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Norvge, 873 aprs 7.-C.

Dirk Gerhardsen glissa de sa selle et se mit ramper vers la berge o se tenait la fille aux cheveux d'or. Kristen Haardrad lana un regard derrire elle comme si elle sentait une prsence. Aprs une brve hsitation, elle noua la bride de son grand talon une branche au bord de l'eau. Le fjord Horten coulait imptueusement. Mais, cet endroit, un amas de rochers brisait le courant, et l'eau tait calme et lisse comme une nappe de soie. Dirk savait par exprience qu'elle tait aussi dlicieusement tide et que la fille ne rsisterait pas la tentation de se baigner. Il avait devin o se rendait Kristen ds qu'il l'avait vue quitter la maison de son oncle Hugh. Quand ils taient plus jeunes, beaucoup plus jeunes, ils avaient l'habitude de venir ici en bande. Kristen appartenait une grande famille, elle avait trois frres, son oncle tait le chef du village et elle comptait ses cousins par douzaines. Pour tous ces gaillards, elle tait aussi prcieuse que le soleil et la lune runis. 5

Et, jusqu' rcemment, il en allait de mme pour Dirk. Mais elle avait chang, elle tait devenue une femme. Et Dirk avait chang, lui aussi. Comme beaucoup d'autres, il avait voulu la sduire. Comme beaucoup d'autres, il lui avait offert son cur : il l'avait demande en mariage mais elle l'avait repouss. Avec gentillesse. La dception n'en avait t que plus cruelle. Il l'avait vue grandir, il avait vu l'enfant malhabile devenir une femme magnifique. Alors, Dirk Gerhardsen tait devenu comme fou. Son dsir s'tait mu en ide fixe : Kristen serait sa femme, de gr ou de force. Dirk retint son souffle quand elle commena enlever sa robe. C'tait ce qu'il avait espr... Elle tait prsent toute nue. Il pria Odin de lui venir en aide ! Quelle vision de rve : les longues jambes fuseles, la douce courbe des hanches, le long dos droit sur lequel ruisselait l'paisse natte de cheveux comme un torrent de lumire... Une natte qu'il avait enroule autour de son poing quelques nuits plus tt pour lui arracher un baiser qui lui avait enflamm les sens. Mais la gifle qu'il avait reue juste aprs lui avait pratiquement dcoll la tte. Kristen n'avait rien d'une fille frle. En fait, elle tait presque aussi grande que lui et il mesurait plus d'un mtre quatrevingts. Au lieu de calmer Dirk, cette gifle avait dcupl son dsir. Malheureusement, le frre an de Kristen, Selig, avait surgi au mauvais moment. Tous deux portaient maintenant les douloureuses traces de leur rencontre, et Dirk avait perdu un bon ami en Selig. Non parce qu'ils s'taient battus un Viking aime toujours se battre mais en raison de ce qu'il avait

voulu faire Kristen. Et il ne pouvait nier qu'il l'aurait prise l, sur le sol de l'table de son pre. S'il avait russi, il serait mort prsent. Garrick, le pre de Kristen, l'aurait tu de ses propres mains. Elle nageait. Dirk ne distinguait plus son corps mais cela n'apaisait en rien le feu qui coulait dans ses veines. La regarder glisser sur l'eau tait une torture qu'il n'avait pas imagine. Il s'tait simplement dit qu'elle serait seule, loin de sa famille, et qu'il devait en profiter. Le bruit courait qu'elle allait bientt pouser Sheldon, le fils an de Perrin, le meilleur ami de son pre. Bien sr, de tels bruits, on en entendait sans cesse. Kristen avait connu dix-neuf hivers et, depuis quatre ans, il n'y avait pas un homme valide au bord du fjord qui n'et demand sa main. Elle flottait maintenant sur le dos, laissant merger ses doigts de pied, la blancheur crmeuse de ses hanches, la pointe durcie de ses seins. Par Loki ! Elle le provoquait ! Dirk ne put en supporter davantage. Il arracha ses vtements. Kristen entendit le plongeon, tourna la tte et ne vit rien. Pas de vaguelettes sur l'eau, sauf autour d'elle. Elle nagea nanmoins vers la rive o gisaient sa robe et la seule arme dont elle disposait: une dague finement cisele qu'elle portait plus comme un ornement que comme un moyen de dfense. Elle avait eu tort de venir ici toute seule, sans attendre un de ses frres. Mais ils taient trop occups prparer le drakkar de son pre qui ferait voile vers l'est la semaine suivante. Et la journe tait si douce aprs un printemps glac et un hiver exceptionnellement rude... Venir seule ici, enlever ses vtements et se baigner

nue : quelle folie ! Mais Kristen avait besoin d'prouver une sensation de danger. Elle avait soif d'aventure ! Elle tait encore dans l'eau et reprenait pied quand il se dressa devant elle, immense et ruisselant. En reconnaissant Dirk, Kristen eut une bouffe de rage. Il s'tait montr odieux quelques nuits auparavant. Puissamment bti, il avait le mme ge que Selig: vingt et un ans. Kristen l'avait considr comme un ami, elle aussi... jusqu' cette nuit dans l'table. Il avait beaucoup chang depuis l'poque o ils chassaient et nageaient ensemble. Toujours aussi beau garon avec ses cheveux d'un blond roux et ses yeux sombres, il n'tait plus le Dirk qu'elle avait connu. Tu n'aurais pas d venir ici, Kristen. Sa voix tait sourde, menaante. Il voulait visiblement davantage que le baiser arrach l'autre nuit. Le spectacle des perles d'eau qui s'accrochaient ses mches dores ou glissaient sur ses pommettes saillantes et sur son petit nez droit le captivait. Les yeux de Kristen aussi. Ces yeux agrandis par la colre, d'un bleu limpide et brillants comme la mer du large sous le soleil la mer dmonte. Laisse-moi passer, Dirk. Non! Ne sois pas idiot. Elle n'avait pas lev la voix. C'tait inutile tant sa fureur tait vidente. Mais Dirk tait comme fou. Il la saisit brutalement par les paules. Ah ! Kristen... Tu es si belle que j'en perds la tte...

