment, et ne montre plus ton respect personne ! Je sais ce que je fais, et a se passe trs bien. Alors, ne me mets pas de btons dans les roues ! Le Sourcier capitula, mais il croisa les bras pour tmoigner de sa frustration. Quand Kahlan se retourna vers le chef des chasseurs, il la - 305 -

dvisagea intensment et posa une question qui la prit au dpourvu. Richard Au Sang Chaud nous a-t-il apport la pluie ? Eh bien, on peut prsenter les choses comme a (Ne sachant que dire, Kahlan opta pour la vrit.) Les nuages le suivent. Savidlin hocha la tte sans la quitter des yeux. Mal laise sous ce regard, la jeune femme rorienta la conversation sur lobjet de leur visite. Savidlin, cest sur mon conseil que le Sourcier vient chez vous. Il nest pas l pour nuire ton peuple ou se mler de ses affaires. Tu me connais. Jai sjourn ici, et jai toujours fait montre dun grand respect pour le Peuple dAdobe. part pour une raison imprieuse, je naurais pas amen un tranger ici. Mon ami, le temps nous manque Comme je lai dj dit, dclara Savidlin aprs une courte rflexion, tu es la bienvenue chez nous. Et Richard Au Sang Chaud aussi ! Les autres hommes approuvrent cette dcision, car ils semblaient apprcier Richard. Ils rassemblrent leurs affaires, puis rcuprrent dans les hautes herbes les deux daims et le sanglier quils avaient abattus et attachs des gros btons pour les transporter. Sur le chemin du village, les chasseurs, masss autour de Richard, le touchrent prudemment et le bombardrent de questions quil ne comprit pas. Savidlin lui tapa plusieurs fois sur les paules, press de montrer son puissant ami aux villageois. Ignore de tous, Kahlan marcha prs du Sourcier, ravie de son immdiate popularit. Mme si elle comprenait la raction des hommes ne pas aimer Richard tait difficile elle sentait pourtant quil y avait cet enthousiasme une raison dont elle ne savait rien et qui linquitait un peu. Je tavais dit que je russirais ! triompha le jeune homme, entour de ses nouveaux amis. Mais je naurais pas cru quil suffirait den tendre un pour le compte !

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Chapitre 23
Des poules et des coqs sgaillrent pour laisser passer la petite colonne qui escortait Kahlan et Richard dans le village du Peuple dAdobe. Install sur une des petites buttes qui tenaient lieu de collines dans le Pays Sauvage, le hameau tait compos de btiments aux paisses cloisons en brique dadobe couverte dune couche dargile ocre. Les toits de chaume fuyaient ds quils schaient et devaient tre constamment remplacs pour empcher la pluie de passer. Richard remarqua quil y avait de solides portes en bois et des fentres sans vitres. En guise disolation, certaines taient protges par des rideaux grossiers. Disposes en cercle autour dune place centrale, les habitations occupaient la partie sud du terrain et elles semblaient juste assez grandes pour abriter une seule famille. troitement serres les unes contre les autres, la plupart avaient un mur mitoyen. De-ci, de-l, des passages troits serpentaient entre ces rsidences. Les btiments communs taient groups au nord de la zone. Les structures qui se dressaient intervalles irrguliers lest et louest sparaient ces deux blocs principaux, Richard vit de simples carrs de bois surlevs dlimits par quatre poteaux et munis de toits de chaume probablement les endroits o on dnait, travaillait le fer et largile et faisait la cuisine. Quand il ne pleuvait pas, une nappe de brouillard mle de poussire enveloppait le village, agressant les yeux, les narines et la gorge de ses habitants. Pour lheure, tout avait t lav par les averses et les milliers dempreintes de pas, dans le sol, composaient autant de minuscules flaques deau o se refltaient les btiments gristres. Dans les aires de travail, des femmes vtues de robes aux couleurs vives concassaient les racines de tava dont elles tiraient le pain plat qui constituait la base de lalimentation du Peuple dAdobe. Une fume aux senteurs apptissantes slevait des feux de cuisson. Des adolescentes aux cheveux courts boucls enduits dune boue paisse aidaient leurs mres ou leurs surs anes. - 307 -

Kahlan remarqua que les jeunes filles la regardaient la drobe. Ctait pareil chacune de ses visites. Pour ces gamines, une voyageuse comme elle, qui avait vu tant de pays et de choses tranges, tait un objet de curiosit. De plus, les hommes du village la respectaient ! Comprhensives, les femmes plus ges tolraient de bon cur ces instants de dissipation Des enfants accouraient de tous les coins du village pour dcouvrir les trangers que Savidlin et ses compagnons avaient ramens. Ils se massrent autour des chasseurs, si excits que leurs pieds nus martelaient la boue, claboussant copieusement les hommes. Dordinaire, ils sintressaient aux proies quils rapportaient. Mais l, les visiteurs passaient avant tout le reste. Les chasseurs supportrent ces assauts de curiosit avec une patience surprenante. Ici, on ne rprimandait presque jamais les enfants. Plus grands, ils subiraient un entranement rigoureux qui leur inculquerait les lments fondamentaux de la culture du Peuple dAdobe : lart de chasser et de trouver de la nourriture, sans oublier la manire dhonorer les esprits. Pour linstant, on leur laissait la bride sur le cou, libres de jouer autant quils le voulaient et quasiment sans contraintes. Les enfants proposrent aux chasseurs quelques miettes de nourriture en change de potins sur les trangers. Les hommes clatrent de rire et refusrent ce march, car ils devaient rserver la primeur de leurs informations aux Anciens. peine dus, les garnements continurent leur tourner autour. Larrive de Kahlan et Richard tait lvnement le plus excitant de leurs jeunes vies. Quelque chose qui sortait de lordinaire, avec un dlicieux parfum daventure et de danger Sous le toit fort peu tanche dune des aires dlimites par des poteaux, six Anciens attendaient que Savidlin leur amne les trangers. Vtus de pantalon en daim, tous avaient le torse nu, mais une peau de coyote pose sur les paules. Malgr leurs expressions svres, Kahlan les savait beaucoup plus amicaux quils ne le paraissaient. De peur quon leur vole leur me, les Hommes dAdobe ne souriaient jamais aux inconnus avant que les prsentations ne soient faites. Les enfants restrent lcart de la structure ouverte et sassirent dans la boue pour ne pas perdre une miette du spectacle. Dans les cuisines , les femmes cessrent de travailler et les hommes qui saffairaient sur les forges et les tours de potier les imitrent. Tout le - 308 -

monde se tut en mme temps. Apparemment, chez le Peuple dAdobe, toutes les affaires se traitaient en public. Kahlan avana vers les six Anciens, Richard sa droite, mais un pas derrire elle, et Savidlin ses cts. La force accompagne lInquisitrice Kahlan, dit le doyen des Anciens. Quelle accompagne aussi Toffalar, rpondit Kahlan. LAncien la gifla doucement presque une caresse. Selon la coutume, lintrieur du village, on se contentait de ces petites tapes. Les autres, comme celle que Savidlin avait flanque Richard, taient rserves aux rencontres imprvues, dans les plaines. Cet usage judicieux contribuait prserver lordre et protger les dents ! Les autres Anciens Surin, Caldus, Arbrin, Bringinderin et Hajanlet sacrifirent les uns aprs les autres ce rituel. Kahlan leur rendit leurs salutations et leurs petites claques. Quand ils regardrent Richard, Savidlin avana en tirant son nouvel ami. Trs fier, il dsigna ses lvres tumfies. Richard, souffla Kahlan, ce sont des hommes trs importants. Essaye de ne pas leur casser les dents ! Le Sourcier hocha la tte avec un petit sourire. Je vous prsente le Sourcier, Richard Au Sang Chaud, dit Savidlin, gonfl de fiert. (Il se pencha vers les Anciens et prit un ton thtral.) LInquisitrice Kahlan nous la amen. Cest lhomme dont vous nous avez parl, celui qui apporte la pluie. Elle me la dit. Kahlan sinquita, car elle ignorait quoi le chasseur faisait allusion. Aucun des Anciens ne broncha, part Toffalar, qui frona les sourcils. La force accompagne Richard Au Sang Chaud, dit-il avant de gifler gentiment son invit. La force accompagne Toffalar, rpondit Richard, qui avait reconnu son nom, avant de rendre en douceur sa claque au vnrable vieillard. Kahlan soupira de soulagement en constatant que le vieil homme avait encore toutes ses dents. Rayonnant, Savidlin dsigna de nouveau ses lvres tumfies. Toffalar sourit. Quand les prsentations furent faites, et les gifles distribues, ses cinq collgues limitrent. Puis ils firent quelque chose de trs trange. Les six Anciens et Savidlin sagenouillrent devant Richard et - 309 -

inclinrent la tte. Aussitt, Kahlan se tendit. Que se passe-t-il ? souffla Richard, alarm par la raction de son amie. Je nen sais rien, rpondit-elle voix basse. Cest peut-tre leur faon daccueillir le Sourcier. Je ne les ai jamais vus se comporter comme a Les sept hommes se redressrent, un sourire aux lvres. Toffalar leva un bras et fit signe aux femmes par-dessus les ttes de ses htes. Je vous en prie, dit-il Richard et Kahlan, prenez place avec nous. Nous en serons honors Kahlan tira Richard par la manche pour quil sasseye en tailleur prs delle sur le plancher de bois humide. Les Anciens attendirent quils aient fini pour sinstaller leur tour. Sils remarqurent que Richard gardait la main prs de la poigne de son arme, ils ne le montrrent pas. Les femmes apportrent des paniers dosier remplis de pain de tava et de divers aliments. Sans quitter Richard des yeux, ni cesser de lui sourire, elles en proposrent dabord Toffalar, puis aux autres Anciens. Elles ignorrent superbement Kahlan, qui les entendit murmurer au sujet de la grande taille de Richard Au Sang Chaud et de ses tranges vtements. Les femmes des Contres du Milieu se mfiaient des Inquisitrices, qui risquaient de leur prendre leurs maris et menaaient leur mode de vie avec leur trange faon dtre indpendantes. Kahlan ne se formalisa pas de leurs regards hostiles. Depuis le temps, elle avait lhabitude ! Toffalar coupa son pain en trois et en offrit un bout Richard, puis Kahlan. En souriant, une femme tendit chaque invit une assiette de poivrons frits. Imitant les Anciens, les deux jeunes gens en posrent sur leur morceau de pain et en firent un rouleau. La jeune femme saperut temps que son compagnon, la main droite prs de son arme, allait manger avec la gauche. Richard ! souffla-t-elle. Ne te sers pas de ta main gauche pour porter la nourriture ta bouche. Pourquoi ? Ces gens croient que les mauvais esprits mangent avec la main gauche. Quelle idiotie ! grogna le Sourcier. Richard, sil te plat ! Ils sont plus nombreux que nous et les - 310 -

pointes de leurs armes ont t trempes dans du poison. Ce nest pas le moment de se disputer sur la thologie Alors quelle souriait aux Anciens, Kahlan sentit le regard du jeune homme peser sur elle. Mais du coin de lil, elle vit quil avait transfr le rouleau de pain dans sa main droite. Veuillez pardonner cette nourriture frugale, dit Toffalar. Ce soir, nous organiserons un banquet Non ! scria Kahlan. Enfin, je veux dire hum nous ne voulons pas nous imposer et Si cest ce que vous prfrez dit lAncien, un peu du. Nous sommes l parce que le Peuple dAdobe, comme bien dautres, est en danger. Tous les Anciens hochrent la tte en souriant. Cest vrai, dit Surin. Mais prsent que vous nous avez amen Richard Au Sang Chaud, tout ira bien. Merci de tout cur, Inquisitrice. Nous noublierons jamais ce que vous avez fait pour nous Tous souriaient, quasiment extatiques. Dconcerte par la tournure inattendue des vnements, Kahlan mordit dans son rouleau de pain pour se laisser le temps de rflchir. Quont-ils dit ? demanda Richard. Pour des raisons que jignore, ils sont ravis que je taie amen ici. Demande-leur pourquoi ! Kahlan se tourna vers Toffalar. Trs honorable Ancien, jai peur de ne pas tout comprendre au sujet de Richard Au Sang Chaud Pourquoi cette raction de votre part ? Dsol, chre enfant, jai oubli que vous ntiez pas l quand nous avons convoqu le conseil des devins Avec la scheresse, toutes nos cultures mouraient et la famine nous menaait. Alors, nous avons demand de laide aux esprits. Ils nous ont annonc quun homme viendrait et apporterait la pluie avec lui. Il a plu et Richard Au Sang Chaud est arriv, exactement comme on nous lavait promis. Donc, vous tes heureux quil soit ici cause dun prsage Non ! sexclama Toffalar, soudain trs excit. Nous nous rjouissons que lesprit dun de nos anctres nous rende visite. (Il dsigna Richard.) Cest un homme-esprit ! Kahlan faillit en laisser tomber son pain. - 311 -

Quoi encore ? grogna Richard. Ils ont invoqu les esprits pour quil pleuve. On leur a dit quun homme viendrait et leur apporterait des averses. Richard, ils pensent que tu es un de leurs anctres. Un homme-esprit ! Eh bien, ils se trompent Mais ils le croient, et ils feraient nimporte quoi pour un esprit ! Y compris convoquer un conseil des devins, si tu le demandes ! Kahlan dtestait se comporter ainsi. Abuser les Hommes dAdobe lui rpugnait, mais ils devaient apprendre o tait la dernire bote. Pas question ! rpondit le Sourcier aprs une courte rflexion. Richard, notre mission est capitale. Si leurs croyances peuvent nous servir, pourquoi nous en priver ? Parce que ce serait un mensonge. Je ne ferai pas a Tu prfres laisser gagner Darken Rahl ? Primo, je ne le ferai pas parce quil serait ignoble de tromper ces gens sur un sujet qui leur tient tant cur. Secundo, ces hommes ont un pouvoir, et cest pour a que nous sommes l. La preuve, mes yeux, cest quils savaient quun tranger viendrait en mme temps que la pluie. Cette partie de la prdiction est vraie. Mais ils ont saut une conclusion qui ne lest pas. Les esprits ontils dit que le visiteur serait un esprit ? (Kahlan secoua la tte.) Parfois, les gens croient des choses simplement parce quils ont envie quelles se produisent. Si cest notre avantage, et au leur, o est le mal ? Le problme, cest leur pouvoir ! Imagine quils convoquent un conseil des devins et quils dcouvrent que je ne suis pas un esprit ? Ils nous tueront et Rahl aura gagn ! Kahlan prit une grande inspiration. Dcidment, Zedd avait bien choisi son Sourcier. Lhomme-esprit est-il en colre contre nous ? demanda Toffalar, visiblement inquiet. Richard, il veut savoir pourquoi tu es furieux Que dois-je leur dire ? Je men charge ! Contente-toi de traduire ! Daccord Les Hommes dAdobe sont trs sages et trs forts. Voil pourquoi je suis venu. Les esprits de vos anctres avaient raison de prdire que japporterais la pluie. - 312 -

Les Anciens parurent ravis par ce que traduisait Kahlan. Tous les autres villageois coutaient dans un silence religieux. Mais ils ne vous ont pas tout dit, continua Richard. Comme vous le savez, il en va souvent ainsi avec les esprits. (Les Anciens hochrent gravement la tte.) Ils ont pens que votre sagesse vous permettrait de dcouvrir la vrit. Ainsi, vous resterez forts, comme vos enfants, qui le deviennent parce que vous les guidez, pas parce que vous leur mchez tout le travail. Tous les parents esprent que leurs petits seront forts, sages et capables de penser par eux-mmes. Il y eut quelques hochements de tte approbateurs, mais assez rares. Que veux-tu dire exactement, grand esprit ? demanda Arbrin. Quand Kahlan lui eut traduit la question, Richard, pensif, se passa une main dans les cheveux. Voil ce que je crois : il est vrai que jai apport la pluie, mais il y a plus important. Les esprits ont peut-tre vu pour vous un danger pire que la scheresse, et cest pour a que je suis l. Un homme redoutable veut vous rduire en esclavage. Il se nomme Darken Rahl. Les Anciens ricanrent. Sils nous envoient des crtins comme ce missionnaire pour quils deviennent nos matres, nous navons rien craindre ! Quand Richard foudroya les six hommes du regard, les rires moururent aussitt. Inciter les gens tre trop confiants est une de ses tactiques. Ne vous y laissez pas prendre. Il a utilis ses pouvoirs et sa magie pour soumettre des peuples bien plus forts que vous par le nombre, videmment. Au moment o a lui conviendra, il vous crasera. La pluie est venue parce que les nuages sont chargs de mespionner. Il veut savoir o je suis pour mabattre quand il le dcidera. Je ne suis pas un esprit, mais simplement le Sourcier. Un homme comme vous qui veut arrter Darken Rahl pour que votre peuple et les autres vivent librement Si ce que tu racontes est vrai, dit Toffalar, cest Darken Rahl qui a envoy la pluie et qui nous a sauvs. Le missionnaire affirmait que son matre voulait nous aider ! Cest faux ! Rahl sest servi des nuages pour mespionner, pas pour vous secourir. Jai choisi de venir ici, comme les esprits de vos anctres vous lavaient prdit. Mais ils nont jamais prtendu quun esprit vous rendrait visite. - 313 -

En traduisant, Kahlan remarqua que les Anciens se rembrunissaient vue dil. Elle espra quils nen viendraient pas la violence. Alors, dit Surin, le message de nos esprits tait peut-tre un avertissement contre toi ! Ou contre Rahl, riposta Richard. Je ne mens pas. Si votre sagesse ne vous permet pas de le comprendre, ce peuple mourra. Moi, je vous donne une chance de le sauver. Les Anciens rflchirent en silence. Tes paroles ressemblent la vrit, Richard Au Sang Chaud, dit Toffalar. Mais le doute demeure Que veux-tu de nous ? Les Anciens ne bronchaient pas, toute leur bonne humeur envole. Les villageois attendaient dans un silence inquiet. Richard dvisagea les six sages avant de reprendre la parole. Darken Rahl veut sapproprier une magie qui le fera rgner sur tous les peuples, y compris le vtre. Mon but est de lempcher dacqurir ce pouvoir. Je veux que vous convoquiez un conseil des devins, pour quil me dise o trouver cette magie avant quil ne soit trop tard. Battre Rahl de vitesse, voil mon objectif ! Nous ne convoquons pas le conseil des devins pour les trangers ! cracha Toffalar, le regard dur. Kahlan vit que Richard perdait son calme et luttait pour se contrler. Elle ne bougea pas la tte, mais balaya la foule du regard afin de reprer les hommes arms, au cas o ils devraient se battre pour fuir le village. Leurs chances ntaient pas trs bonnes, constata-t-elle. Avait-elle eu raison de venir ici avec Richard ? Les yeux brlant de colre, le Sourcier regarda les villageois. Puis il se tourna de nouveau vers les Anciens. Pour me remercier davoir apport la pluie, je vous demande seulement de ne pas prendre tout de suite une dcision. Attendez de savoir un peu mieux quel homme je suis. (Sa voix restait gale, mais nul naurait pu se mprendre sur le poids de ses paroles.) Rflchissez bien. Beaucoup de vies sont dans la balance. La mienne, celle de Kahlan et les vtres Alors que Kahlan traduisait, elle eut soudain le sentiment terrifiant que Richard ne sadressait pas aux Anciens. Il parlait quelquun dautre. Une personne dont le regard pesait sur elle. Sondant la foule, elle constata que tous les yeux taient braqus sur les deux hommes. De qui sentait-elle toujours le poids du regard ? Jaccepte ta proposition, dit enfin Toffalar. Pendant que nous - 314 -

rflchissons, Kahlan et toi serez nos invits. Faites comme chez vous, nos maisons et nos vivres sont les vtres Les Anciens se levrent et se dirigrent vers les btiments communs sans se soucier de la bruine. Les villageois retournrent leurs occupations. Au passage, ils firent sparpiller les enfants. Savidlin fut le dernier sen aller. Avec un beau sourire, il assura Kahlan quil tait prt accourir si elle avait besoin de quelque chose. Elle len remercia pendant quil sloignait dj. Les deux jeunes gens restrent assis sur le sol humide, se balanant de droite gauche pour esquiver les grosses gouttes qui tombaient du toit. Le panier de pain et les assiettes de poivrons avaient t abandonns l. Kahlan se pencha, fourra un morceau de pain et en fit un rouleau quelle tendit Richard. Puis elle en prpara un pour elle. Tu es en colre contre moi ? demanda le Sourcier. Non, je suis fire de toi, au contraire. Un sourire de petit garon sur les lvres, Richard commena manger avec la main droite et dvora belles dents. Regarde derrire mon paule droite, dit-il quand il eut fini. Un homme est adoss contre un mur. De longs cheveux gris, les bras croiss Tu sais qui cest ? Kahlan prit une bouche de sa prparation et jeta un coup dil discret. On lappelle lHomme Oiseau. Je ne sais rien de plus, sauf quil peut faire venir tous les oiseaux lui. Richard fourra un autre morceau de pain. Je crois que nous devons avoir une petite conversation avec lui Pourquoi ? Parce que cest le chef, ici. Non, les Anciens commandent. Mon frre dit toujours que le vritable pouvoir ne se montre jamais en public. Les Anciens sont l pour la galerie ! Parce quon les respecte, ils servent de faade. Comme les crnes, sur les poteaux ! Sauf quon leur a laiss la peau sur les os ! Ils incarnent lautorit parce quon les vnre, mais ils ne dirigent rien. (Richard jeta un coup dil lHomme Oiseau.) Cest lui le chef ! Alors, pourquoi ne sest-il pas manifest ? Pour voir si nous sommes malins ! Richard se leva et tendit une main sa compagne. Elle finit son - 315 -

morceau de pain, sessuya les mains sur son pantalon et accepta quil laide se remettre debout. Pendant quil la redressait, elle pensa la joie quelle prouvait chaque fois quil lui offrait sa main de cette manire. Personne navait jamais os le faire. Entre autres raisons, ctait pour a quelle se sentait si bien avec lui. Ils marchrent sous la pluie glaciale, pataugeant dans la boue pour approcher de lHomme Oiseau. Toujours adoss son mur, il les regarda avancer vers lui. Ses longs cheveux gris argent tombaient sur ses paules et couvraient en partie la tunique en peau de daim assortie son pantalon. Ses vtements taient dpourvus dornements, mais un os sculpt accroch une lanire en cuir pendait son cou. Dun ge indfinissable, portant encore beau, il tait peu prs de la taille de Kahlan. La peau de son visage semblait aussi rche au toucher que le cuir tann qui composait sa tenue. Quand ils sarrtrent devant lui, il ne changea pas de position. Son genou droit pointa un peu lorsquil appuya son pied contre le mur de boue sche. Il tudia les deux jeunes gens sans dcroiser les bras. Richard croisa galement les siens. Jaimerais vous parler, si vous ne craignez pas que je sois un esprit LHomme Oiseau regarda Kahlan pendant quelle traduisait, puis il riva les yeux sur Richard. Jai dj vu des esprits et ils ne portaient pas dpe Quand Kahlan eut traduit, le Sourcier sesclaffa. La jeune femme aimait tant sa faon de rire ! Jen ai vu aussi, et vous avez raison : ils ne portaient pas dpe. Avec un petit sourire, lHomme Oiseau dcroisa les bras et scarta du mur. La force accompagne le Sourcier, dit-il en flanquant une gifle symbolique au jeune homme. Qui lui rendit son salut et sa claque. Lhomme saisit los qui pendait son cou et le porta ses lvres. Kahlan comprit enfin quil sagissait dun sifflet. Ses joues se gonflrent quand il souffla dedans, mais aucun son nen sortit. Laissant retomber le petit instrument, il tendit un bras sans quitter Richard du regard. Un faucon fendit le ciel gristre et vint se poser sur son avant-bras. Il battit des ailes pour en chasser les gouttes de - 316 -

pluie puis les replia. Sa petite tte oscillant de droite gauche, il dvisagea les deux visiteurs de ses yeux noirs. Venez, dit lHomme Oiseau, nous allons parler Il les guida jusquaux btiments communs et se dirigea vers le moins grand du lot, un peu lcart des autres. Mme si elle ny tait jamais entre, Kahlan savait quil sagissait de la maison des esprits, une hutte sans fentres o se runissait le conseil des devins. Quand lHomme Oiseau poussa la porte et les invita entrer, le faucon resta sur son bras sans broncher. Le petit feu dun brasero clairait la salle obscure. Un trou pratiqu dans le toit servait vacuer la fume. Mais le systme fonctionnait mal et latmosphre tait embrume. Sur le plancher, vestiges danciens repas, reposaient des coupes en poterie. Le long dun mur, une tagre supportait une bonne vingtaine de crnes polis par le temps. part a, la salle tait vide. LHomme Oiseau choisit un endroit o le toit ne fuyait pas et sassit mme le sol. Kahlan et Richard prirent place en face de lui sous lil intress du faucon. Lhomme planta son regard dans celui de la jeune femme. lvidence, il avait lhabitude que les gens aient peur quand il les dvisageait, mme sil ny avait aucune raison cela. Kahlan le comprit parce quil en allait de mme avec elle. Cette fois, il ne lut aucune angoisse dans les yeux de lInquisitrice. Mre Inquisitrice, vous navez pas encore choisi de compagnon dit-il en caressant la tte du faucon. Kahlan naima pas son ton et comprit quil la mettait lpreuve. Cest exact Seriez-vous candidat ? Non Veuillez mexcuser, je ne voulais pas vous offenser. Pourquoi ny a-t-il pas de sorcier avec vous ? Presque tous ont pri. Il nen reste que deux. Le premier vend ses services une reine et le second a t frapp par une crature du royaume des morts. Il nest pas sorti dun profond sommeil Il ny a donc plus personne pour me protger. Les autres Inquisitrices ont t assassines. Nous vivons des temps bien sombres. Le regard de lHomme Oiseau exprima une sincre sympathie dmentie par le timbre de sa voix. Pour une Inquisitrice, il est dangereux de voyager seule. - 317 -

Cest vrai Il est tout aussi prilleux pour un homme dtre en face dune Inquisitrice qui dsire ardemment quelque chose. De mon point de vue, vous courez plus de risques que moi. Cest possible dit lHomme Oiseau sans cesser de caresser la tte du faucon. Cet homme est-il un vritable Sourcier ? A-t-il t nomm par un sorcier ? Oui. Voil des annes que je navais pas vu un authentique Sourcier. Un imposteur est venu jadis au village. Il a tu plusieurs membres de mon peuple parce quils refusaient de lui donner ce quil voulait. Je suis dsole pour ces malheureux Cest inutile, car ils sont morts vite. Mais vous pouvez vous lamenter sur le Sourcier, parce que son agonie fut longue. Le faucon regarda Kahlan dune trange faon Je nai jamais rencontr de faux Sourcier, mais jai vu celui-l devenir furieux. Croyez-moi, vous auriez tort de lui donner une raison de dgainer son pe. Il sait utiliser sa magie, et jtais l quand il a vaincu des esprits malfiques LHomme Oiseau sonda les prunelles de Kahlan comme pour valuer sa sincrit. Merci de cet avertissement. Je ne loublierai pas Vous aurez bientt fini dchanger des menaces ? explosa soudain Richard. Je croyais que tu ne comprenais pas leur langue ? sexclama Kahlan. Cest exact, mais je sais lire dans un regard. Si les yeux lanaient des tincelles, cette salle serait en feu ! Kahlan se tourna de nouveau vers lHomme Oiseau. Le Sourcier demande si nous allons arrter de nous lancer des menaces la tte. Il est bien impatient, il me semble ! Je le lui ai dj dit, mais il ne me croit pas. Voyager avec lui doit tre pnible. Pas du tout ! affirma Kahlan avec un grand sourire que son interlocuteur lui rendit. Puis il se tourna vers Richard. Si nous dcidons de ne pas aider Darken Rahl, combien dentre nous tuera-t-il ? Tt ou tard, beaucoup des vtres mourront. - 318 -

LHomme Oiseau cessa de caresser le faucon. Cest un argument qui nous inciterait soutenir Rahl, diraiton Si vous refusez de massister, fit Richard avec un grand sourire, et si vous restez neutres, aussi stupide que ce soit, je considrerai que cest votre droit. Donc, je ne vous ferai pas de mal. Mais Rahl, lui, naura pas mes scrupules. Voil pourquoi je continuerai le combattre jusqu mon dernier souffle, sil le faut. Son sourire envol, Richard se pencha vers lHomme Oiseau. Mais si vous vous rangez dans le camp de Rahl, et que je finisse par gagner, je reviendrai, et Il se passa un doigt sous la gorge. Un geste qui navait pas besoin de traduction. LHomme Oiseau resta de marbre mais ne trouva pas de repartie cinglante. Nous voulons seulement quon nous laisse en paix finit-il par dire. Je peux comprendre a fit Richard en haussant les paules. Cest ce que jaurais dsir aussi Mais Rahl a tu mon pre et il ma envoy des cratures qui ont pris son apparence pour mieux me tromper. Il a aussi lanc des tueurs aux trousses de Kahlan. En ce moment il affaiblit la frontire pour envahir mon pays. Mes deux meilleurs amis, attaqus par ses monstres, dorment dun sommeil proche de la mort. Ils survivront, mais quarrivera-t-il la prochaine fois que Rahl les frappera ? Kahlan ma parl de ses victimes. Il sen prend aussi aux enfants. Certaines histoires vous feraient vomir ! (Il baissa le ton.) Oui, mon ami, jaurais moi aussi aim quon me fiche la paix. Le premier jour de lhiver, si Rahl sest appropri la magie quil convoite, il dtiendra un pouvoir que nul ne pourra combattre. Alors, il sera trop tard. (Quand la main droite de Richard se posa sur son arme, Kahlan carquilla les yeux.) Sil tait ici ma place, il dgainerait cette pe et il obtiendrait votre soutien ou votre tte. (Il loigna sa main de larme.) Et voil pourquoi, mon ami, je ne vous ferai rien si vous me tournez le dos. LHomme Oiseau resta un long moment silencieux. prsent, je sais pourquoi je ne voudrais pas avoir Darken Rahl pour ennemi. Ou vous (Il se leva, gagna la porte, poussa le faucon senvoler et revint sasseoir.) Vous semblez dire la vrit, mais je nen suis pas encore sr. De plus, si vous nous demandez de laide, il semble aussi que vous dsiriez nous aider. Et sur ce point, - 319 -

je vous crois sincre. Un sage cherche du soutien en proposant le sien, pas en usant de menaces ou de ruse Si javais voulu ruser, je vous aurais laiss croire que je suis un esprit. LHomme Oiseau eut un sourire matois. Le conseil des devins aurait dcouvert que ctait faux. Un sage sen serait dout Alors, pourquoi avoir dit la vrit ? Pour ne pas nous abuser, ou cause du risque dtre dmasqu ? En toute franchise ? Pour les deux raisons Merci de votre sincrit. Richard se rassit bien droit et prit une grande inspiration. Homme Oiseau, jai dit ce que javais dire. vous de juger. Mais le temps mest compt. Maiderez-vous ? Ce nest pas si simple. Mon peuple se fie moi. Si vous demandiez de la nourriture, je dirais : donnez-lui manger , et on mobirait. Mais vous voulez runir le conseil des devins. Il est compos des six Anciens et de ma modeste personne. Ces hommes sont gs et trs attachs aux traditions. Jusque-l, aucun visiteur na eu le droit de dranger les esprits de nos anctres. Ces vieillards iront bientt dans lautre monde, et ils dtesteraient savoir quun tranger risque plus tard de les appeler. Sils rompent avec la coutume, ce fardeau psera jamais sur eux. Je ne peux pas leur ordonner de le faire. Il ne sagit pas seulement des besoins dun tranger, intervint Kahlan. Nous aider revient vous aider vous-mmes. Au bout du chemin, peut-tre convint lHomme Oiseau. Mais pas au dbut. Et si jappartenais votre peuple ? demanda soudain Richard. Kahlan traduisit sans dissimuler sa surprise. Alors, les Anciens convoqueraient le conseil pour vous sans violer nos traditions. Pouvez-vous faire de moi un Homme dAdobe ? Si vous accomplissiez dabord quelque chose pour mon peuple sans en tirer davantage, pour prouver vos bonnes intentions et sans promesse de notre part ce serait possible. condition que les Anciens soient daccord. Une fois que je serais des vtres, je pourrais demander quon runisse le conseil ? Si vous apparteniez mon peuple, les Anciens sauraient que vous avez notre intrt cur, et ils tenteraient tout pour vous - 320 -

aider. Le conseil pourra-t-il me dire o est lobjet que je cherche ? Je lignore Parfois, les esprits refusent de nous rpondre. Il arrive aussi quils en soient incapables. Mme si nous convoquons le conseil, rien ne garantit que nous pourrons vous aider. Mais nous ferons de notre mieux, je my engage Richard baissa les yeux. En rflchissant, il poussa du bout du doigt un peu de poussire dans une minuscule flaque deau. Kahlan, demanda-t-il, connais-tu quelquun dautre qui pourrait nous rvler o est la bote ? La jeune femme navait pas cess de ressasser cette question. Oui. Mais parmi eux, aucun ne serait plus dispos nous aider que le Peuple dAdobe. Certains de ces gens nous tueraient pour avoir os demander ! quelle distance sont ceux qui ne nous abattraient pas au premier mot ? Il faudrait trois semaines de marche vers le nord, travers une rgion trs dangereuse contrle par Darken Rahl. Trois semaines rpta le Sourcier, accabl. Richard, lHomme Oiseau ne sest pas montr trs encourageant. Si tu trouves un moyen de les aider, si a plat aux Anciens, sils acceptent que tu deviennes un des leurs, si le conseil des devins obtient une rponse, si les esprits la connaissent a fait beaucoup de si, et une multitude doccasions dchouer ! Ne mas-tu pas dit que je devrais les convaincre ? Cest vrai Alors, quen penses-tu ? On essaye ici, ou on va chercher ailleurs nos rponses ? Tu es le Sourcier. toi de dcider ! Mais ton avis pourrait mtre utile Je ne sais pas que dire Ma vie dpend aussi de la dcision que tu prendras, et je suis sre que tu feras le bon choix. Et si je me trompe, me dtesteras-tu ? Elle regarda le jeune homme dans les yeux. Ces yeux qui lisaient en elle et lui faisaient prouver des sentiments qui laffaiblissaient dangereusement. Mme si tu as tort, et si a finit par me coter la vie, je ne pourrai jamais te dtester. Richard baissa la tte un moment, sonda la poussire, puis regarda lHomme Oiseau. - 321 -

Votre peuple aime avoir des toits qui fuient ? demanda-t-il. Seriez-vous content que de leau scrase sur votre visage pendant que vous dormez ? Je vois Alors, pourquoi fabriquez-vous des toits qui ne sont pas tanches ? Parce que nous navons aucun matriau valable notre disposition. Les briques dadobe seraient trop lourdes et nous tomberaient sur la tte. Le bois est rare, il faudrait aller en chercher beaucoup trop loin dici. Nous navons que du chaume et a fuit. Richard prit une des coupes et la plaa, renverse, sous un des trous o gouttait de leau. Et largile qui vous sert pour les poteries ? Nos fours sont trop petits. Impossible dy cuire quelque chose dassez grand. De plus, a se craquellerait, et il y aurait aussi des fuites. Non, il ny a pas de solution Cest une grave erreur daffirmer quune chose est impossible simplement parce quon ne sait pas la faire. Si javais cru a, je ne serais pas ici (Richard ne mit ni agressivit ni ironie dans ses propos.) Votre peuple est fort et sage. Je serais honor que son Homme Oiseau mautorise lui apprendre comment fabriquer des toits qui ne fuient pas. Et qui permettent en mme temps de bien vacuer la fume ! Impassible, lHomme Oiseau rflchit quelques instants. Si vous russissez, ce serait trs bon pour mon peuple et il vous en serait reconnaissant. Je ne peux rien promettre de plus Je ne vous le demande pas. La rponse sera peut-tre ngative quand mme. Vous devrez laccepter et ne pas attaquer les miens. Je mefforcerai de les aider. En change, je veux quils me jugent quitablement. Rien de plus. Alors, je vous autorise essayer. Mais je ne vois pas comment fabriquer un toit en argile qui ne se craquelle pas et na pas de fuites. Pour la maison des esprits, jen ferai un qui aura mille craquelures mais ne fuira pas. Ensuite, je vous montrerai comment en faire dautres. LHomme Oiseau sourit et hocha gravement la tte. - 322 -

