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LA BIBLIOTHQUE ESSENTIELLE

La lgende arthurienne
Le roi Arthur est n dun symbole, celui du rve de rsistance des Celtes contre lenvahisseur anglo-saxonau dbut du vie sicle. Autour de ce personnage, des histoires se sont dveloppes, servant parfois des intrts particuliers, pour former une vaste et inpuisable lgende, toujours aussi populaire aujourdhui, et reprise dans tous les domaines de lart(1). Au vie sicle, la Grande-Bretagne, terre de diversit culturelle, connat dincessantes querelles internes. Mais avec la menace dinvasion des Saxons, le peuple se rassemble derrire le chef dune bande de cavaliers mercenaires : Artorius, qui russit mener son arme la victoire de Mont-Badon(2), repoussant pour prs de quarante ans le peuple saxon. Ce nest qu sa mort, vers 540-542, que le peuple envahisseur russit semparer de lle. Le corps dArtorius est alors dissimul afin de prserver le moral des troupes, et les Bretons cultivent le Le roi Arthur daprs Innocenti. culte dArtorius, qui devient un personnage lgendaire. Lhistorien Nennius dira au ixe sicle quArthur tait un Dux Bellorum(3). Nanmoins son existence historique ne sera jamais atteste. Les premires traces de la lgende arthurienne apparaissent au vie sicle, mais en ralit celle-ci ne commence vritablement se tisser quau Moyen ge. En effet, les Normands, qui veulent asseoir la lgitimit de Guillaume le Conqurant (1027-1087)(4) et obtenir lappui des Gallois, encouragent la diffusion de la lgende dArthur et le mythe de son retour prochain. La lgende raconte quArthur nest pas mort mais quil a t transport sur lle dAvalon pour y tre soign par la fe Morgane: cest la naissance de lespoir breton, qui prendra fin avec le rgne dHenri II (1133-1189), qui se dit hritier lgitime dArthur, puis avec la dcouverte de la tombe dArthur en 1191(5). En lespace de deux ou trois sicles, Arthur devient donc le centre autour duquel gravitent un certain nombre dhistoires qui finissent par former un vaste ensemble, cette lgende qui inspirt des crivains de lEurope entire, comme Geoffroy de Monmouth, Robert Wace, Rusticien de Pise, Chrtien de Troyes, dont les rcits sont emprunts dune magie toute celtique o sexpriment la qute chevaleresque et lamour courtois(6).

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La lgende arthurienne

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La lgende arthurienne connat donc plusieurs versions. Arthur est le fils dUther Pendragon, roi des Bretons, et dYgraine, et a t conu aprs un subterfuge de Merlin, qui a fait passer Uther pour le mari de cette dernire. Ds sa naissance, Arthur est confi Merlin, qui llve comme un chevalier et dans lignorance de ses origines (ou aux vassaux Ectorius et Flavilla). Aprs la mort de son pre, Arthur russit prouver son hritage royal en retirant du rocher lpe que seul le successeur lgitime au trne pouvait extraire. Outil protecteur et signe de souverainet, Excalibur serait, selon une autre version, un cadeau de la Dame du Lac, en hommage son amiti avec les fes. Une fois les Saxons repousss, Arthur rgne en monarque idal sur son royaume de Camelot. Humain et gnreux, il veille sur ses chevaliers en qute daventures : Keu le snchal, Gauvain, Lancelot du Lac, Perceval le Gallois, Bohort etc. Ces derniers, dits de la Table ronde, sont invits rgulirement se runir autour de ce symbole du monde courtois(7), offert par Merlin lors de lunion dArthur et de Guenivre, et destin recueillir le Saint Graal. Perdu par Adam puis retrouv par Seth qui loffre au Christ, le Saint Graal est le calice(8) qui a recueilli le vin du Messie lors de la Cne puis son sang lors de sa crucifixion. Lorsquil apparat aux chevaliers, Merlin leur rvle quil est llment essentiel lharmonie entre les hommes: il doivent le retrouver pour rtablir lordre du monde(9). Ce thme, certainement intgr la lgende par lglise pour favoriser la diffusion du christianisme, fera lobjet dune longue et prilleuse qute chevaleresque. Arthur meurt au cours dune grande bataille lopposant son fils Mordret, qui sest empar du pouvoir, ou Lancelot, quil a surpris avec Guenivre. Dsunis, les chevaliers prissent tour tour et Cador, duc de Cornouailles, devient roi de Grande-Bretagne.
Bibliographie

La Lgende du Roi Arthur et des chevaliers de la Table ronde, Grande Bibliothque arthurienne, Jacques Boulenger, 2008.
1. Opra Parsifal de Wagner. 2. Ou Bath ou Badbury. 3. Chef de guerre. 4. Face aux Captiens, descendants de Charlemagne. 5. Tombe valeur symbolique dans limaginaire mdival. 6. Exemple: Lancelot ou Le Chevalier la Charrette, 1176-1181. 7. galit et fraternit entre les chevaliers. 8. Taill par les anges dans une meraude tombe du front de Lucifer. 9. Galahad russira regarder lintrieur et ramnera la paix.
Sergent-chef Fanny Boyer Rdacteur au CESA