Un clair passa sur la mer en furie. Tu Pas vraiment perdue si tu crois que tu... Il la fit taire en lui crasant la bouche de la sienne. Il tait dchan. Elle se mit le har. Le contact de ce corps press contre le sien, de ce membre dress entre eux, lui faisait horreur. Elle savait ce qui se passait entre un homme et une femme pendant les jeux de l'amour. Sa mre, Brenna, le lui avait expliqu depuis longtemps. Et ce qui arrivait cet instant n'avait rien voir avec l'amour. Elle n'prouvait que de la rpulsion. Elle maudissait Dirk, tout en se dbattant. Elle admirait la force et le courage chez un homme, sauf si celui-ci les dirigeait contre elle. Elle se donnerait avec joie l'homme de son choix. Or, elle n'avait pas choisi Dirk Gerhardsen et, s'il la violait, elle le tuerait. Elle lui mordit cruellement les lvres tout en lui griffant le torse, l'obligeant la lcher. Et elle continua le mordre sauvagement. Il aurait pu la frapper, mais dans ce cas, elle risquait de serrer les dents plus fort encore. Tout coup, elle remonta la jambe. Elle abandonna la lvre de Dirk au moment o, d'un coup violent dans le ventre, elle le repoussait dans des eaux plus profondes. Profitant de la chute de son agresseur pour regagner la rive, elle ramassa la dague et se retourna vers lui. Un regard la lame pointue le dissuada de tenter un dernier geste. Tu es aussi sournoise qu'une fille de Loki ! marmonna-t-il en recrachant le sang qui lui remplissait la bouche.

Ne me compare pas tes dieux, Dirk ! Ma mre m'a leve en chrtienne. Peu m'importe ton dieu, rtorqua-t-il. Pose ce couteau, Kristen. Elle secoua la tte. Elle avait retrouv son calme maintenant qu'elle avait une arme en main, et il s'en rendait compte. Par Odin, elle tait magnifique! Nue, son poignard la main, avec l'eau qui perlait sur son corps somptueux, sur les seins lourds et fiers, le ventre plat et cette toison d'or qui couronnait les cuisses... Et elle le dfiait d'avancer. A la faon dont elle tenait la dague, il tait vident qu'elle savait parfaitement s'en servir. Je vois que ta mre ne t'a pas seulement appris vnrer son dieu, fit-il amrement. Ni ton pre ni tes frres ne t'auraient enseign te servir d'une arme. Leur devoir est de te protger, ils n'auraient pas accept que tu t'en charges leur place. Lady Brenna t'a montr ses ruses de Celte. Aprs toutes ces annes passes parmi nous, elle devrait pourtant savoir que l'habilet des Celtes n'est rien compare la force d'un Viking. Que t'a-t-elle appris d'autre, Kristen ? Je connais le maniement de toutes les armes, sauf la hache..., cet instrument de brute qui ne requiert aucune adresse, rpondit-elle avec fiert. C'est que tu n'as pas assez de force pour t'en servir ! Que dirait ton pre, s'il savait ? Je suis prt parier qu'il vous donnerait le fouet, ta mre et toi ! Tu comptes le lui dire, peut-tre ? Il lui jeta un regard mauvais. Bien sr, il ne parlerait pas au pre de Kristen, car il devrait alors lui

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expliquer comment il avait dcouvert tout cela. Et, quarante-six ans, Garrick Haardrad avait une tte de plus que lui et demeurait le guerrier le plus redout sur les rives du fjord. Qu'est-ce qui te dplat chez moi, Kristen ? Pourquoi ne veux-tu pas de moi ? Surprise par cette question, elle comprit que Dirk tait en proie la plus totale confusion. Il se tenait l devant elle, nu comme un ver... Un spectacle qui ne la bouleversait pas vraiment. En effet, elle avait dj vu des hommes nus quand avec Tyra, sa meilleure amie, elles s'taient glisses dans la salle de bains de son oncle et caches derrire le vaste baquet o plusieurs de ses cousins se baignaient. Cela remontait plus de dix ans maintenant, et il y avait une diffrence notable entre ses cousins et Dirk... Pour la premire fois, elle avait sous les yeux l'instrument de plaisir d'un homme tendu comme un arc. Elle lui fit une rponse sincre. Tu ne me dplais pas, Dirk. Tu es trs beau, ton pre est un riche fermier et tu es srieux au travail. Une femme sera heureuse de t'avoir pour poux... Elle omit de dire que Tyra tait prte vendre son me Loki pour lui et que c'tait l une des raisons pour lesquelles elle le repoussait. Kristen avait jur de ne rvler personne le secret de son amie. Mais tu n'es pas pour moi, Dirk, conclut-elle avec fermet. Pourquoi ? Mon cur ne bat pas plus vite quand je te vois. Il la dvisagea avec incrdulit. Quel rapport avec le mariage ?