Chapitre 24
Je dteste ma mre ! Assis en tailleur sur lherbe, Darken Rahl tudia un moment lexpression amre du petit garon avant de rpondre. Carl, ce nest pas rien, ce que tu viens de dire ! Je ne voudrais pas que tu le regrettes aprs y avoir rflchi. Jy ai assez rflchi ! cria lenfant. Nous en avons beaucoup parl. Je sais maintenant que mes parents mont toujours menti. Ce sont des gostes ! Et des ennemis du peuple ! Par la fentre, Rahl contempla les derniers rayons du soleil couchant qui teintaient de pourpre et dor les nuages lointains. Ce soir ! Oui, ce soir, il retournerait dans le royaume des morts. Des jours et des nuits durant, il avait tenu lenfant veill grce son gruau spcial, lui autorisant seulement de petites plages de sommeil. Un long travail pour vider son esprit et le rendre influenable loisir. Interminablement, il lui avait parl pour le convaincre que les autres se servaient de lui, abusaient de lui et lui mentaient. De temps en temps, il lavait laiss seul pour quil assimile tout a. Un rpit quil mettait profit pour aller dans la tombe de son pre lire de nouveau les inscriptions sacres. Ou pour se reposer La nuit prcdente, il avait pris cette fille dans son lit, histoire de se dtendre un peu. Une agrable distraction, pensait-il. Sentir la peau douce dune femme contre la sienne afin de soulager un peu sa tension. Elle aurait d tre flatte, surtout aprs quil se fut montr si tendre et si charmant avec elle. Dailleurs, ne brlait-elle pas denvie de partager sa couche ? Et quavait-elle fait ? Devant ses cicatrices, elle avait clat de rire ! En y repensant, Rahl dut lutter pour matriser sa colre et montrer lenfant un visage avenant. Il fallait pourtant quil dissimule quel point il avait envie den finir avec tout a ! Quand il revit sa raction face cette garce toute sa violence dchane et - 323 -

entendit de nouveau ses cris de douleur, sourire devint plus facile. Cette chienne ne se moquerait plus jamais de lui ! Pourquoi souris-tu ? demanda Carl. Parce que je suis trs fier de toi, mon enfant. Le sourire de Rahl slargit encore quand il pensa aux flots de sang qui jaillissaient des entrailles de la fille pendant quelle hurlait. O tait son rire dbile, prsent ? De moi ? demanda timidement Carl. Oui, de toi Peu de garons de ton ge sont assez intelligents pour voir le monde tel quil est. Et dpasser leur petite existence pour sintresser aux dangers et aux merveilles de lunivers. Et surtout, pour comprendre que je mchine apporter la paix et la scurit aux gens. (Il secoua tristement la tte.) Parfois, jai le cur bris de voir les tres au nom desquels je mpuise lutter me tourner le dos et nier mes efforts. Ou pire, se joindre aux ennemis du peuple. Carl, je ne voudrais pas que tu tinquites pour moi un fardeau bien trop lourd pour de jeunes paules , mais linstant o je te parle, des fourbes complotent de nous conqurir et de nous craser. Ils ont fait disparatre la frontire qui protge DHara et ils sattaquent la deuxime. mon avis, ils prparent une invasion. Jai tent davertir les gens que le danger viendrait de Terre dOuest, afin quils prennent des mesures pour se protger. Mais ce sont des tres simples et dmunis, alors, ils se tournent vers moi et demandent que je les couvre de mon aile. Petit Pre Rahl, es-tu en danger ? lana Carl, les yeux carquills. Ce nest pas pour moi que je minquite, rpondit le Matre avec un geste presque nonchalant, mais pour le peuple. Si je meurs, qui le dfendra ? Mourir, toi ? dit lenfant, les larmes aux yeux. Petit Pre Rahl, nous avons besoin de toi ! Ne laisse pas triompher tes ennemis ! Sil te plat, je veux combattre tes cts. Te protger. Lide quon te fasse du mal me rend fou. Rahl sentit que son cur battait plus vite. Le moment approchait. Ce ne serait plus long, maintenant. Au souvenir des cris de la fille, il sourit chaleureusement son prisonnier. Cest moi qui ne peux pas supporter lide que tu sois en danger, Carl. Ces derniers jours, jai appris mieux te connatre, et tu es beaucoup plus mes yeux quun garon qui a choisi de maider conduire une crmonie. Tu es devenu mon ami, sais-tu ? Je tai - 324 -

confi mes angoisses, mes espoirs et mes rves. Cela ne marrive pas souvent. Et savoir que tu te soucies de moi est largement suffisant. Petit Pre Rahl dit Carl entre deux sanglots, je ferai nimporte quoi pour toi. Me laisseras-tu rester tes cts aprs la crmonie ? Si je peux tre avec toi, je jure de te servir fidlement. Carl, cette gentillesse, cest si touchant Mais tu as ta vie, tes parents et tes amis. Et Polissonne, ta chienne, il ne faut pas loublier ! Bientt, tu auras envie de retrouver tout a. Sans quitter Rahl des yeux, Carl secoua lentement la tte. Non, tout ce que je veux, cest tre avec toi. Petit Pre Rahl, je taime et je dsire te servir ! La mine grave, Rahl fit semblant de rflchir aux paroles de lenfant. Rester avec moi serait dangereux, dit-il, le cur battant la chamade. Je men fiche ! Je veux tre ton serviteur. Et tant pis si je dois tre tu. Mon seul rve est de te servir. De consacrer ma vie taider combattre tes ennemis ! Petit Pre Rahl, si je meurs pour toi, ce sera une bonne mort. Laisse-moi rester. Je ferai tout ce que tu me demanderas. Pour toujours ! Rahl prit une grande inspiration et la relcha lentement. Es-tu sr de ce que tu dis ? Le penses-tu vraiment ? Donnerais-tu ta vie pour moi ? Je le jure ! Je veux bien mourir pour toi. Ma vie tappartient, si tu la veux ! Rahl se pencha un peu en arrire, mit les mains sur ses genoux et hocha la tte, les yeux rivs sur le petit garon. Oui, Carl, je la veux Lenfant ne sourit pas, mais il tremblait dexcitation dtre ainsi accept. Et la crmonie, quand aura-t-elle lieu ? Jai tellement hte de taider ! Et de secourir le peuple Cest pour bientt, souffla Rahl, les pupilles dilates. Ce soir, quand je taurai nourri. Es-tu prt commencer ? Oui. Rahl se leva. Le sang coulait flots dans ses veines, mais il matrisa son excitation. Dehors, il faisait nuit. La lumire vacillante des torches dansait dans ses yeux bleus, se refltait sur ses longs cheveux blonds, et on aurait jur que ses robes blanches brillaient. Avant dentrer dans la pice de la forge, il positionna prs de la - 325 -

bouche de Carl lembout de la corne gaver. Dans la salle obscure, les gardes attendaient, les bras croiss et le dos bien droit. Sur leur peau couverte dune fine pellicule de suie, la sueur traait de petits sillons. Un creuset reposait dans les flammes de la forge et une fume acre slevait de la mixture qui y bouillonnait. Demmin est de retour ? demanda Rahl, les yeux fous. Depuis des jours, matre. Dites-lui de venir ! ordonna Rahl, si nerv quil parvenait peine murmurer. partir de maintenant, je veux que vous me laissiez seul, tous les deux Les gardes sinclinrent respectueusement et sortirent par la porte de derrire. Le Petit Pre passa une main sur le creuset. Aussitt, lhorrible odeur devint un fumet apptissant. Rahl ferma les yeux et adressa une prire muette son pre. Trop exalt pour contrler encore sa respiration, il haletait quand il porta ses doigts tremblants sa bouche, les humecta et les passa sur ses lvres. Aprs avoir fix des poignes en bois au creuset pour ne pas se brler, il utilisa sa magie afin de modifier le poids de lensemble, dsormais beaucoup plus facile soulever, et sortit avec son fardeau. Les torches illuminaient toute la zone autour du petit garon : le sable blanc sillonn de symboles, le cercle dherbe et lautel dress sur le carr de pierre blanche. Elles clairaient aussi lautre bloc de pierre, o reposait la coupe de fer avec une shinga sur le couvercle. Rahl sarrta devant lenfant, prs de lextrmit vase de la corne gaver. Ses yeux brillrent quand il croisa le regard de sa victime. Tu es sr de toi, Carl ? Puis-je mettre ma vie entre tes mains ? Je jure de ttre loyal jamais, Petit Pre. Rahl prit une inspiration rapide et ferma les yeux. La sueur ruisselait de son front et imprgnait ses robes, qui lui collaient la peau. Les vagues de chaleur montant du creuset lui roussissaient presque les sourcils. Il y ajouta le feu de sa magie, pour que le liquide continue bouillonner. Puis il psalmodia les incantations sacres dans lantique langage quil tait un des seuls connatre. La mlope sifflante des sortilges parut emplir lair. Rahl cambra le dos quand il sentit le pouvoir dferler dans son corps comme une lave brlante. - 326 -

Tremblant, il continua incanter, chacun de ses mots adress lesprit du petit garon. Il entrouvrit ses yeux, o brillait une passion dune infinie lubricit. Le souffle court, il baissa la tte vers lenfant. Carl, souffla-t-il, je taime ! Moi aussi, Petit Pre Rahl. Prends lembout de la corne dans ta bouche, mon enfant, et serre-le trs fort. Pendant que Carl obissait, Rahl psalmodia le dernier sortilge. Son cur battait si fort quil entendit peine les sifflements et les crpitements des torches se mler ses paroles. Le Petit Pre vida le creuset dans la corne. Les yeux carquills, Carl inhala et avala simultanment le plomb en fusion qui dvasta aussitt son corps. Darken Rahl tremblait tant dexcitation quil laissa tomber le creuset vide et passa aussitt ltape suivante de lincantation : envoyer lesprit du garonnet dans le royaume des morts. Il pronona les mots dans lordre idoine pour que souvrent les portes du royaume maudit o rgnaient le vide et lobscurit. Quand il leva les bras, des formes noires tourbillonnrent autour de lui et des cris de terreur dchirrent la nuit. Rahl approcha de lautel de pierre froide, sagenouilla devant, lentoura de ses bras et pressa son visage dessus. Alors, il chuchota les mots de lantique langue qui lieraient lesprit de lenfant au sien. Lorsquil eut fini, il se leva, les poings sur les hanches et les joues rouges comme des braises. Demmin Nass sortit alors des ombres. Demmin, murmura Rahl quand ses yeux se posrent sur son ami. Matre Rahl, dit lhomme en inclinant la tte. Le Petit Pre approcha de son complice. Retire le cadavre du sable et tends-le sur lautel. Sers-toi du seau deau pour le nettoyer. (Il baissa les yeux sur lpe courte que Nass portait la ceinture.) Ensuite, fends-lui le crne avec ton arme. Cest tout ce que je te demande. Aprs, tu pourras retourner dans les ombres et attendre. Il passa les mains autour de la tte de Demmin, et lair sembla onduler. Ce sortilge te protgera. Attends ici jusqu mon retour, un peu avant laube. Jaurai besoin de toi - 327 -

Rahl se dtourna, absorb par ses penses. Demmin fit le sale travail pendant que son matre continuait incanter en se balanant davant en arrire, plong dans une transe inquitante. Quand il eut fini, Demmin essuya sa lame sur son avant-bras et la remit au fourreau. Je dteste cette partie de la crmonie marmonna-t-il en jetant un dernier coup dil Rahl. Puis il retourna se poster lombre des arbres. Darken Rahl se plaa derrire lautel. Soudain, il baissa les mains sur le brasero, dont les flammes rugissantes se dressrent tels des serpents. Puis il tendit les bras, les doigts tordus comme des serres, et la coupe de fer sleva dans les airs pour venir se poser dans le feu. Rahl sortit son couteau lame incurve et le posa sur le ventre encore mouill du cadavre. Dgrafant ses robes lpaule, il les laissa glisser lentement jusquau sol puis les loigna de lui dun coup de pied. De la sueur ruisselait le long de son corps lanc Sur ses muscles fins mais puissants, la peau tait lisse et tendue, sauf sur la zone suprieure de sa cuisse gauche, sur une partie de ses hanches et sur le ct gauche de son pnis en rection. Ctait l que couraient les cicatrices laisses par les flammes qui avaient consum son pre alors quil se tenait sa droite. Le feu du maudit sorcier lavait aussi atteint, lui valant des douleurs inimaginables. Ce ntaient pas des flammes comme les autres Telles des cratures vivantes, elles staient colles lui, le marquant au fer rouge tandis quil hurlait jusqu sen casser les cordes vocales. Darken Rahl shumecta le bout des doigts et les passa lentement sur ses chairs jamais dessches. Un geste quil aurait voulu pouvoir faire tant de fois, aprs lattaque, pour apaiser aussi peu que ce fut labominable douleur. Mais les gurisseurs lui avaient interdit de toucher les brlures. Afin de len empcher, ils lui avaient li les poignets de manire ce quil ne puisse pas baisser les bras. Tremblant de souffrance, il stait humect les doigts pour les passer sur ses lvres, avec lespoir darrter de pleurer, et sur ses yeux pour tenter de chasser lhorrible vision de son pre consum par les flammes. Des mois durant, il avait suppli en vain quon le laisse toucher ses stigmates Comme il hassait le sorcier ! Et combien il aurait aim enfoncer une main dans sa poitrine pour arracher son cur encore palpitant sans cesser de le regarder dans les yeux. - 328 -

Darken Rahl loigna les doigts de ses cicatrices. Prenant son couteau, il chassa de son esprit les souvenirs de ces temps atroces. prsent, il tait un homme. Le Matre Et il avait un travail faire ! Aprs avoir psalmodi le sortilge requis, il plongea le couteau dans la poitrine de lenfant. Avec soin, il retira dabord le cur et le plongea dans la coupe de fer o bouillonnait de leau. Puis il prleva le cerveau et lajouta sa prparation. Enfin, il coupa les testicules et leur fit subir le mme sort. Quand il posa le couteau, le sang ml sa sueur dgoulina avec elle sur le sol. Il tendit les mains au-dessus du cadavre et fit une prire destine aux esprits. Les yeux ferms, il leva la tte vers la fentre obscure et continua incanter sans avoir besoin de rflchir aux paroles quil prononait. Une heure durant, il murmura le texte sacr de la crmonie et se barbouilla la poitrine de sang au moment exact o il le fallait. Quand il eut fini de rciter les runes apprises dans la tombe de son pre, il revint dans le carr de sable o Carl avait t enterr pendant sa mise lpreuve et le lissa soigneusement. Une fine couche de grains blancs adhra au sang demi sch sur sa peau. Le front pliss, Rahl dessina lentement un entrelacs de symboles interconnects. Pour matriser leur configuration complexe, il lui avait fallu des annes dtudes. Encore aujourdhui, cela exigeait une concentration sans faille, car loubli dune ligne droite ou dune courbe suffirait lui coter la vie sur-le-champ. Sa tche acheve, il alla inspecter la coupe sacre et constata avec satisfaction que presque toute leau stait vapore. Il devait en tre ainsi pour que la crmonie russisse. Utilisant de nouveau sa magie, il fit ensuite lviter la coupe jusquau bloc de pierre polie et ly dposa en douceur. Aprs avoir laiss refroidir un peu la prparation, il sempara dun pilon en pierre et entreprit de broyer les organes. Il sacharna, ruisselant de sueur, jusqu ce que le cur, le cerveau et les testicules forment une pte o il ajouta diverses poudres magiques rcupres dans les poches de ses robes toujours en tas sur le sol. Debout devant lautel, il leva la coupe et lana le sortilge dinvocation. Ensuite, il baissa les bras et promena longuement son regard sur les splendeurs du Jardin de la Vie. Avant dentrer dans le royaume des morts, il adorait voir de belles choses Il commena manger la pte avec les doigts. Le got de la - 329 -

viande lui donnant envie de vomir, il se nourrissait en gnral de lgumes. Mais l, la magie ne lui laissait pas le choix. Pour aller dans le royaume des morts, il devait ingurgiter cette horreur. Pour saider un peu, il pensa trs fort une pure de carottes Rahl avala la dernire bouche, posa la coupe et alla sasseoir en tailleur sur lherbe, devant ltendue de sable blanc. Les cheveux poisseux de sang, il posa les mains sur ses genoux, paumes vers le haut, ferma les yeux et se prpara sa rencontre avec lesprit de lenfant. Quand il fut prt, le Petit Pre rouvrit les yeux. Viens moi, Carl ! murmura-t-il dans lantique langage. Aprs un long moment de silence, un rugissement retentit et la terre trembla. Au centre du sable, le point focal du sortilge, lesprit du petit garon se matrialisa sous la forme dune shinga. Dabord transparente comme de la fume, la bte sortit lentement du sable en tournant sur elle-mme, comme si elle tait irrsistiblement attire par les symboles quavait dessins Rahl. Sa tte se dressa tandis quelle rampait dans lentrelacs de lignes droites et de courbes et une vapeur mphitique sortit de ses naseaux. Sans broncher, Rahl regarda le monstre se relever et, devenu solide, ventrer la masse de sable pour en extirper ses normes pattes arrire. Alors que le sable blanc retombait dans le trou obscur dont elle venait dmerger, la shinga sleva dans les airs et ses yeux marron perants se posrent sur Rahl. Merci dtre venu, Carl La crature blottit son museau contre la poitrine nue du Petit Pre, qui se leva et lui caressa la tte pendant quelle ruait, impatiente de partir. Quand elle fut un peu calme, il sauta sur son dos et noua les bras autour de son cou. Dans un clair aveuglant, la shinga et son cavalier sengouffrrent dans le trou bant, la bte tournant sur elle-mme comme la tige dun tire-bouchon. La terre trembla de nouveau et le trou se referma avec un grincement percer les tympans. Puis le silence de la nuit retomba sur le Jardin de la Vie. Demmin Nass sortit de lombre des arbres, le front lustr de sueur. Bon voyage, mon ami murmura-t-il. Bon voyage - 330 -

Chapitre 25
Il ne pleuvait plus, mais le ciel restait couvert, comme depuis tant de jours. Assise seule sur un banc, adosse au mur dun btiment, Kahlan souriait en regardant Richard assembler le nouveau toit de la maison des esprits. De la sueur ruisselait sur son dos nu aux muscles saillants o apparaissaient toujours les cicatrices laisses par les griffes du garn. Richard travaillait avec Savidlin et quelques hommes, leur enseignant ses mthodes. Le travail manuel tait selon lui universel. En consquence, il jugeait ne pas avoir besoin dune traductrice. De plus, si ses lves dcouvraient certaines choses seuls, ils comprendraient lopration et tireraient davantage de fiert de leur ouvrage. Savidlin bombardait le pauvre Sourcier de questions quil ne saisissait pas. Souriant, il rpondait avec des mots tout aussi mystrieux pour ses compagnons, puis recourait un langage par gestes invent pour loccasion. Parfois, les Hommes dAdobe trouvaient ses arabesques hilarantes et tout le monde clatait de rire. Pour des gens que sparait la barrire des langues, ils avaient russi beaucoup en peu de temps Au dbut, Richard avait jou les mystrieux avec son amie, lui disant dattendre pour connatre lide quil avait derrire la tte. Il commena par former des blocs dargile denviron un pied sur deux et les modela pour quils aient une partie bossue prolonge par une sorte de rigole. Aprs avoir compltement vid les pices, il les avait confies aux femmes qui soccupaient de la poterie pour quelles les passent au four. Ensuite, il fixa deux btons bien droits aux deux extrmits dune planche plate et plaa une grosse motte dargile au centre. Avec un rouleau, il aplatit largile, les deux btons servant de niveaux pour dterminer lpaisseur. liminant la matire excdentaire qui dpassait de la planche, il obtint des plaques dargile de taille et dpaisseur identiques, les posa sur les moules - 331 -

que les femmes avaient fait cuire et lissa soigneusement le tout. Enfin, il se servit dun bton pointu pour percer un trou dans les deux angles suprieurs. Quand il savisa que les villageoises le suivaient partout et inspectaient dun il critique son travail, il les enrla dans son quipe. Bientt, une petite ruche douvrires souriantes et volubiles entreprit de fabriquer les plaques et lui montra comment amliorer sa technique. Une fois sches et retires des moules, les premires plaques pouvaient passer au four. Pleines dnergie, les femmes entreprirent den prparer dautres. Richard les encouragea continuer inlassablement, puis il les abandonna et alla dans la salle des esprits o il construisit une chemine avec les briques que le Peuple dAdobe utilisait pour monter ses murs. Savidlin le suivit, essayant de comprendre ce quil faisait. Un peu plus tt, Kahlan tait all voir son ami. Tu fabriques des tuiles en argile, si jai bien compris Exactement ! Richard, jai vu des toits de chaume qui ne fuyaient pas ! Moi aussi. Alors, pourquoi ne pas simplement amliorer les leurs pour que la pluie ne les traverse plus ? Tu sais comment faire ? Non. Moi non plus. En revanche, je suis un expert en toits de tuiles. Donc, cest la solution que jai choisie. Pendant quil montait la chemine sous le regard avide dapprendre de Savidlin, dautres hommes dpouillrent le toit de son chaume, laissant nu une charpente de solives qui servirait de support aux futures tuiles. Richard disposa chaque tuile en quilibre sur deux solives, la partie infrieure reposant sur la premire, et la suprieure sur la deuxime. Les trous lui servirent les attacher solidement leur support. Puis il plaa la deuxime range de tuiles de manire ce que leur base chevauche la partie suprieure des prcdentes et obstrue les orifices de fixation. Grce leur forme ondule, les pices sembotrent parfaitement. Conscient que les tuiles taient plus lourdes que le chaume, Richard avait tay la structure par en dessous avec des poutres renforces dentretoises. Une bonne moiti du village participait au chantier. De temps en temps, lHomme Oiseau venait y jeter un coup dil, et ce quil - 332 -

voyait semblait le satisfaire. Deux ou trois fois, il sassit prs de Kahlan sans engager la conversation, mais en lui posant intervalles irrguliers une ou deux questions sur le caractre du Sourcier. La plupart du temps, la jeune femme restait seule. Les villageoises avaient dclin ses propositions dassistance, les hommes gardaient leurs distances non sans la surveiller du coin de lil et les adolescentes taient trop timides pour oser sapprocher delle. Mais elles la regardaient souvent de loin en murmurant. Quand Kahlan leur demandait leurs noms, elles sparpillaient comme une vole de moineaux aprs lavoir gratifie de quelques demi-sourires. Les enfants, eux, auraient bien fraternis avec ltrangre. Mais leurs mres les en empchaient. Et chaque fois que Kahlan proposait de les aider mme cuisiner elles lui opposaient un refus poli, arguant quelle tait une honorable invite . Kahlan nen crut pas un mot. Ces femmes avaient peur de lInquisitrice ! Ce ntait pas nouveau pour elle, pas plus que les regards la drobe et les murmures. Plus jeune, elle sen tait dsole. Aujourdhui, elle ne sen souciait plus. Mlancolique, elle se souvint de ce que sa mre lui disait avec un gentil sourire : les gens taient comme a, on ny pouvait rien, et il ne fallait pas en concevoir damertume. Un jour, tout a lui passerait bien au-dessus de la tte De fait, Kahlan avait fini par se rsigner. Persuade de navoir pas besoin de laffection des autres, elle stait rsigne sa condition et sa vie telle quelle tait , certaine quelle naurait jamais droit une existence normale et que ctait trs bien comme a. Ctait avant de rencontrer Richard. Lui, il lavait accepte. Devenu son ami, il sadressait elle sans crainte et la traitait comme une personne normale. Et il se souciait de son bien-tre ! Mais bien entendu, il ignorait qui elle tait Savidlin aussi avait t gentil avec elle. En compagnie de Richard, il lavait invite dans sa modeste maison, o il vivait avec sa femme Weselan et leur jeune fils Siddin, leur offrant un endroit o dormir mme le sol. Mme si ctait sur linsistance de son mari, Weselan avait su se montrer hospitalire et elle ne devenait pas hostile ds que Savidlin avait le dos tourn. Le soir, aprs le - 333 -

travail, Siddin sasseyait avec Kahlan et coutait, les yeux ronds, ses fabuleuses histoires de rois, de chteaux forts, de terres lointaines et de monstres froces. Souvent, il venait se blottir sur ses genoux et la cajolait pour quelle continue. Sa mre le laissait faire, assez dlicate pour ne pas montrer sa peur. En y repensant, Kahlan en eut les larmes aux yeux. Et il y avait mieux encore ! Lenfant couch, Savidlin et son pouse restaient avec les deux jeunes gens pour quils leur parlent du long voyage depuis Terre dOuest. Ptri de respect pour les tres courageux qui ne renonaient jamais, le pre de famille coutait avec des yeux presque aussi ronds que ceux de son fils. LHomme Oiseau semblait content du nouveau toit. Ds quil avait commenc comprendre o Richard voulait en venir, il avait souri en hochant la tte. Les six Anciens taient plus difficiles impressionner. leurs yeux, recevoir quelques gouttes de pluie sur le crne de temps en temps ntait pas un souci majeur. Dailleurs, ils se faisaient arroser ainsi depuis leur plus tendre enfance, et ils naimaient pas quun tranger vienne pointer du doigt leur atavique stupidit. Ds quun des six dcderait, Savidlin prendrait sa place. Kahlan regrettait quil ne fasse pas dj partie du cercle, car un alli tel que lui leur aurait t des plus utiles. Quarriverait-il, le toit termin, si les Anciens refusaient daccepter Richard au sein du Peuple dAdobe ? Le Sourcier navait pas vraiment promis de ne pas attaquer ces gens. Mme sil ntait pas le type dhomme torturer des innocents, sa fonction pouvait le pousser des extrmits regrettables. Il y avait beaucoup plus enjeu que la vie dune poigne de villageois. Le Sourcier ne devait jamais perdre cette ralit de vue. Et Kahlan non plus Elle ignorait si avoir tu le dernier membre du quatuor lavait rendu plus dur. Prendre une vie modifiait le jugement dune personne, et rcidiver devenait plus facile. Un processus quelle connaissait hlas bien Kahlan aurait donn cher pour quil nait pas couru son secours, prs du Chas de lAiguille, vitant ainsi davoir une mort sur la conscience. Jusque-l, elle navait pas eu le cur de lui dire quelle aurait pu sen sortir sans son aide. Face elle, un homme seul ne pouvait pas grand-chose. Parce quil le savait, Rahl envoyait toujours quatre tueurs une Inquisitrice. Le premier servait de cible son pouvoir et les trois autres se chargeaient dliminer le tratre en mme temps que leur victime dsigne. Parfois, il nen - 334 -

restait quun, mais ctait suffisant si lInquisitrice avait puis son pouvoir. Dans le cas contraire, un assassin seul navait pas une chance. Le tueur aurait abattu son pe, mais elle aurait esquiv sans peine. Ensuite, avant quil nattaque de nouveau, elle laurait touch avec son pouvoir et il serait devenu sa marionnette. Mais comment avouer Richard quil naurait pas eu besoin de tuer cet homme avec Lpe de Vrit ? Il pensait lavoir sauve, et cela soulageait sa conscience. Si elle lui rvlait tout, son univers volerait en clats. Un autre quatuor tait sans nul doute ses trousses. Ces hommes ne renonaient jamais. Celui qui lavait attaque seul, prs de la frontire, savait quil allait mourir et il navait pas recul pour autant. Ces tueurs ne pensaient rien dautre que leur mission. Lide de battre en retraite ne leur traversait mme pas lesprit. Et ils adoraient sen prendre aux Inquisitrices. La jeune femme ne put sempcher de repenser Dennee. Ds quelle voquait les quatuors, ce quils avaient fait sa sur adoptive lui revenait lesprit Avant que Kahlan et atteint lge adulte, sa mre avait t frappe par une maladie quaucun gurisseur ne savait combattre. Elle avait succomb trs vite, ronge de lintrieur par cet atroce flau. Les Inquisitrices tant trs proches les unes des autres, le mal qui frappait lune delles les concernait toutes. La mre de Dennee avait recueilli Kahlan et pris soin delle. Les deux jeunes filles, dj de trs proches amies, avaient t ravies de devenir des surs. Elles se prsentrent dsormais ainsi, et cela adoucit beaucoup le chagrin de Kahlan. Comme sa mre, Dennee tait dune nature fragile. Dote dun pouvoir bien moins puissant que celui de sa sur, elle avait souvent eu besoin de sa protection dans les situations qui exigeaient plus de force quelle ne pouvait en puiser dans les trfonds de son tre. Aprs y avoir recouru, Kahlan rgnrait son pouvoir en une heure ou deux. Dennee, il fallait plusieurs jours Ce matin maudit, Kahlan stait absente pour recueillir la confession dun meurtrier sur le point dtre pendu. Normalement, Dennee aurait d sen charger, mais elle avait voulu lui viter une mission pnible. Dennee dtestait les confessions et le regard des malheureux qui sy soumettaient. Souvent, elle pleurait des jours entiers aprs en avoir recueilli une. Si elle navait pas demand sa sur de la - 335 -

remplacer, le soulagement affich sur son visage parlait de luimme. Kahlan aussi dtestait les confessions. Mais elle tait plus forte, plus sage et plus mre que sa sur. Depuis longtemps, elle avait accept dtre une Inquisitrice. Ctait son destin et son pouvoir et elle en souffrait beaucoup moins que Dennee. Capable de faire passer sa tte avant son cur, elle dchargeait volontiers sa sur du sale travail. Sur le chemin du retour, ce jour-l, elle entendit des gmissements monter des buissons, sur le ct de la route. Dennee gisait dans les broussailles comme un os jet un chien. Kahlan je venais ta rencontre pour faire un bout de chemin avec toi Un quatuor ma attaque Mais jen ai eu un, Kahlan ! Je lai touch avec mon pouvoir Tu aurais t fire de moi Bouleverse, la tte de sa sur sur les genoux, Kahlan lui avait assur que tout sarrangerait. Sil te plat, Kahlan, tu veux bien tirer ma robe sur mes jambes ? Mes bras ne peuvent plus bouger Aprs un moment de panique aggrav par la voix lointaine et faible de sa sur, Kahlan comprit ce qui stait pass. Les tueurs avaient bris les bras de Dennee et ils reposaient, inertes, le long de ses flancs, plis des endroits o il ny avait pas darticulation. Plus grave encore, du sang coulait dune oreille de la pauvre enfant. Kahlan tira ce qui restait de la belle robe brode sur le corps supplici de sa sur. Le tissu tait poisseux de sang Horrifie par la brutalit et la perversit de ces hommes, elle en perdit un moment la parole et dut lutter pour ne pas hurler. Dennee en aurait t encore plus effraye, et elle devait tre forte pour elle une dernire fois Kahlan souffla la moribonde cest Darken Rahl qui ma fait a. Il ntait pas prsent, mais cest lui le vrai coupable Je sais, ma toute petite chrie Ne tagite pas, tout sarrangera. Je vais te ramener la maison, et tu iras trs bien Tu verras Des mensonges. Pour Dennee, rien ne sarrangerait plus. Sil te plat, Kahlan, tue-le ! Il faut arrter cette folie ! Jaimerais tre assez forte Mais tu devras agir ma place Submerge par la colre, pour la premire fois de sa vie, Kahlan eut envie dutiliser son pouvoir afin de faire du mal quelquun. - 336 -

Pour le tuer ! cet instant, elle prouva un sentiment nouveau : une rage venue du plus profond delle-mme, comme si la vengeance tait un droit de naissance ! Dune main tremblante, elle caressa les cheveux poisseux de sang de Dennee. Je le tuerai, cest promis ! Dennee se dtendit un peu dans ses bras. Kahlan enleva son pendentif et le lui passa au cou. Je te loffre Il te protgera, mon petit cur Merci, Kahlan (Dennee sourit tandis que des larmes coulaient sur ses joues dj couleur de cire.) Mais plus rien ne me protgera, dsormais Pense toi ! Ne les laisse pas te torturer. Ils aiment a, Kahlan ! Jai tant souffert, et a les amusait tellement quils en riaient aux clats Kahlan ferma les yeux pour ne plus voir le visage ravag de sa sur. La berant comme un nouveau-n, elle lui embrassa doucement le front Des mauvais souvenirs ? lana soudain une voix. Kahlan sursauta, arrache ses penses. LHomme Oiseau tait debout prs delle et elle ne lavait pas entendu arriver. Elle hocha la tte, vitant de croiser le regard de lHomme dAdobe. Veuillez me pardonner davoir fait montre de faiblesse ditelle dune voix rauque en essuyant dun revers de la main les larmes qui coulaient sur ses joues. LHomme Oiseau sassit doucement prs delle. Mon enfant, tre une victime nest pas une faiblesse. Kahlan ravala les sanglots qui menaaient de lui nouer la gorge. Dennee lui manquait tellement et elle se sentait si seule ! LHomme Oiseau lui passa un bras autour des paules et la serra contre lui. Une brve treinte paternelle Je pensais ma sur Dennee, assassine sur ordre de Darken Rahl. Cest moi qui lai trouve et elle est morte dans mes bras Ils lont tellement fait souffrir ! Rahl ne se satisfait pas de tuer ses ennemis. Il veut que leur agonie soit atroce. Nous sommes diffrents, dit lHomme Oiseau, mais nous souffrons de la mme manire (Il crasa du bout du pouce une larme qui coulait sur la joue de Kahlan, puis chercha quelque chose dans sa poche.) Donnez-moi votre main Kahlan obit. LHomme dAdobe laissa tomber quelques graines - 337 -

dans sa paume. Les yeux levs vers le ciel, il souffla dans son trange sifflet qui ne produisait aucun son. Un petit oiseau jaune vif vint presque aussitt se poser sur sa main. Lentement, il la plaa prs de celle de la jeune femme. Loiseau sauta dune paume lautre et entreprit de picorer les graines. Kahlan sentit ses minuscules pattes agripper ses doigts pendant quil se rgalait. Le volatile tait si petit et si mignon quelle ne put sempcher de sourire. LHomme Oiseau sourit aussi. Quand il eut fini son festin, loiseau sbroua, ravi et confiant. Jai pens que vous aimeriez voir un peu de beaut au milieu de toutes ces horreurs. Merci Kahlan admira encore un peu loiseau, avec ses plumes jaunes et son adorable faon de secouer la tte de droite gauche, puis elle le poussa reprendre son envol. Je nai aucun droit sur lui, dit-elle en le regardant filer tiredaile. Il doit tre libre. LHomme Oiseau sourit en approuvant du chef. Il se pencha en avant, les mains sur ses genoux, et tudia la maison des esprits. Le travail tait presque termin. Encore un jour, et tout serait prt. Les longs cheveux gris qui tombaient sur ses paules et le long de son visage empchrent Kahlan de voir lexpression de son compagnon. Elle se radossa au mur et regarda Richard travailler sur le toit. Sil avait pu en descendre et venir la serrer dans ses bras ! Hlas, mme sil lavait fait, elle aurait d le repousser Vous voulez tuer Darken Rahl, nest-ce pas ? demanda lHomme Oiseau sans se tourner vers elle. Cest mon plus cher dsir Votre pouvoir suffirait ? Non, admit Kahlan. Et lpe du Sourcier, est-elle assez puissante ? Non plus. Pourquoi cette question ? Avec lapproche du crpuscule, le ciel se chargeait de plus en plus. Dans la pnombre naissante, il recommena pleuvoir. Comme vous lavez dit, il est dangereux pour un homme dtre face une Inquisitrice qui dsire ardemment quelque chose. Je crois que cest vrai aussi pour le Sourcier. Peut-tre encore davantage Je ne vous raconterai pas ce que Darken Rahl a fait au pre de Richard, car vous auriez encore plus peur du Sourcier. Mais - 338 -

sachez que lui aussi aurait laiss repartir loiseau. Mon enfant, nous sommes tous les deux trop intelligents pour jouer avec les mots. Oublions a et parlons franchement. Jai essay de convaincre les Anciens que le Sourcier apportait beaucoup notre peuple. Mais ces vieillards sont confits dans leurs certitudes, et ils peuvent se montrer si ttus que jen perds parfois mon calme. Jai peur de ce que Richard et vous ferez sils vous opposent un refus. Richard a promis quil ne maltraiterait pas votre peuple. Encore des mots ! Ils ne sont rien ct du sang dun pre ou dune sur. Transie par la bise, Kahlan resserra autour delle les pans de son manteau. Je suis ne Inquisitrice, dit-elle, et je nai jamais cherch le pouvoir. Si on mavait donn le choix, jaurais prfr tre comme tout le monde. Mais je dois faire avec ce que jai, et en tirer le meilleur parti. Malgr ce que les gens pensent des Inquisitrices, nous sommes au service des autres. Et de la vrit ! Jaime tous les peuples des Contres du Milieu, et je donnerais volontiers ma vie pour leur libert. Voil ce que je veux faire. Et pourtant, je suis seule Richard veille sur vous ! Il vient de Terre dOuest et ignore qui je suis. Sil le savait ces mots, lHomme Oiseau frona les sourcils. Pour quelquun qui sert la vrit commena-t-il. Sil vous plat, ne my faites pas penser. Cest un problme que je me suis cr et dont je redoute les consquences. Mais a ne change rien mon raisonnement. Le Peuple dAdobe vit loin de tout. Par le pass, cela lui a permis de rester lcart des temptes. Mais celle-l soufflera aussi sur lui. Les Anciens peuvent prorer tant quils veulent sur les avantages de la neutralit, ils seront impuissants quand la ralit les prendra entre ses griffes. Sils font passer la fiert avant la sagesse, les vtres en payeront le prix. LHomme Oiseau ne fit aucun commentaire, mais son silence tait attentif et respectueux. cet instant, continua Kahlan, je ne peux pas dire ce que je ferai si les Anciens nous refusent leur soutien. Mon dsir nest pas de nuire votre peuple, mais de lui viter des souffrances. Jai vu ce que Darken Rahl fait ses victimes. Et jimagine sans peine ce quil vous infligera. Pour larrter, sil fallait tuer ladorable fils de - 339 -

Savidlin, jaccepterais de men charger, quitte en avoir le cur bris. Mais pour sauver des milliers denfants adorables, je nhsiterais pas une seconde. Cest cela, mon fardeau : la maldiction du guerrier. Vous avez srement d tuer des gens pour en sauver dautres, et je sais que vous ny avez pris aucun plaisir. Darken Rahl nest pas comme nous, croyez-moi ! Sil vous plat, aidez-moi protger votre peuple sans quaucun de ses membres ne souffre. (Des larmes perlrent aux cils de Kahlan.) Je voudrais tant ne faire de mal personne ! LHomme Oiseau la tira vers lui et la laissa sangloter sur son paule. Les peuples des Contres du Milieu ont de la chance davoir une guerrire comme vous Si nous trouvons ce que nous cherchons, Darken Rahl ne pourra pas sen emparer et il mourra le premier jour de lhiver. Personne dautre ne perdra la vie. Mais nous avons besoin de votre aide. Le premier jour de lhiver ? Mon enfant, cela nous laisse peu de temps. Lautomne touche sa fin Ce nest pas moi qui ai crit les rgles du jeu Si vous connaissez un moyen darrter le temps, nhsitez pas me le communiquer. Mon enfant, vous tes dj venue ici, et je vous ai vue vivre parmi les miens. Vous avez toujours respect leur volont sans chercher leur nuire. Il en va de mme avec le Sourcier. Je suis de votre ct et je ferai de mon mieux pour convaincre les Anciens. Mais a ne suffira peut-tre pas. Et je veux que mon peuple ne souffre pas. Si la rponse est ngative, la menace ne viendra ni du Sourcier ni de moi. La tempte soufflera de DHara et elle vous dtruira. Contre Rahl, vous naurez aucune chance. Il vous massacrera ! Ce soir-l, dans la quitude du foyer de Savidlin, Kahlan raconta Siddin lhistoire dun pcheur transform en poisson qui vivait dans un lac et se servait de son intelligence pour dlester les hameons de leurs appts sans se faire attraper. Une fable dont sa mre la rgalait quand elle avait peu prs lge de cet enfant. Lmerveillement du petit bonhomme lui rappela le sien, quand elle avait entendu le conte pour la premire fois. - 340 -

Plus tard, pendant que Weselan prparait un repas base de succulentes racines, Savidlin montra Richard comment prparer des pointes de flches diffrentes selon la proie quon visait. Ensuite, il les durcit dans le feu et les enduisit de poison. Kahlan resta assise sur le sol, lenfant endormi blotti entre ses bras. Alors quelle lui caressait la tte, elle dut ravaler la boule qui se formait dans sa gorge. Navait-elle pas dit laprs-midi mme quelle tuerait sans hsiter ce mignon petit garon ? Elle aurait donn cher pour navoir jamais prononc ces mots. Ctait la vrit, mais pour une fois, il aurait mieux valu la cacher Richard ne lavait pas vue parler lHomme Oiseau et elle ne lui avait rien dit de cette conversation. Pourquoi linquiter ? Ce qui devait arriver arriverait. Mais elle esprait tant que les Anciens entendraient la voix de la raison Le lendemain, le vent soufflait, charriant parfois de la pluie, et il faisait exceptionnellement chaud pour la saison. Au dbut de laprs-midi, une foule se massa devant la maison des esprits pour voir poser les dernires tuiles et, surtout, assister au premier feu de chemine. Des cris merveills retentirent quand la fume sortit docilement du conduit. Les villageois jetrent un coup dil dans la salle et virent quelle ntait pas enfume. Lide de ne plus vivre en permanence avec les yeux qui piquent sembla les enthousiasmer autant que la perspective de ne plus se faire tremper la tte. Pour les toits de chaume dfectueux, lassociation du vent et de la pluie tait une catastrophe Tous regardrent, stupfaits, leau glisser sur les tuiles sans sinfiltrer dans le btiment. Richard sauta du toit, de trs bonne humeur. La chemine tirait bien, les tuiles ne fuyaient pas et les villageois semblaient aux anges. Ses assistants, fiers davoir ralis et appris tant de choses, dsignaient du doigt, avec force commentaires, les points cls du chantier. Ignorant les curieux, Richard reprit son pe et gagna le centre du village, o les Anciens attendaient sous une des structures ouvertes. Kahlan et Savidlin lescortaient, dcids plaider sa cause sil le fallait. La foule les regarda sloigner puis sparpilla dans le village en bavardant gaiement. Richard marchait les mchoires serres. Tu crois que lpe est indispensable ? lui demanda Kahlan. - 341 -

Les cheveux humides de pluie, il se tourna vers son amie sans ralentir le pas. Je suis le Sourcier ! fit-il avec un sourire matois. Richard, ne joue pas a avec moi ! Tu sais trs bien ce que je veux dire. Daprs moi, voir cette arme les incitera prendre la bonne dcision. Kahlan eut la dtestable sensation que les choses chappaient son contrle. Si les Anciens se montraient rtifs, Richard allait commettre des actes terribles ! Du matin au soir, il avait travaill comme une brute, persuad quil remporterait la partie. Ctait fait, en un sens, puisque la majorit des villageois le soutenait. Mais il restait convaincre les gens qui comptaient vraiment. Et elle redoutait quil nait pas vraiment rflchi la position quil prendrait au cas o on lui opposerait un refus. Toffalar attendait, droit comme un i sous le toit de chaume de la structure. Des gouttes deau scrasaient ses pieds pour y former de petites flaques. Surin, Caldus, Arbrin, Bringinderin et Hajanlet se tenaient ses cts. Tous portaient leurs peaux de coyote, une tenue quils adoptaient, avait appris Kahlan, uniquement pour les vnements officiels. Presque tout le village stait runi sur la place, sous la pluie ou labri relatif des structures ouvertes. Dautres Hommes dAdobe, leurs fentres, attendaient comme leurs concitoyens que les Anciens dcident de leur avenir. Kahlan repra lHomme Oiseau prs dun des poteaux qui soutenait le toit sous lequel paradaient les Anciens. Des guerriers arms lentouraient Quand leurs regards se croisrent, la jeune femme sentit ses jambes se drober. Elle tira Richard par la manche et lui souffla loreille : Quoi que disent ces hommes, noublie pas que nous devons sortir vivants dici pour continuer combattre Darken Rahl. Nous sommes deux et ils sont trs nombreux, pe ou pas Le Sourcier lignora superbement. Vnrables Anciens, dit-il dune voix assure, jai lhonneur de vous annoncer que la maison des esprits a dsormais un toit tanche. (Kahlan traduisit dans la foule.) Et jai eu le plaisir dapprendre vos hommes comment faire pour quils amliorent tous les autres toits du village. Mes actes taient dicts par le respect que jprouve pour votre peuple, et je nattends rien en retour, sinon - 342 -

votre satisfaction. Les six vieillards restrent de marbre quand Kahlan eut fini de traduire. Nous ne sommes pas satisfaits ! dit enfin Toffalar. Pourquoi ? demanda Richard, lair sombre, quand Kahlan eut traduit. Quelques gouttes de pluie nont jamais fait fondre la force du Peuple dAdobe. Ton toit ne fuit pas parce quil est intelligent la manire des trangers, qui nest pas la ntre. Et si nous commenons laisser les trangers nous dire que faire, ils narrteront plus Nous savons trs bien ce que tu dsires. Faire partie de notre peuple afin que nous convoquions en ton nom le conseil des devins. Une ruse pour que nous soyons ton service, rien de plus ! Tu entends nous entraner dans une guerre qui nest pas la ntre. Nous refusons ! (Il se tourna vers Savidlin.) Le toit de la maison des esprits doit redevenir ce quil tait. Car nos anctres dsiraient quil en soit ainsi. Savidlin blmit mais ne broncha pas. Un petit sourire sur les lvres, Toffalar se tourna vers Richard. prsent que tes manigances ont chou, vas-tu te venger sur notre peuple, Richard Au Sang Chaud ? Un dfi visant discrditer le Sourcier Kahlan navait jamais vu une telle colre sur le visage de son ami. Il jeta un rapide coup dil lHomme Oiseau, puis se concentra de nouveau sur les six Anciens. LInquisitrice retint son souffle et un silence de mort tomba sur les villageois. Je ne ferai pas de mal votre peuple, dit Richard. (Quand Kahlan eut traduit, la foule soupira de soulagement.) Mais je pleurerai sur le sort qui lattend. (Il leva une main et dsigna les six vieillards.) Sur vous, je ne verserai pas une larme. Il ny a aucune raison de regretter la mort dun tas dimbciles. Devant cet outrage, lassistance hoqueta de stupfaction. Alors que Toffalar blmissait de colre, des murmures affols coururent dans les rangs de villageois. Kahlan regarda lHomme Oiseau, qui semblait avoir vieilli dun coup. Dans ses yeux, elle vit quel point il tait inquiet. Quand leurs regards se rencontrrent, ils partagrent un instant le chagrin de savoir que la tempte les emporterait tous. Mais lHomme dAdobe baissa trs vite la tte. une vitesse inoue, Richard dgaina lpe de Vrit. De surprise, tous les villageois, y compris les Anciens, reculrent dun - 343 -

pas et simmobilisrent, comme ptrifis. Les six vieillards voquaient prsent des statues la gloire de la peur. Seul lHomme Oiseau navait pas boug. Kahlan avait redout que la colre de Richard explose. Rsolue ne pas intervenir, elle tait nanmoins prte tout pour protger le Sourcier, quelles que soient ses intentions. Autour de la jeune femme, pas un murmure ne stait lev depuis que larme, en sortant du fourreau, avait mis sa note si particulire. Richard braqua la lame tincelante sur les Anciens, la pointe quelques pouces de leurs visages. Ayez le courage de faire une dernire chose pour les vtres ! cria-t-il. En entendant ses mots, Kahlan frissonna. Elle traduisit par habitude, trop terrorise pour penser faire autre chose. Richard retourna lpe, la tint par la lame et tendit la garde aux Anciens. Prenez mon pe ! ordonna-t-il. Et servez-vous-en pour gorger les femmes et les enfants. Ce sera une mort plus douce que celle qui les attend de la main de Darken Rahl. Ayez le courage de leur pargner dimmondes tortures. Une fin rapide est parfois un don des cieux Face son assurance, les six vieillards se dcomposrent. Kahlan vit des femmes en pleurs serrer leurs enfants dans leurs bras. Pris dans ltau dune terreur qui frappait comme la foudre, les Anciens nesquissrent pas un mouvement. Mais leurs yeux fuirent le regard impitoyable du Sourcier. Quand il fut clair quaucun naurait le courage de saisir lpe, Richard la remit au fourreau avec une lenteur dlibre, comme sil les privait par ce geste de leur dernire chance de salut. Par leur refus, ces vieillards staient jamais alins le Sourcier, qui ne lverait plus le petit doigt pour eux. Quand Richard se tourna vers Kahlan, elle lut sur son visage autre chose que de la fureur. Il prouvait un profond chagrin pour un peuple quil avait appris aimer et quil ne pourrait pas sauver. Tous les regards restrent rivs sur lui quand il approcha de sa compagne et la tira par le bras. Rassemblons nos affaires et partons, dit-il. Nous avons perdu beaucoup de temps. Jespre quil nest pas dj trop tard. (Des larmes perlrent aux paupires du Sourcier.) Kahlan, je suis navr davoir pris la mauvaise dcision. - 344 -

Richard, ce nest pas toi qui tes tromp, cest eux ! La colre de la jeune femme, comme une dalle de marbre pose sur un tombeau, scellait le destin de ces gens. Sinquiter pour eux ne servait plus rien : ctaient dsormais des morts-vivants. Ils avaient eu une chance et navaient pas su la saisir. Quand ils passrent devant Savidlin, le Sourcier et lHomme dAdobe se prirent un moment par les bras sans oser se regarder. Dans la foule, personne navait boug. Lorsque les deux trangers sy frayrent un chemin, des mains se tendirent pour toucher Richard, qui serra des dizaines davant-bras en rponse ces tmoignages muets de sympathie. Mais il ne put regarder dans les yeux aucun de ces cadavres en sursis. Ils rcuprrent leurs affaires chez Savidlin et rangrent leurs manteaux dans leurs sacs. Kahlan se sentait vide et puise. Quand son regard croisa enfin celui de Richard, ils se jetrent dans les bras lun de lautre, unis par le chagrin quils prouvaient pour tous ces nouveaux amis quils savaient condamns. Sur ce coup-l, ils avaient mis le seul bien prcieux leur disposition : le temps. Et ils avaient perdu ! Quand ils scartrent lun de lautre, Kahlan ferma son sac. Richard ressortit son manteau du sien et fouilla dans ses possessions, lair inquiet. Pour mieux voir, il approcha de la porte dentre reste ouverte. Trs vite, il laissa pendre le sac au bout de son bras droit, et lcha : La pierre de nuit a disparu. Tu las peut-tre laisse ailleurs Non. Je ne lai jamais sortie de mon sac. Richard, il ny a pas de quoi saffoler. Elle ne nous sert plus rien, maintenant que nous sommes loin du Chas de lAiguille. Adie te pardonnera de lavoir perdue. Et nous avons des problmes plus pressants. Le Sourcier fit un pas vers son amie. Tu ne comprends pas. Nous devons la trouver ! Pourquoi ? Parce que je crois que cette pierre peut rveiller les morts ! Kahlan, jy ai rflchi sans cesse. Tu te rappelles combien Adie tait nerveuse en me la donnant ? Elle regardait par la fentre, comme si un danger menaait. Et a a dur jusqu ce que jaie rang la pierre. Dans le Passage du Roi, quel moment les ombres nous ont-elles - 345 -

attaqus ? Quand jai sorti la pierre ! Tu te souviens ? Mais selon Adie, personne dautre que toi ne peut sen servir. Donc Elle parlait de la lumire, pas du reste ! Elle na rien dit au sujet des morts. Je ne peux pas croire quelle ne nous ait pas prvenus Kahlan rflchit quelques secondes, les yeux mi-clos. Elle la fait, Richard ! sexclama-t-elle. Elle ta averti en utilisant une nigme. Tous les magiciens adorent a. Je suis dsole de ne pas y avoir accord plus dattention. Une femme comme Adie nexprime pas toujours les choses directement, mais sous la forme dune charade Je nen crois pas mes oreilles ! scria Richard en jetant un coup dil dehors. Le monde risque dtre ananti, et cette vieille peau samuse des neries ! (Il flanqua un coup de poing dans le chambranle de la porte.) Elle aurait d nous prvenir clairement ! Elle avait peut-tre une bonne raison dagir ainsi. Ou elle ne pouvait pas faire autrement Tu te rappelles, elle a dit que jtais assoiff . Et elle a parl de leau, dont la valeur dpend des circonstances. Pour quelquun qui se noie, cest une calamit Ctait sa faon de nous avertir de lambivalence de la pierre. (Il regarda de nouveau dans son sac.) Elle tait l hier, je lai vue. Qui a pu la prendre ? Ils se regardrent et comprirent en mme temps. Siddin ! crirent-ils ensemble.

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Chapitre 26
Leurs sacs abandonns sur le sol, les deux jeunes gens sortirent de la maison et foncrent vers lendroit o ils avaient aperu Savidlin pour la dernire fois. Les voyant courir comme des fous dans la boue, tous les villageois scartrent de leur chemin. Quand ils dboulrent sur la place, la foule panique sparpilla et les Anciens se replirent sous leur abri de fortune. LHomme Oiseau se dressa sur la pointe des pieds pour mieux voir ce qui se passait ; ses archers, derrire lui, tirrent des flches de leurs carquois et les encochrent sur leurs arcs. Savidlin sembla dsorient de les entendre crier tue-tte le nom de son fils. Savidlin ! lana Kahlan. Il faut trouver Siddin. Et lempcher douvrir la bourse de cuir avec laquelle il joue ! Blanc comme un linge, lHomme dAdobe tourna sur lui-mme pour sonder les environs, puis il partit chercher lenfant parmi les villageois qui couraient en tous sens. Kahlan ne parvint pas localiser Weselan. Richard et elle se sparrent pour tendre le champ de leurs recherches. Dans la confusion, la jeune femme dut carter sans douceur tous ceux qui lui barraient le passage. Si Siddin ouvrait la bourse Soudain, elle vit le petit garon. Au centre du village, assis dans la boue, il ne prtait pas une once dattention la panique ambiante. Trs concentr, il secouait la bourse pour essayer den faire sortir la pierre. Siddin, non ! cria Kahlan sans cesser de courir. Comme tout le monde braillait, lenfant nentendit pas lappel de son amie. Il ne russira peut-tre pas louvrir ! pensa Kahlan. Ce nest quun petit garon sans dfense Fasse le ciel que le destin se montre clment avec lui. cet instant, la pierre tomba de la bourse et atterrit dans la - 347 -

boue. Tout content, Siddin la ramassa. Kahlan sentit son sang se glacer dans ses veines. Des ombres tueuses se matrialisrent autour du gamin et tourbillonnrent telles des volutes de brume comme si elles cherchaient se reprer. Puis elles flottrent vers Siddin. Richard arrivait dj. Kahlan, cria-t-il, rcupre la pierre et remets-la dans la bourse ! Son pe dcrivit de grands arcs de cercle, fauchant les ombres qui se dsintgraient avec un hurlement de douleur. Alarm par ces horribles cris, Siddin releva les yeux et se ptrifia. Kahlan lui cria de ranger la pierre dans la bourse, mais il ne pouvait plus bouger et il entendait dsormais dautres voix que celle de lInquisitrice. La jeune femme courut une vitesse quelle navait jamais atteinte, slalomant entre les ombres qui flottaient vers le petit garon. Quand quelque chose siffla son oreille, elle eut si peur quelle manqua une inspiration. Lorsquelle entendit le mme bruit, encore et encore, elle comprit. Des flches ! Lair en tait rempli, car lHomme Oiseau avait ordonn ses chasseurs dabattre les ombres. Tous les projectiles touchaient leur cible. Mais ils la traversaient comme sil stait agi dune colonne de fume. Des flches la pointe empoisonne volaient partout. Si Richard ou Kahlan taient blesss, ils ne survivraient pas. prsent, en plus dviter les ombres, ils devaient esquiver ces traits mortels. Kahlan entendit un nouveau sifflement et scarta la dernire seconde. Une autre flche ricocha sur la boue et passa quelques pouces de sa jambe droite. Richard avait rejoint lenfant. Contraint de repousser les ombres grands coups dpe, il lui tait impossible de soccuper de la pierre. Kahlan tait encore assez loin, ralentie par ses zigzags alors que le Sourcier, grce aux ravages que faisait sa lame, avait pu avancer en ligne droite. Mais si lInquisitrice touchait une ombre, cen serait fini delle. Il y en avait tant quelle aurait cru se dplacer dans un labyrinthe obscur. Richard dessinait autour de Siddin un cercle dfensif qui rtrcissait rgulirement. Lpe tenue deux mains, il frappait sans relche. Sil faiblissait, comprit Kahlan, les ombres le submergeraient. Et ces maudites flches, allies involontaires des cratures, qui la - 348 -

ralentissaient encore ! Aussi fort quil soit, Richard ne tiendrait plus longtemps. Kahlan tait sa seule chance et elle narrivait pas le rejoindre ! Un autre projectile siffla prs de sa tte. Plus de flches ! cria-t-elle lHomme Oiseau. Cest nous que vous risquez de tuer ! LHomme dAdobe comprit quelle avait raison. contrecur, il ordonna ses archers de cesser de tirer. Mais ils sortirent leurs couteaux et chargrent les ombres. Ignorant quel ennemi ils osaient se frotter, ces malheureux allaient tre massacrs jusquau dernier. Non ! cria Kahlan. Reculez ! Si vous les touchez, vous mourrez ! Battez en retraite ! LHomme Oiseau leva une main pour arrter ses hommes. Kahlan comprit quil devait se sentir terriblement impuissant, condamn la regarder courir entre les ombres pour se rapprocher de Richard et de Siddin. Alors retentit la voix de Toffalar. Arrtez nos vrais ennemis ! Ils dtruisent les esprits de nos anctres ! Criblez dacier les deux trangers ! Les archers hsitrent puis encochrent de nouvelles flches. Dsobir un Ancien tait impossible ! Tuez-les ! beugla Toffalar en brandissant le poing. Vous mavez entendu ? Abattez-les ! Les hommes armrent leurs arcs. Kahlan se ramassa sur ellemme, prte sauter sur le ct au moment o les archers tireraient. Mais lHomme Oiseau se campa devant eux, les bras en croix, pour les empcher de dcocher leurs flches. Toffalar et lui changrent quelques mots peu amicaux que Kahlan ne comprit pas. Rsolue ne plus perdre de temps, elle reprit sa course, baissant parfois la tte pour passer sous les bras tendus des ombres. Du coin de lil, elle aperut Toffalar. Un couteau au poing, il stait lanc sa poursuite. Elle estima quil ntait pas dangereux : tt ou tard, il percuterait une ombre et serait tu. LAncien sarrtait parfois pour implorer les cratures probablement, car Kahlan ne comprenait pas ce quil disait. Quand elle tourna la tte, elle constata quil lavait presque rattrape. Comment avait-il russi ne pas heurter un des monstres ? Pour une raison inconnue, des brches souvraient dans les rangs ennemis pour le laisser passer. Mais la jeune femme ne sinquita - 349 -

pas. La chance de Toffalar ne durerait pas ternellement. Quand lInquisitrice arriva prs de Richard et de Siddin, elle saperut, accable, que le cercle dombres qui les emprisonnait tait infranchissable. Elle courut autour, mais ne trouva pas de faille. Si prs du but et pourtant si loin ! De plus, le pige menaait de se refermer aussi sur elle. Dix fois, elle recula juste temps pour ne pas tre encercle par des ombres. Richard lavait repre et tentait douvrir une brche dans les rangs ennemis. Chaque fois quil tait sur le point dy parvenir, il devait se retourner pour repousser les ombres acharnes semparer de Siddin. Soudain, Kahlan vit la lame dun couteau fendre lair. Toffalar lavait rattrape ! Fou de haine, il braillait des paroles incohrentes. Mais son attitude se passait de traduction. Il voulait la tuer ! Elle esquiva le premier coup de lAncien et se prpara riposter. Hlas, elle fit une erreur. Au moment o elle tendait le bras pour toucher Toffalar avec son pouvoir, elle vit que Richard la regardait, et se ptrifia, pensant quil allait la voir telle quelle tait vraiment, avec toute son horrible puissance. Cette hsitation permit Toffalar de repasser lattaque. Richard cria pour la prvenir, puis se retourna et frappa les ombres qui se pressaient derrire lui. Larme de lAncien sabattit sur le bras droit de lInquisitrice ; la lame glissa sur los. La douleur exacerba la fureur de Kahlan. Exaspre par sa propre stupidit, elle ne manqua pas sa deuxime occasion de contre-attaquer. Sa main gauche vola dans les airs et se referma sur la gorge de Toffalar, qui ne put plus respirer, la trache artre comprime. Pour le neutraliser, Kahlan avait simplement besoin de le toucher. Le saisir la gorge tait lexpression de sa colre, sans lien direct avec lutilisation de son pouvoir Malgr les cris de panique des villageois et les hurlements de douleur des ombres que Richard abattait, un grand calme se ft dans lesprit de lInquisitrice. Elle nentendait plus rien. part le silence. Ce silence si particulier, ces instants-l Une fraction de seconde qui lui parut durer une ternit , elle vit dans les yeux de Toffalar une terreur sans borne. LHomme dAdobe savait ce qui allait lui arriver et tout en lui se rvoltait contre linluctable. Il tenta de lutter, tous les muscles tendus, les mains leves en vain vers le poignet gauche de Kahlan. Esprait-il vraiment se librer ? - 350 -

Il navait pas une chance ! Kahlan contrlait la situation. Matresse du temps et de son ennemi, elle nprouvait ni piti ni remords. Seulement une srnit terrifiante. Comme elle lavait fait dinnombrables fois, la Mre Inquisitrice permit cet ocan de calme de briser les digues qui retenaient son pouvoir. Libre de dferler, il se rpandit dans tout le corps de Toffalar. Lair vibra comme si le tonnerre venait de frapper sans un bruit. Les flaques deau, autour de Kahlan, bouillonnrent tels des geysers et des gouttes de vase scrasrent autour delle. Toffalar carquilla les yeux. Tous les muscles de son visage se relchrent Matresse ! cria-t-il avec une ignoble ferveur. Sur le visage de Kahlan, le calme cda la place une colre meurtrire. De toute sa force, elle poussa lAncien vers le cercle dombres qui menaait de submerger Richard et Siddin. Battant des bras, lAncien tomba au milieu des cratures et hurla avant datterrir dans la boue. trangement, son corps ouvrit une minuscule brche dans la masse gristre. Sans hsiter, Kahlan bondit et traversa la faille un instant avant quelle ne se referme. Elle se jeta sur Siddin. Vite ! cria Richard. Lenfant ne regarda pas Kahlan. La bouche ouverte, ttanis, il ne pouvait pas dtourner les yeux des ombres. Quand la jeune femme essaya de lui prendre la pierre, elle ne parvint pas lui ouvrir le poing. Aprs lui avoir arrach la bourse, elle lui saisit le poignet et, de sa main libre, entreprit de desserrer lun aprs lautre les minuscules doigts qui saccrochaient la pierre. Lche-la ! Lche-la ! criait-elle. Siddin ne lentendait toujours pas. Le sang qui coulait sur le bras bless de Kahlan, ml la pluie, rendait ses paumes poisseuses et glissantes. Quand la main dune ombre se tendit vers son visage, elle recula dinstinct. La lame de Richard sabattit quelques pouces de son nez et une nouvelle entit hurla la mort avec ses congnres. Siddin fixait toujours les ombres, les muscles tendus craquer. Richard se battait moins dun pas de Kahlan, sa lame toujours aussi dvastatrice. Mais il ne pourrait plus cder de terrain. Ils taient acculs et le poing de lenfant refusait de souvrir. Non ! Au prix dun effort tel quelle crut que son bras bless allait exploser, lInquisitrice russit arracher la pierre de nuit au petit - 351 -

garon. Hlas, elle glissa de sa main, rebondit sur ses genoux et tomba sur le sol. Vive comme lclair, Kahlan la ramassa, gluante de boue, la remit dans la bourse et renoua le cordon. Les ombres hsitrent. Sans sen apercevoir, Richard continua les frapper, le souffle de plus en plus court. Mais ses ennemies reculrent, dabord lentement, comme si, dsorientes, elles cherchaient se reprer. Puis elles se volatilisrent, en route pour le royaume des morts. Il suffit dun clin dil et plus rien ! Richard, Kahlan et Siddin taient seuls prs du cadavre de Toffalar. LInquisitrice prit lenfant dans ses bras pour le serrer trs fort. puis, Richard ferma les yeux et se laissa tomber genoux. Puis il sassit sur les talons, la tte baisse. Kahlan, gmit Siddin, en larmes, elles criaient mon nom Je sais, mon petit chri Mais tout va bien, maintenant. Tu as t trs courageux. Comme un grand chasseur ! Le gamin lui passa les bras autour du cou. Kahlan tremblait de tous ses membres et elle tait bout de forces. Ils avaient failli mourir pour sauver une seule personne ! Alors quelle avait dit et rpt au Sourcier que leur mission passait avant les individus, ils avaient tous les deux fait le contraire sans hsiter un quart de seconde. Mais comment auraient-ils pu agir autrement ? Sentir les bras de lenfant autour delle valait de courir tous les risques ! Richard tenait toujours son pe, dont la pointe reposait dans la boue. Kahlan tendit une main et lui effleura lpaule. ce contact, il releva aussitt la tte. Puis lpe fendit lair pour simmobiliser un pouce du visage de lInquisitrice. La rage de tuer brlait toujours dans les yeux du Sourcier. Richard, cest moi ! Il ny a plus de danger ! Je ne voulais pas teffrayer. Sonn, le jeune homme se laissa tomber sur le flanc. Dsol dit-il, le souffle toujours heurt. Quand ta main ma touch jai cru que ctait une ombre Des jambes apparurent soudain dans le champ de vision de Kahlan, qui leva les yeux et reconnut lHomme Oiseau, Savidlin et Weselan, qui pleurait fendre lme. La Mre Inquisitrice se leva et lui tendit son fils. Weselan le donna son mari, se jeta dans les bras de sa bienfaitrice et la couvrit de baisers. Mre Inquisitrice, merci davoir sauv mon petit ! Merci ! Mille fois merci ! - 352 -

Oui Oui Tout va bien, maintenant, dit Kahlan en rendant son treinte la Femme dAdobe. Toujours en larmes, elle scarta de lInquisitrice pour prendre le petit garon dans ses bras. Kahlan baissa les yeux sur le cadavre de Toffalar, toujours tendu dans la boue. Vide, elle se laissa glisser sur le sol et sassit, les bras autour de ses jambes replies. Elle posa la tte sur ses genoux et clata en sanglots. Pas parce quelle avait tu lAncien, mais cause de son hsitation au moment crucial. Cette raction stupide avait failli lui coter la vie, plus celles de Richard et de Siddin et dune bonne partie des villageois. Pour que Richard ne la voie pas telle quelle tait vraiment, elle avait manqu concder la victoire Darken Rahl. La pire btise de sa vie part de navoir pas rvl au Sourcier quelle tait une Inquisitrice. Elle en pleurait si fort que ses paules tremblaient. Une main se glissa sous son bras indemne et la releva doucement. Debout face lHomme Oiseau, Kahlan se mordit les lvres pour sarrter de pleurer. Pas question de montrer ses faiblesses ces gens. Elle restait une Inquisitrice ! Bravo, Mre Inquisitrice, dit lHomme dAdobe. Il enroula autour de la plaie de la jeune femme une bande de tissu arrache la tunique dun de ses hommes. Merci, trs honorable Homme Oiseau Cette plaie devra tre recousue. Notre gurisseuse la plus dlicate sen chargera Kahlan se mordit les lvres pour ne pas crier quand lHomme Oiseau serra le bandage. Puis il regarda Richard, toujours allong dans la boue, lair heureux comme sil tait lov entre des draps de soie. Vous maviez conseill, Mre Inquisitrice, dit lHomme dAdobe en dsignant Richard, de ne pas lui donner une raison de dgainer son pe, et ce ntaient pas des paroles en lair ! (Il fit un clin dil Kahlan, eut un petit sourire et se tourna vers le Sourcier.) Une dmonstration impressionnante, Richard Au Sang Chaud ! Par bonheur, les esprits malfiques nont pas encore appris brandir des pes Qua-t-il dit ? demanda Richard. Kahlan traduisit. Le Sourcier sourit de cette rfrence une de leurs conversations, se releva et rengaina son arme. Puis il rcupra la bourse de cuir dans la main de son amie, qui navait mme pas - 353 -

conscience de la tenir encore. Fasse le ciel que nous ne devions jamais combattre des esprits arms dpes, dit le Sourcier en glissant la bourse dans sa poche. LHomme Oiseau hocha pensivement la tte. prsent, mon peuple et moi avons du travail Il se baissa et saisit un coin de la peau de coyote qui enveloppait toujours Toffalar. Quand il tira dessus pour la rcuprer, le cadavre roula sur le flanc dans la boue. Enterrez-le ! dit lHomme Oiseau ses hommes. Tout entier ! Les chasseurs se regardrent, hsitants. Homme Oiseau, tu veux dire tout, sauf le crne ? Non ! Le crne aussi ! Nous gardons ceux des anctres que nous vnrons, pour ne jamais oublier leur sagesse. Celui dun imbcile ne mrite pas cet honneur ! La foule frissonna dmotion. Ctait la pire insulte quon pouvait faire un Ancien. Et le plus grand dshonneur, car cela impliquait que sa vie navait eu aucune importance. Les chasseurs ne discutrent pas. Et personne ne plaida la cause du dfunt, pas mme ses cinq collgues survivants. Il nous manque un Ancien, dit lHomme Oiseau. (Il balaya la foule du regard, puis se redressa de toute sa taille et tendit la peau de coyote Savidlin.) Cest toi que je choisis Rayonnant de fiert, Savidlin prit la peau souille de boue avec la rvrence quon rserve dordinaire un sceptre ou une couronne. Maintenant que tu es un Ancien, as-tu une dclaration faire ton peuple ? Malgr la forme interrogative, la phrase de lHomme Oiseau tait un ordre. Savidlin vint se placer entre Richard et Kahlan. Il posa la peau sur ses paules, sourit triomphalement sa femme puis sadressa aux villageois. Non sans surprise, Kahlan savisa que la communaut entire les entourait. Trs honor Homme Oiseau, dit-il, ces deux jeunes gens se sont battus hroquement sans penser eux-mmes , pour dfendre notre peuple. De ma vie, je nai jamais rien vu de tel. Ils auraient pu nous abandonner, car nous leur avons tourn le dos. Au lieu de cela, ils nous ont montr de quel bois ils sont faits ! Ils galent les meilleurs dentre nous. (Des murmures approbateurs coururent dans la foule.) Je demande quils soient dsormais des ntres ! - 354 -