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Tous les rapports , se dit-elle.

j e ne veux pas t'pouser, Dirk. Je te l'ai dj dit. Est-il vrai que tu vas choisir Sheldon ? Elle aurait pu utiliser cette excuse pour se dbarrasser de lui, mais elle dtestait mentir. Sheldon est comme un frre pour moi. Mes parents voudraient bien que nous nous unissions mais je repousserai sa demande. Elle ne prcisa pas que Sheldon en serait soulag. Il la considrait comme une sur, lui aussi, et la seule ide d'un possible mariage entre eux le mettait aussi mal l'aise qu'elle. Il faudra bien que tu choisisses, Kristen. Il n'y a pas un homme le long de la rivire qui n'ait demand ta main. Tu devrais tre marie depuis longtemps dj. Elle n'apprciait gure cette conversation car elle connaissait sa situation mieux que quiconque. Elle n'avait encore jamais rencontr l'homme idal. Elle rvait d'un amour aussi fort que celui qui unissait ses parents, et elle se rendait compte qu'elle devrait un jour ou l'autre accepter un destin moins glorieux. Depuis des annes, elle essayait d'y chapper en refusant tous les prtendants qui se prsentaient. Par amour pour elle, ses parents l'avaient laiss faire. Mais cela ne pourrait durer ternellement. Que Dirk lui rappelt son sort de faon si pressante redoublait la colre de Kristen. Cela ne te concerne pas, Dirk. Tu peux tre certain que tu ne seras jamais celui que je choisirai. Trouve quelqu'un d'autre et cesse de m'importuner. Je pourrais te prendre de force, Kristen, et t'obliger m'pouser... Tu as repouss trop de pr-

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tendants, ton pre ne pourra me refuser ta main. Bien des mariages se sont conclus ainsi dans le pass. C'tait une possibilit. Bien sr, son pre infligerait Dirk une telle punition que celui-ci risquait d'en mourir. Mais s'il y survivait, elle n'aurait d'autre choix que de l'pouser car aucun autre homme ne voudrait d'une femme souille. Elle lui lana un regard meurtrier. Si mon pre ne te tue pas, alors je le ferai. Ne commets pas cette folie, Dirk. Je ne te pardonnerais jamais une telle insulte. Mais tu seras ma femme. Je te tuerai plutt que d'tre toi ! a m'tonnerait. Et puis, le risque en vaut la peine. Il avait prononc cette dernire phrase les yeux fixs sur les seins de la jeune femme. Elle se raidit, regrettant d'avoir parl avec lui. Elle aurait d sauter sur Torden et s'enfuir plutt que de l'affronter. Alors, essaie ! Que j'aie le plaisir de te tuer surle-champ! siffla-t-elle. Elle leva son arme. Un reflet de soleil sur la lame blouit Dirk une seconde. A la faon dont elle tenait la dague, il comprit qu'il n'avait aucune chance de l'atteindre sans se faire embrocher. Si seulement elle avait t moins grande, moins forte... Tu n'auras pas toujours ce jouet entre les mains, Kristen, gronda-t-il, furieux. Merci de me . prvenir. Tu es stupide. Dsormais, je veillerai ne plus jamais me retrouver seule avec toi. Alors, assure-toi que ta porte est bien verrouil-

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le la nuit, quand tu dors... Un jour, d'une manire ou d'une autre, je t'aurai. Elle ne daigna pas rpondre cette menace mais recula prudemment vers ses vtements, en tas sur le sol, et les jeta sur son paule. Sans quitter Dirk des yeux, elle s'empara des rnes de Torden et recula encore. Quand il y eut une dizaine de mtres entre eux, elle sauta en selle et lana l'talon au galop. Les maldictions de Dirk l'accompagnrent mais elle n'y prit pas garde, se souciant seulement de se rhabiller sans ralentir l'allure de sa monture. Si on la voyait ainsi dvtue, elle aurait des explications fournir. Et si elle rvlait la vrit son pre, celui-ci imposerait de svres restrictions sa libert. Or, elle tenait sa libert plus qu' tout. Son pre se faisait beaucoup trop de souci pour elle. Au contraire de Brenna, qui savait que Kristen pouvait trs bien se dfendre toute seule. Elle avait elle-mme enseign le maniement des armes sa fille, quand Garrick les quittait pour ses longs voyages d't. Elle lui avait appris tre aussi habile que ruse, car si Kristen tait plus forte que la plupart des femmes, elle ne possdait pas la puissance d'un homme. Et la ruse peut souvent pallier avec succs la force brutale. Fire de ses capacits, Kristen n'avait pourtant jamais eu les exercer avant aujourd'hui. Une femme ne pouvait ouvertement arborer une arme la manire des hommes, et elle n'en avait d'ailleurs pas envie car elle tait tout aussi fire de sa fminit. Kristen tait aime, choye et protge par sa famille. Outre Selig, elle avait deux autres frres de

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seize et quatorze ans, Eric et Torall, dj presque aussi grands que leur formidable pre. Ses nombreux cousins taient, eux aussi, prts se battre jusqu' la mort pour elle la moindre insulte. Non, elle ne risquait rien. Et jusqu' aujourd'hui, elle n'avait jamais eu besoin de se battre comme sa mre au mme ge qu'elle. Si jamais elle partait avec Selig et ses amis, la semaine suivante, pour les marches de l'Est, elle oublierait Dirk... En tout cas, jusqu' la fin de l't. Et d'ici l, il aurait peut-tre trouv une femme et perdu tout intrt pour elle. Hlas, on lui avait refus de faire partie de ce voyage. Elle tait trop ge prsent pour faire voile avec autant de jeunes hommes, mme sur un bateau de son pre command par Selig. Elle ne pourrait y aller que si Garrick dcidait de partir, c'tait aussi simple que cela. Elle avait eu beau voquer, en plaisantant, la possibilit de sduire un prince marchand Birka ou Hedeby, et de ramener un riche poux la maison, Garrick tait rest de marbre. S'il ne pouvait veiller sur elle, par Odin ! elle resterait ici. Cela faisait huit ts que Garrick ne prenait plus la mer, prfrant passer cette douce priode de l'anne en compagnie de Brenna. Et il laissait son ami Perrin commander son navire ou bien, depuis qu'il en avait l'ge, Selig. Les parents de Kristen chevauchaient alors seuls vers le nord et ne revenaient pas avant la fin de la saison chaude. Us chassaient ensemble, ils exploraient et ils s'aimaient tandis que Kristen rvait pour elle-mme d'une relation semblable. Mais o trouver un homme tel que Garrick, si tendre envers ceux qu'il aimait