LHomme Oiseau sautorisa un petit sourire qui svanouit ds quil se tourna vers les cinq Anciens. Mme sil le cachait bien, Kahlan lut dans ses yeux quil bouillait de fureur. Avancez ! dit-il. (Les cinq vieillards se regardrent puis obirent.) Ce que demande Savidlin est hors du commun. Soutenezvous sa proposition ? Savidlin approcha des chasseurs et sempara dun arc. Sans quitter les Anciens des yeux, il encocha lentement une flche et banda larme. Demandez la mme chose que moi ! Sinon, ce sont vos successeurs qui sen chargeront Les cinq Anciens ne ragirent pas et lHomme Oiseau ne fit pas mine dintervenir. Dans un silence de mort, sous le regard fascin de la foule, Caldus fit enfin un pas en avant. Il posa une main sur larc de Savidlin et appuya dessus pour quil le pointe vers le sol. Sil te plat, laisse-nous parler avec nos curs, pas sous la menace dune flche. Nous vous coutons ! Caldus alla se camper devant Richard et le regarda droit dans les yeux. La chose la plus difficile pour un homme, dit-il lentement afin de laisser le temps Kahlan de traduire, surtout quand il a mon ge, est dadmettre quil sest conduit comme un crtin goste. Je ne vous ai jamais vus faire montre de stupidit ou dgosme. Donc, vous tes pour nos enfants un meilleur exemple que moi. Je demande lHomme Oiseau de vous accueillir parmi mon peuple. Richard Au Sang Chaud, Mre Inquisitrice Kahlan, je vous prie daccepter, car nous avons besoin de vous. (Il tendit les mains, paumes vers le haut.) Si vous me jugez indigne de formuler cette requte en votre nom, abattez-moi pour quun homme meilleur que moi sen charge ma place. La tte incline, il sagenouilla devant les deux trangers. Kahlan traduisit toutes ses paroles, lexception du titre quil lui avait donn. Les quatre autres Anciens vinrent sagenouiller ct de Caldus et firent la mme dclaration que lui. Kahlan en soupira de soulagement. Enfin, ils avaient gagn ! Les bras croiss, Richard ne baissa pas les yeux sur les vieillards et ne desserra pas les dents. Pourquoi ne leur disait-il pas de se relever ? Quattendait-il ? La partie tait termine, et il navait plus qu se montrer gnreux en acceptant leur repentir. - 355 -

Quand elle vit les mchoires serres de son ami, Kahlan frissonna. Dans ses yeux, elle lut une colre inoue. Ces vieillards staient opposs Richard et elle, et ils avaient franchi le point de non-retour. Elle se rappela comment il avait rengain son pe devant eux, un peu plus tt dans la journe. Ctait une rupture dfinitive, pas du thtre. Le Sourcier ne rflchissait pas. Il se prparait tuer ! Richard dcroisa les bras et sa main droite vola vers la garde de son pe. Il dgaina larme lentement, un rappel de la manire dont il lavait remise au fourreau la dernire fois. La note haut perche retentit, glaant le sang de Kahlan. Elle vit la poitrine de Richard se soulever et sabaisser rapidement, un signe qui ne trompait pas. LInquisitrice regarda lHomme Oiseau, qui ne bronchait pas. Richard lignorait, mais selon les lois du Peuple dAdobe, tuer ces hommes tait son droit. En proposant quil les excute, Caldus et les autres navaient pas jou la comdie. Et Savidlin non plus ne bluffait pas : sils staient entts, il les aurait abattus sans hsiter. La notion de force, pour ce peuple, signifiait quon avait la puissance de tuer ses ennemis. Aux yeux des villageois, ces vieillards taient dj morts, et seul Richard pouvait les pargner. Mais les lois du Peuple dAdobe nimportaient pas ! Le Sourcier, juge et bourreau, navait de compte rendre qu lui-mme. Personne ne pouvait larrter. Les phalanges de Richard blanchirent quand il leva deux mains son pe au-dessus des ttes des cinq Anciens. Kahlan sentit sa fureur, sa soif de sang, son dsir de tuer. Elle se crut dans un rve un cauchemar, plutt, o elle tait impuissante Elle pensa tous les malheureux qui avaient dj pri. Les innocents et ceux qui avaient donn leurs vies pour arrter Darken Rahl. Dennee, les autres Inquisitrices, Shar et peut-tre Zedd et Chase. Alors, elle comprit. Richard ne se demandait pas sil fallait tuer ces hommes, mais sil pouvait courir le risque de les pargner. Devait-il mettre entre leurs mains ses chances de vaincre Rahl ? Parier sur leur sincrit ? Leur confier son destin ? Ou valait-il mieux demander lassistance dun nouveau conseil des Anciens ? Sil souponnait ces vieillards de duplicit, il devrait les tuer et faire les remplacer par des hommes qui seraient vraiment de son ct. Le combat contre Rahl passait avant tout. Ces cinq individus - 356 -

seraient sacrifis sils menaaient dtre un obstacle leur mission. Richard agissait comme il le fallait, et lInquisitrice, sa place, aurait agi comme lui. Car ctait cela, le devoir du Sourcier. Elle le regarda. La pluie avait cess et de la sueur ruisselait sur son front. Aprs avoir tu le dernier survivant du quatuor, il avait atrocement souffert. Sa colre, cette fois, suffirait-elle lui pargner ces tourments ? Kahlan comprit enfin pourquoi les Sourciers taient tellement redouts. Ce ntait pas un jeu, ni de la comdie. Richard tait perdu au plus profond de lui-mme, seul avec sa magie. Si quelquun tentait dintervenir, il le tuerait aussi. condition que limprudent soit pass dabord sur le corps de Kahlan Le Sourcier leva lpe devant ses yeux. Tremblant de colre, il inclina la tte et baissa les paupires. Devant lui, ses victimes ne bougeaient toujours pas. Kahlan se rappela la faon dont lpe de Vrit avait fait exploser la tte du tueur. Du sang partout Mais Richard avait ragi une menace. Tuer ou tre tu, en somme. Et quimportait si la menace sadressait elle et pas lui. Aujourdhui, elle tait indirecte et a changeait tout. Il sagissait dune excution. Richard, aprs avoir prononc la sentence, allait devoir lappliquer. Il regarda les Anciens, lcha lpe dune main, baissa la lame, la posa sur son avant-bras gauche et sentailla la chair. Puis il fit tourner larme dans son sang, qui coula le long de la lame et dgoulina de sa pointe. Kahlan regarda autour delle. Les villageois nosaient plus respirer, fascins par le drame qui se droulait devant eux. Mme sils brlaient denvie de ne pas voir a, dtourner les yeux leur tait impossible. Personne ne parlait ni ne bougeait. Tous les regards suivirent lpe quand Richard la releva pour se toucher le front avec. Ma lame, souffla-t-il, ne me trahis pas aujourdhui. Sa main gauche tait couverte de sang et il tremblait, possd par la soif de tuer. Entre les rigoles rouges, lacier de lpe tincelait comme jamais. Le Sourcier baissa la tte sur ses victimes. Regarde-moi ! dit-il Caldus, qui ne bougea pas. Regarde-moi faire ! Tu entends ! Je veux que tes yeux soient rivs dans les miens ! Caldus ne ragit toujours pas. - 357 -

Richard dit Kahlan. (Des iris brlant de fureur se tournrent vers elle, comme sils la dvisageaient depuis un autre monde celui de la magie.) Richard, il ne comprend pas Alors, traduis ! Caldus (Le vieillard releva la tte.) Le Sourcier veut que tu le regardes en face pendant quil Elle ne finit pas sa phrase. LAncien ne dit rien mais obit. Richard inspira douloureusement et leva lpe. Un instant, Kahlan vit la pointe simmobiliser au znith de sa trajectoire. Certains villageois dtournrent la tte. Dautres voilrent les yeux de leurs enfants. Kahlan retint son souffle et se tourna demi pour ne pas tre percute de plein fouet par les fragments dos et les lambeaux de chair. Le Sourcier cria en abattant son arme, qui siffla dans lair comme un serpent. La foule gmit dhorreur. La lame simmobilisa un pouce du crne de Caldus. Exactement comme quand Zedd avait demand Richard de couper le petit arbre. Le Sourcier resta un moment immobile, les muscles de ses bras durs comme de lacier. Quand ils se dtendirent enfin, il loigna la lame de Caldus et cessa de le regarder dans les yeux. Kahlan, dans leur langue, comment dit-on : Je vous rends vos vies et votre honneur ? La jeune femme pronona lentement les paroles idoines. Caldus, Surin, Arbrin, Bringinderin et Hajanlet, dit le Sourcier assez fort pour que tous lentendent, je vous rends vos vies et votre honneur. Aprs un court silence, des acclamations retentirent. Richard rengaina son pe puis aida les Anciens se relever. Blmes, ils lui sourirent, ravis de son comportement et immensment soulags. Puis ils se tournrent vers lHomme Oiseau. Nous tavons tous demand la mme chose, honorable parmi les honorables. Quelle est ta rponse ? Les bras croiss, lHomme dAdobe dvisagea les Anciens, puis Kahlan et Richard, son regard trahissant la tension quil prouvait aprs ces vnements dramatiques. Il laissa tomber ses bras le long de ses flancs et approcha du Sourcier, qui semblait puis. Il lui posa une main sur lpaule, fit de mme avec Kahlan comme pour les fliciter de leur courage , et tapota celles des Anciens pour leur - 358 -

signifier que tout tait rentr dans lordre. Ensuite, il se dtourna et sen fut. Kahlan et Richard le suivirent, Savidlin et les autres Anciens sur les talons. Une escorte royale ! Richard, souffla Kahlan, tu te doutais que lpe sarrterait ? Non rpondit le Sourcier sans la regarder. Cette rponse ne surprit pas lInquisitrice, qui essaya dimaginer ce quil prouvait. Mme sil navait pas abattu les Anciens, il avait dcid de le faire. Ces cinq excutions ne pseraient pas sur sa conscience mais il devrait quand mme vivre avec lintention quil avait eue Kahlan se demanda sil ne se trompait pas en se pliant au verdict de lpe. sa place, elle naurait pas accept cette clmence, car les enjeux taient trop levs. Mais elle avait vu beaucoup plus de choses que Richard. Trop, peut-tre, pour rester raisonnable. Dans une situation prilleuse, on ne pouvait pas tuer chaque fois quun nouveau risque se prsentait. Il fallait dfinir des limites Comment va ton bras ? demanda Richard. Il me fait un mal de chien. LHomme Oiseau dit que la plaie doit tre cousue. Jai besoin de mon guide, souffla Richard, toujours sans la regarder, et tu mas inquit lvidence, il ne comptait pas aller plus loin en matire de remontrances. Empourpre, Kahlan se flicita quil nait pas tourn la tte vers elle. Il ne savait rien de ce quelle pouvait ou ne pouvait pas faire, mais il avait capt son hsitation. Pour une raison absurde, elle avait failli commettre une erreur fatale. Pourtant, alors quil avait loccasion et le droit de la harceler de questions, il respectait ses sentiments. Kahlan crut que son cur allait se briser La petite colonne sarrta sous la zone ouverte protge par un toit de chaume. Les Anciens se placrent derrire lHomme Oiseau, qui fit signe aux deux jeunes gens de venir ses cts, face la foule qui les avait suivis. Mre Inquisitrice, dit-il, tes-vous prte aller jusquau bout ? Et votre compagnon ? Que voulez-vous dire ? demanda Kahlan, alarme par le ton de lHomme dAdobe. Ceci : si vous voulez appartenir notre peuple, il vous faudra, comme tous ses membres, respecter nos lois et nos coutumes. - 359 -

Je suis la seule connatre vraiment notre ennemi et je ne mattends pas survivre ce combat. Ce nest pas illogique, car jai dj esquiv la mort plus de fois quil ne devrait tre permis un individu. Nous voulons aider les vtres, ft-ce au prix de nos vies. Que peut-on nous demander de plus ? LHomme Oiseau comprit quelle ludait la question et il ne la laissa pas sen tirer si bon compte. Je ne prends pas cette dcision de gaiet de cur, mais parce que je crois que vous combattez pour la bonne cause et que vous protgerez mon peuple de la tempte qui se prpare. Mais jai besoin de votre aide. Vous devrez vous plier nos coutumes. Pas afin de me satisfaire, mais par respect pour mon peuple. Car cest ce quil attend. Kahlan avait la gorge si sche quelle eut du mal parler. Je ne mange pas de viande, mentit-elle. Vous lavez remarqu lors de mes prcdentes visites Bien que vous soyez une guerrire, vous tes aussi une femme, et a vous sera pardonn Je peux men assurer, car tre une Inquisitrice vous met part. (Le regard de lHomme dAdobe se durcit. lvidence, il en avait fini avec les concessions.) Il en va autrement avec le Sourcier. Lui devra se plier tout ! Mais Vous avez dclar que vous ne le prendriez pas pour compagnon. Sil veut demander une runion du conseil des devins, il devra tre lun des ntres. Kahlan se sentit pige. Si elle dboutait lHomme dAdobe, Richard serait furieux et il aurait raison. Car Rahl aurait alors gagn. N en Terre dOuest, son ami ignorait tout des coutumes des peuples de son pays. Inform de certaines, il hsiterait peut-tre, et elle ne pouvait pas prendre ce risque. LHomme Oiseau attendait, impassible. Nous obirons vos lois, dit enfin Kahlan en essayant de cacher ce quelle pensait vraiment. Ne voulez-vous pas consulter le Sourcier sur certaines choses ? Non. LHomme Oiseau la prit par le menton et la fora le regarder. Alors, il vous reviendra dassurer quil se comporte comme il faut. Sur votre honneur ! Kahlan sentit la colre monter en elle - 360 -

Que se passe-t-il ? demanda Richard. Rien Tout va bien LHomme Oiseau lcha le menton de Kahlan, se tourna vers son peuple et souffla dans son sifflet. Pendant quil parlait aux villageois de leur histoire, de leurs coutumes, des raisons pour lesquelles ils vitaient linfluence des trangers et de leur lgitime fiert, des colombes apparurent dans le ciel et vinrent se poser parmi les Hommes et les Femmes dAdobe. Oppresse comme un animal aux abois, Kahlan couta dune oreille distraite. Quand elle avait souscrit au plan de Richard, elle navait pas imagin quil leur faudrait en passer par l, persuade que leur initiation serait une simple formalit en prlude la convocation du conseil des devins. Mais les vnements ne tournaient pas comme prvu Cela dit, elle pourrait cacher certaines choses Richard, et il nen saurait jamais rien, puisquil ne parlait pas la langue du Peuple. Oui, elle se tairait. Ctait la meilleure solution. Mais dautres dtails , pensa-t-elle, abattue, seraient dune vidence incontournable. Elle sentit quelle sempourprait et une boule se forma dans sa gorge. Convaincu que le discours de lHomme Oiseau ntait pas essentiel pour lui, Richard ne lui demanda pas de traduction. Puis le vrai chef du village entra dans le vif du sujet. Quand ces deux jeunes gens sont arrivs ici, ctaient des trangers. Par leurs actes, ils ont prouv leur valeur et leur affection pour nous. partir daujourdhui, que le monde entier sache que Richard Au Sang Chaud et lInquisitrice Kahlan appartiennent au Peuple dAdobe ! Pendant que la foule se perdait en acclamations, Kahlan traduisit en omettant de nouveau son titre. Avec un grand sourire, Richard tendit une main vers les villageois, qui se rjouirent de plus belle. Savidlin lui tapa amicalement sur lpaule. LHomme Oiseau les serra dans ses bras, avec pour Kahlan un sourire cens soulager le poids du fardeau quil lui avait impos. LInquisitrice se rsigna. Il fallait en passer par l ! Dailleurs, ce serait bientt termin, et ils repartiraient combattre Darken Rahl. Cela seul comptait. De plus, elle avait moins que quiconque dautre le droit de juger ce peuple Encore une chose, ajouta lHomme Oiseau. Ces jeunes gens ne - 361 -

sont pas ns parmi nous. Kahlan est une Inquisitrice. Ce nest pas un choix, mais un hritage. Richard Au Sang Chaud vient de Terre dOuest, de lautre ct de la frontire, un pays dont nous ignorons les coutumes. Ils ont tous les deux accept dtre des ntres et de respecter nos lois, mais nous devons comprendre quelles ne leur sont pas familires. Il faudra se montrer patients durant leur apprentissage. Nous faisons partie du Peuple dAdobe depuis toujours eux commencent aujourdhui. Ce sont en somme de nouveaux enfants ! Accordez-leur la tolrance dont bnficient vos fils et vos filles, et ils sefforceront de faire de leur mieux. Les villageois parlrent un peu entre eux et convinrent que lHomme Oiseau avait raison. Kahlan en soupira de soulagement. LHomme dAdobe stait ainsi laiss et eux, par la mme occasion une marge de manuvre si les choses tournaient mal. Dcidment, ctait un vrai sage Il lui posa une main sur lpaule et la serra gentiment. Elle enlaa les doigts de lHomme dAdobe pour lui rendre cette amicale pression. Sans perdre une seconde, Richard se tourna vers les Anciens. Je suis honor dtre accept parmi vous. O que jaille, je porterai le flambeau de notre peuple, afin que vous soyez fiers de moi. Hlas, nous sommes en danger. Pour nous protger, jai besoin daide. Je demande que le conseil des devins se runisse ! Kahlan traduisit. Tous les Anciens signifirent quils taient daccord. Il en sera fait selon ton dsir, dit lHomme Oiseau. Mais il faudra trois jours pour tout prparer Honorables Anciens, dit Richard en sefforant au calme, le danger est imminent. Je respecte vos nos coutumes, mais nest-il pas possible daller un peu plus vite ? La survie de notre peuple dpend de notre rapidit. Dans ces circonstances trs spciales, dit lHomme Oiseau, nous pouvons acclrer les choses. Un banquet aura lieu ce soir et le conseil se runira demain au crpuscule. Se presser davantage est exclu. Les Anciens doivent se prparer franchir labme qui nous spare des esprits. Demain soir, alors, conclut Richard. LHomme Oiseau souffla de nouveau dans son sifflet et les colombes senvolrent Kahlan eut le sentiment que ses espoirs, aussi impossibles et stupides fussent-ils, sen allaient avec elles. - 362 -

On lana aussitt les prparatifs. Savidlin amena Richard chez lui pour soigner ses blessures et le nettoyer. LHomme Oiseau confia Kahlan une gurisseuse. Le pansement de fortune tait imbib de sang et la plaie la faisait atrocement souffrir. Tandis quil laccompagnait, un bras autour de ses paules, lHomme dAdobe nvoqua pas le banquet et elle lui en fut trs reconnaissante. Il ordonna Nissel, la gurisseuse, de soccuper de sa patiente comme si elle tait sa propre fille. Vieille femme vote par lge, Nissel souriait rarement la plupart du temps des moments saugrenus et parlait peu, lexception de ses instructions lapidaires. Mettez-vous l ! Levez le bras ! Baissez-le ! Respirez ! Ne respirez pas ! Buvez a ! tendez-vous ! Rcitez le Candra ! Kahlan navait pas la premire ide de ce qutait le Candra Faisant contre mauvaise fortune bon cur, Nissel, la place, lui empila des petites pierres plates sur le ventre tout en inspectant sa blessure. Quand Kahlan tressaillit de douleur, au risque de faire tomber les pierres, Nissel lui ordonna de se concentrer pour quelles restent en quilibre. Aprs lui avoir donn mcher des feuilles au got amer, elle dshabilla lInquisitrice et lui dsigna un baquet deau chaude. Le bain lui fit plus deffet que les feuilles. Jamais ablutions ne lui avaient paru si agrables. Dans cette tideur, elle russit presque chasser ses sombres penses Nissel la laissa un moment et en profita pour laver ses vtements, quelle pendit prs du feu o chauffait une casserole remplie dune pte bruntre qui sentait laiguille de pin. La gurisseuse scha sa patiente, lenveloppa de fourrures et lui ordonna de sasseoir sur un banc taill mme la cloison, prs du brasero. force de mcher, Kahlan apprciait de plus en plus le got des vgtaux, mais sa tte commenait tourner. Nissel, quoi servent ces feuilles ? La gurisseuse examinait la chemise de lInquisitrice, qui lintriguait visiblement. Cest pour vous relaxer. Comme a, vous ne sentirez rien quand je moccuperai de la blessure. Continuez mcher et ne vous inquitez pas. Vous serez si dtendue que vous naurez pas mal lorsque je recoudrai les chairs. - 363 -

Kahlan cracha aussitt les feuilles, ce qui lui valut un regard dsapprobateur de la gurisseuse. Nissel, je suis une Inquisitrice ! Si je me dtends de cette faon-l, je risque de ne pas contrler mon pouvoir. Alors, ds que vous me toucherez, il pourrait se dchaner malgr moi. Mais quand vous dormez, vous vous dtendez Cest diffrent Je dors depuis le jour de ma naissance, bien avant que le pouvoir ne se soit dvelopp en moi. Mais si je me dtends, ou si je suis distraite, dune faon qui ne mest pas familire, comme avec vos feuilles, je peux faire mal sans le vouloir. Nissel eut un hochement de tte matois. Sourcils froncs, elle se pencha un peu plus vers Kahlan. Mais alors, comment faites-vous quand Kahlan resta dune impassibilit qui en disait long sans rvler grand-chose. Nissel sembla soudain tout comprendre. Oh, je vois, maintenant dit-elle en se redressant. Elle caressa gentiment les cheveux de Kahlan, puis gagna le fond de la pice et en revint avec un morceau de cuir. Prenez a entre vos dents, dit-elle en tapotant lpaule intacte de Kahlan. Si vous tes de nouveau blesse, assurez-vous quon vous confie moi. Je me souviendrai et je saurai que faire. Parfois, dans mon mtier, il est plus important de savoir que dagir. Cest peut-tre pareil pour une Inquisitrice Pas vrai ? (Kahlan hocha la tte avec un petit sourire.) Maintenant, mon enfant, il va falloir laisser lempreinte de vos dents sur ce morceau de cuir. Quand elle eut fini de recoudre la plaie, Nissel essuya avec un bout de tissu humide et frais la sueur qui ruisselait sur le visage de Kahlan. Trop nauseuse pour sasseoir, lInquisitrice resta tendue pendant que la gurisseuse appliquait la pte bruntre sur la plaie puis la bandait. Dormez un moment Je vous rveillerai pour le banquet. Merci, Nissel souffla Kahlan en prenant la main de la vieille gurisseuse. LInquisitrice se rveilla avec le sentiment quon lui brossait les cheveux. Ce qui tait exactement le cas. Tant que votre bras nira pas mieux, dit Nissel, vous aurez du mal le faire seule. Peu de femmes ont la chance davoir des - 364 -

cheveux pareils. Jai pens que vous voudriez quils soient impeccables pour le banquet. a commence bientt. Un beau jeune homme vous attend dehors. Kahlan se redressa lentement. Il est l depuis quand ? Il na presque pas boug depuis que vous tes ici. Jai essay de le chasser avec mon balai, mais il na rien voulu entendre. Un garon ttu, non ? Et pas quun peu ! Nissel aida Kahlan shabiller. Son bras, constata-t-elle, lui faisait beaucoup moins mal. Quand elle sortit, Richard scarta dun bond du mur o il stait adoss. Propre comme un sou neuf, lair repos, il portait une tunique et un pantalon en daim. Bien entendu, Lpe de Vrit pendait son baudrier. Nissel avait raison : il tait trs beau. a va ? Et ton bras ? Tu te sens en forme ? Oui. Nissel sest trs bien occupe de moi. Richard posa un baiser sonore sur le crne de la vieille femme qui venait de les rejoindre. Merci, Nissel. Du coup, je veux bien oublier le balai. Quand Kahlan eut traduit, la gurisseuse sourit puis jeta au jeune homme un regard qui le mit mal laise. Inquisitrice, vous voulez que je lui donne une potion pour quil soit plus vigoureux ? Non ! scria Kahlan. Je suis sre quil sen sortira trs bien sans a !

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Chapitre 27
Des roulements de tambours et des clats de rire montaient du centre du village pendant que Richard et Kahlan avanaient entre les btiments sombres serrs les uns contre les autres. Bien que le ciel ft charg, il ne pleuvait pas et lodeur des herbes gorges deau flottait dans lair tide et humide. Des torches illuminaient lintrieur des aires dlimites par des poteaux. Sur le terrain dcouvert, de grands brasiers crpitants projetaient alentour des ombres dansantes. Runir du bois pour les feux de cuisson et pour les fours de potier tait un norme travail. En gnral, le Peuple dAdobe vitait les flambes trop gnreuses. Aujourdhui, il sautorisait des largesses peu frquentes. De dlicieuses odeurs de cuisine chatouillrent les narines de Kahlan sans exciter son apptit. Dans leurs plus beaux atours, les villageoises saffairaient un peu partout. Des adolescentes leurs cts, elles sassuraient que tout se droulait bien. Leurs plus belles fourrures sur les paules, couteaux de crmonie la ceinture, les hommes, respectueux des traditions, avaient enduit leurs cheveux dune boue paisse qui les leur collait sur le crne. Les cuisinires travaillaient sans relche. Autour delles, les Hommes et les Femmes dAdobe dambulaient, bavardaient gaiement et, au passage, gotaient les exquises prparations. On et dit que le village tait divis en deux clans : celui des cordons-bleus et celui des gourmets. Les enfants couraient en tous sens, excits comme des puces par ce festin nocturne inattendu Sous les toits des aires ouvertes, des musiciens martelaient leurs tambours ou faisaient monter et descendre des palettes de bois le long des artes sculptes de leurs boldas, de grands tubes creux en forme de cloche. Ces sons inquitants une mlope destine inviter au banquet les esprits des anctres se rpercutaient trs loin dans les plaines. Dautres musiciens jouaient du ct oppos de la place. Les mlodies syncopes des deux groupes, en harmonie ou non, se rpondaient dans une explosion lancinante de roulements et - 366 -

de notes qui allaient crescendo. Des danseurs dguiss certains en chasseurs, mais Caricaturaux, et dautres en animaux faisaient revivre les plus belles lgendes du Peuple dAdobe. Rayonnant de joie, les enfants imitaient tous leurs gestes en tapant du pied au rythme des tambours. Des couples rfugis dans les coins les plus sombres admiraient le spectacle en se cajolant. Kahlan ne stait jamais sentie aussi seule Sa peau de coyote frachement nettoye sur les paules, Savidlin aperut les jeunes gens et sempressa, en tapant abondamment sur les omoplates de Richard, de les guider vers labri o avaient pris place les Anciens. Assez important pour se dispenser den rajouter, lHomme Oiseau navait consenti aucun effort vestimentaire. Weselan tait l aussi, comme les autres pouses des Anciens. Elle vint sasseoir prs de Kahlan et lui demanda, sincrement inquite, comment allait son bras. La jeune femme, habitue ce quon ne se soucie pas delle, trouva fort agrable dappartenir au Peuple dAdobe et tant pis si elle jouait la comdie ! Car elle restait avant tout une Inquisitrice. Mme si elle aurait donn cher pour quil en ft autrement, rien, y compris un dcret de lHomme Oiseau, ne changerait jamais sa nature profonde. Recourant une discipline apprise ds son plus jeune ge, elle refoula ses motions pour rflchir la mission qui lattendait. Darken Rahl devait tre vaincu et il leur restait si peu de temps. Elle repensa aussi Dennee Richard stait rsign attendre jusquau lendemain. Faisant contre mauvaise fortune bon cur, il rpondait tout ce quon lui disait par des sourires et des hochements de tte, mme sil nen comprenait pas un tratre mot. Les Hommes et les Femmes dAdobe dfilaient devant labri des Anciens pour saluer leurs nouveaux compatriotes et leur flanquer de gentilles petites claques. En toute honntet, Kahlan dut admettre quils lui tmoignaient presque autant de considration qu Richard. Des paniers dosier et des coupes en cramique regorgeant de nourriture attendaient le bon vouloir des convives. Parfois, un des villageois venus congratuler les deux jeunes gens sasseyait avec eux et gotait lune ou lautre spcialit. Richard fit honneur tout sans oublier dutiliser exclusivement sa main droite. Pour ne pas paratre impolie, Kahlan grignota du bout des lvres un morceau de tava. - 367 -

Cest trs bon, dit le Sourcier en prenant une autre ctelette. mon avis, cest du porc Non, du sanglier, rpondit Kahlan en regardant les danseurs. La venaison est excellente Tiens, essaye a ! Merci, mais je Quelque chose ne va pas ? coupa Richard. Non. Je nai pas faim, cest tout Depuis que nous sommes arrivs, je ne tai pas vue manger de viande. Je nai pas faim, te dis-je ! Ce sont des choses qui arrivent Le Sourcier haussa les paules et continua se rgaler. Le flot dHommes et de Femmes dAdobe se tarit enfin, au grand soulagement de Richard, qui commenait avoir mal aux joues. Du coin de lil, Kahlan vit lHomme Oiseau faire un signe quelquun quelle ne distinguait pas. La jeune femme touffa ses angoisses bien avant que ses tourments ne transparaissent sur ses traits. Une des leons de sa mre : savoir se composer le masque dune Inquisitrice ! Quatre jeunes femmes souriantes, leurs cheveux courts enduits de boue, approchrent timidement. Comme avec les autres, Richard leur fit son plus beau sourire et y alla de sa gifle rituelle. Elles restrent devant lui, prodigues en gloussements et en commentaires sur laspect avantageux du Sourcier. Kahlan jeta un coup dil lHomme Oiseau, qui hocha la tte. Elles ne partiront jamais ? souffla Richard. Que veulent-elles ? Elles sont ici pour toi rpondit Kahlan dune voix qui ne tremblait pas. Pour moi ? rpta Richard avec un regard neutre pour les jeunes beauts. Que suis-je cens en faire ? Je te sers de guide. Richard, rien de plus, dit Kahlan. Si tu veux plus dinformations sur ce genre de choses, il faudra les chercher ailleurs Les quatre sont pour moi ? lana le jeune homme aprs une courte rflexion. Kahlan se tourna vers lui et dcouvrit sur son visage un sourire gourmand qui lui tapa franchement sur les nerfs. Non, tu dois en choisir une En choisir une ? rpta Richard, sans se dpartir de son sourire idiot. Kahlan se consola en pensant quil ne ferait pas de difficult sur - 368 -

ce sujet-l. Toujours a de gagn ! Choisir ft le Sourcier en tudiant les filles. Ce ne sera pas facile Combien de temps ai-je pour me dcider ? LInquisitrice se dtourna, ferma brivement les yeux puis sadressa lHomme Oiseau. Le Sourcier veut savoir quand il devra avoir fait son choix. Avant daller se coucher, bien sr, rpondit lHomme dAdobe, surpris par la question. Ce soir, il donnera un enfant mon peuple. Ainsi, les liens du sang nous uniront Kahlan traduisit aussitt. Voil qui est trs intelligent, dit Richard. (Il se tourna vers lHomme Oiseau et lui sourit.) Notre ami est un grand sage. Le Sourcier dit que vous tes un sage, transmit Kahlan, la voix un peu moins assure. LHomme Oiseau et les Anciens parurent satisfaits que tout se passe selon leurs prvisions. Mais ce sera une dcision difficile, ajouta Richard. Il faut que je rflchisse. En cette matire, la prcipitation est mauvaise conseillre Le Sourcier a du mal choisir, annona Kahlan aux quatre candidates. Richard leur sourit et leur fit signe de les rejoindre sur lestrade. Deux femmes sassirent sur son ct libre. Les autres sinsinurent entre Kahlan et lui, forant lInquisitrice se pousser. Elles sappuyrent contre le Sourcier, posrent les mains sur ses bras et sextasirent de la fermet de ses muscles. Kahlan frmit quand elles lui lancrent quil tait trs grand, comme elle, et quil leur donnerait sans doute un trs bel enfant. Puis elles demandrent sil les trouvait jolies. Quand lInquisitrice rpondit quelle nen savait rien, elles limplorrent de lui poser la question. Elles aimeraient savoir si elles sont ton got, traduisit la jeune femme avec un grand soupir. Bien sr ! Elles sont toutes superbes ! Cest pour a que le choix est ardu. Tu ne les trouves pas belles ? Kahlan ne rpondit pas, mais assura aux quatre villageoises que le Sourcier tait sensible leur charme. Entendant les rires timides des femmes, lHomme Oiseau et les Anciens rayonnrent. Ces hommes adoraient avoir les vnements bien en main Morose, Kahlan se dtourna et regarda les danseurs dun il distrait. - 369 -

Les jeunes femmes donnrent la becque Richard en gloussant stupidement. Enthousiaste, il dclara navoir jamais assist un aussi beau banquet, et demanda son amie si elle partageait son opinion. Sans se tourner vers lui, elle ravala la boule qui lui nouait la gorge et rpondit que ctait une fte trs russie Un long moment aprs, une femme plus ge que les candidates au mariage approcha, tte baisse, et prsenta un plateau dosier lest de lanires de viande sche. Kahlan sarracha aussitt ses sombres penses. Sans lever les yeux, la femme approcha des Anciens, plateau brandi. LHomme Oiseau se servit le premier et commena manger. Tous les Anciens limitrent. Leurs pouses furent moins nombreuses accepter. Assise ct de son mari, Weselan refusa dun signe de tte. Kahlan ft de mme quand la femme lui prsenta le plateau. Les quatre candidates refusrent aussi et regardrent Richard se servir. Quand il eut attaqu la viande, lInquisitrice tourna la tte, croisa le regard de lHomme Oiseau, puis sabandonna la contemplation des feux de camp. Eh bien, dit Richard en avalant sa premire bouche, jai un mal de chien me dcider. Kahlan, tu ne voudrais pas maider ? Laquelle choisir ? Quen penses-tu ? Tu as raison, fit la jeune femme, exaspre par le sourire bat de son compagnon, ce nest pas facile mon avis, tu es plus qualifi que moi ! Le Sourcier mordit de nouveau dans la viande. Kahlan serra les dents et dglutit pniblement. Le got est trs particulier Je suis sr de manger a pour la premire fois. (Il marqua une pause et a reprit, soudain plus grave :) Cest quoi ? La question fit sursauter Kahlan. Les yeux de Richard ne lui avaient jamais paru aussi menaants. Elle avait dcid de lui mentir, mais ce regard lui fit oublier sa rsolution. Elle traduisit la question lHomme Oiseau. Cest un Tueur de Feu transmit-elle Richard. Un Tueur de Feu rpta le Sourcier. De quel genre danimal sagit-il ? Un des sbires de Darken Rahl, rpondit Kahlan en le regardant dans les yeux. Je vois - 370 -