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mais si redoutable pour les autres ? Un homme qui ferait battre son cur plus vite, comme cela arrivait Brenna ds qu'elle posait les yeux sur Garrick ? Kristen soupira. Au bord du fjord, un tel homme n'existait pas. Oh ! bien sr, les hommes travailleurs ne manquaient pas mais la plupart taient si rustres. Ces contres nordiques fabriquaient des hommes durs au mal, solides et rudes. Si seulement elle pouvait prendre la mer avec Selig... Et trouver celui que le destin lui rservait, peut-tre un marchand et un marin comme son pre... Un Danois. Ou un Sudois. Ou mme un Norvgien du Sud. Ils se rendaient tous dans les foires des grandes cits de l'Est. Oui, il suffisait qu'elle le trouve.

Kristen attendait sa mre dans les cuisines. Selig prendrait la mer dans quelques heures ailleurs, dans une autre partie du monde, on aurait dit l'aube mais pas ici o le soleil ne se couchait que quelques heures par nuit. L'quipage comprenait trente-quatre hommes, cousins, amis et frres, tous amoureux de la mer. Ils emportaient avec eux une cargaison de fourrures et d'articles de valeur fabriqus durant les longs mois d'hiver. La famille de Kristen avait rassembl elle seule plus de cinquante peaux, parmi lesquelles les dpouilles trs recherches de deux ours polaires, deux splendides fourrures blanches qui attein-

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draient des prix levs dans l'Est. Kristen esprait encore faire partie du voyage. Selig ne voyait aucun inconvnient l'emmener. Mais son pre avait ritr trois reprises son refus au cours de la dernire semaine. Elle n'avait donc plus qu'un dernier recours : sa mre. Les serviteurs s'affairaient prparer le repas, autour de Kristen. Chez les Vikings, c'tait le plus souvent des trangers capturs au cours de raids dans les pays du Sud et de l'Est. Mais ceux qui servaient la famille Haardrad avaient tous t achets. Garrick n'avait, en effet, plus pris part de tels coups de main depuis sa jeunesse et Selig, qui naviguait maintenant sa place, n'en avait encore jamais eu l'occasion. C'tait parfois un sujet de discorde entre les parents de Kristen, car sa mre avait autrefois t l'une de ces esclaves..., capture par le pre de Garrick et offerte ce dernier en l'an 851. Fire et obstine, Brenna n'avait jamais accept d'tre l'esclave de Garrick. Et lorsqu'ils voquaient cette poque, on comprenait que leurs premires rencontres avaient t douloureuses. Kristen avait du mal y croire. Bien sr, ses parents se disputaient encore, l'occasion. Dans ces moments-l, Garrick sautait sur son cheval et galopait vers le nord pour se calmer. Mais, son retour, il s'enfermait avec Brenna dans leur chambre. Tous deux n'en sortaient qu'aprs de longues heures, ne se souvenant mme plus des raisons de leur fcherie, ce qui amusait considrablement le reste de la famille. Fatigue d'attendre, Kristen picorait des noix

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qu'Aileen ajoutait la pte qu'elle ptrissait. Pour l'amadouer, elle utilisait l'idiome galique de la cuisinire. Au contact des serviteurs, qui venaient de contres diverses, Kristen avait appris plusieurs langues qu'elle parlait la perfection. Laisse Aileen tranquille, chrie, sinon il n'y aura plus de noix pour le pain prfr de ton pre. Kristen avala la poigne qu'elle venait de subtiliser avant de se tourner vers sa mre. Je ne t'attendais plus ! Qu'as-tu bien pu murmurer papa pour qu'il t'emporte comme a dans ses bras ? Brenna rougit joliment et, passant un bras autour de la taille de sa fille, l'entrana dans la grande salle encore dserte. Les hommes achevaient en effet de charger le bateau. Pourquoi dis-tu des choses pareilles devant les serviteurs ? Ils ont bien vu comment il t'a... Peu importe, la coupa Brenna en souriant. D'ailleurs, je ne lui ai rien... murmur. Kristen tait due. Elle avait espr entendre une confession coquine de sa mre qui n'avait pas pour habitude de garder sa langue dans sa poche. Brenna clata de rire. Je n'en ai pas eu besoin, chrie. Je lui ai simplement mordill le cou. Tu comprends, il a un point trs sensible... Tant que a ? Oui! Alors, tu l'as provoqu ? Honte toi, mre ! se moqua Kristen. Honte moi ? Alors que je viens de passer une

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heure merveilleuse avec ton pre au milieu de la journe ? Il ne pensait qu' charger sa cargaison... Une femme doit savoir prendre des initiatives, quand son mari est si occup. Et il ne t'en a pas voulu de l'empcher de charger le bateau ? A ton avis ? Kristen sourit. Brenna ne ressemblait vraiment pas aux autres mres. Avec sa chevelure noire comme la nuit et ses yeux gris de Celte, il semblait inconcevable qu'elle ait dj quatre enfants adultes. A prs de quarante ans, elle tait une trs belle femme. Et si Kristen avait eu la chance d'hriter de ses traits, elle devait sa chevelure blonde et le bleu de ses yeux son pre. Elle pouvait cependant remercier Dieu de ne pas tre aussi grande que son pre et ses frres. Brenna avait souvent pri le Ciel pour que sa croissance s'arrte, mme si ici, dans le Nord, sa haute taille tait apprcie. En Norvge, la plupart des hommes et des femmes taient aussi grands ou plus grands qu'elle. Tu ne m'attendais pas uniquement pour me poser des questions impertinentes propos de ma vie amoureuse ? s'enquit Brenna. Kristen s'absorba dans la contemplation de ses sandales. J'esprais que tu dirais quelques mots pour moi pre... Maintenant qu'il est de si bonne humeur, tu pourrais lui demander... Si tu peux partir avec ton frre ? acheva Brenna en secouant la tte. Pourquoi ce voyage est-il si important pour toi, Kristen ?

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Je veux trouver un mari. Voil, elle avait enfin avou ce qu'elle n'osait dire son pre.

Et tu ne crois pas pouvoir en trouver un chez nous ? Kristen chercha le doux regard de sa mre. Il n'y a personne que j'aime ici, mre... pas comme tu aimes pre. Pas un seul ? Pas un seul. Tu ne veux pas pouser Sheldon ? Je l'aime, c'est vrai, mais comme un frre. Alors, tu veux pouser un tranger ? C'est bien ce que tu as fait, mre... Ton pre et moi, nous nous connaissions depuis trs longtemps quand nous nous sommes maris. Je crois que je saurai tout de suite si je suis amoureuse ou non. Brenna soupira. Je comprends. J'ai toujours voulu que tu saches ce que j'ignorais ton ge, quand j'ai rencontr ton pre pour la premire fois. Trs bien, ma chrie, je parlerai Garrick ce soir, mais ne compte pas trop sur moi. Je n'ai pas trs envie de te voir partir, moi non plus. Mais, mre... Laisse-moi finir. Si Selig revient temps, je pense que ton pre acceptera de t'emmener dans le Sud chercher un mari. Et s'il ne revient pas avant la fin de l't ? Alors, tu partiras au printemps. Je ne suis pas presse de te perdre... Tu peux tout de mme attendre quelques mois ?

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Kristen secoua la tte. Elle voulait partir tout de suite pour chapper la menace que reprsentait Dirk. Mais comment en parler sa mre ? Celle-ci aurait t capable d'aller aussitt se battre avec lui. J'aurai vieilli d'un an, fit remarquer Kristen. Brenna sourit sa fille. En vrit, Kristen ne se rendait pas compte de l'attrait qu'elle exerait sur les hommes. Ton ge ne compte pas, ma chrie, crois-moi. Ils se battront pour toi quand ils sauront que tu cherches un mari. Une anne de plus ne fera aucune diffrence. La jeune fille n'insista pas. Elles s'assirent devant la porte d'entre afin de profiter de la brise tide et des rayons du soleil. La vaste demeure de pierre construite par l'arrire-grand-pre de Kristen ne possdait aucune fentre afin d'tre mieux protge du vent en hiver. Que ferais-tu, mre, si tu voulais partir sur ce bateau ? demanda soudain Kristen. Brenna clata de rire. Je me dbrouillerais pour me cacher dans la cargaison pendant un jour ou deux, jusqu' ce que le bateau soit trop loin pour faire demi-tour. Kristen ouvrit des yeux incrdules. Tu es srieuse ? Non, ma chrie, je plaisante. Pourquoi voudrais-je quitter ton pre ?

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L'ide tait seme dans l'esprit de Kristen. Brenna l'avait lance en plaisantant, mais toute plaisanterie exprime une vrit. Et Kristen savait Brenna assez tmraire pour tenter une aventure pareille. N'avaitelle pas accompli des choses plus folles encore ? Peu avant leur mariage, n'avait-elle pas travers le fjord au cur de l'hiver pour rejoindre Garrick aprs lui avoir t enleve ? Kristen avait de qui tenir. Garder sa libert, chapper Dirk et se plonger du mme coup dans une aventure palpitante, voil qui valait la peine d'tre tent. Cette ide comportait quand mme un inconvnient majeur. On lui avait interdit de partir et, son retour, elle risquait de le payer trs cher. Mais Kristen refusait d'y songer. Elle n'couta pas non plus Tyra quand, informe de ses intentions, celle-ci tenta de l'en dissuader. Tyra tait horrifie par ce projet parce qu'elle avait perdu le got du risque depuis qu'elle avait quitt l'enfance. Pas Kristen. Les deux amies se trouvaient dans la chambre de Kristen au premier tage, loin du bruit de la fte qui battait son plein en bas. L'quipage dormirait dans le grand hall, ce soir. Et Tyra tait venue avec ses parents faire ses adieux son frre Thorolf qu'elle avait trs peu vu ces derniers jours en raison des prparatifs. Kristen tait heureuse de le savoir bord car il tait son ami. Elle avait mme essay de lui apprendre quelques-unes des langues trangres qu'elle connaissait, mais il ne s'tait pas montr un trs bon lve. Thorolf serait sans doute le seul bord qui prendrait son parti, lorsqu'elle rvlerait sa prsence sur le bateau. Selig serait srement furieux, de mme que ses

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trois cousins Olaf, Hakon et Ohthere. Mais, s'ils se trouvaient trop loin des terres pour faire demi-tour, elle en serait quitte pour une svre rprimande. Aucun d'entre eux n'oserait la brutaliser, sachant qu'elle n'tait pas femme accepter les coups sans rpondre. Pourquoi, Kristen ? demanda Tyra. Ta mre va pleurer. Ton pre va... Elle frissonna avant d'ajouter : J'ai peur d'imaginer ce qu'il va faire... Kristen sourit son amie. Il ne fera rien tant que je ne serai pas revenue. Et ma mre ne pleure jamais. Elle ne se fera aucun souci pour moi si tu veux bien lui dire o je suis. Bien sr, elle s'en doutera dj, mais sans en tre certaine, et c'est pour cette raison que je te raconte tout. J'aurais prfr que tu choisisses quelqu'un d'autre. La colre de ton pre sera terrible. Il ne fera rien contre toi, Tyra. Promets-moi de leur dire ds demain que je suis partie avec Selig. Avant qu'ils ne commencent s'inquiter. Je le ferai, Kristen, mais je ne comprends toujours pas pourquoi tu les dfies. Tu n'as jamais voulu partir avec ton frre. Ce n'tait pas l'envie qui m'en manquait ! Mais cette fois, c'est ma dernire chance de partir avec Selig. L'an prochain, mon pre compte m'emmener dans le Sud pour me trouver un mari... D'ici l, j'espre rencontrer l'homme de ma vie Hedeby. Tu pars vraiment la recherche d'un mari ? Tu croyais que je plaisantais ?