Il savait avant davoir pos la question, comprit lInquisitrice. Une preuve pour dcouvrir si elle tait capable de lui mentir. Qui sont ces Tueurs de Feu ? Kahlan demanda aux Anciens comment ils taient entrs en contact avec ces hommes. Savidlin sempressa de lui raconter toute lhistoire Ces miliciens sillonnent le pays pour faire appliquer les lois de Darken Rahl qui interdit aux gens dutiliser le feu. Ils ne sont pas rputs pour leur douceur. Savidlin ma rvl que deux dentre eux sont venus au village il y a quelques semaines. Quand le Peuple dAdobe a refus de se plier la nouvelle lgislation, ils nont pas t avares de menaces. De peur quils reviennent avec des renforts, nos amis les ont tus. Et ils hum croient sapproprier la sagesse de leurs ennemis en consommant leur chair. Pour tre un vritable Homme dAdobe, tu dois en manger aussi, histoire de bien connatre les adversaires de ton peuple. Cest le but principal du banquet. a et invoquer les esprits de leurs anctres En ai-je aval assez pour satisfaire les Anciens ? demanda Richard en foudroyant son amie du regard. Oui rpondit-elle, accable. Elle aurait donn cher pour tre ailleurs ! Avec un soin dlibrment exagr, Richard posa la lanire de viande sur le sol. Souriant de nouveau, il entoura les paules des deux beauts qui se collaient lui. Kahlan, tu peux me rendre un service ? Jaimerais que tu ailles chercher une pomme dans mon sac. a maidera chasser ce got de ma bouche Tu as des jambes, non ? rpliqua schement lInquisitrice. Certes, mais jai besoin de temps pour dcider laquelle de ces beauts partagera ma couche. Kahlan se leva dun bond, jeta un regard noir lHomme Oiseau, et partit en trombe vers la maison de Savidlin, soulage dtre loin de Richard et des quatre grces qui lui dgoulinaient dessus. Les ongles enfoncs dans les paumes, elle ne sentit pas la douleur en se frayant un chemin entre les villageois panouis. Les musiciens tambourinaient, les danseurs se tortillaient et les enfants riaient aux clats. Sur son passage, des inconnus lui souhaitrent tout le bonheur possible. Si quelquun avait pu lui lancer des insultes, quelle ait un prtexte pour se dfouler ! Chez Savidlin, elle se laissa tomber sur la peau de bte qui lui - 371 -

tenait lieu de lit et essaya en vain de ne pas clater en sanglots. Rsigne, elle saccorda quelques minutes de dsespoir avant de reprendre son contrle. Oui, il ne lui faudrait pas plus que a Richard se pliait aux exigences du Peuple dAdobe, comme elle lavait promis lHomme Oiseau. Elle navait aucun droit de lui en vouloir, dautant plus quil ne lui appartenait pas. Cette imparable logique napaisa pas son chagrin. Mme si rien ne lautorisait tre furieuse, elle ltait, et Elle se souvint de ce quelle avait dit lHomme Oiseau : Cest un problme que je me suis cr et dont je redoute les consquences. Et il tait impossible de ne pas les assumer ! Le Sourcier avait bien agi. Le conseil des devins se runirait, leur permettant de trouver la bote et darrter Rahl. Kahlan essuya ses larmes. Quand mme, rien ne forait Richard prendre autant de plaisir sa mission ! Il ntait pas oblig de se comporter comme un Elle se leva et prit une pomme dans le sac de son compagnon. Si changer le cours des choses ntait pas en son pouvoir, qui la contraignait sen rjouir ? Se composant un visage plus ou moins de marbre, elle ressortit, les lvres pinces. Heureusement, il faisait nuit Quand elle revint sous labri, Richard tait torse nu et les filles le peinturluraient de symboles la gloire des chasseurs du Peuple dAdobe. Leurs doigts talaient de la boue blanche et noire sur sa poitrine des lignes brises et sur ses biceps des cercles ! Les candidates sinterrompirent quand Kahlan se campa devant elles, droite comme un i . Voil ! lcha-t-elle en laissant tomber la pomme dans la main de Richard. Puis elle se rassit, plus maussade que jamais. Je nai pas encore dcid, dit le Sourcier en lustrant le fruit sur la jambe de son pantalon. Kahlan, tu nas pas de prfrence ? Ton aide me serait prcieuse. (Il baissa la voix, le ton redevenu coupant.) Je mtonne que tu naies pas dj choisi pour moi branle, la jeune femme le regarda et comprit quil savait tout. Oui, il savait quelle stait aussi engage a en son nom. Cest ton affaire, dit-elle, et je suis sre que tu ne regretteras pas ta dcision Kahlan, une de ces filles est-elle apparente un Ancien ? Celle qui est pendue ton bras droit Cest la nice de - 372 -

lHomme Oiseau. Sa nice ! Parfait ! Eh bien, voil lheureuse lue ! Les Anciens seront ravis par ce tmoignage de respect. Il prit entre ses mains la tte de la candidate et lembrassa sur le front. La fille se pma daise, lHomme Oiseau parut extatique, les Anciens sourirent, et les belles dlaisses sen furent. Kahlan croisa le regard de lHomme Oiseau et y lut une grande compassion pour elle. Elle dtourna les yeux. Richard avait choisi ! Aprs une courte crmonie prside par les Anciens, lheureux couple disparatrait pour aller sbattre son aise. Dans lobscurit, dautres amoureux, main dans la main, sclipsaient discrtement. Une nouvelle fois, Kahlan ravala ses sanglots. Puis elle entendit Richard mordre dans sa stupide pomme Les Anciens et leurs pouses hoquetrent deffroi. La pomme ! Dans les Contres du Milieu, tous les fruits la peau rouge taient empoisonns ! Les Hommes dAdobe pensaient que Richard ingrait une substance mortelle ! Kahlan se retourna et vit Richard, un bras lev, ordonner aux Anciens de se calmer et de se taire. Kahlan, dis-leur de se rasseoir La jeune femme obit. Hsitants, les sages finirent par obtemprer. Le Sourcier les regarda, lair innocent comme un nourrisson. Chez moi, en Terre dOuest, on se gave de ces fruits. (Il prit une autre bouche, horrifiant ses interlocuteurs.) Et ce depuis des temps immmoriaux. Les hommes et les femmes en consomment. Et nos enfants se portent merveille ! Pendant que Kahlan traduisait, il prit une autre bouche et la mcha lentement histoire de faire monter la tension. Puis il se tourna vers lHomme Oiseau. videmment, il se peut que ma semence, du coup, soit un poison pour une femme qui nappartient pas mon peuple. ma connaissance, personne na jamais tent lexprience Il prit encore une bouche et fixa Kahlan pendant quelle traduisait. Prs de lui, lheureuse lue semblait de plus en plus mal laise, comme les Anciens. Seul lHomme Oiseau restait impassible Richard avait pli les bras, le coude droit appuy sur sa main gauche, pour que la pomme, bien visible, reste proximit de sa bouche. Il fit mine de mordre de nouveau, puis se ravisa et proposa - 373 -

une bouche la nice de lHomme Oiseau. Bien entendu, elle dtourna la tte. Jadore ces fruits, dit-il aux Anciens. (Il haussa les paules.) Cest vrai, ils ont peut-tre des effets trs ngatifs sur ma semence Mais nallez pas croire que je ne veux pas mettre cette thorie lpreuve. Jai pens que vous deviez tre informs, voil tout. Quon ne dise surtout pas que jentends me drober aux devoirs dun Homme dAdobe ! Surtout ceux-l ! (Du dos de lindex, il caressa la joue de la jeune fille.) Sachez que cest un honneur pour moi ! Et cette splendide damoiselle fera une mre parfaite pour mon enfant. (Il soupira.) Si elle survit Sur ces mots, il mordit de nouveau dans sa pomme. En silence, les Anciens se dvisagrent. Lambiance ntait plus lautosatisfaction. La situation leur chappait et Richard avait pris la main. Tout a en un clin dil ! Terroriss, ils nosaient plus ciller. Sans leur accorder un regard, Richard pressa son avantage. Tout dpend de vous, mes amis. Je veux bien essayer, mais vous cacher la vrit aurait t dloyal. (Il se tourna vers les Anciens, frona les sourcils et ajouta sur un ton beaucoup moins amical :) Alors, si les Anciens, dans leur grande sagesse, me demandent de mabstenir, je comprendrai Et bien qu regret, je leur obirai Savidlin sourit. Peu dsireux de se frotter Richard, les cinq autres Anciens se tournrent vers lHomme Oiseau. Un filet de sueur coulant sur son cou, il soutint le regard du Sourcier, sourit et hocha pensivement la tte. Richard Au Sang Chaud, dit-il dune voix assez forte pour que les villageois, masss autour deux, puissent lentendre, comme tu viens dun autre pays, et que ta semence peut tre dangereuse pour cette jeune femme (il leva un sourcil et se pencha imperceptiblement en avant) qui est ma nice nous te demandons de ne pas te plier cette tradition. Ne prends pas pour pouse cette dlicieuse beaut. Je suis navr de devoir te le demander, car je sais que tu brlais denvie de donner un enfant aux tiens. Ctait mon plus cher dsir, dit Richard. Mais il me faudra vivre avec cet chec et esprer que le Peuple dAdobe mon peuple aura bientt dautres raisons dtre fier de moi. Une conclusion qui interdisait ses interlocuteurs de revenir en arrire. Il appartenait leur communaut, et ce malheureux - 374 -

incident ny changerait rien. Les Anciens soupirrent de soulagement, ravis par ce dnouement. La jeune fille, galement rassure, sourit son oncle et sclipsa sans demander son reste. Trs calme, Richard se tourna vers Kahlan. Dautres preuves initiatiques dont tu aurais omis de me parler ? Non. Kahlan ne savait plus o elle en tait. Devait-elle se rjouir que Richard nait pas pris femme ? Ou se lamenter parce quil lui en voulait de lavoir trahi ? Suis-je autoris me retirer ? demanda le Sourcier ses htes. Les cinq vieillards sempressrent de le dgager de toute obligation. Savidlin, lui, sembla un peu du LHomme Oiseau dclara que le Sourcier, considrant le combat livr contre les ombres, avait le droit de prendre un peu de repos. Aprs tout, aujourdhui, il avait sauv son nouveau peuple Richard se leva, dominant Kahlan de toute sa taille. Elle sentit quil baissait les yeux sur elle, mais garda les siens rivs sur le sol. Un petit conseil, dit-il dune voix tonnamment douce. Juste parce que je sais que tu navais jamais eu dami Apprends que la libert dun ami ses droits, si tu prfres ne peut pas servir de monnaie dchange. Et encore moins son cur ! Kahlan ne trouva pas le courage de lever les yeux. Il laissa tomber le trognon de pomme sur ses genoux et sen fut. Toujours assise sous labri des Anciens, la drive dans le brouillard de sa solitude, Kahlan regardait ses mains trembler. Tous ses compagnons sintressaient aux exploits des danseurs. Mobilisant sa volont, elle entreprit de compter les roulements de tambours afin de contrler sa respiration et dendiguer ses larmes. Quand lHomme Oiseau vint sasseoir ses cts, elle lui en fut immensment reconnaissante. Jaimerais rencontrer un jour lhomme qui a dsign ce Sourcier. Et je donnerais cher pour savoir o il la dnich. sa grande surprise, Kahlan se dcouvrit encore capable de rire. Si nous vainquons, et si je survis, je jure de lamener ici. Dans son genre, il est aussi remarquable que Richard. Alors, je devrai affter mon intelligence pour quil ne me gobe pas tout cru. - 375 -

Kahlan posa la tte contre lpaule de lHomme dAdobe et rit de bon cur jusqu ce quelle clate en sanglots. Jaurais d vous couter, souffla-t-elle. Parler Richard, le prvenir Vouloir le manipuler tait une erreur, et une mauvaise action La volont de vaincre Darken Rahl tait votre seule motivation. Parfois, il vaut mieux se tromper que ne rien faire. Vous avez eu le courage de prendre une direction, et cest trs rare. Ceux qui restent lintersection, sans choisir, ne vont jamais nulle part. Le savoir en colre contre moi est si douloureux ! Permettez-moi de vous dire un secret Quelque chose que vous ne dcouvrirez pas avant dtre trop vieille pour en profiter. Richard souffre autant que vous. Vous en vouloir le torture ! Vous croyez ? Jen mettrai ma main couper, mon enfant. Je navais pas le droit de me comporter ainsi. Et jaurais d men apercevoir ! Jai tellement honte Ce nest pas moi quil faut le dire, mais lui Kahlan scarta de lHomme Oiseau et admira son visage burin. Je vais le faire Merci, honorable parmi les honorables Quand vous lui ferez vos excuses, transmettez-lui aussi les miennes Pourquoi ? Lge et le pouvoir nempchent pas un homme de saccrocher des ides absurdes. Aujourdhui, jai moi aussi commis une erreur, pour Richard et pour ma nice. Et jai outrepass mes droits. Remercie-le de mavoir vit dimposer ma volont sans me demander si ctait juste. (Il retira le sifflet quil portait autour du cou.) Un cadeau pour lui, parce quil ma ouvert les yeux Fassent les esprits quil lui soit utile ! Demain, je lui montrerai comment sen servir. Nen avez-vous pas besoin pour appeler les oiseaux ? Jen possde dautres Allez retrouver Richard, prsent Kahlan prit le sifflet et essuya ses larmes. Jusque-l, il mtait rarement arriv de pleurer. Depuis que la frontire de DHara est tombe, je passe mon temps a ! Vous ntes pas la seule, chre enfant Kahlan embrassa lHomme dAdobe sur la joue et sen alla. Sur la place, elle ne vit pas trace de Richard, et personne ne put - 376 -

lui dire o il tait. Alors quelle errait au hasard, des enfants voulurent lentraner dans leur danse, des villageois lui offrirent manger et dautres tentrent dengager la conversation. Poliment mais fermement, elle dbouta tout ce petit monde. Elle retourna chez Savidlin, convaincue que Richard y serait. Mais elle trouva la maison vide Assise sur sa peau de bte, elle se demanda sil tait parti sans elle. Panique, elle tourna la tte et vit que son sac tait toujours l. De plus, il naurait pas quitt le village avant le conseil des devins Soudain, elle sut o il tait ! Aprs avoir prlev une nouvelle pomme dans le sac, elle sortit et prit la direction de la maison des esprits. Une vive lumire dchira lobscurit et illumina les btiments. Dabord, la jeune femme ne comprit pas ce qui se passait. Puis elle vit des clairs dans le ciel. Dans toutes les directions, ils zbraient le firmament, ventrant les nuages comme sils brlaient de lintrieur. Tout cela sans un seul roulement de tonnerre En un clin dil, la lumire disparut et le ciel redevint dun noir dencre. Le gros temps rgnerait-il jamais sur le monde ? Kahlan reverrait-elle un jour le soleil et les toiles ? Ah, ces fichus sorciers et leurs nuages, quelle plaie ! Et Zedd, le retrouverait-elle jamais ? Au moins, ses nuages empchaient Darken Rahl de pister Richard La maison des esprits, loin des festivits, tait un havre de paix. Kahlan ouvrit doucement la porte. Le fourreau de son pe pos sa droite, Richard contemplait le feu de chemine. Il ne se retourna pas en lentendant entrer. Ta guide voudrait te parler Alors que la porte se refermait en grinant, Kahlan saccroupit ct du Sourcier. Et que veut-elle me dire ? demanda-t-il en souriant. Malgr lui, pensa la jeune femme, rassure. Quelle a commis une erreur murmura Kahlan en arrachant un fil qui dpassait de son pantalon. Et quelle est dsole. Pas seulement de stre trompe, mais surtout de ne pas tavoir fait confiance. Les mains autour de ses genoux replis, Richard se tourna vers elle. La lumire des flammes de la chemine dansa dans ses yeux redevenus amicaux. - 377 -

Javais prpar un long discours, mais je ne men rappelle pas un mot. Tu me fais toujours cet effet (Il sourit.) Les excuses de ma guide sont acceptes. Et ctait un bon discours ? demanda Kahlan avec le sentiment que son cur venait de renatre la vie. Oui, selon ma premire impression, mais jai chang davis Pourtant, tu es un fameux orateur ! Les Anciens ont failli mourir de peur. Mme lHomme Oiseau nen menait pas large. Kahlan se pencha en avant et passa le sifflet autour du cou de son ami. Interloqu, il dcroisa les mains pour prendre le petit objet entre le pouce et lindex de sa main droite. En quel honneur ? Cest un cadeau de lHomme Oiseau, avec ses excuses pour avoir voulu timposer sa volont. Il te remercie de lui avoir montr la vrit Demain, il tapprendra te servir de son prsent Kahlan se tourna pour exposer son dos la chaleur des flammes et tre face Richard. Avec la tideur de la nuit et le feu de chemine, le Sourcier tait lustr de sueur. Les symboles peints sur sa poitrine et ses bras lui donnaient un air primitif et sauvage. Tu as un don pour ouvrir les yeux aux gens Tu devrais te reconvertir dans la magie ! Qui te dit que a nest pas dj fait ? Selon Zedd, un truc est parfois aussi efficace que la sorcellerie. Le son de sa voix fit frissonner Kahlan, comme si elle tait soudain prise de faiblesse. Et daprs Adie, souffla-t-elle, tu matrises la magie de la langue Le regard de Richard, plong dans le sien, lemplit de toute la puissance contenue du jeune homme. Kahlan sentit que son souffle sacclrait. Dans le lointain, lcho lancinant des boldas se mlait aux crpitements du feu et ses haltements. Elle ne stait jamais sentie aussi dtendue. En scurit. En mme temps, la tension quelle prouvait ne ressemblait rien quelle et connu. Une exprience troublante Elle dtacha ses yeux de ceux de Richard et les laissa errer sur dautres parties de son visage : son nez, ses joues, son menton si dtermin. Quand ils se posrent sur sa bouche, elle savisa quil faisait vraiment une chaleur torride dans la maison des esprits. Avec cette touffeur, on pouvait facilement perdre la tte Croisant de nouveau le regard de Richard, Kahlan sortit la - 378 -

pomme de sa poche et la mordit lentement pour laisser sur la peau les empreintes de ses dents. Des reflets dacier continuaient virevolter dans les yeux du Sourcier. Sur une impulsion, Kahlan mit la pomme devant la bouche de son ami pour quil en prenne aussi une bouche. Au lieu dun fruit, si elle avait pu poser ses lvres sur les siennes ! Et pourquoi pas ? Devrait-elle mourir en mission sans connatre la joie de devenir une femme ? Ntait-elle quune guerrire ? Quelquun qui luttait pour le bonheur des autres sans jamais se soucier du sien ? Mme dans les poques les plus paisibles, les Sourciers ne vivaient jamais vieux. Et les temps actuels navaient rien de paisible Ctaient ceux de lapocalypse ! Lide quil doive mourir lui dchirait les entrailles. Sans cesser de le regarder dans les yeux, Kahlan poussa plus fort la pomme contre les lvres de Richard. Si elle le choisissait, pensa-telle, il continuerait se battre ses cts, peut-tre avec plus dardeur que jamais. Pour dautres raisons, certes, mais il nen serait pas moins redoutable, bien au contraire. Il deviendrait diffrent. Lhomme quil tait jusque-l aurait disparu pour toujours. Au moins, il serait elle ! Elle le dsirait tant que cen tait douloureux. Avait-elle dj voulu quelque chose aussi fort ? Sils taient destins mourir, navaient-ils pas le droit de vivre un peu, avant ? Le dsir de Richard se rpandait dans son corps comme une dlicieuse faiblesse Timidement, elle retira la pomme de la bouche du jeune homme, et du jus coula sur son menton. Trs lentement, Kahlan se pencha et lcha cet enivrant nectar. Son compagnon ne bougea pas, leurs visages si prs lun de lautre quelle sentait son haleine douce et chaude lui caresser les lvres. cette distance ou plutt, cette absence de distance , les yeux de la jeune femme ne parvenaient plus distinguer ceux de son bien-aim. La logique et la raison svanouirent de lesprit de Kahlan, remplaces par des sentiments et des pulsions pleines de promesses dpanouissement. Un dsir dvorant de vivre ! Elle lcha la pomme et posa ses doigts humides de jus sur les lvres de Richard, qui les tta un un, comme sils avaient t la source mme de la vie. Sentir lhumidit de sa langue la fit frissonner comme jamais. Le cur battant la chamade, Kahlan gmit. Une tendre chaleur - 379 -

se rpandit dans sa poitrine. Ses doigts coururent le long du menton de Richard, descendirent sur son cou puis sur son torse, le long des symboles peints par les villageoises. Un merveilleux voyage travers les collines et les valles de son corps ! genoux au-dessus du jeune homme, elle dessina des cercles autour dun de ses mamelons durcis et ferma un instant les yeux. Tendrement, mais avec une implacable fermet, elle le renversa sur le dos. Sans rsister, il la laissa se pencher vers lui, les mains plat sur sa poitrine pour se soutenir. La dlicate texture de sa peau et la duret de ses muscles la surprirent, sensation grisante qui sajouta la moiteur dlectable de sa sueur, le contact de ses cheveux rches faisant un dlicieux contraste avec toute cette douceur. Au rythme de la vie enfin libre, la poitrine de Richard se soulevait et sabaissait comme si son torse tait un ocan dchan. Un genou plaqu contre sa hanche, elle glissa une jambe entre les siennes et se pencha davantage. Ses pais cheveux noirs tombrent comme un rideau sur le visage de Richard. Sans carter les mains de sa poitrine un contact qui faisait bouillir son sang Kahlan se pencha un peu plus. Entre ses genoux, les muscles de la cuisse de Richard se tendirent, affolant tellement son pauvre cur que Kahlan dut ouvrir la bouche en grand pour continuer respirer. Un instant, elle se noya dans les yeux du jeune homme, ces puits jumeaux qui sondaient son me et la mettaient enfin nue. Se lchant dune main, Kahlan dboutonna sa chemise et la sortit de son pantalon. Toujours en quilibre sur un bras, une distance dlicieusement tentatrice du corps tant dsir, elle glissa sa main libre sous la nuque de Richard, saisit une poigne de cheveux et lui maintint la tte plaque contre le sol. Une main puissante sinsinua sous la chemise de la jeune femme, lui caressa le creux des reins, dessina de petits cercles, remonta le long de sa colonne vertbrale et simmobilisa entre ses omoplates. Les yeux ferms, Kahlan cambra le dos, prte le laisser lattirer contre lui. Son genou sinsinua aussi loin que possible entre les cuisses du jeune homme. Le souffle court, gmissante, Kahlan pensa, alors quelle le chevauchait, quil ne lui avait jamais paru aussi fort et puissant. Je te veux souffla-t-elle en approchant ses lvres des - 380 -

siennes. Mais dabord, dit Richard, une ombre de chagrin dans le regard, il faudra me dire qui tu es vraiment. Comme sil venait de la gifler, Kahlan carquilla les yeux et recula un peu la tte. Mais elle le touchait avec son pouvoir ! Il ne pouvait pas lui rsister, et ctait la dernire chose au monde quelle dsirait. Le peu de contrle quelle avait sur son pouvoir en temps normal nexistait plus. Elle le sentait libre et dchan. Sur un nouveau soupir dextase, elle rapprocha ses lvres de celles du Sourcier. Sous sa chemise, la main remonta un peu, lui saisit les cheveux et la tira en arrire. Kahlan, je suis srieux. Tu dois dabord tout me dire. La froide raison dont elle tait ptrie dferla dans le cerveau de lInquisitrice, emporta sa passion et la glaa jusquaux os. Elle navait jamais aim quelquun de cette manire. Comment osait-elle envisager de le toucher avec son pouvoir ? Faire une chose pareille Richard tait monstrueux. Elle recula, dgrise par la conscience de sa propre folie. Elle sassit sur les talons, retira sa main de la poitrine du jeune homme et la plaqua sur sa propre bouche. En un clin dil, le monde venait de scrouler autour delle. Tout lui dire tait impossible. Il la harait et elle laurait perdu jamais. Une perspective pire que la mort ! Richard se releva et la prit par les paules. Kahlan, tu nes pas oblige de parler si tu nen as pas envie. Mais si tu dsires que nous allions plus loin, il le faudra Sil te plat, serre-moi dans tes bras Tu veux bien ? Il lattira vers lui, la laissant poser la tte contre son paule, et la bera comme une enfant. Kahlan navait jamais autant souffert ! tait-il juste de connatre pareille torture simplement parce quon tait ce quon tait ? Les amis sont faits pour a murmura Richard loreille de sa compagne. Jur, dit Kahlan, trop vide pour pleurer, je te confierai tout un jour. Mais pas maintenant. Ce soir, je veux seulement que tu me serres dans tes bras. Cest daccord ? Richard se laissa doucement retomber sur le sol, lentranant avec lui. Tu parleras quand tu lauras dcid, souffla-t-il. Pas avant - 381 -

Blottie dans les bras du Sourcier, Kahlan se glissa un doigt dans la bouche et le mordit pour sempcher de hurler. Comme un linceul, lhorreur de ce quelle tait lenveloppait autant que les bras de son compagnon. Et malgr la chaleur touffante, elle frissonnait de froid. Avant de sombrer dans le sommeil sur une dernire pense pour Richard elle garda longtemps les yeux grands ouverts dans la pnombre

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Chapitre 28
Essaye encore une fois ! scria lHomme Oiseau. Mais arrte de penser avec ta tte loiseau que tu veux appeler ! Cest dans ton cur que a doit se passer ! Richard couta attentivement la traduction de Kahlan puis remit le sifflet entre ses lvres. Quand il souffla, sans produire un son, comme toujours, ses joues se gonflrent dmesurment. LHomme Oiseau, Kahlan et lui sondrent la plaine. Appuys leurs lances plantes dans le sol, les chasseurs qui les accompagnaient, vaguement nerveux, tournrent la tte en tous sens. Comme venues de nulle part, des nues dtourneaux, de moineaux et de rouges-gorges piqurent sur le petit groupe dhumains. Riant aux clats et ce ntait pas la premire fois de la journe ! les chasseurs baissrent la tte pour les viter. Il y en avait tant, une mare volante, que les hommes finirent par saccroupir, toujours aussi hilares. LHomme Oiseau porta son propre sifflet ses lvres et souffla frntiquement pour tenter de disperser larme de volatiles. Malgr ses efforts, il fallut un moment avant que les petits envahisseurs volants dcident de retourner do ils venaient. Le silence retomba sur la plaine, ntaient les rires hystriques des chasseurs, qui se roulaient sur le sol en se tenant les ctes. Les poings sur les hanches, lHomme Oiseau exhala un long soupir. Jabandonne On essaye depuis ce matin, et tu ne fais pas de progrs Richard Au Sang Chaud, tu es le plus mauvais aspirant Homme Oiseau du monde ! Un enfant apprend a en trois coups de cuiller pot, mais tu pourrais souffler jusqu la fin de ta vie sans aucun succs. Cest un cas dsespr ! La seule chose que tu parviens leur communiquer, cest : Venez tous, il y a manger ! Je pensais un faucon, croyez-moi. Chaque fois que vous mavez propos un oiseau, jai jou le jeu sans rechigner. - 383 -

Quand Kahlan eut traduit, les chasseurs faillirent strangler de rire. Richard grogna pour manifester son mcontentement il dtestait quon se moque de lui , mais il nobtint aucun rsultat. Nous perdons notre temps, dit lHomme Oiseau. Le conseil des devins se runira bientt (Pour le consoler, il posa une main sur lpaule du Sourcier.) Garde quand mme le sifflet, mon ami. Il ne te sera jamais dun grand secours, cest vrai. Mais il te rappellera au moins que tu nes pas meilleur que les autres dans tous les domaines Dans celui-l, un nourrisson te damnerait le pion ! Sous les lazzis des chasseurs, Richard lcha un gros soupir et se rsigna sa dfaite. Sur le chemin du village, il approcha de Kahlan et lui souffla loreille : Jai vraiment fait de mon mieux, tu sais. Mais a me dpasse Je suis sre que tu y as mis tout ton cur, rpondit Kahlan avant de lui prendre la main. Bien que le ciel ft couvert, la journe avait t plus claire et lumineuse que dhabitude, remontant un peu le moral de la jeune femme. Mais son grand soutien restait lattitude de Richard. Sans rien exiger delle, il lui avait laiss tout loisir de se remettre des vnements de la nuit prcdente. Une prsence amicale et aucune pression Au rveil, elle stait inquite de ce quil penserait delle. Seraitil bless ? Furieux ? La dtesterait-il ? Mme aprs avoir pass la nuit dans ses bras, la poitrine nue, elle stait dtourne en rosissant au moment de reboutonner sa chemise. Personne, avait-elle dit, ne pouvait se vanter davoir un compagnon aussi patient que lui. Un jour, elle esprait lui rendre son amiti au centuple Cest dj fait, avait-il rpondu. Tu as remis ta vie entre mes mains et jur de te sacrifier pour moi sil le faut. Que demander de plus ? Kahlan stait retourne. Rsistant lenvie de lembrasser, elle lavait remerci dtre si tolrant avec elle. Cela dit, avait-il ajout, je ne regarderai plus jamais les pommes avec les mmes yeux Kahlan avait ri pour cacher son embarras et il stait joint son hilarit. Ce moment dabandon innocent lavait rconforte et en partie soulage de son fardeau. Richard sarrta soudain de marcher. Tire de ses penses, Kahlan simmobilisa prs de lui. - 384 -

Richard, que se passe-t-il ? Le soleil dit le Sourcier, tendu. Un rayon a jou un instant sur mon visage. La jeune femme se tourna vers louest. Je ne vois que des nuages Je nai pas rv Ctait trs bref et cest dj fini Tu crois que cest important ? Je nen sais rien Mais depuis que Zedd les a invoqus, cest la premire fois quil y a une brche dans les nuages. Bon, je minquite peut-tre pour pas grand-chose Ils reprirent leur chemin, guids vers le village par les notes lancinantes des boldas. Il faisait nuit quand ils y arrivrent. Le banquet battait toujours son plein et il durerait jusqu la fin du conseil des devins. part les enfants, qui dormaient debout ou staient crouls ici et l, les villageois semblaient en pleine forme. Les Anciens attendaient sous leur dais sans leurs pouses , o ils avalaient consciencieusement un plat mitonn par des cuisinires formes pour les prparer au conseil des devins. Kahlan vit ces femmes leur servir tous une boisson rouge vif qui ne ressemblait pas celles quon leur avait proposes la veille. Les six vieillards avaient les yeux dans le vague, comme sils contemplaient un monde inaccessible au commun des mortels. Kahlan sentit un frisson remonter le long de sa colonne vertbrale. Les esprits de leurs anctres taient en eux ! LHomme Oiseau eut un bref dialogue avec les Anciens. Quand il parut satisfait de ce quils lui rpondaient, il leur fit signe de se lever. Tous partirent en file indienne vers la maison des esprits. Le son des tambours et des boldas devint obsdant, une agression sonore qui fit un peu trembler les bras de Kahlan. Le moment est venu, dit lHomme Oiseau en approchant. Richard et moi allons vous laisser Comment a, Richard et moi ? Je viens aussi ! Impossible ! Pourquoi ? Seuls les hommes ont le droit dassister au conseil des devins. Je suis le guide du Sourcier et il a besoin que je traduise pour lui ! Seuls les mles ont le droit dassister au conseil des devins, insista lHomme Oiseau, mal laise et lvidence incapable de - 385 -

trouver un meilleur argument. Eh bien, celui-l sera une exception ! Richard avait compris que quelque chose se passait le ton de Kahlan tait explicite mais il dcida de ne pas intervenir. Quand nous rencontrons les esprits, dit lHomme Oiseau, de plus en plus gn, il faut tre comme eux Je crois comprendre Vous voulez dire quon ne peut pas porter de vtements ? Et on doit avoir le corps couvert de boue Eh bien, o est le problme ? LHomme Oiseau hsita un moment. Le Sourcier Vous tes sre quil aimerait vous voir faire a ? Il faudrait peut-tre lui demander Kahlan soupira et se tourna vers Richard. Il faut que je texplique quelque chose Quand un Homme dAdobe demande la runion du conseil, il arrive que les esprits lui posent des questions par lintermdiaire des Anciens, pour savoir si ses intentions sont nobles. Si les rponses semblent mensongres ou manquent lhonneur, la punition peut tre la mort. Inflige par les esprits, pas par les Anciens Noublie pas que jai mon pe Non, tu ne lauras pas ! Pour assister au conseil, tu devras imiter en tout point les Anciens. Pas de vtements, aucune arme, et de la boue sur tout le corps ! Si je ne suis pas l pour traduire, tu risques dtre excut parce que tu nauras pas compris une question. Alors, Rahl aura gagn. Donc, faut que je vienne. Pour a, je devrai tre nue lHomme Oiseau est trs embarrass et il voudrait savoir ce que tu en penses. En secret, il espre que tu mopposeras un refus. Richard croisa les bras et la regarda dans les yeux. On dirait que tu es destine te retrouver nue, dans la maison des esprits Devant le sourire en coin de son compagnon, Kahlan eut du mal ne pas clater de rire. LHomme dAdobe les dvisagea tour tour, lair perdu. Richard, je suis srieuse ! Et nespre pas te rincer lil, parce quil ny aura pas de lumire. Le Sourcier redevint grave et se tourna vers lHomme Oiseau. Jai demand une runion du conseil. Il faut que Kahlan y assiste ! - 386 -

Depuis votre arrive, rpondit lHomme dAdobe, vous me poussez au-del de mes limites. Pourquoi sarrter en si bon chemin ? Allons-y ! Kahlan et Richard suivirent lHomme Oiseau dans le ddale de passages du village. Sentant la nervosit de sa compagne, le Sourcier lui prit la main. De fait, la jeune femme ntait pas rassure lide de sasseoir, nue comme un ver, au milieu de huit gaillards dans le mme appareil. Mais elle ne pouvait pas reculer et saboter tous leurs efforts. Le temps pressait ! Elle se composa un masque dInquisitrice. Un peu avant la maison des esprits, lHomme Oiseau les fit entrer dans un petit btiment o attendaient les six Anciens, assis en tailleur sur le sol, le regard toujours aussi vide. Kahlan sourit Savidlin, qui ne ragit pas. LHomme Oiseau ramassa un petit banc et deux pots en cramique. Venez quand jappellerai votre nom. En attendant, ne bougez pas dici. Pendant quil sortait, Kahlan traduisit ses paroles Richard. Caldus fut le premier lu. Les autres Anciens suivirent, Savidlin en dernier. Il ne leur avait pas dit un mot et ne semblait pas stre aperu de leur prsence. Ses yeux ntaient plus vraiment les siens, mais ceux des esprits Kahlan et Richard patientrent en silence dans la pice obscure. Nerveuse, la jeune femme essaya en vain de ne pas penser au ptrin dans lequel elle stait fourre. Sans son pe, Richard serait dsarm. Elle, nul ne pouvait la priver de son pouvoir. Donc, elle le protgerait. Ctait lautre raison secrte qui lavait convaincue de se lancer dans laventure. Si les choses tournaient mal, elle mourrait la place de Richard. Ctait normal, et elle devait sy prparer. Richard se leva quand lHomme Oiseau cria son nom. Esprons que a marchera dit-il. Sinon, nous serons trs trs mal Je suis content de tavoir mes cts. Une faon dlicate de lui dire de ne pas relcher sa vigilance Richard, noublie pas que nous appartenons leur peuple. Ils feront de leur mieux pour nous aider. Quelques minutes plus tard, la Mre Inquisitrice sortit son tour. Assis sur le petit banc, contre un mur de la maison des esprits, lHomme Oiseau tait nu, le corps couvert de symboles gravs dans - 387 -

la boue, ses longs cheveux gris enduits de la mme substance. Perches sur un muret, des poules observaient la scne. Aux pieds du chasseur debout prs de lHomme Oiseau, Kahlan remarqua une pile de peaux de coyote, les vtements de Richard, et son pe Dshabillez-vous ! dit lHomme Oiseau. Que fait-il ici ? demanda Kahlan en dsignant le chasseur. Il doit soccuper des habits Il les dposera sous labri des Anciens, pour que les ntres sachent que le conseil des devins sest runi. Un peu avant laube, il les rapportera ici, pour signifier que la runion touche sa fin. Bien Dites-lui de se retourner. LHomme Oiseau sexcuta et le chasseur obit. Kahlan ouvrit la boucle de sa ceinture, puis simmobilisa. Mon enfant, ce soir, tu nes pas une femme, mais un membre du Peuple dAdobe. Moi, je ne suis pas un homme, juste un guide spirituel. LInquisitrice se dvtit et attendit, frissonnant dans lair mordant de la nuit. LHomme Oiseau prit une grosse poigne de boue blanche dans un des pots, tendit un bras et se ptrifia. Malgr ses belles dclarations, il ne se sentait pas laise. Entre regarder et toucher, il y avait une grande diffrence Kahlan lui prit la main, la plaqua sur son ventre et sursauta au contact de la boue glaciale. Allez-y ! ordonna-t-elle. Quand ce fut fini, ils entrrent dans la maison des esprits. LHomme Oiseau sassit au milieu des Anciens, et Kahlan prit place prs de Richard, en face de lui. Le visage du Sourcier ntait plus quun masque zbr de lignes blanches et noires, une apparence quils avaient tous adopte pour se prsenter devant les esprits. Les crnes dhabitude rangs sur une tagre taient disposs au centre du cercle de devins. Le petit feu qui brlait dans la chemine dgageait une odeur trangement acre. Le regard de plus en plus absent, les Anciens incantaient dans un antique langage que lInquisitrice ne connaissait pas. Quand lHomme Oiseau leva la tte, la porte se ferma toute seule. partir de maintenant, et jusqu la fin, laube, nul ne pourra entrer ou sortir dici. Les esprits dfendent cette porte Kahlan regarda autour delle, ne vit rien et frissonna de plus - 388 -

belle. LHomme Oiseau prit un panier dosier, derrire lui, en sortit une grenouille et le passa lAncien assis ct de lui. Tous saisirent un petit batracien et entreprirent de frotter son dos contre leur poitrine. Quand Kahlan reut le panier, elle leva les yeux vers lHomme dAdobe. Pourquoi devons-nous faire a ? Ce sont des grenouilles-esprits rouges, trs difficiles trouver. Leur dos scrte une substance qui permet doublier ce monde et de voir les esprits. Honorable parmi les honorables, jappartiens votre peuple, mais je reste une Inquisitrice. Mon pouvoir doit tre sans cesse contenu. Si joublie ce monde, comme vous dites, il risque de se dchaner Il est trop tard pour reculer, car les esprits sont avec nous. Ils vous ont vue, le corps couvert de symboles qui les incitent ouvrir les yeux. Partir vous est impossible. Et si vous restez en tant incapable de les voir, ils vous tueront pour voler votre me. Je comprends le problme, mais je ny peux rien. Essayez de contenir votre pouvoir. Si vous chouez, lun de nous prira. Cest le prix quil faut accepter de payer. Mais si vous dsirez mourir, alors, dlaissez la grenouille. Pour vaincre Darken Rahl la prendre est indispensable ! Kahlan soutint un moment le regard de lHomme Oiseau. Puis elle saisit la grenouille qui gigota pour se dgager et transmit le panier Richard en lui expliquant ce quil devait faire. Frmissant de dgot, elle plaqua le dos glac du batracien sur sa peau, entre ses seins, o il ny avait pas de symboles, et lui fit dcrire de petits cercles, lexemple des Anciens. Sa peau picota au contact de la substance et la sensation se diffusa dans tout son corps. Le son pourtant lointain des tambours et des boldas emplit ses oreilles, soudain si fort quelle crut que sa tte allait exploser. Alors que son corps tremblait au rythme de la musique, elle saisit son pouvoir dans un tau mental, le serra trs fort et se concentra pour augmenter son contrle. Esprant que cela suffirait, elle se laissa aspirer dans dtranges limbes. Tous les participants se prirent la main. Devant les yeux de Kahlan, les murs commencrent onduler. Comme des remous dans une mare, sa conscience se dilua, flotta la drive, se brouilla - 389 -

et senvola. Elle commena tourner en rond avec les autres, partie intgrale dune roue dont le moyeu tait les crnes poss au centre du cercle. De ces reliques jaillit une lumire qui dansa sur les visages des officiants. Bientt, tous furent plongs dans un nant trangement amical. Des colonnes de lumire, au centre du cercle, tournaient de plus en plus vite avec eux. Partout, des silhouettes apparurent. Glace de terreur, Kahlan les identifia Des ombres ! La gorge noue au point de ne plus pouvoir mettre un son, la jeune femme serra la main de Richard. Il fallait le protger, ctait sa mission ! Elle tenta de se lever pour sinterposer entre les entits et le Sourcier, mais son corps refusa de lui obir. Alors, elle saperut que les mains de plusieurs ombres la maintenaient en place. Panique, elle tenta de se dgager. Des ides folles lui traversrent lesprit. Les ombres lavaient-elles dj tue ? tait-elle morte ? Devenue son tour un esprit ? jamais incapable de bouger ? Les ombres la regardaient En principe, ces entits navaient pas de visage. Et surtout, elles ne ressemblaient pas des Hommes dAdobe Ce ntaient pas des ombres, mais les esprits des anctres de son nouveau peuple. Kahlan inspira fond pour recouvrer son calme. Qui a demand cette runion du conseil des devins ? Tous les esprits parlaient en mme temps dune voix profonde, catgorique et immensment morte qui sortait des lvres de lHomme Oiseau. Qui a demand cette runion ? rptrent-ils. Lhomme assis ct de moi, rpondit Kahlan. Richard Au Sang Chaud. Les esprits flottrent entre les Anciens et se rassemblrent au centre de la pice. Lchez-lui les mains ! Kahlan et Savidlin obirent. Les esprits tourbillonnrent au milieu du cercle. Sans crier gare, en file indienne, ils traversrent le corps du Sourcier. Il renversa la tte en arrire et hurla de douleur. Kahlan bondit sur ses pieds. Tous les esprits flottaient derrire le jeune homme. Les Anciens et lHomme Oiseau avaient ferm les yeux Richard ! - 390 -

Tout va bien, tout va bien souffla le Sourcier. Mais le ton de sa voix dmentait ses propos. Il souffrait atrocement. Les esprits firent le tour du cercle et chacun simmobilisa derrire un Ancien. Puis ils sintroduisirent dans leurs corps, pure pense pour un instant unie la chair. Les contours des vnrables flucturent, comme sils ntaient plus tout fait de ce monde. Au mme instant, tous ouvrirent les yeux. Pourquoi nous as-tu appels ? demandrent-ils par la bouche de lHomme Oiseau. Sans quitter le vieux sage du regard, Kahlan souffla Richard : Ils veulent savoir pourquoi tu as convoqu le conseil Mal remis de son contact avec les entits, Richard prit quelques profondes inspirations. Je dois trouver un artefact magique avant Darken Rahl. Pour quil ne puisse pas lutiliser Kahlan traduisit. Les esprits rpondirent par la bouche dun autre Ancien. Combien dhommes as-tu tus ? demanda Savidlin dune voix qui ntait plus la sienne. Deux, dit Richard sans aucune hsitation. Pourquoi ? lana Hajanlet. Pour les empcher de mabattre Dans les deux cas ? Le premier, jai agi pour me dfendre. Le second, ctait pour protger une amie. Protger une amie te donne-t-il le droit de tuer ? dirent les esprits par lintermdiaire dArbrin. Oui. Et si cet homme avait voulu liminer ton amie pour prserver la vie dun de ses amis ? Je ne comprends pas ce que vous voulez dire Cest pourtant simple Selon toi, on est autoris tuer pour dfendre un tre cher. Si cet homme voulait protger quelquun, il avait le droit de sen prendre ton amie. Son acte tant justifi, le tien ne le serait plus, nest-ce pas ? Il nexiste pas de rponse toutes les questions De rponses qui tarrangent, en tout cas ! Cest possible Au ton de sa voix, Kahlan comprit que Richard perdait patience. - 391 -

As-tu pris plaisir tuer cet homme ? Lequel ? Le premier. Non. Et le deuxime ? Quel est le sens de cette question ? demanda Richard entre ses dents serres. Chaque question est pose pour une raison bien particulire Et parfois, la raison na aucun rapport avec la question ? Rponds-nous ! Pas avant de savoir pourquoi vous voulez savoir a. Tu es venu nous interroger. Tavons-nous demand pourquoi ? On dirait bien que cest ce que vous faites, oui Rponds ! Sinon, tu nobtiendras rien de nous. Si jobis, me fournirez-vous les informations que je cherche ? Nous ne sommes pas l pour marchander avec toi. On nous a appels ! Rponds si tu ne veux pas que ce conseil sarrte Oui, dit enfin Richard. Jai pris plaisir le tuer cause de la magie de lpe de Vrit. Ce devait tre ainsi. Si javais commis cet acte sans lpe, je naurais prouv aucune joie. Tu rponds ct de la question ! Pardon ? Si na aucun sens ! Et je naurais pas davantage ! De plus, tu nous as donn deux raisons ce meurtre : dfendre une amie et y prendre plaisir. Laquelle est la bonne ? Les deux. Jai tu pour dfendre une amie et jai aim a cause de lpe. As-tu pens que ton amie navait peut-tre pas besoin de protection ? Et si tu avais mal jug la situation ? Imagine que la vie de cette personne nait pas t en danger ? Mal laise, Kahlan hsita un peu avant de traduire. Pour moi, rpondit Richard, lacte est moins important que lintention. Je pensais sincrement que mon amie tait en danger de mort, donc je me sentais le droit de tuer pour la dfendre. Il fallait agir vite, car la moindre hsitation pouvait lui tre fatale. Si vous pensez que jai eu tort, ou que ma victime tait dans son droit, annulant le mien, cest un sujet de dsaccord entre nous. Certains problmes nont aucune solution vidente. Parfois, on na mme pas le temps dy rflchir. Mon cur ma pouss intervenir. - 392 -

Nagure, un homme trs sage ma dit que tous les assassins pensaient avoir une bonne raison. Je tuerai sans hsiter pour me sauver, pargner un ami ou dfendre un innocent. Si vous jugez que je me trompe, dites-le tout de suite, que nous en finissions au plus vite. Ainsi, je pourrai aller chercher ailleurs les rponses quil me faut. Comme nous lavons dj soulign, nous ne sommes pas ici pour marchander. Pour toi, lacte est moins important que lintention. As-tu voulu tuer quelquun dautre, te ravisant ensuite ? Kahlan frissonna, comme si les voix des esprits, telles des flammes, lui brlaient la peau. Vous navez pas vraiment compris mes paroles Jai tu parce que je pensais devoir le faire. Cet homme voulait excuter mon amie, donc je devais intervenir. a ne signifie pas que mes intentions soient toujours quivalentes mes actes. La liste des personnes que jai eu envie de tuer, sans le faire, est srement trs longue Et pourquoi ttre abstenu ? Il y a une multitude de raisons. Dans certains cas, ctait uniquement un jeu, une sorte de fantasme pour attnuer limpact dune injustice. Parfois, bien que me sentant autoris agir, jai pu men sortir sans prendre une vie. Enfin, il est arriv que je ne tue pas pour une raison inconnue Tu veux parler des cinq Anciens ? Oui. Mais tu dsirais les excuter ? Richard ne rpondit pas. Tu avais lintention de les abattre, nest-ce pas ? Dans mon cur, oui. Et le savoir me hante presque autant que si je lavais fait Alors, il semble que nous nayons pas si mal compris que a tes propos Kahlan vit des larmes perler aux paupires de Richard. Pourquoi me torturez-vous avec ces questions ? Pour quelles raisons veux-tu lartefact ? Il faut arrter Darken Rahl ! Comment cet artefact peut-il sopposer lui ? Richard se pencha un peu en arrire, les yeux carquills. Il venait de comprendre ! Une larme coula lentement sur sa joue. Si je lempche de sapproprier cet objet, souffla-t-il, Rahl - 393 -

mourra. Je laurai assassin dune manire indirecte Ainsi, tu es venu nous demander de taider tuer quelquun ? dirent les esprits dune voix plus profonde que jamais. Richard hocha la tte. Saisis-tu maintenant le sens de nos questions ? Tu entends faire de nous les complices dun meurtre. Est-il anormal de chercher savoir qui est lhomme que nous sommes censs aider en abattre un autre ? a me parat logique, admit Richard, le front ruisselant de sueur. Accabl, il ferma les yeux. Pourquoi veux-tu la mort de Darken Rahl ? Mes motivations sont nombreuses Pourquoi veux-tu la mort de Darken Rahl ? Il a tortur et tu mon pre ! Beaucoup dautres innocents ont connu le mme sort Et si je ne labats pas, cest lui qui me tuera. Alors, la liste de ses victimes sallongera linfini. Il ny a quun moyen de larrter, car il est sourd toute ngociation. Ma seule option est de lui prendre la vie. Rflchis bien notre prochaine question. Si tu ne nous dis pas la vrit, ce conseil sera termin Richard hocha la tte. Si tu devais citer une seule raison de tuer Darken Rahl, laquelle choisirais-tu ? Laquelle primerait tes yeux ? Si je ne parviens pas labattre, rpondit Richard, des larmes ruisselant sur les joues, il assassinera Kahlan ! Sonne comme si elle venait de recevoir un coup de poing dans le ventre, lInquisitrice dut faire un effort de volont pour traduire ces mots. Dans un lourd silence, Richard resta assis immobile, lme aussi nue que le corps. Kahlan dtestait les esprits pour ce quils venaient de faire son ami. Mais ce quelle lui infligeait valait-il beaucoup mieux ? Shar avait eu raison de la prvenir Si Kahlan ntait pas implique, dsirerais-tu encore la mort de cet homme ? Oui. Vous avez voulu connatre ma principale motivation, et je nai pas trich Quel artefact cherches-tu ? demandrent soudain les esprits. Dois-je comprendre que je vous ai convaincus de mon bon droit ? - 394 -

Non. Pour des raisons qui ne te regardent pas, nous avons dcid daccder ta demande. Si cest en notre pouvoir. Quel artefact cherches-tu ? Une des trois botes dOrden. Ds que Kahlan eut traduit, les esprits hurlrent de douleur. Nous ne sommes pas autoriss te rpondre. Les botes dOrden sont dans le jeu. Ce conseil est termin ! Les Anciens baissrent les paupires. Richard se leva dun bond. Vous laisserez Rahl massacrer tant de gens, alors que vous pourriez len empcher ? Oui. Y compris vos descendants ? La chair de votre chair, le sang de votre sang ? Pour les vtres, vous ntes pas des esprits bienveillants, mais des tratres ! Cest faux ! Alors, rpondez-moi ! Impossible Sil vous plat, ne nous abandonnez pas ! Laissez-moi poser une autre question ! Il nous est interdit de rvler o sont les botes dOrden. Rflchis bien ce que tu veux demander Richard se rassit et se frotta les yeux du bout des doigts. Le corps couvert de symboles, il ressemblait plus une crature sauvage qu un homme Il se prit la tte deux mains et rflchit. Enfin, il releva les yeux. Vous ne pouvez pas me dire o sont les botes Y a-t-il dautres restrictions ? Oui. Combien de botes Rahl a-t-il en sa possession ? Deux Vous venez de me rvler o sont deux artefacts, dit Richard. Je vous rappelle que cest interdit. Ou est-ce simplement une question de nuance sur la palette de vos intentions ? Les esprits ne relevrent pas lironie. Cette information ntait pas secrte. Ta question ? Richard se pencha en avant comme un chien qui renifle une piste. Pouvez-vous me dire qui sait o est la troisime bote ? - 395 -

Kahlan se douta que le Sourcier connaissait la rponse avant davoir pos la question. Son art consomm de revenir par la fentre quand on lavait expuls par la porte ! Nous savons qui dtient la bote et nous pourrions te rvler les noms de ceux qui gravitent autour de cette personne. Mais cela reviendrait te dire o est lartefact, et a nous est interdit. Alors, donnez-moi le nom de quelquun, part Rahl, qui ne possde pas la bote, qui ne gravite pas autour delle, mais qui sait o elle est Une femme correspond cette dfinition. Si nous te communiquons son nom, a ne te conduira pas directement lartefact, mais elle. Cela nous est permis, car ce sera toi, pas nous, qui devras lui arracher cette information. Alors, voil ma question : qui est cette femme ? Kahlan ne traduisit pas la rponse des esprits. Dcompose, elle baissa la tte tandis que les Anciens, tout aussi sonns, murmuraient entre eux. Richard, nous sommes des morts en sursis, souffla la jeune femme. Pourquoi ? De qui sagit-il ? Une voyante nomme Shota Tu sais o la trouver ? Dans lAllonge dAgaden, rpondit Kahlan. (Lair terrifi, elle prononait ce nom comme sil avait un got de poison.) Mme un sorcier noserait pas sy aventurer ! Richard vit la terreur inscrite sur le visage de sa compagne. Tournant la tte, il constata que les Anciens continuaient trembler Pourtant, dclara-t-il, nous allons y aller, trouver Shota et dcouvrir o est la bote. Nous esprons que le sort te sera clment, dirent les esprits par la bouche de lHomme Oiseau. La vie de nos descendants dpend de toi. Merci de votre aide, honorables anctres. Je ferai de mon mieux pour en finir avec Rahl et sauver notre peuple. Tu devras utiliser ton cerveau, Sourcier. Darken Rahl est trs intelligent. Si tu laffrontes sur son terrain, tu perdras. Noublie pas que rien ne sera facile. Tu devras souffrir, comme notre peuple et bien dautres, avant mme davoir une chance de vaincre. Et pour finir, tu choueras probablement. coute nos avertissements, - 396 -

Richard Au Sang Chaud. Je men souviendrai. Et je jure de lutter jusqu mon dernier souffle. Ta dtermination sera immdiatement mise lpreuve. Car nous pouvons te dire autre chose : Darken Rahl est l et il te cherche. Kahlan traduisit en se levant. Richard limita aussitt. Quoi ! Il serait ici ? Que fait-il ? Sur la place du village, il massacre les ntres Alors que la peur paralysait Kahlan, le Sourcier fit un pas en avant. Je dois sortir ! Avec mon pe, je dfendrai les villageois. Si cest ce que tu veux Mais tu dois dabord nous couter. Assieds-toi ! Les deux jeunes gens obirent. Voyant des larmes dans les yeux de son amie, Richard lui prit la main. Dpchez-vous de parler ! grogna-t-il. Darken Rahl est ici pour toi et ton pe ne peut pas le tuer. Ce soir, le rapport de force est en sa faveur. Si tu sors, il tabattra. Tu nauras pas une chance. Pour vaincre, tu devras inverser le rapport de force, et cest impossible aujourdhui. Les malheureux quil attaque priront, que tu voles leur secours ou pas. Si tu te bats, tu perdras la vie et Rahl fera beaucoup dautres victimes. Pour triompher, il te faut avoir le courage dabandonner ces hommes et ces femmes leur destin. Prserve-toi pour tre en mesure de lutter plus tard. Et supporte le fardeau qui psera sur ta conscience. coute ton cerveau, pas les appels de lpe, et tu conserveras une chance de gagner. Mais il faudra que je sorte un moment ou un autre ! Darken Rahl est le matre duvre de bien des horreurs. Il doit jongler avec beaucoup dlments, et son temps est prcieux. Il nattendra pas toute la nuit. Non sans raison, il est sr de pouvoir tcraser quand il le voudra. Te guetter ici serait du gaspillage. Il sen ira bientt, concentr sur dautres sombres projets. Et il soccupera de toi plus tard Les symboles dessins sur ton corps nous ont permis de te voir. cause deux, Rahl, lui, en sera incapable. Sauf si tu dgaines ton pe. Dans ce cas, il te reprera et il taura sa merci. Tant que les symboles ne seront pas effacs et que ton arme restera au fourreau Rahl ne russira pas te trouver sur le territoire du - 397 -

Peuple dAdobe. Mais je ne peux pas rester ici ! Cest vrai, tu devras partir pour le combattre. Ds que tu quitteras nos terres, les symboles perdront leur pouvoir et il te verra de nouveau. La respiration de Richard sacclra. Voyant ses mains trembler, Kahlan comprit quil bouillait de passer outre ces avertissements pour courir au combat. toi de dcider, conclurent les esprits. Attends ici pendant quil massacre les ntres. Quand il sera parti, tu iras chercher la bote et cest lui qui mourra. Tu peux aussi sortir et te faire triper pour rien. Richard serra les poings et ferma les yeux. Jattendrai souffla-t-il dune voix peine audible. Kahlan lui jeta les bras autour du cou et lattira vers elle. Alors quils clataient en sanglots, le cercle dAnciens recommena tourner. Quand lHomme Oiseau les secoua pour les rveiller, la jeune femme constata que ce tourbillon tait son dernier souvenir de la nuit. Avec limpression dmerger dun cauchemar, elle se souvint du massacre des Hommes dAdobe, dehors, et de la rvlation des esprits : pour trouver la bote, ils devaient senfoncer dans lAllonge dAgaden et se frotter Shota. Cette seule ide la rendait malade de peur. Les Anciens taient toujours l. Lair sinistre, ils aidrent les deux jeunes gens se relever. Quand des larmes perlrent ses paupires, Kahlan les fora refluer. LHomme Oiseau ouvrit la porte. Dehors, lair tait glacial sous un ciel clair piquet dtoiles. Tous les nuages avaient disparu, y compris lespion de Darken Rahl. Laube se lverait dans moins dune heure ; lest, lhorizon se colorait dj de pourpre. Trs solennel, un chasseur leur tendit leurs vtements et lpe du Sourcier. Ils shabillrent en silence et sortirent. Une phalange de chasseurs et darchers, beaucoup couverts de sang, entourait la maison des esprits. Quon me dise ce qui est arriv ! ordonna Richard. Un homme arm dune lance vint se camper devant lui. Kahlan - 398 -

approcha pour traduire. Le dmon rouge et son cavalier sont descendus du ciel ! cracha le guerrier, fou de rage. Ctait toi quils cherchaient. (Il leva sa lance et la braqua sur la poitrine du Sourcier. LHomme Oiseau avana, saisit la hampe de larme et lcarta de sa cible.) Fou de rage davoir seulement trouv tes habits, lhomme sen est pris nous. Et il na pas pargn les enfants ! Nos lances et nos flches ne lui faisaient rien et nos mains taient impuissantes. Ceux qui ont essay de le toucher furent carboniss par des flammes magiques. Quand il a vu nos feux de camp, la fureur de ce bourreau na plus eu de limites. Il les a tous fait steindre. Aprs tre remont sur le dmon rouge, il a dit quil reviendrait gorger tous nos enfants si nous ne renoncions pas au feu. Puis il a fait voler Siddin dans les airs par magie et la pris sous son bras. Un cadeau pour un ami ! a-t-il lanc avant de senvoler. Et toi, Richard Au Sang Chaud, o tais-tu pendant quon nous massacrait ? Savidlin ne parvint pas retenir ses larmes. Kahlan porta une main sa poitrine, comme si on venait de lui arracher le cur. Elle savait qui tait destin le cadeau . Lhomme la lance cracha au visage de Richard. Savidlin voulut intervenir, mais le jeune homme len empcha. Les esprits de nos anctres ont parle dit le pre de Siddin. Je sais que Richard nest pas responsable de a Kahlan passa un bras autour des paules muscles de lHomme dAdobe. Ne perds pas espoir, ami. Nous avons dj sauv ton fils alors que tout semblait perdu. Crois-moi, nous recommencerons. Savidlin hocha bravement la tte. Quand Kahlan se fut carte de lui, Richard voulut savoir ce quelle lui avait dit. Un mensonge, rpondit-elle. Pour apaiser son chagrin. Tu as bien fait, souffla le Sourcier avant de se tourner vers lhomme la lance. Montre-moi les cadavres des victimes ! Pourquoi ? Ainsi, je noublierai jamais pour quelle raison je veux tuer leur bourreau. Lhomme foudroya les Anciens du regard, puis les conduisit au centre du village. Kahlan se composa un masque dInquisitrice une dfense contre les horreurs qui lattendaient. Elle avait vu a trop souvent, dans tant dendroits diffrents Comme elle sy attendait, la scne ressemblait celles qui la - 399 -

hantaient toujours. Devant un mur, htivement empils, gisaient des cadavres denfants dchiquets et des corps calcins dhommes et de femmes auxquels il manquait parfois un membre ou la tte. La nice de lHomme Oiseau tait du nombre Richard se fraya un chemin parmi les villageois en pleurs et vint se camper devant les supplicis. Le calme absolu dans lil du cyclone, pensa Kahlan. Ou peut-tre, celui de lclair sur le point de frapper. Voil ce que tu nous as apport ! cria le guerrier la lance. Cest ta faute ! Autour deux, beaucoup dHommes et de Femmes dAdobe approuvrent en silence. Si cela peut te soulager, dit Richard son accusateur, fais-moi porter le blme. Moi, je prfre men prendre au monstre qui a du sang sur les mains. (Il se tourna vers lHomme Oiseau et les Anciens.) Jusqu ce que tout a soit fini, nallumez plus de feu. Sentter coterait la vie dautres malheureux Mes amis, je jure de punir le coupable, ou de mourir en essayant. Merci de mavoir aid. Merci vous tous. Quand il regarda Kahlan, elle lut dans ses yeux une colre qui dpassait tout ce quelle avait vu chez lui jusque-l. Pour lprouver, il fallait avoir t confront un charnier comme celui-l Allons chercher cette voyante ! dit-il, les dents serres. Il ny avait pas dautre solution. Hlas, Kahlan en savait long sur Shota. Ils allaient au-devant de leur mort ! Autant aller demander Darken Rahl o tait cache la troisime bote Kahlan approcha de lHomme Oiseau et lui jeta les bras autour du cou. Ne moubliez pas murmura-t-elle. Quand ils se furent carts lun de lautre, lHomme dAdobe balaya lassistance du regard. Notre frre et notre sur auront besoin dune escorte pour atteindre en scurit les limites de notre territoire Savidlin se porta volontaire sans hsiter. Tout aussi rsolus, une dizaine de ses meilleurs chasseurs lui embotrent le pas.

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Chapitre 29
La princesse Violette se retourna sans crier gare et flanqua une formidable gifle Rachel. Sa victime, bien entendu, navait rien se reprocher. Mais la princesse adorait la frapper aux moments o elle sy attendait le moins. Un jeu trs amusant ! Rachel ne tenta pas de cacher sa douleur. Quand a ne faisait pas assez mal, Violette y allait aussitt dune autre claque. Des larmes dans les yeux, Rachel posa une main sur la marque rouge, la lvre infrieure tremblante, et ne dit rien. Revenue devant la petite commode en bois vernis, Violette glissa un index dans la poigne en or, ouvrit un nouveau tiroir et en sortit un collier dargent incrust de grosses pierres prcieuses bleues. Celui-l est trs joli. Relve-moi les cheveux. La princesse se plaa devant le miroir en pied au somptueux cadre de bois et sadmira loisir tandis que ses doigts boudins, sur sa nuque, manipulaient le fermoir du bijou. Alors quelle tenait en lair les longs cheveux dun brun terne de sa matresse, Rachel aperut dans le miroir le reflet de son visage, o stalait une grande marque rouge. Elle dtestait se voir, surtout aprs que la princesse lui eut mticuleusement massacr les cheveux. Dans sa position, on navait pas le droit de les laisser pousser. Mais une coupe rgulire, tait-ce trop demander ? Si presque toutes les autres filles taient tondues, le rsultat, chez elles, avait meilleure allure. Hlas, Violette se rgalait denlaidir Rachel grands coups de ciseaux. Quand les gens jugeaient sa souffre-douleur disgracieuse, elle buvait du petitlait Rachel ft reposer son poids sur son pied droit et le massa avec sa cheville gauche pour se dsankyloser. Elles avaient pass laprsmidi dans la salle des bijoux de la reine. La princesse naimait rien tant quessayer les trsors de sa mre en contemplant son reflet dans le miroir. tant son jouet humain, Rachel devait rester et sassurer que Violette samusait comme une petite folle. Des dizaines de tiroirs taient ouverts, en grand ou seulement moiti. - 401 -

Des colliers et des bracelets en dpassaient comme des langues tincelantes. Dautres taient parpills sur le sol avec des broches, des tiares et des bagues. La princesse baissa les yeux et dsigna une pierre bleue monte sur un anneau dor. Ramasse-moi a ! Rachel obit, puis glissa la bague au doigt que sa matresse lui tendit devant le nez. Quand ce fut fait, Violette fit des effets de main devant la glace, la posant sur sa robe en satin bleu ple, histoire de mettre lanneau en valeur. Avec un soupir dennui, elle se dtourna de son image et approcha du pidestal de marbre blanc qui se dressait, solitaire, dans le coin oppos de la pice. L, elle contempla le trsor le plus cher de sa mre dont elle ne manquait pas une occasion de vanter les mrites. Les petits doigts trop gras de Violette saisirent la bote dor incruste de pierres prcieuses et larrachrent son crin de velours. Princesse ! cria Rachel sans rflchir. Votre mre vous a interdit dy toucher ! Violette se retourna, lair innocent, et lana la bote Rachel, qui la rattrapa au vol, horrifie lide quelle puisse scraser contre un mur. Tremblant de peur en pensant au fabuleux trsor quelle osait serrer entre ses mains, elle le posa sur le sol et le lcha vivement comme sil stait agi dun boulet de charbon chauff au rouge. Puis elle recula, certaine de recevoir le fouet si on dcouvrait quelle osait se tenir si prs de la prcieuse bote. O est le problme ? cria Violette. La magie interdit quon la sorte de cette salle. Personne ne risque de la voler ou de lendommager. Rachel ignorait tout de la magie. Mais elle ne voulait aucun prix tre surprise en train de toucher la bote de la reine. Je descends dans la salle manger, annona la princesse, son gros nez lev, pour voir arriver les invits et attendre quon mange. Range-moi tout a, puis va dire aux cuisiniers que je ne veux pas de la viande racornie, cette fois. Si a recommence, je dirai ma mre de leur faire donner le bton. vos ordres, princesse Violette, fit Rachel. Tu noublies pas quelque chose, ma fille ? Oh, oui ! Merci de mavoir permis de venir ici. Vous tes si jolie avec tous ces bijoux - 402 -

Il faut bien que je fasse quelque chose pour toi. Tu dois en avoir assez de voir ton affreux visage dans la glace. Ma mre dit quil faut se montrer gentil avec ceux que le destin na pas gts. (Elle glissa une main dans sa poche.) Tiens, voil la cl. Noublie pas de refermer quand tu auras tout remis en ordre. Ce sera fait, princesse, souffla Rachel avec une rvrence. Alors quelle lui donnait la cl, la main libre de Violette jaillit de nulle part et percuta la joue de Rachel avec une violence inoue. demi sonne, la pauvre enfant regarda son bourreau sortir en riant aux clats. Bruit de gorge haut perch et grinant de mchancet, le rire de la princesse tait presque aussi douloureux que ses gifles. En larmes, Rachel sagenouilla et entreprit de ramasser les trsors ngligemment jets sur le tapis. Marquant une pause, elle frotta la nouvelle marque laisse sur sa joue par sa matresse. a lui faisait un mal de chien ! Rachel dcrivit de grands cercles autour de la bote. Trop effraye pour y toucher, elle lui jetait des regards en biais, consciente quelle devrait tt ou tard la reposer sa place. Elle mit un temps infini ranger les bijoux et fermer les tiroirs, avec lespoir quelle nen terminerait jamais et ne serait pas oblig de ramasser lobjet que la reine chrissait plus que tout. La souveraine serait hors delle si elle apprenait quun minable jouet humain avait souill sa prcieuse bote. Et comme un de ses passe-temps favoris tait dexpdier les gens sous la hache du bourreau Parfois, Violette amenait Rachel aux excutions. Si elle fermait les yeux tout au long, sa matresse ne perdait pas une miette du spectacle. Quand tous les bijoux furent rangs, et le dernier tiroir ferm, Rachel regarda la bote du coin de lil. Elle eut le sentiment dtre dvisage en retour, comme si lobjet risquait de la dnoncer la reine. Mobilisant tout son courage, elle sagenouilla, ramassa la bote, et, la tenant bout de bras, avana lentement entre les tapis, terrifie lide de laisser tomber son fardeau. Elle le remit en place sur le pidestal, trs lentement pour ne pas risquer quune des incrustations se dtache Enfin, soulage, elle lcha la bote. En se retournant, elle aperut, sur le sol, lourlet dune robe couleur argent, et en eut le souffle coup. Comment tait-ce possible, puisquelle navait pas entendu de bruit de pas ? Pourtant, quelquun tait l. - 403 -