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Oui. Pourras-tu vivre loin d'ici, loin de tes parents ? Quel que soit l'homme que j'pouse, il faudra bien que je quitte ma maison. Avec Sheldon, tu resterais prs de chez toi. Je ne suis pas amoureuse de Sheldon... Je veux connatre l'amour. Je veux vivre avec un homme que j'aime mme si c'est de l'autre ct de la mer. Mon pre possde trois grands drakkars. Lui et ma mre me rendront bien visite de temps en temps ! Bien sr, ils viendront mais... Rien ne me fera changer d'avis. Ce sera merveilleux, Tyra. Tu ne sais pas combien ces villes sont excitantes ! J'tais trs jeune la dernire fois que j'y suis alle, et je ne m'intressais alors qu'aux marchandises... Mais il vient l-bas des hommes du monde entier. Je suis sre d'en trouver un que j'aimerai ! Je le ramnerai ici, et cela calmera mon pre. Si tu le dis... Maintenant, viens ! Descendons avant qu'ils n'aient mang tous les meilleurs morceaux. Lorsqu'elles entrrent dans la salle, tous les yeux se tournrent vers l'agrable tableau qu'elles formaient. Tyra, petite et dlicate, arrivait peine l'paule de Kristen, exceptionnellement belle dans sa robe de soie bleue qui moulait ses formes gnreuses, et les bras nus orns de bracelets d'or. Ohthere, son cousin, la souleva du sol avant de l'embrasser. a me portera chance, petite ! Kristen rit avec lui. Il l'appelait petite sous prtexte qu'il avait dix ans de plus qu'elle.

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Tu as besoin de chance pour aller faire du commerce dans l'Est ? s'enquit-elle. Un Viking a toujours besoin de chance quand il prend la mer, rpliqua-t-il avec un clin d'oeil. Kristen secoua la tte. Ohthere avait dj trop bu et la nuit commenait peine. Demain, l'aube, il allait souffrir en s'installant sa rame. Elle aurait une pens^pour lui tandis qu'elle serait confortablement installe au milieu des fourrures, dans la cale. Laisse-la, Ohthere, avant qu'elle ne meure de faim ! hurla quelqu'un. Il obit et Kristen se rendit la table occupe par sa famille. Elle la contournait quand son pre la prit par la taille au passage. Tu m'en veux beaucoup, Kris ? Il fronait les sourcils, l'air soucieux. Brenna lui avait parl mais il avait une fois de plus refus de laisser partir sa fille sans lui. Leurs regards d'un bleu pur se rencontrrent. Un sourire tira les lvres de Kristen. M'as-tu dj vue en colre contre toi ? Oui, trs souvent. Chaque fois que je t'ai interdit quelque chose. Elle gloussa. a ne compte pas ! Tu comprends pourquoi je ne peux te laisser partir avec Selig ? demanda-t-il gentiment. Oui, je comprends. Elle soupira avant d'ajouter. Parfois, je prfrerais tre ton fils. Il renversa la tte en arrire pour rugir de rire. Je ne vois pas- ce que a a de si drle. Tu es vraiment comme ta mre, Kris ! Pendant

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la moiti de sa vie, elle a tent de se faire passer pour un garon. Je lui suis reconnaissant de m'avoir donn une fille... et aussi belle que toi.

Alors tu me pardonnerais si je... si je faisais quelque chose que tu n'approuves pas ? Qu'est-ce que c'est que cette question ? Qu'as-tu fait? Rien. C'tait encore la vrit. a n'est qu'une hypothse ? Eh bien, disons que je te pardonnerais... peut-tre, conclut-il mi-svre, mi-amus. Elle l'embrassa. Je t'aime, pre. Va te chercher quelque chose manger avant qu'il ne reste plus rien. Kristen prit place sur le banc entre sa mre et Selig qui lui tendit aussitt une coupe d'hydromel. Je ne veux pas que tu boudes la veille de mon dpart, dclara ce dernier. Kristen sourit en le voyant remplir une assiette son intention. Il tait d'une rare prvenance, ce soir. Tu me plains, Selig ? Comme si tu pouvais accepter de te faire plaindre par qui que ce soit ! Ne le fais pas. Et je ne bouderai pas non plus. D'ailleurs, je te dirai au revoir ce soir. Ainsi, je n'aurai pas le chagrin de te voir partir sans moi, demain matin. Honte toi, Kristen ! s'cria Brenna. Selig n'est pour rien dans cette dcision et tu cherches le culpabiliser !

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Oh ! non... Et je sais bien que je ne lui manquerai pas. Selig prfra se tourner vers son voisin. Kristen soupira et Brenna se mprit sur la signification de ce soupir. Tu es si malheureuse que a ? J'aurais aim voyager, connatre le monde avant de me marier, rpliqua Kristen avec sincrit. Tu as vcu des aventures avant ton mariage, n'est-ce pas ? Oui, et parfois dangereuses. Mais un voyage de commerce n'a rien de dangereux. Et pre a dit que je te ressemblais beaucoup. J'ai entendu, acquiesa Brenna en souriant. Il n'a pas tort. J'ai tout tent pour tre le fils que mon pre n'a jamais eu. Mais ton pre a trois beaux garons et une fille qui le ravit. Ne cherche pas tre diffrente de ce que tu es, ma chrie. Je voudrais tant voyager... voir autre chose... Crois-moi, tout arrive toujours quand on s'y attend le moins. Et ce n'est pas toujours agrable. Tu regrettes ce qui t'est arriv ? Je ne regrette plus d'avoir t amene ici de force mais, l'poque, oui, j'ai maudit mon destin. Et puis, tu auras ton voyage vers le sud mme si ton pre ne le sait pas encore, confia Brenna voix plus basse. Je lui dirai que tu ne dsires pas pouser Sheldon. Il sera du, bien sr, car Perrin et lui comptaient beaucoup sur ce mariage. Je suis dsole, mre. C'est inutile, ma chrie. Nous voulons que tu sois heureuse. Et si tu n'aimes pas Sheldon, on ne

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peut rien y changer. Nous te trouverons l'homme de tes rves.

Si je ne le trouve pas moi-mme , pensa Kristen avant de se pencher pour embrasser sa mre comme elle avait embrass son pre. Elle esprait que ses parents comprendraient et lui pardonneraient. Je t'aime, mre.

C'tait une toute petite tempte mais elle suffit trahir la prsence de Kristen. Ds que le navire commena tre ballott par les vagues, son estomac ne la laissa plus en paix. Il en avait t de mme la dernire fois qu'elle avait pris la mer, mais elle l'avait oubli. Elle faisait vraiment un pitre marin. Un des hommes entendit ses hoquets et ouvrit la trappe de la cale. Il jeta un simple regard sur le passager clandestin avant de l'abandonner son sort. Elle ne put voir de qui il s'agissait mais, cet instant, elle ne s'en souciait pas tant le tangage tait abominable. Jusqu' prsent, elle avait eu une chance formidable. Elle s'tait faufile dans la cabine de ses frres pour emprunter quelques vtements Thorall. Elle avait aussi emport des robes qu'elle porterait ds qu'ils seraient parvenus dans une ville. Se cacher dans le drakkar avait t encore plus ais. L'homme de garde sur le pont, prs de la cale, dormait profondment et Kristen avait pu se glisser derrire lui sans qu'il se doute de rien. En dpit

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de l'obscurit totale qui rgnait dans la cale, elle y jouissait d'un rel confort grce aux fourrures
empiles.

Cela durait depuis deux jours et elle comptait attendre encore un jour pour se montrer. Elle avait emport suffisamment de vivres pour tenir jusquel. Mais, avec cette tempte, on ne tarderait plus la dcouvrir. Elle eut l'impression que deux jours entiers passaient avant que la trappe ne se rouvrt. La lumire du jour inonda la cale. Kristen se raidit, prte se battre. Le calme tait revenu mais elle tait puise. Ce fut Selig lui-mme qui sauta dans la cale. Eblouie par la lumire, elle tait incapable de le regarder. Tu te rends compte de ce que tu as fait, Kristen ? Je m'en rends compte, murmura-t-elle. Mais non, espce d'idiote ! Elle voulut mettre sa main sur ses yeux, mais ce simple effort tait encore trop pnible pour elle. Il se pencha vers elle, l'agrippant par les revers de l'paisse veste de fourrure qu'elle portait sur la tunique de cuir qui comprimait ses seins, il examina la culotte qui lui serrait les cuisses ainsi que les hautes bottes de peau, puis la large ceinture grosse boucle orne d'meraudes. O as-tu trouv tout a ? s'enquit-il. Je les ai empruntes Thorall. On a presque la mme taille et... Silence, Kristen ! Tu sais quoi tu ressembles ? A un membre de l'quipage ? Il resta de marbre, ses yeux gris aussi menaants

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que le ciel pendant la tempte qui venait de passer. Tu n'as jamais rien fait d'aussi stupide ! Pourquoi es-tu l ? Pour plusieurs raisons... Elle le distinguait clairement prsent, mais elle vita son regard quand elle avoua : D'abord, pour l'aventure. Tu as os provoquer la fureur de notre pre... pour l'aventure ? Oui. Parce que je veux me marier, Selig, et qu'aucun homme chez nous ne me plat assez. J'espre en rencontrer beaucoup dans les villes. Pre t'y aurait emmene, fit-il remarquer froidement. Je sais. Mre m'a dit que nous aurions pu partir ds ton retour ou au printemps prochain. Mais tu n'as pas voulu attendre ! Tu as prfr dfier... Attends, Selig ! Il y a encore une autre raison. Il y avait quelqu'un inutile de me demander son nom qui voulait me forcer l'pouser en... en me violant. Dirk! C'est toi qui le dis... je ne pouvais en parler personne, on m'aurait interdit de me promener ou de faire quoi que ce soit toute seule. Pre se serait sans doute occup de lui, mais il ne l'aurait pas tu puisqu'il ne m'a encore rien fait. Et puis, rien n'aurait dissuad cet homme. J'aurais perdu toute libert... J'ai pens qu'il valait mieux que je disparaisse quelque temps... et si je me trouve un mari par la mme occasion, eh bien, tant mieux pour tout le monde.

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Par Odin ! jura Selig. Voil bien un raisonnement de femme ! Tu n'es pas juste, Selig ! Ce sont toutes ces raisons combines qui m'ont dcide partir. Tu veux me faire croire a? Non, Kristen... Tu n'es partie que pour l'aventure. Tu sais trs bien qu'il y a des moyens de s'occuper d'un homme comme lui. Pre ne l'aurait pas tu pour de simples menaces. Mais moi, si. Elle l'examina avec curiosit. Tu l'aurais tu uniquement parce qu'il me dsire ? Tu es prt tuer tous ceux qui me veulent pour femme ? Tous ceux qui voudraient te prendre contre ton gr. Elle sourit. Elle reconnaissait bien l son frre. Alors, il n'y a pas de problme. Personne ne me protgera mieux que toi dans les villes. Peut-tre... mais tu n'y vas pas, rtorqua-t-il. Tu rentres la maison. Oh ! non, Selig... Les hommes ne me pardonneront jamais de leur avoir fait perdre autant de temps ! Ils seront tous d'accord pour te ramener chez nous. Mais pourquoi ? Je peux venir avec vous, puisque vous allez simplement faire un peu de troc... Tout coup, elle surprit le regard furieux de son frre. Elle carquilla les yeux de surprise et de ravissement tandis qu'un soupon naissait en elle. Vous allez faire un raid ? s'cria-t-elle.