Le regard de Rachel remonta lentement le long de la robe, vola sur les deux mains qui dpassaient des manches, survola la barbe blanche pointue puis le nez crochu et sarrta au niveau des yeux noirs que surmontait un crne chauve. Le sorcier ! Matre Giller gmit-elle, certaine dtre foudroye dans la seconde. Je la remettais en place, cest tout Je le jure ! Sil vous plat, ne me tuez pas ! (Elle voulut reculer, mais ses pieds refusrent de lui obir.) Sil vous plat ! Elle tira sur sa jupe et mordit lourlet pour ne pas clater en sanglots. Quand le sorcier saccroupit devant elle, elle ferma les yeux, sre que sa dernire heure avait sonn. Mon enfant, dit gentiment Giller. (Rachel ouvrit prudemment un il et constata, stupfaite, quil stait simplement agenouill en face delle, leurs visages au mme niveau.) Je ne te ferai pas de mal, rassure-toi Vraiment ? demanda Rachel en ouvrant son autre il tout aussi prudemment. Elle nen croyait pas un mot. Derrire le sorcier, la lourde porte tait ferme, la privant de sa seule chance de fuir. Vraiment ! confirma Giller. Qui a dplac la bote ? On jouait, cest tout. Oui, un jeu, rien de plus Je lai remise en place pour faire plaisir la princesse. Elle est trs gentille avec moi, alors, je voulais laider. Elle est si merveilleuse, je ladore, et elle Le sorcier posa un doigt sur les lvres de lenfant. Jai compris, ma petite Ainsi, tu es son jouet humain ? Oui. Rachel Quel joli nom ! Je suis trs content de te rencontrer, Rachel. Navr de tavoir fait peur. Je venais simplement jeter un coup dil sur la bote de la reine. Personne ne lui avait jamais adress de compliments sur son nom. Mais il avait aussi ferm la porte Vous nallez pas me faire brler vive ? Ni me transformer en crapaud ? Mais non, ma chrie ! (Il la dvisagea.) Dis-moi, cest quoi, ces marques rouges, sur ta figure ? Rachel ne rpondit pas, trop apeure pour dnoncer sa matresse. Lentement, le sorcier lui toucha une joue du bout des - 404 -

doigts. Puis il passa lautre. La sensation de brlure disparut aussitt. Tu te sens mieux ? Rachel hocha la tte. De si prs, les yeux du sorcier lui paraissaient normes. Ils lui donnrent envie de tout lui dire, et elle ne rsista pas. La princesse ma frappe avoua-t-elle, honteuse. Vraiment ? Elle nest pas si gentille que a avec toi, pas vrai ? Rachel fit non de la tte. Alors, le sorcier eut un comportement qui la stupfia. Il lenlaa et la serra contre lui ! Dabord ptrifie, Rachel se dtendt, lui passa les bras autour du cou et lui rendit son treinte. Ses longs favoris blancs lui chatouillrent la gorge et le visage, mais a ne la drangea pas. Le sorcier scarta delle et la regarda, lair trs malheureux. Dsol, mon enfant La reine et la princesse peuvent se montrer trs cruelles. Sa voix, trs agrable, lui rappela celle de Brophy. Sous son nez crochu, ses lvres dessinaient un grand sourire. Mais jai quelque chose qui pourrait taider (Il glissa une main dans sa robe et leva les yeux au plafond pendant que sa main fouillait sa poche. Rachel carquilla les yeux quand il en sortit une poupe aux cheveux blonds trs courts, comme les siens, et lui tapota le ventre.) Cest une poupe-malheur Une poupe-malheur ? Exactement. (Giller sourit et des ridules se formrent au coin de ses lvres.) Quand tu as des malheurs, raconte-les-lui et elle te les fera oublier. Elle a un pouvoir, tu sais. Tiens, essaye Le souffle court, Rachel tendit les mains et saisit dlicatement la poupe. Elle la blottit contre sa poitrine et la serra trs fort. Puis, timidement, elle la leva hauteur de son visage et ses yeux semburent. La princesse Violette dit que je suis laide, confia-t-elle la poupe. Quand les lvres du jouet dessinrent un sourire, Rachel en resta bouche be. Je taime, Rachel, souffla une toute petite voix. Lenfant poussa un petit cri de surprise. Puis, rayonnante, elle serra de nouveau contre elle la poupe-malheur. Soudain, elle se souvint - 405 -

et voulut rendre son cadeau au sorcier. Je nai pas le droit davoir une poupe. La princesse me linterdit. Si elle la dcouvre, elle la jettera au feu. Cest ce quelle a dit ! Hum Laisse-moi rflchir, fit le sorcier en se frottant le menton. O dors-tu, mon enfant ? Presque toujours dans la chambre de la princesse Elle menferme dans son coffre linge. Cest trs cruel. Parfois, quand elle estime que jai t mchante, elle me chasse du chteau pour la nuit. Alors, je dois me dbrouiller dehors. Elle croit que cest une punition. Moi, jaime plutt a, parce que jai une cachette, dans un pin-compagnon, o je dors trs bien. Les pins-compagnons nont pas de verrou, contrairement aux coffres linge. Du coup, je peux faire mes besoins quand jen ai envie. Parfois, la nuit est froide, mais jai un tas de paille, et je me glisse dessous pour me rchauffer. Je rentre toujours tt au chteau, avant quelle envoie des gardes ma recherche. Comme a, ils ne risquent pas de trouver ma cachette. Sinon, ils le diraient la princesse, et elle ne menverrait plus jamais dehors. Le sorcier lui prit dlicatement la tte entre ses mains taveles. Une sensation trs trange Ma pauvre enfant, soupira-t-il, dire que jai une part de responsabilit dans tout a ! (Des larmes perlrent ses paupires. Rachel ne se doutait pas que les sorciers savaient pleurer.) Mais jai une ide ! (Il sourit de nouveau et tendit un index triomphal.) Tu connais les jardins ? Je veux dire : les beaux jardins, o il y a parfois des ftes Oui. Je dois les traverser pour rejoindre ma cachette, quand je dors dehors. La princesse me fait franchir le mur denceinte par le portail des jardins. Elle ne veut pas que je passe par-devant, o il y a des boutiques et des gens. Elle a peur que quelquun me recueille pour la nuit. Interdiction daller en ville ou prs des fermes. La punition, cest dtre dans la fort ! Bien Quand on descend lalle principale des jardins, on voit des vasques, des deux cts, o sont plantes des fleurs jaunes. Oui, je les connais Je cacherai ta poupe dans la troisime, sur la droite. Je la protgerai avec une Toile de Sorcier un truc magique pour que toi seule puisses la trouver. (Il prit la poupe et la fit disparatre sous sa robe.) Quand la princesse te chassera, tu passeras par l et - 406 -

tu rcupreras ta poupe. Ensuite, tu la garderas dans ton pincompagnon, o personne ne viendra te la prendre. Je te laisserai un bton de feu magique. Tu nauras qu faire un petit tas de brindilles pas trop gros, surtout ! , et lentourer de pierres. Quand tu pointeras le bton dessus en disant brle pour moi , des flammes jailliront et tu auras chaud. Rachel lui jeta de nouveau les bras autour du cou et le serra trs fort pendant quil lui tapotait le dos. Merci, matre Giller ! Quand nous sommes seuls, tu peux mappeler Giller tout court, ma chrie. Cest ce que font tous mes amis. Merci pour la poupe, Giller. On ne mavait jamais rien offert de si beau. Je veillerai bien sur elle. Mais prsent, je dois y aller. Il faut que je rprimande les cuisiniers au nom de la princesse. Aprs, je devrai masseoir et la regarder manger. (Rachel sourit) a me laissera le temps de penser une btise faire pour quelle me jette dehors cette nuit. Le sorcier rit de bon cur, ses yeux ptillant de malice. Aprs avoir bouriff les cheveux de sa protge, il laida ouvrir et fermer la porte la verrouilla et lui rendit la cl. Jespre quon pourra encore se parler dit Rachel, pleine despoir. Nous nous reverrons, ma petite. Jen suis sr. Sur un dernier geste de la main pour son nouvel ami, Rachel courut dans le long couloir dsert, plus heureuse que jamais depuis quelle tait venue vivre au chteau. Pour gagner les cuisines un long chemin elle descendit plusieurs escaliers, traversa dautres couloirs avec des tapis sur le sol et des tapisseries aux murs , passa dans de grandes pices aux hautes fentres drapes de rideaux or et rouge, frla des chaises en velours pourpre aux pieds dors lor fin, marcha sur des tapis o on voyait se battre des hommes cheval, croisa des gardes qui patrouillaient par paires, en vit dautres immobiles comme des statues devant de grandes portes, et vita du mieux quelle put les domestiques qui couraient en tous sens, portant du linge, des plateaux, ou encore des seaux, des chiffons et dnormes balais. Personne ne fit attention elle, mme si elle courait. Tous la connaissaient, et ce ntait pas la premire fois que le jouet humain fonait travers le chteau en mission pour sa princesse Rachel tait puise quand elle arriva aux cuisines une ruche - 407 -

bourdonnante dactivit latmosphre sature de vapeur et de fume. Chargs de gros sacs, dnormes casseroles ou de plateaux brlants, les marmitons dansaient un ballet frntique en essayant de ne pas se percuter les uns les autres. Sur de grandes tables, dautres garons de cuisine dbitaient avec ardeur des produits que Rachel tait trop petite pour apercevoir. Dans le bruit des poles qui sentrechoquaient, les cuisiniers braillaient des ordres aux assistants qui saffairaient pendre ou dcrocher toute une batterie dustensiles tranges rangs sur des rteliers. Tout le monde criait en mme temps, couvrant le bruit des cuillers qui raclaient contre le fond des chaudrons et le doux crpitement du beurre, des oignons et des pices mis frire avec de lhuile dans de grandes sauteuses. Lair embaumait tellement que la tte de Rachel lui tourna Elle tira sur la manche dun des deux chefs cuisiniers et essaya de dire quelle avait pour lui un message de la princesse. Mais lhomme se disputait avec son collgue. nerv, il lui ordonna daller sasseoir et dattendre quil ait fini. Rachel repra une petite chaise, prs des fours. Elle sy installa, le dos contre la brique chaude. Les dlicieuses odeurs de cuisson, pour une enfant affame, tenaient de la torture. Mais si elle demandait quelque chose manger, a lui vaudrait des ennuis. Debout devant une grosse cruche, les deux hommes sinvectivaient en agitant les bras. Soudain, le rcipient tomba de la table, se fendit en deux et libra un liquide ambr qui se rpandit aussitt sur le sol. Pour quil nentre pas en contact avec ses pieds nus, Rachel sauta prestement sur sa chaise. Les deux cuisiniers staient ptrifis, le visage presque aussi blanc que leurs tabliers. On est bien avancs, maintenant, dit le plus petit des deux. Que faire ? Il ne nous reste rien des ingrdients envoys par le Petit Pre Rahl. Une minute, souffla le plus grand, une main sur le front. Laisse-moi rflchir Il se concentra, puis leva triomphalement les bras. Jai une ide ! Dniche-moi une autre cruche, et ferme ta gueule ! On va peut-tre sauver nos ttes Trouve dautres ingrdients, abruti ! Quels ingrdients, espce dandouille ? Des trucs couleur ambre Rachel les regarda saffairer, ils mlangrent toutes sortes de - 408 -

poudres dans une bouteille, ajoutrent un liquide indfinissable, agitrent le tout et gotrent. Satisfaits du rsultat, ils sourirent de toutes leurs dents. Parfait, a marche, dit le plus grand. Enfin, je crois Mais ferme-la et laisse-moi parler Sur la pointe des pieds, Rachel traversa le plancher humide et tira de nouveau sur la manche de lhomme. Tu es toujours l, toi ? Que veux-tu, la fin ? La princesse Violette refuse de manger de la viande trop cuite et trop sche. Si vous nobissez pas, elle demandera sa mre de vous faire fouetter. (Rachel baissa humblement les yeux.) Cest elle qui ma ordonn de vous prvenir Le cuisinier regarda lenfant puis se tourna vers son collgue. Je te lavais dit ! Bon sang, je te lavais dit ! Pour la princesse, coupe le morceau en deux dans le sens de la largeur. Et ne te trompe pas dassiette, ou nous finirons sur lchafaud ! (Il regarda de nouveau Rachel, puis dsigna la cruche.) Toi, tu nas rien vu ni entendu Je ne dois pas raconter que je vous ai vus cuisiner ? Eh bien daccord (Toujours sur la pointe des pieds, Rachel battit en retraite.) Je ne dirai rien, cest promis. Dailleurs, je dteste voir des gens tre maltraits par ces hommes, avec leurs fouets Jur, je garderai a pour moi ! Attends un peu ! Tu tappelles Rachel, cest a ? La gamine se retourna et hocha la tte. Reviens par ici, petite Rachel nen avait pas envie du tout, mais elle obit. Le cuisinier prit un grand couteau qui la fit trembler de peur. Mais il approcha dune table et, dans un plat, coupa une grosse tranche de rti gorge de jus. Rachel navait jamais vu de si prs, en tout cas une viande aussi belle, sans gras et sans nerf. Le genre de morceaux de choix que la reine et la princesse se rservaient Dsol davoir t mchant avec toi, Rachel. Va te rasseoir sur ta chaise et mange. Ensuite, nous nettoierons ton petit minois pour que personne ne saperoive de rien La gamine hocha joyeusement la tte et courut vers le sige, trop excite pour penser marcher sur la pointe des pieds. Vraiment, elle navait jamais rien got de si bon ! Elle essaya de faire durer le plaisir en mangeant lentement, fascine par la frnsie des marmitons, mais elle ny parvint pas. Du jus de cuisson ruissela - 409 -

sur ses avant-bras et sur ses coudes. Quand elle eut fini, le petit cuisinier vint lui frotter les mains, les bras et le visage avec une serviette. Puis il lui donna une part de tarte au citron sans la mettre sur une assiette, comme lautre avait fait avec la viande. Ayant prpar lui-mme la ptisserie, il voulut savoir ce que Rachel en pensait. Quand elle dclara navoir jamais rien mang daussi bon, il parut aux anges. Aussi loin quelle remontt, ctait le meilleur jour de sa vie ! Deux vnements heureux en quelques heures : la poupe-malheur et ce dlicieux repas. De quoi se sentir une reine ! Un peu plus tard, dans la grande salle manger, quand Rachel prit place sur sa petite chaise, derrire la princesse, son estomac, pour la premire fois, nmit pas de gargouillis saugrenus pendant que les gens importants se gavaient. La table dhonneur tant surleve de six ou sept pieds, il lui suffisait de se tenir bien droite pour avoir une vue densemble sur lassistance. Les serviteurs sagitaient sans cesse. Ils dbarrassaient certaines assiettes encore demi pleines ! , servaient du vin flots et remplaaient les plats tides par des prparations sorties de la cuisine. Le regard de Rachel sattarda sur les gentes dames et les seigneurs richement vtus qui jouaient avec enthousiasme de la fourchette et du couteau. Pour une fois, elle connaissait le got des mets dont ils se rgalaient. Mais elle ne comprenait toujours pas pourquoi ils avaient besoin dautant de couverts. Quand elle lui avait pos la question, Violette stait crie quune pauvre souillon navait pas besoin de savoir ce genre de choses. Lors des banquets, personne ne faisait attention elle, et la princesse lui accordait rarement plus dun ou deux coups dil. Violette voulait quelle soit l pour exhiber son jouet, rien de plus. Et peut-tre aussi parce que la reine, pendant les repas, avait des gens assis ou debout derrire elle. Car Rachel, comme le disait souvent la souveraine, tait l pour entraner Violette lexercice du pouvoir Lenfant se pencha en avant et souffla : La viande est-elle votre got, princesse ? Jai dit aux cuisiniers de ne plus vous traiter aussi mal Du jus dgoulinant de son menton, Violette jeta un coup dil derrire son paule. Elle est assez bonne pour leur viter le fouet. Et ta as raison, il - 410 -

est temps quils apprennent me traiter dignement Comme toujours lors des repas, la reine Milena avait son petit chien avec elle. Tout excit, il frtillait des quatre pattes, gratignant lnorme bras de la souveraine pendant quelle le gavait de petits morceaux de nourriture dont Rachel aurait volontiers fait son ordinaire. Jusqu aujourdhui, en tout cas, pensa-t-elle en souriant. Rachel dtestait cet animal. Il aboyait sans cesse et adorait, quand Milena le posait sur le sol, se jeter sur elle pour lui planter ses petites dents pointues dans les mollets. Bien entendu, lenfant nosait pas se plaindre. Dailleurs, quand le cabot la mordait, la reine sinquitait toujours quil puisse se faire mal ! Pour lui parler, elle prenait une voix haut perche et doucetre qui faisait grincer les dents de Rachel. Pendant que Milena et ses ministres discutaient dune affaire dalliance, la fillette samusa battre un peu des jambes et jouer des castagnettes avec ses genoux. Pour passer le temps, elle pensa sa poupe-malheur Le sorcier tait assis derrire la reine, sa droite, et il lui donnait son avis quand elle le demandait. Dans sa robe argente, il avait lair si majestueux ! Jusque-l, Rachel ne stait pas beaucoup intresse lui : un courtisan parmi dautres, toujours la trane de la reine, linstar de son fichu chien. Bien sr, les gens avaient peur de lui comme elle craignait le chien ! Mais prsent, son regard sur lui avait chang. Sans doute lhomme le plus gentil quelle ait jamais connu ! Il ne lavait pas regarde une fois, srement pour ne pas attirer lattention sur elle et veiller le courroux de Violette. Une bonne initiative. Si elle avait su quil trouvait son nom joli, la princesse aurait piqu une crise de colre. Chaque fois que la reine hochait la tte aux propos dun courtisan, ses longs cheveux noirs ondulaient de droite gauche sur le dossier sculpt de sa magnifique chaise. Quand le repas fut termin, des serviteurs arrivrent, poussant un petit chariot sur lequel trnait la cruche que Rachel avait vue la cuisine la deuxime, videmment. Avec une louche, ils remplirent des gobelets et en donnrent tous les convives, qui prirent aussitt une mine trs srieuse. La reine se leva, son gobelet dans une main et le chien sous son autre bras. Mesdames et messires, dit-elle, je vous invite boire le verre - 411 -

de ldification, afin que nous puissions voir la vrit. Ce nectar tant extrmement rare, fort peu de gens ont eu loccasion dy goter. Bien entendu, je fais exception la rgle, car il est essentiel, pour assurer le bien-tre de mon peuple, que je sois constamment difie sur la sainte philosophie du Petit Pre Rahl. prsent, buvons ! Certains convives parurent hsiter, mais a ne dura pas longtemps, et tous vidrent leurs gobelets. La reine but la dernire puis se rassit, lair toute chose. Appelant un domestique, elle lui murmura quelques mots loreille. Lorsquelle vit que Milena fronait les sourcils, Rachel frissonna. Ds que le front de la reine se plissait, les ttes ne tardaient pas tomber. Le grand cuisinier entra dans la salle manger, tout sourire. Mais quand la reine lui fit signe dapprocher et de se pencher vers elle, Rachel vit que de la sueur ruisselait sur son visage. tait-ce cause de la chaleur infernale qui rgnait dans la cuisine ? Assise derrire la princesse, elle-mme la droite de Milena, lenfant put entendre le dialogue. a na pas le mme got que dhabitude, dit Milena dune voix dure. Elle ne prenait pas toujours ce ton-l. Raison de plus pour sinquiter quand elle y recourait. Eh bien, Majest, pour tout dire, ce nest pas hum tout fait la mme boisson (Il parla trs rapidement, ses sourcils se levant et se baissant toute vitesse.) Vous voyez, en vrit, eh bien, je savais que ctait un banquet trs important et que vous vouliez que tout se passe merveille. Que tous les gens soient hum trs difis, pour voir votre munificence, et votre clairvoyance au sujet hum de tous ces trucs (Il se pencha un peu plus et baissa la voix.) Alors, jai pris la libert de prparer un vin de ldification un peu plus fort. Enfin, beaucoup plus fort, en ralit. Pour que lassistance ne risque pas de passer ct de la euh pertinence de vos propos. Croyez-moi, Majest, ce vin est si fort que tout le monde sera plus difi que jamais ! Il se pencha davantage et murmura : Pour tout vous avouer, Splendeur des Splendeurs, il est si cors que tous ceux qui ne seront pas difis et vous contrediront pourront tre tenus pour des hum tratres. Vraiment ? lana Milena. Je me disais bien que ce vin tait - 412 -

plus capiteux que dhabitude. Quelle perspicacit, Votre Majest ! Votre palais est digne de celui des meilleurs goteurs. Jtais sr que vous vous en apercevriez ! Certes Mais ce vin nest-il pas un peu trop fort ? Je suis tellement difie que jen ai la tte qui tourne. Votre Majest, dit le cuisinier, le vin de ldification nest jamais trop fort quand votre pouvoir est en jeu. Que les tratres se dmasquent donc ! Milena approuva du chef et sourit. Voil un cuisinier sage et loyal. partir de ce soir, je te nomme unique responsable de la prparation du vin de ldification. Merci mille fois. Lumire de Notre Temps ! Lhomme fit une demi-douzaine de rvrences et sclipsa. Rachel se rjouit quil sen sorte si bon compte. Mesdames et messires, jai une petite surprise pour vous. Ce soir, jai demand au cuisinier de nous servir un vin de ldification trs puissant. Ainsi, tous ceux qui me sont loyaux ne manqueront pas de reconnatre la sagesse des enseignements du Petit Pre Rahl. Les courtisans sourirent pour manifester leur fervente approbation. Certains annoncrent quils ressentaient les effets particulirement difiants de ce fabuleux nectar. Une autre petite surprise, mesdames et messires, pour vous divertir ! (La reine claqua des doigts.) Gardes, amenez ce fou ! Des soldats poussrent un homme au centre de la salle, en face de la table dhonneur. Grand et muscl, le prisonnier tait couvert de chanes. Nous savons tous, continua la reine, quune alliance avec Darken Rahl nous serait bnfique. Et les petites gens les travailleurs ou les fermiers , nous le savons aussi, en tireraient le plus grand profit. Car ils seraient enfin librs du joug de ceux qui les exploitent honteusement pour senrichir et assouvir leurs bas instincts. partir de maintenant, nous allons tous uvrer pour le bien commun et oublier nos dsirs individuels. (La reine braqua un index sur le prisonnier.) prsent, explique ces dames et ces seigneurs, si ignorants, pourquoi tu es beaucoup plus intelligent queux, et pourquoi tu devrais tre autoris travailler dans ton seul intrt, au lieu de te dvouer aux autres. Lhomme avait lair furieux. Rachel espra le voir changer rapidement dexpression. Sinon, il risquait de gros ennuis. - 413 -

Le bien commun, dit-il en dsignant lassistance de son bras droit lest de chanes. Cest a que vous appelez le bien commun ? Des hobereaux qui sempiffrent tous les jours et sasseyent devant leur chemine quand il fait froid ? Mes enfants nont rien eu manger ce soir parce que ma rcolte a t rquisitionne pour votre fameux bien commun ! Des pourceaux qui ne se donnent pas la peine de travailler et qui dvorent le fruit de mon labeur ! Lassistance clata de rire. Tu voudrais que ces gens naient rien se mettre sous la dent parce que tu as la chance davoir des champs fertiles ? demanda la reine. Quel goste ! Leurs champs seraient tout aussi fertiles, sils daignaient les ensemencer ! Donc, tu te soucies si peu des autres que tu les condamnerais sans remords la famine ? Ma famille meurt de faim ! Tout a pour vous nourrir et engraisser larme de Darken Rahl. Oui, pour vous nourrir, dames et seigneurs, qui savez seulement bavarder et dcider comment rpartir ma rcolte entre des profiteurs qui nont rien fait pour quelle pousse ! Rachel espra que lhomme se calmerait. Sil continuait comme a, il ne garderait pas longtemps la tte sur les paules, mme si la reine et les courtisans, pour linstant, semblaient le trouver amusant. Ma famille a froid, ajouta-t-il, de plus en plus furieux, parce quon nous interdit de faire du feu. (Il dsigna une des nombreuses chemines.) Ici, de belles flambes rchauffent les bouffons qui osent me dire que nous sommes tous gaux et que plus personne naura de privilges. En consquence, je nai plus le droit de conserver ce qui mappartient ! Nest-il pas trange que ceux qui parlent dgalit grce une alliance avec Rahl ! et ne travaillent jamais, sauf pour savoir comment me dpouiller, soient bien nourris, bien chauffs et habills de soie ? Les miens nont rien dans lestomac et des haillons sur le dos ! Tout le monde rit, sauf Rachel, qui avait eu assez souvent faim et froid pour comprendre. Mesdames et messires, dit la reine, panouie, ne vous avais-je pas promis un divertissement loyal ? Le vin de ldification nous permet de voir cet homme sous son vrai jour : un imbcile goste ! - 414 -

Car il se croit vraiment en droit de prosprer pendant que les autres dprissent. Son intrt passe avant celui de ses frres humains. Au nom de sa cupidit, il excuterait bien ceux qui ont faim ! Toute lassistance rit de bon cur avec la reine. Soudain, elle tapa du poing sur la table. Les assiettes vibrrent et quelques verres se renversrent, tachant de rouge la splendide nappe blanche. Tout le monde se tut, sauf le roquet, qui aboya, sa petite gueule chafouine tendue vers le prisonnier. Ce genre de cupidit disparatra quand lArme du Peuple viendra nous dbarrasser de toutes les sangsues qui nous vident de notre fluide vital ! Milena stait empourpre, les joues aussi rouges que les taches de vin, sur la table. Les courtisans applaudirent en poussant des vivats. La reine se rassit et sautorisa un sourire. Aussi carlate quelle, lhomme ne capitula pas. Nest-il pas curieux, prsent que les ouvriers et les paysans travaillent pour le bien commun, quil ny ait plus assez de nourriture pour tout le monde ? La reine se leva dun bond. Ce nest pas normal du tout ! cria-t-elle. Mais cest la faute des profiteurs comme toi ! (Elle prit plusieurs inspirations, les joues un peu moins rouges, et se tourna vers sa fille.) Violette, ma chrie, il est temps que tu apprennes gouverner. Au nom du bien public, videmment ! La pratique tant beaucoup plus enrichissante que la thorie, je te laisserai juger cette affaire. Quel sort rserverais-tu ce tratre ? Choisis, mon enfant, et tu seras obie. La princesse se leva et, tout sourire, balaya lassistance du regard. Voil ma dcision (Elle se pencha au-dessus de la table, les yeux rivs sur le prisonnier.) Quon le dcapite ! Tout le monde applaudit et gloussa daise. Les gardes emmenrent le condamn, qui leur jeta la tte des adjectifs que Rachel ne connaissait pas. Mais elle tait dsole pour lui, et pour sa famille. Aprs quelques minutes de joyeux bavardages, les courtisans dcidrent daller assister lexcution du tratre. Quand la reine sortit, Violette se tourna vers Rachel et linvita venir regarder aussi. - 415 -

Lenfant se campa devant sa matresse, les poings sur les hanches. Vous tes trs mchante ! Faire couper la tte de cet homme nest pas bien ! La princesse mit galement les poings sur ses hanches. Cest ce que tu penses ? Pour ta peine, tu passeras la nuit dehors ! Princesse, il fait si froid dans la fort En grelottant, tu te demanderas comment tu as os me parler sur ce ton ! Et pour que a te serve de leon, tu resteras dehors toute la journe de demain, et la nuit daprs. (La cruaut qui saffichait sur son visage rappela Rachel celle dont la reine faisait parfois montre.) Esprons que a tenseignera le respect ! Rachel voulut dire quelque chose pour sa dfense. Mais elle se souvint de la poupe-malheur. Passer la nuit dehors tait son plus cher dsir ! La princesse dsigna la porte. Va-ten ! Et tu nauras rien manger ! ajouta-t-elle en tapant du pied. Rachel baissa les yeux, comme si elle tait dsespre. Jobis, princesse Violette, dit-elle avec une rvrence. Tte basse, elle franchit la porte et descendit un couloir dcor de magnifiques tapisseries. Elle adorait contempler ces images. Mais elle sabstint de relever les yeux, au cas o la princesse la regarderait encore. Pas question que sa tortionnaire saperoive quelle tait ravie de passer la nuit dehors ! Des gardes en armure, pe la ceinture et hallebarde au poing, ouvrirent les grandes portes de fer sans dire un mot. Ils ne lui parlaient jamais quand elle sortait, et pas davantage lorsquelle revenait. Le jouet humain de Violette ntait rien pour eux, comme pour tous les autres. Une fois dehors, elle se fora ne pas marcher trop vite, redoutant toujours quon lobserve. Sous ses pieds nus, les dalles lui parurent aussi froides que de la glace. Les mains glisses sous les aisselles pour garder ses doigts au chaud, elle passa dune terrasse lautre, attentive ne pas tomber, et atteignit enfin le chemin pav. Des gardes patrouillaient. Comme leurs collgues, force de la voir, ils ne lui prtrent aucune attention. Plus elle approchait des jardins, plus la fillette sautorisait allonger le pas Arrive dans lalle principale, elle ralentit et attendit que les soldats de faction aient tourn le dos. La poupe-malheur tait l o - 416 -

Giller lavait dit. Aprs avoir mis le bton magique dans sa poche, lenfant la serra contre elle, puis la cacha derrire son dos en lui murmurant de se tenir tranquille. Rachel avait hte darriver au pin-compagnon pour raconter sa nouvelle amie combien Violette avait t mchante. Faire couper la tte dun homme, quelle horreur ! Elle regarda alentour. Personne ne lavait vue rcuprer la poupe. Sur le mur denceinte, des sentinelles arpentaient le chemin de garde et dautres flanquaient le portail, immobiles comme des statues dans leurs armures. Dessous, ces soldats portaient une bizarre tunique rouge sans manches qui arborait le blason de la reine : une tte de loup noir. Quand ils enlevrent les lourdes barres de fer pour lui ouvrir les portes, aucun neut la curiosit de regarder ce quelle cachait dans son dos. Ds quelle eut entendu un claquement sec celui des barres quon remettait en place , et vrifi que les sentinelles, sur les crneaux, ne regardaient pas dans sa direction, Rachel sourit de soulagement et sautorisa enfin courir. Il lui restait un long chemin faire Au sommet dune tour, deux yeux noirs la regardrent dtaler. Ils lavaient vue passer devant les premiers gardes sans veiller leur mfiance invisible comme une vague dans la mer , puis franchir sans difficult le mur denceinte qui avait bris les assauts de tant darmes ennemies et interdit des lgions de tratres de senfuir. Ils la suivirent alors quelle traversait le pont o des centaines dassaillants taient tombs, cribls de flches, et la perdirent enfin de vue quand elle senfona dans les champs, pieds nus, dsarme et innocente, en chemin vers la fort et sa chre cachette Furieux, Zedd poussa violemment la plaque de mtal glac. La lourde porte de pierre se ferma lentement avec force grincements. Pour approcher du parapet, il avait d enjamber des cadavres de gardes de DHara. Ses doigts se posrent sur la pierre lisse si familire et il se pencha en avant, scrutant la cit endormie, en contrebas. Du haut de cette muraille, flanc de montagne, la ville semblait paisible. Mais pour venir, il stait faufil dans les rues obscures o les soldats grouillaient partout. Des troupes arrives l au prix de beaucoup de vies perdues dans les deux camps. - 417 -

Mais ce ntait pas le pire ! Darken Rahl tait venu ici ! Zedd tapa du poing sur la pierre. Seul Rahl avait pu commettre ce vol ! La Toile de champs de force aurait d rsister. Mais a navait pas t le cas. Bon sang, il stait absent trop longtemps ! Un vrai crtin ! Rien nest jamais facile marmonna-t-il.

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Chapitre 30
Kahlan, dit Richard, quand nous tions chez le Peuple dAdobe, un homme a dit que Rahl chevauchait un dmon rouge. Tu sais de quoi il parlait ? Les jeunes gens avaient voyag pendant trois jours en compagnie de Savidlin et de ses chasseurs. Au moment de quitter leur ami, ils lui avaient promis de faire leur possible pour retrouver Siddin. Puis ils avaient pass prs dune semaine cheminer vers les hautes terres pour senfoncer dans les RangShada, une chane de montagnes qui, selon Kahlan, couvrait les Contres du Milieu du nord jusqu lest et abritait entre ses pics la lointaine Allonge dAgaden. Entour de cimes dchiquetes, un peu comme une couronne dpines, cet endroit maudit tait mieux dfendu que certaines forteresses. Tu lignores ? rpliqua Kahlan, arrache ses penses par la question du Sourcier. Eh bien, oui Dcidant quil tait temps de faire une pause, Kahlan sassit sur un mamelon rocheux. Avec un grognement de lassitude, Richard se dbarrassa de son sac, se laissa tomber sur le sol, le dos contre un rocher, et y appuya ses bras pour les dtendre. prsent que la boue blanche et noire ne maculait plus son visage, Kahlan lui semblait diffrente Pendant les trois premiers jours de marche, il stait habitu la voir ainsi. De quoi parlait cet homme ? demanda-t-il de nouveau. Dun dragon. Quoi ! Il y en a dans les Contres du Milieu ? Je croyais que ces monstres nexistaient pas ! Eh bien, tu te trompais Mais jaurais cru que tu savais Au fond, cest logique, puisque la magie est inconnue en Terre dOuest. Les dragons ont des pouvoirs. Je crois quils volent grce la sorcellerie Moi, jtais persuad quil sagissait danimaux de lgende - 419 -

Des fables Richard cala un caillou entre son pouce et son index et lenvoya percuter un rocher. Des fables fondes sur de vieux souvenirs, sans doute, dit Kahlan. Car pour exister, ils existent ! (Elle souleva ses cheveux pour se rafrachir la nuque et ferma les yeux.) Il y a diffrentes espces. Les gris, les verts, les rouges, et quelques autres, plus rares. Les rouges sont les plus gros et les plus intelligents. Dans les Contres du Milieu, certaines personnes prennent les gris comme animaux de compagnie, ou les dressent pour la chasse. Mais tout le monde se tient loin des verts, car ils sont stupides, agressifs et souvent trs dangereux. (Kahlan leva les paupires et inclina la tte pour regarder Richard sous ses sourcils froncs.) Les rouges entrent dans une tout autre catgorie. Ils peuvent carboniser un homme ou le dvorer, si a leur chante. Et ils sont trs malins. Ils mangent les gens ! sexclama Richard. Dconcert, il se passa les doigts dans les cheveux. Puis il sappuya sur les yeux avec le dos de ses mains. Seulement sils sont affams, ou trs en colre. Pour eux, nous ne faisons pas un repas trs consistant. (Quand Richard baissa les bras et rouvrit les yeux, le regard de Kahlan tait braqu sur lui.) Mais je ne comprends pas pourquoi Rahl en chevauchait un Le Sourcier se souvint de la crature rouge qui lavait survol dans la fort de Ven, juste avant quil aperoive Kahlan. Ce doit tre comme a quil se dplace si vite, dit-il en expdiant un autre caillou contre le rocher. Ce nest pas a qui mtonne Mais pourquoi un dragon rouge se serait-il soumis lui ? Ces monstres sont jaloux de leur indpendance et ils ne se mlent pas des affaires des hommes. On peut mme dire quils sen fichent totalement. Et ils prfreraient mourir plutt que faire acte dallgeance. Aprs un sacr combat ! Leur sorcellerie peut donner du fil retordre celle de DHara, au moins dans un premier temps. Et mme si Rahl a menac dutiliser son pouvoir contre eux, ils nauraient pas cd, prfrant la mort la servitude. Les dragons rouges sont du genre se battre jusqu ce que leur ennemi ait pri, ou jusqu ce quil les ait abattus. (Kahlan se pencha vers Richard et baissa la voix.) Un dragon rouge servant de monture Rahl ? Quelle ide trange Jai du mal imaginer que quiconque puisse imposer sa volont une de ces cratures. - 420 -

Kahlan fixa un moment son compagnon, puis elle se redressa et samusa cueillir du lichen sur un rocher. Ces dragons sont une menace pour nous ? demanda Richard. Une question plutt stupide, savisa-t-il aussitt, aprs ce que Kahlan venait de lui raconter. Pas vraiment Jen ai rarement vu de prs. Un jour, alors que je marchais sur une route, un rouge a piqu vers un champ, prs de moi, pour attraper deux vaches. Il est parti avec, une dans chaque serre. Si nous en rencontrons un, et quil soit mal lun, a pourrait tre dangereux. Mais a nest pas trs probable Nous avons dj eu affaire un dragon rouge, lui rappela Richard, et a sest trs mal termin Kahlan ne rpondit pas. Mais il semblait vident, son expression, que ce souvenir lattristait autant que lui. Eh bien, cest donc l que vous tes ! cria soudain une voix. Richard bondit sur ses pieds, la main sur la garde de son pe. Kahlan lavait imit, prte tout. Asseyez-vous, asseyez-vous ! lana le vieil homme qui descendait le chemin leur rencontre. Je ne voulais pas vous ficher la frousse. (Il clata de rire, faisant trembloter sa barbe blanche.) Cest juste le vieux Jehan, qui vous cherche depuis si longtemps ! Asseyez-vous donc ! Dans sa robe marron fonc, son gros ventre rond tressautait au rythme de son hilarit. Sous ses cheveux blancs avec une impeccable raie au milieu , de longs sourcils friss et des paupires tombantes protgeaient ses yeux noisette. Un grand sourire sur son visage poupin, il attendit que les deux jeunes gens lui obissent. Kahlan se rassit lentement. Sans loigner la main de son pe, Richard saccroupit un peu, le dos cal contre son rocher. Ainsi, vous nous cherchiez ? fit-il, mfiant. Mon vieil ami le sorcier ma charg de vous trouver ! Richard se releva dun bond. Zedd ? Cest de lui que vous parlez ? Le vieux Jehan rit de plus belle. Combien de vieux sorciers connais-tu, mon garon ? videmment quil sagit de Zedd ! (Il se prit la barbe et tira dessus en les fixant dun il matois.) Il avait une mission urgente accomplir, mais prsent, il veut que vous le rejoigniez. Quand il ma demand daller votre recherche, jai accept, vu que je navais rien dautre faire. Il ma dit o je vous trouverais, et il ne stait pas - 421 -

tromp, comme dhabitude. Richard sourit de cette dernire remarque. Comment va-t-il ? O est-il et que nous veut-il ? Toujours hilare, le vieux Jehan tira un peu plus fort sur sa barbe. Il mavait prvenu que tu me bombarderais de questions Ce vieux filou se porte merveille. Cela dit, jignore ce quil vous veut. Quand Zedd est dans tous ses tats, on lui obit sans le soumettre un interrogatoire ! Mais o est-il ? Cest loin dici ? insista Richard, ravi lide de revoir son ami. Le vieux Jehan se gratta le menton et se pencha un peu en avant. a dpend du temps que tu passeras bavarder sans bouger tes fesses, mon garon ! Richard ramassa son sac, toute fatigue envole. Alors quils suivaient le vieil homme sur une piste caillouteuse, Kahlan lui fit son fameux sourire spcial . Le Sourcier la laissa passer devant lui et scruta les bois environnants. Selon son amie, ils ntaient plus trs loin du repaire de la voyante. Richard avait hte de revoir Zedd. Depuis leur sparation, il tait mort dinquitude pour son vieux mentor. Il ne doutait pas quAdie ait fait son possible pour le sauver, mais elle ne leur avait pas garanti que a russirait. Et si le sorcier tait rtabli, a signifiait sans doute que Chase aussi allait bien. Revoir Zedd le ravissait. Il avait tellement de choses lui raconter, et tant de questions lui poser Alors, il est en pleine forme ? lana-t-il au vieux Jehan. Jespre quil na pas perdu de poids Dj quil navait pas grandchose sur les os ! Non, rpondit Jehan sans se retourner, il est exactement comme avant. Il na pas dvalis votre garde-manger ? Ne te bile pas, mon garon ! Un vieux sorcier rachitique, a se remplit lestomac avec trois fois rien. Richard sourit sous cape. Zedd ne devait pas tre totalement rtabli. Sinon, le vieux Jehan naurait pas parl comme a ! Aprs environ deux heures de marche force derrire le vieil homme, en meilleure forme quil ny paraissait, la fort devint plus dense et plus sombre, les arbres, plus gros, se serrant les uns contre les autres. La piste accidente, surtout ce rythme, ntait pas facile ngocier. Partout autour deux, dtranges cris doiseau montaient - 422 -

des arbres Ils arrivrent devant une fourche o Jehan prit le chemin de droite sans hsiter ni marquer une pause. Kahlan le suivit dans la foule. Richard sarrta, gn par un dtail quil ne parvenait pas aller pcher au fond de son cerveau. Chaque fois quil essayait, il se retrouvait en train de penser Zedd. Ne lentendant plus marcher derrire lui, Kahlan se retourna et rebroussa chemin. Quelle route conduit au repaire de la voyante ? demanda Richard. Celle de gauche, rpondit la jeune femme, visiblement soulage que leur guide ait emprunt lautre. Tu vois les pics quon aperoit au-dessus de la cime des arbres ? Ce sont ceux qui entourent lAllonge dAgaden Les sommets enneigs brillaient dans le lointain. Richard navait jamais vu de montagnes lair aussi peu hospitalier. La comparaison avec une couronne dpines lui sembla judicieuse. Il sonda le chemin de gauche, qui senfonait trs vite dans la fort. Vous venez ? lana le vieux Jehan, qui stait retourn, les poings sur les hanches. Richard regarda de nouveau lautre piste. Mme si Zedd avait besoin deux, ils devaient trouver la bote manquante avant Rahl. Ctait a, leur priorit. Daprs vous, Zedd pourrait-il nous attendre un peu ? Le vieil homme haussa les paules et tira sur sa barbe. Je nen sais rien Mais sil ny avait pas eu urgence, il ne maurait pas envoy. toi de dcider, mon garon. Pour revoir Zedd, il faut me suivre ! Richard aurait voulu ne pas devoir prendre cette dcision. Il aurait voulu savoir ce que dsirait Zedd, et si ctait si urgent que a. Arrte de vouloir des choses et rflchis ! se tana-t-il. Cest encore loin ? demanda-t-il. Tirant toujours sur sa barbe, le vieux Jehan regarda le ciel qui sobscurcissait dj. En marchant tard dans la nuit, et en ne dormant pas beaucoup, nous y serons demain vers midi Le vieil homme regarda Richard, attendant quil se dcide. Kahlan ne dit rien, mais le Sourcier devina ce quelle pensait. Approcher de Shota ne lenchantait pas. Et sils allaient dabord voir Zedd, comme il ntait pas trs loin, revenir sur leurs pas ne serait - 423 -

pas une grande perte de temps. Si le sorcier avait dcouvert la localisation de la bote, voire la bote elle-mme, a leur viterait de saventurer dans lAllonge dAgaden. Donc, suivre Jehan tait le plus intelligent Tu as raison ! lana le Sourcier son amie. Mais je nai rien dit Je tai entendue penser ! Et japprouve ton raisonnement. Continuons avec Jehan ! Je ne savais pas que je pensais tout haut marmonna Kahlan. Jehan, lana Richard, si on ne sarrte pas du tout, y seronsnous avant laube ? Je suis un vieil homme fatigu Mais je vois que tu es press, et Zedd a rudement besoin de vous. (Il braqua un index accusateur sur le Sourcier.) Il mavait prvenu, ton sujet, et jaurais d lcouter ! Richard eut un petit rire puis fit signe Kahlan de passer devant lui. Elle acclra pour rattraper leur guide, qui avait dj pris de lavance. Distrait, le jeune homme la regarda marcher, carter une toile daraigne de son visage et recracher des fils. Quelque chose clochait dans tout a, et il ne parvenait pas trouver quoi. Il essaya de rflchir, mais repensa Zedd, quil tait si press de revoir, et qui il avait tant raconter. Persuad que des yeux lpiaient, il dcida de faire comme si de rien ntait Cest surtout mon frre qui me manque, confia Rachel la poupe. On ma dit quil est mort Toute la journe, Rachel avait confi au jouet les malheurs qui lui taient revenus lesprit. Quand des larmes lui montaient aux yeux, la poupe rptait quelle laimait, et a la rconfortait. Parfois, a la faisait mme rire. La fillette remit un peu de petit bois dans le feu. Avoir de la lumire et ne pas trembler de froid tait si agrable ! Mais comme Giller le lui avait conseill, elle veillait ce que les flammes ne soient pas trop hautes. Leur lueur lui vitait davoir peur dans cette fort, surtout la nuit. Lobscurit reviendrait bientt, avec les bruits tranges qui leffrayaient et lui donnaient envie de pleurer. Mais tre l valait quand mme mieux quun sjour dans le coffre linge. a sest pass quand je vivais lendroit dont je tai parl, avec dautres enfants, avant que la reine vienne me prendre. Jtais beaucoup plus heureuse l-bas. Tout le monde tait gentil avec moi. - 424 -

(Elle baissa les yeux sur la poupe pour sassurer quelle coutait.) Un homme appel Brophy passait nous voir de temps en temps. Les gens disaient du mal de lui, mais il tait trs doux avec les enfants. Comme Giller, tu vois ? Il mavait aussi offert une poupe La reine ma interdit de lemporter. Je men fichais, parce que jtais si triste que mon frre soit mort. Certaines personnes ont dit quil avait t assassin. Pourquoi les gens tuent-ils les enfants ? La poupe se contenta de sourire. Rachel limita. Puis elle pensa au nouveau petit garon que la reine avait fait enfermer. Il parlait une drle de langue et il avait lair bizarre , mais il lui avait rappel son frre. Surtout parce quil semblait effray. Comme son frre, qui avait toujours peur. Ctait facile voir, puisquil se tortillait comme un ver ds quil avait la frousse ! Rachel tait dsole pour le nouveau petit garon. Elle aurait aim tre une personne importante et pouvoir laider. Elle mit les mains au-dessus du feu pour les rchauffer, puis en fourra une dans sa poche. Elle mourait de faim ! part quelques baies, elle navait rien trouv se mettre sous la dent. Elle en sortit une grosse et la proposa la poupe, qui ne semblait pas avoir dapptit. Alors, elle la mangea, puis prit les autres et les dvora toutes. Pas rassasie du tout, elle renona aller en cueillir de nouvelles. Il fallait aller loin de son refuge, et la nuit tombait. Pas question dtre dans la fort quand il ferait noir. Sous le pincompagnon, avec du feu et de la lumire, elle se sentait si bien La reine deviendra peut-tre plus gentille quand elle aura eu son alliance mme si jignore ce que cest. Elle ne parle que de a ! Si elle est plus heureuse aprs, elle naura peut-tre plus envie de couper la tte des gens. La princesse me force venir, mais je naime pas a, alors je ferme les yeux. prsent, Violette aussi fait dcapiter des hommes. Chaque jour, elle devient un peu plus mchante. Et si elle sen prenait ma tte, un jour ? Tu sais, jaimerais menfuir et ne jamais revenir. Bien sr, je temmnerai avec moi Je taime, Rachel, dit la poupe en souriant. La fillette serra le jouet contre elle et lembrassa sur le sommet du crne. Mais si nous partons, Violette enverra des gardes ma recherche, puis elle te jettera dans le feu. Je ne veux pas que a arrive, parce que je taime. - 425 -

Je taime, Rachel Lenfant serra de nouveau son jouet puis stendit dans la paille, la poupe tout prs delle. Au matin, elle devrait retourner au chteau, et la princesse recommencerait la maltraiter. En partant, elle laisserait la poupe derrire elle, sinon, ctait sr, elle finirait dans les flammes Tu es la meilleure amie que jaie jamais eue Avec Griller. Mais quarriverait-il la poupe quand elle serait seule dans le pin-compagnon ? Elle se sentirait solitaire et dlaisse. Et si la princesse ne lenvoyait plus jamais dormir dehors ? Si elle dcouvrait que a lui faisait en ralit plaisir, et quelle lenferme au chteau, en guise de punition ? Sais-tu ce que je dois faire ? demanda-t-elle au jouet en regardant la lumire des flammes danser sur les branches de larbre. Aide Giller, rpondit la poupe. Rachel sappuya sur un coude et dvisagea sa petite compagne. Je dois aider Giller ? Aide Giller rpta la poupe en hochant la tte. Les reflets du soleil couchant sur le tapis de feuilles faisaient briller comme une balise le chemin qui serpentait dans la fort. De temps en temps, Richard entendait rsonner les talons des bottes de Kahlan sur les pierres dissimules sous les vgtaux. Une odeur de moisissure planait dans lair. Entre les rochers, les petites piles de feuilles mortes amenes l par le vent se dcomposaient dj. Il en allait de mme dans chaque creux du terrain o stagnait de lhumidit. Bien que lair se ft rafrachi, Kahlan et Richard navaient pas mis leurs manteaux, le corps surchauff par le rythme denfer que leur imposait le vieux Jehan. Le Sourcier essayait de penser Zedd, mais il tait sans cesse distrait par la ncessit dacclrer le pas pour viter dtre distanc. Peu peu, lpuisement effaa le sorcier de son esprit. Mais une ide ne le quittait pas : quelque chose ne tournait pas rond ! Cette intuition devint soudain un raisonnement structur. Comment un vieillard pouvait-il le pousser ses limites et rester rose et frais comme un gardon ? Richard se tta le front, se demandant sil avait de la fivre. Effectivement, il tait chaud. Donc, a venait peut-tre de lui, pas de leur compagnon. Sil tait malade Daccord, ils navaient pas mnag leurs efforts, ces derniers jours. - 426 -

Mais il avait connu pire. Tout compte fait, il se sentait bien. part la fatigue Il regarda Kahlan, qui le prcdait toujours. Elle aussi peinait tenir le rythme. Aprs avoir chass une autre toile daraigne de son visage, elle dut presque courir pour rattraper Jehan. Comme lui, elle avait le souffle court. Sans quil sache trop pourquoi, lintuition de Richard devint un mauvais pressentiment. Sur sa gauche, dans les bois, il aperut une silhouette qui semblait les suivre. Sans doute un petit animal. Sauf que a ressemblait une crature aux membres si longs quils tranaient sur le sol. Une seconde plus tard, il ne vit plus rien. La bouche sche, il pensa que son imagination lui jouait des tours. Il se concentra sur le vieux Jehan. Le chemin, assez large par moments, strcissait parfois, demi obstru par des branches. Quand Kahlan et lui abordaient ces passages, ils devaient les carter en tendant les bras ou faire un dtour. Pas le vieil homme. Il restait au centre du chemin, les mains sur les pans de son manteau pour le tenir bien ferm, et ne semblait pas gn par les obstacles. Le regard de Richard fut attir par une toile daraigne quilluminaient les derniers rayons du soleil. Quand Kahlan latteignit et la traversa, des fils senroulrent autour de ses jambes lendroit de la cassure. La sueur qui ruisselait sur le visage de Richard lui sembla soudain glace. Comment Jehan avait-il fait pour ne pas dchirer la toile ? Devant eux, le Sourcier aperut une branche dont la pointe saillait sur le chemin. Le vieil homme fit un cart insuffisant pour viter lobstacle que son bras traversa comme sil avait t compos de fume. Richard tudia les empreintes laisses par Kahlan sur une bande de terre meuble. Il ne vit pas trace de celles de Jehan ! Il tendit la main gauche, saisit son amie par la chemise et la tira vers lui. Alors quelle lchait un petit cri de surprise, il la poussa derrire lui et dgaina son pe. Entendant la note mtallique de larme, Jehan sarrta et se retourna demi. Que se passe-t-il, mon garon ? lana-t-il dune voix qui voquait les sifflements dun serpent. Tu as vu quelque chose ? Exactement (Le Sourcier prit lpe deux mains et se campa solidement sur ses jambes. Larme au poing, il sentit la - 427 -

colre balayer sa peur comme une bourrasque chasse des feuilles mortes.) Comment se fait-il que vous ne dchiriez pas les toiles daraigne quand vous les traversez ? Et pourquoi ne laissez-vous pas dempreintes sur le sol ? Le vieux Jehan sourit. Tu ttonnes que le vieil ami dun sorcier ait des pouvoirs un peu spciaux ? Pas mal essay fit Richard, le regard volant de droite gauche, lafft dun danger. Puisquon en parle, dites-moi un peu le nom de votre vieil ami ? Il sappelle Zedd ! Comment le saurais-je si je ne le connaissais pas depuis des lustres ? Le vieux Jehan tira les plis de son manteau sur son gros ventre et sa tte senfona dans ses paules. Cest moi, comme un idiot, qui vous ai dit quil se nommait Zedd. prsent, donnez-moi le nom complet de votre cher ami ! Le regard de Jehan changea. Vif, attentif, aux aguets Les yeux dun prdateur. Avec un rugissement qui fit sursauter Richard, le vieil homme se retourna compltement, son manteau soudain ouvert. Dans le mme mouvement, il avait pouss comme un champignon pour atteindre le double de sa taille dorigine. la place du vieillard se dressait un cauchemar ambulant compos de fourrure, de griffes et de crocs. Une bte rugissante et froce ! Avec une gueule norme Quand le monstre bondit, Richard recula de trois pas, lpe serre si fort quil en avait mal aux phalanges. Les cris sauvages et vicieux de cette horreur sur pattes emplissaient les bois et sa gueule souvrait de plus en plus grand avec chaque hurlement. La crature se pencha vers Richard, ses yeux rouges brillant davidit, et elle fit claquer ses normes crocs. Le jeune homme recula encore, pe brandie. Il jeta un coup dil par-dessus son paule et ne vit pas Kahlan. La bte chargea si vite quil neut pas le temps de lever son pe. Trbuchant sur une racine, il tomba la renverse et se reut sur le dos, le souffle aussitt coup. Par rflexe, il tendit son pe, esprant que le monstre sempalerait dessus. Des crocs acrs dgoulinant de bave vitrent la lame et tentrent de se refermer sur son visage. Il tendit davantage son arme, mais le corps de la bte restait hors de porte. - 428 -

Des yeux rouges furieux se rivrent sur la lame. Puis la bte recula vers les bois, sur sa droite, les oreilles rabattues comme si elle fuyait un danger. Elle ramassa une pierre grosse comme deux fois la tte de Richard, leva son atroce museau, prit une grande inspiration, et, avec un rugissement, serra sa proie entre ses griffes. Les muscles noueux de ses bras se tendirent jusqu ce que la pierre explose avec un craquement sinistre qui se rpercuta dans la fort. De la poussire et des fragments de roc volrent dans les airs. La crature regarda autour delle, se dtourna et senfona dans les bois. Toujours sur le dos, Richard se raidit, certain quelle allait revenir. Puis il appela Kahlan et nobtint pas de rponse. Avant quil ait pu se relever tout fait, une crature gristre aux bras interminables se jeta sur lui et le refit tomber sur le dos. Des mains noueuses saisirent les siennes, tentant de lui arracher lpe. Avec des cris de rage percer les tympans, le monstre lui flanqua dans la mchoire un coup de coude qui manqua lassommer. chaque cri, les lvres exsangues de la crature rvlaient ses crocs pointus, et ses yeux jaunes globuleux ne quittaient pas le visage de sa proie quelle entendait visiblement prendre pour cible. Richard saccrocha de toutes ses forces lpe et essaya dchapper ltreinte des longs doigts de son assaillant. Mon pe ! rugit le monstre. Donne-moi mon pe ! Les deux adversaires roulrent sur le sol, envoyant valser dans les airs des feuilles mortes et des brindilles. Puis une des normes mains se tendit, saisit Richard par les cheveux et lui tira la tte en arrire pour la cogner sur une pierre. Sentant une trop grande rsistance, la main vola de nouveau vers la garde de lpe, en arracha la main droite du Sourcier, et se referma sur la gauche, qui tenait encore larme. Des cris atroces retentirent peut-tre des hurlements de triomphe quand des doigts dacier entreprirent douvrir la main gauche du Sourcier, des griffes senfonant dans sa chair. Richard comprit quil ne gagnerait pas. La crature, malgr sa minceur et sa petite taille, tait plus forte que lui. Sil ne trouvait pas une solution, elle ne tarderait plus lui arracher lpe. Donne-la-moi, siffla le monstre avant de tourner sa tte grise vers le Sourcier pour tenter de le mordre au visage. Entre ses crocs, des immondices spongieuses se dcomposaient - 429 -

dans une puanteur infernale. Une haleine de charnier ! Sur le crne lisse jauntre du monstre, Richard aperut dimmondes taches noires. Alors quils roulaient de nouveau sur le sol, le jeune homme porta une main sa ceinture, dgaina son couteau, releva le bras et plaqua la lame sur le cou de son adversaire. Piti ! Pas tuer ! Pas tuer ! Lche lpe ! Tout de suite ! contrecur, la crature obit. Limmonde bte toujours sur la poitrine, Richard la sentit devenir toute molle. Piti, pas tuer ! gmit-elle. Richard se dgagea du monstre, le plaqua dos au sol et appuya la pointe de lpe sur son sternum. Les yeux jaunes du vaincu scarquillrent. La colre de Lpe de Vrit, qui avait jusque-l sembl diffuse, presque perdue, rinvestit lme du Sourcier. Si tu bronches dune manire qui ne me plat pas, dit-il, je tenfonce cette lame dans le cur. Compris ? (Le monstre hocha vigoureusement la tte.) O est partie ton amie ? Mon amie ? La bte norme qui a failli mavoir avant que tu mattaques ! Le calthrop ? Pas ami moi Toi, chanceux. Le calthrop tue la nuit. Il attendait plus de soleil. Pour te tuer. La nuit, il a des pouvoirs. Toi vraiment chanceux. Je ne te crois pas ! Tu es son complice. Non. Je suivais, cest tout. Jusqu ce quil te tue. Pourquoi ? Les yeux globuleux du monstre se posrent sur lpe. Mon pe. Tu me la donnes ? Piti ! Pas question ! Richard chercha Kahlan du regard. Son sac gisait sur le chemin, pas trs loin derrire lui, mais elle ntait nulle part en vue. Fou dinquitude, il continua de sonder les alentours. Le calthrop, il le savait, navait pas pu capturer Kahlan, car il stait enfui seul dans les bois. Sans cesser dappuyer la pointe de sa lame sur la poitrine du monstre, il cria plusieurs fois le nom de son amie. En vain. Ma matresse a eu la jolie dame. Que racontes-tu ? Ma matresse. Elle a captur la jolie dame. (Richard appuya plus fort sur lpe, histoire de convaincre la crature de se montrer - 430 -

volubile.) On vous suivait. Pour voir le calthrop samuser avec vous. Regarder la suite Les gros yeux jaunes se posrent de nouveau sur la lame. Et voler lpe ! Pas voler ! moi ! Donne-la-moi ! Les mains de la crature se levrent Richard appuya un peu plus fort sur la lame, et tout rentra dans lordre. Qui est ta matresse ? Matresse ! cria le monstre, comme sil appelait au secours. Cest Shota. La voyante ? Oui. Pourquoi a-t-elle captur la jolie dame ? demanda Richard en serrant plus fort lpe. Le sais pas ! Pour jouer avec, peut-tre. Ou la tuer. Ou pour tavoir toi ? Retourne-toi ! dit Richard. (La crature gmit.) Retourne-toi, ou je tembroche comme un poulet ! Le monstre obit en tremblant. Richard lui posa un pied au creux des reins, sous sa colonne vertbrale saillante. Il ouvrit son sac, en sortit une corde, fit un nud coulant et le passa autour du cou de son prisonnier. Tu as un nom ? Compagnon. Je suis le compagnon de ma matresse. Samuel. Richard tira sur la corde pour forcer le compagnon se relever. Des feuilles mortes staient colles la peau gristre de sa poitrine. Samuel, nous allons chercher ta matresse. Tu ouvriras la marche. Au moindre faux mouvement, je tarrache la tte en tirant sur la corde. Tu as compris ? Samuel approuva frntiquement du chef. Aprs un coup dil la corde, il recommena, plus lentement. LAllonge dAgaden. Le compagnon ty amener. Mais pas tuer, hein ? Si tu me conduis ta matresse, et que la jolie dame na rien, je tpargnerai. Richard tira sur la corde pour montrer Samuel qui tait le chef, puis il remit son pe au fourreau. Tiens, tu porteras le sac de la jolie dame ! Samuel lui arracha le paquetage et commena fouiller dedans. - 431 -

Cest moi, donne ! Le Sourcier tira de nouveau sur la corde. a ne tappartient pas ! Enlve tes sales pattes de l ! Deux yeux jaunes globuleux se braqurent sur lui. Quand matresse taura tu, Samuel te mangera ! Si je ne te bouffe pas avant ! lana Richard. Jai une faim de loup ! Un petit ragot de Samuel, en chemin, me calera peut-tre lestomac ! Dans le regard de la crature, la haine fut aussitt remplace par de la terreur. Piti ! Pas tuer ! Samuel va te conduire chez sa matresse. Tu retrouveras la jolie dame. Jur ! (Le compagnon mit le sac sur son paule, fit quelques pas et sarrta quand la corde neut plus de mou.) Suis Samuel, vite ! Et pas de ragot, piti ! Alors quils redescendaient le chemin, ltrange crature continua implorer Richard de lui laisser la vie sauve. Cessant dcouter, le jeune homme se demanda quel genre dtre tait Samuel. Il prouvait, en le regardant, une sensation drangeante de familiarit. Il ntait pas trs grand, mais extrmement fort. La mchoire de Richard lui faisait encore mal lendroit o il lavait frapp et son cuir chevelu restait douloureux Les longs bras de Samuel frlaient le sol alors quil avanait dune dmarche bizarrement chaloupe, rptant toujours quil ne voulait pas finir dans un chaudron. part un pantalon noir jambes courtes tenu par des bretelles, il ne portait pas de vtements. Ses pieds normes faisaient le pendant avec ses mains et ses bras. Son ventre rond semblait bien rempli, mme si Richard prfrait ne pas savoir de quoi. Il navait pas un poil sur le corps ; la couleur de sa peau, on aurait cru quil navait pas vu le soleil depuis des annes. De temps en temps, il semparait dun bton, ou dune pierre, et scriait : moi ! Donne-moi ! sans sadresser personne. Trs vite, perdant tout intrt pour sa nouvelle trouvaille, il la jetait ngligemment. Sans cesser de surveiller les bois, Richard gardait un il sur le compagnon et lincitait frquemment acclrer le pas. Inquiet pour Kahlan, il tait furieux de sa propre stupidit. Le vieux Jehan, ou plutt le calthrop lavait roul dans la farine. Comment pouvait-on tre aussi crdule ? Il tait tomb dans le panneau parce quil brlait de croire une fable, trop content lide de revoir Zedd. Exactement ce quil conseillait aux autres de ne pas faire ! Et - 432 -

voil quil avait fourni un monstre des informations quil lui avait suffi de rpter pour prouver sa bonne foi ! Quel crtin, dcidment ! De quoi avoir honte Parfois, les gens croient des choses simplement parce quils ont envie quelles se produisent , avait-il dit Kahlan au sujet des Hommes dAdobe. Il avait cd cette faiblesse, et maintenant, son amie tait prisonnire de la voyante qui leffrayait tellement. Ds quil baissait sa garde, la jeune femme payait les pots casss. Mais si la voyante lui avait fait du mal, elle goterait la colre dun Sourcier ! Une nouvelle fois, il se trouva idiot, car il laissait son imagination semballer. Si Shota avait voulu tuer Kahlan, elle laurait excute sur place, sans prendre la peine de lemmener dans lAllonge dAgaden. Mais pourquoi lavoir capture ? Pour samuser avec elle, comme lavait dit Samuel ? Il valait mieux ne pas trop remuer cette ide dans sa tte. Ctait lui que la voyante voulait, pas Kahlan. Et si le calthrop avait dguerpi, ctait srement parce quelle lui avait fichu la frousse. Quand ils arrivrent lintersection, Samuel sengagea immdiatement sur le chemin de gauche. La nuit tombait, mais le compagnon ne ralentit pas. La piste montait et descendait sans cesse. Elle les conduisit trs vite hors des bois, sur un chemin ciel ouvert qui serpentait entre les rochers, en direction des pics couverts de neige. Au clair de lune, Richard distingua deux sries dempreintes, dont celles de Kahlan. Un bon signe, puisque a prouvait quelle tait toujours en vie. Apparemment, Shota navait pas lintention de lliminer. Pour le moment ces hauteurs, la neige tait humide, lourde et peu commode traverser. Sans Samuel pour le guider vers les endroits les plus praticables du chemin, Richard aurait eu besoin de plusieurs jours pour franchir ces pics. Un vent glacial soufflait entre les rochers, poussant au loin les nuages de bue de leur respiration. Le compagnon tremblait de tous ses membres. Richard mit son manteau et sortit celui de Kahlan du sac que portait Samuel. Ce vtement appartient la jolie dame. Mais tu peux le mettre pour ne pas crever de froid. Le compagnon lui arracha le manteau des mains. moi ! Donne-moi ! Donne-moi ! Si tu le prends comme a, tu continueras te geler ! - 433 -

Richard tira sur la corde et rcupra le bien de Kahlan. Piti ! Samuel a froid Il peut avoir le manteau de la jolie dame ? Richard lui rendit lobjet de sa convoitise. Cette fois, Samuel le prit dlicatement et le mit sur ses paules. La vue de cette crature donnait la chair de poule au Sourcier Affam, il sortit de son sac un morceau de tava et le mangea en marchant. Quand il ne supporta plus que Samuel lui jette des coups dil par-dessus son paule, il lui en proposa un morceau. Deux mains normes se tendirent avidement. moi ! Donne-moi ! (Richard recula et deux yeux jaunes implorants se levrent vers lui.) Piti ? Le Sourcier se laissa attendrir. Aprs avoir englouti le pain, le compagnon marmonna dans sa barbe alors quils avanaient toujours sur la neige. Sil en avait loccasion, Richard nen doutait pas, Samuel lui couperait la gorge sans hsiter. Cette crature navait dcidment aucune qualit morale pour compenser sa laideur. Samuel, pourquoi Shota te garde-t-elle avec elle ? La crature tourna la tte, le front pliss de perplexit. Moi compagnon Ne sera-t-elle pas furieuse que tu maies conduit chez elle ? Samuel mit un gargouillis que Richard interprta comme un rire. Ma matresse pas peur du Sourcier. Un peu avant laube, en haut dune descente qui donnait sur une fort obscure, Samuel pointa un bras vers le bas. Allonge dAgaden, dit-il. (Il se retourna, un sourire narquois sur les lvres.) Matresse ! Dans la fort, il rgnait une chaleur infernale. Richard enleva son manteau, rcupra celui de Kahlan et le remit dans le sac. Samuel le regarda faire sans protester, lair ravi dtre de retour chez lui. Soucieux que le compagnon ne saperoive pas quil tait presque aveugle dans cette obscurit, Richard fit semblant de voir o ils allaient. En ralit, il se laissait guider par la corde. Samuel, lui, gambadait comme en plein jour. Chaque fois que sa tte chauve se tournait vers le Sourcier, ses yeux jaunes brillaient comme deux lanternes. Quand la lumire de laube sinfiltra dans la fort, Richard - 434 -

distingua dnormes arbres aux troncs couverts de mousse, des flaques deau boueuse do montaient des volutes de vapeur et des yeux qui les piaient, cillant dans les ombres. Des cris angoissants dchiraient la brume tandis que le Sourcier enjambait avec prcaution des entrelacs de racines. Lendroit lui rappelait un peu le marais de Skow. Et a puait au moins autant ! Cest encore loin ? demanda Richard. Trs prs ! fit Samuel avec un rictus. Noublie pas, lana le Sourcier en tirant sur la corde, si a tourne mal, tu mourras le premier ! Le rictus seffaa des lvres exsangues du compagnon. De-ci, de-l, dans la boue, Richard apercevait dautres empreintes de Kahlan. Donc, elle avait survcu au moins jusquici. Des silhouettes noires les suivaient, tapies dans les broussailles, et lchaient de temps en temps des hurlements trangls. Inquiet, Richard se demanda si ctaient des monstres dans le genre de Samuel. Ou pire ! Certaines cratures les pistaient en hauteur, passant de cime darbre en cime darbre. Malgr lui, un frisson courut le long de la colonne vertbrale du Sourcier. Samuel fit un dtour pour viter les racines affleurantes dun petit arbre au tronc ventru. Que fiches-tu ? demanda Richard en tirant sur la corde. Samuel se retourna et sourit. Regarde ! Il ramassa un bton aussi gros que son poignet et le lana vers lentrelacs de racines. Des tentacules jaillirent, senroulrent autour du bout de bois et le tirrent dans la masse vgtale dsormais grouillante. Richard entendit un craquement sourd et Samuel gloussa comme une vieille oie. Alors que le soleil continuait slever dans le ciel, la fort de lAllonge dAgaden sembla devenir de plus en plus obscure. Audessus de leurs ttes, des branches sentrelaaient si troitement que la lumire ne passait plus. Avec les colonnes de brume qui se dressaient sur leur chemin, Richard narrivait plus voir Samuel lautre bout de la corde. Mais il continuait dentendre des grattements, des grincements de griffes et des ululements qui nauguraient rien de bon. Parfois, la brume se dchirait sur le passage de cratures qui les frlaient sans se dvoiler. Richard se souvint de ce quavait dit Kahlan : ils taient des morts en sursis ! Aussitt, il tenta de chasser cette ide de son - 435 -

esprit. Son amie navait jamais rencontr Shota, mais ce quelle avait entendu son sujet expliquait sa terreur. Ceux qui saventuraient sur son territoire nen revenaient jamais. Mme les sorciers refusaient dy aller. Quoi quil en soit, cela restait des informations indirectes. Kahlan navait jamais vu Shota, et les gens, dans ce genre de cas, en rajoutaient toujours. Enfin, pratiquement toujours, rectifia-t-il en sondant langoissante fort. Devant eux, la lumire du soleil filtra soudain des arbres serrs les uns contre les autres et un bruit de cascade monta aux oreilles du Sourcier. mesure quils avanaient, la lueur se fit de plus en plus vive. Quand ils atteignirent la lisire de la fort, le chemin sarrta abruptement et Samuel clata dun rire joyeux. leurs pieds stendait une longue et troite valle luxuriante inonde de soleil et entoure dune couronne de pics dchiquets. Spars par des tendues dherbe jaunissante, les bosquets de chnes, de htres ou drables offraient aux caresses de la brise leurs riches couleurs dautomne. De l o ils taient, la limite de la fort, les deux voyageurs auraient pu croire quils regardaient le jour depuis le cur mme de la nuit. Non loin deux, des rapides dvalaient des rochers escarps puis disparaissaient comme par magie, et sans un bruit, avant de rejoindre les ruisseaux et les tangs, beaucoup plus bas, do montaient des grondements lointains. Des embruns ports par le vent cinglrent les joues du Sourcier et de son trange compagnon Matresse ! dit Samuel en dsignant la valle, en contrebas. Richard tira sur la corde pour le faire avancer. Ils traversrent un labyrinthe de broussailles, darbres et de rochers couverts de fougres pour arriver un endroit que le Sourcier naurait jamais dcouvert sans guide : une piste, au bord du prcipice, qui serpentait entre dautres rochers et des entrelacs de lianes, descendant en pente relativement douce vers la valle. En chemin, Richard admira le magnifique panorama : les arbres qui semblaient si petits sur les flancs de douces collines, les cours deau qui ondulaient au milieu des champs, le ciel bleu qui veillait sur toutes ces merveilles Au centre de cette splendeur, nich au cur dun cercle de grands arbres, se dressait un palais dune beaut couper le souffle. De fines passerelles reliaient ses spires dlicates et des escaliers senroulaient autour de ses tourelles. Partout, des tendards et des - 436 -

banderoles multicolores se laissaient paresseusement agiter par le vent. On et dit que tout, dans cette tourdissante demeure, tendait en permanence atteindre les deux. Richard en resta bouche be un moment, se demandant sil devait en croire ses yeux. Il adorait Hartland, sa ville natale, mais il ny avait rien, l-bas, qui pt se comparer ce chef-duvre darchitecture. En un mot, ctait la plus belle ralisation humaine quil et jamais contemple ! Et il naurait pas imagin quune telle beaut et un tel raffinement puissent exister. Ils recommencrent descendre en direction de lincroyable valle. Par endroits, ils progressrent sur des marches sculptes mme la roche. Des milliers de degrs qui descendaient en ligne droite, puis tournaient, retournaient, se dversaient en spirales et parvenaient mme passer les uns au-dessous des autres. Samuel les dvalait comme si ctait la millime fois, et quil les connaissait mieux que sa poche. lvidence, rentrer chez lui et retrouver la protection de sa matresse lui donnait du cur au ventre. Au pied de ce fabuleux escalier, en plein soleil, une route serpentait entre les collines boises et les champs. Quand Samuel acclra le pas, Richard tira un bon coup sur la corde pour lui rappeler quil tait loin davoir recouvr sa libert. Alors quils approchaient du palais, aprs avoir suivi un moment le cours dun ruisseau, les arbres devinrent plus pais. Davantage serrs les uns contre les autres, ctaient tous