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A cet instant, leur cousin Hakon apparut par l'ouverture de la trappe. Tu lui as dit, Selig ? Tu es compltement fou, gronda le gant blond. Fou toi-mme, rtorqua Selig. C'est toi qui viens de le lui dire. Elle avait seulement pos la question. Hakon sauta dans la cale. Et maintenant, que vas-tu faire, Selig? La ramener pour qu'elle raconte tout ton pre ? Selig roula des yeux menaants. Hakon, tu es vraiment une inpuisable source d'informations. Nos ennemis seraient ravis de te mettre la main dessus. Qu'ai-je dit ? Sans daigner lui rpondre, Selig se tourna vers sa sur qui arborait maintenant un large sourire. Tu ne diras rien pre, n'est-ce pas ? Elle ne l'avait jamais vu aussi poli, Qu'en penses-tu ? Pour toute rponse, il gmit mais prfra dcharger sa colre sur Hakon. Son poing se dtendit, expdiant son cousin sur la pile de fourrures. Selig suivit son poing et se jeta sur Hakon qui, en bon Viking, ne l'attendait pas les bras croiss. Kristen laissa le combat se poursuivre pendant quelques minutes avant d'lever suffisamment la voix pour couvrir leurs vocifrations. Si vous croyez que je vais vous plaindre, vous vous trompez ! Vous pouvez vous rduire en bouillie, a m'est gal ! Selig roula sur le ct et grommela: Je devrais te jeter la mer, Kristen. Je dirais

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aux parents que tu t'es noye et je n'aurais pas avouer que je t'ai emmene avec moi pour un raid. Je crois qu'ils prfreraient apprendre que tu es morte. Elle rampa jusqu' lui pour dposer un baiser sur sa joue. Sois beau joueur, frre, et reconnais que tu as perdu. Dis-moi o nous allons. a, tu n'as pas besoin de le savoir. De toute manire, tu ne quitteras pas le bateau. Selig! Il l'ignora et se hissa hors de la cale. Elle se tourna vers Hakon qui se relevait. Tu me le dis ? Tu veux qu'il m'tripe ? N'exagre pas, Kristen.

Ils faisaient voile vers le sud, bien plus loin que Kristen n'avait jamais rv d'aller. Elle savait que c'tait le Sud car chaque nuit tait plus longue que la prcdente. Depuis plusieurs jours maintenant, ils longeaient une belle terre verdoyante sous le soleil d't. Personne ne voulait lui dire de quel pays il s'agissait. Kristen n'tait pas tout fait ignorante de la gographie de ces contres. Elle avait beaucoup appris des nombreux serviteurs qui l'avaient entoure depuis sa plus tendre enfance. Ce territoire qu'ils suivaient pouvait tre la grande le des Irlandais, un peuple de Celtes, ou mme la plus grande le

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encore que se partageaient les Angles, les Saxons et les Gallois, le peuple dont sa propre mre tait issue. Ce ne pouvait tre la terre des Francs car elle aurait dfil sur sa gauche et non sur sa droite comme celle-ci. Si c'tait bien une de ces deux grandes les, alors il y avait de bonnes raisons de croire qu'ils se prparaient attaquer les Danois. Ceux-ci avaient dcid de conqurir ces contres et, semblait-il, y taient parvenus. Et s'ils attaquaient les Danois, le combat serait plus quilibr car les habitants de ces les taient, en gnral, bien trop faibles pour se battre efficacement. Selig connaissait leur destination mais il ne voulait rien lui dire. Toujours furieux, il l'avait nanmoins autorise quitter la cale. Mme Thorolf, le frre de Tyra, refusait de lui rvler leur objectif. Apparemment, ils avaient dcid que moins elle en saurait, moins elle en dirait Garrick leur retour. Mais comment aurait-elle le courage de raconter tout cela son pre ? C'tait un marchand qui avait fait fortune. Il ne pardonnerait jamais son fils d'avoir risqu un de ses navires dans une telle expdition. Les membres du clan Haardrad n'avaient plus effectu de raids depuis l'poque du grand-pre de Kristen. Mais, bien sr, les jeunes rvaient des richesses qu'ils pourraient amasser en une seule expdition, et tous ceux qui naviguaient avec Selig taient des hommes jeunes. Le drakkar de Garrick tait un magnifique outil pour une opration de ce genre. Fait entirement de chne, il possdait un solide

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mt qui maintenait la grand-voile rouge aux bandes blanches. Toute en longueur, l'embarcation fendait les flots, grce aux seize rangs de rames manies par les solides Vikings. Une tte de dragon leur ouvrait la route. Kristen n'tait nullement due de ne pas aller dans les villes commerciales. L'excitation des hommes tait commnicative et elle aurait bientt une belle histoire raconter ses enfants et ses petitsenfants pendant les longues nuits d'hiver. L'instant fatidique approchait, elle le sentait la tension qui gagnait Selig et Ohthere qui scrutaient le rivage avec une attention de plus en plus soutenue. Un beau matin, ils s'enfoncrent dans l'embouchure d'une large rivire. Chaque homme tait son poste de rame. Une sourde tension montait en Kristen. Elle avait l'impression d'aborder une terre vierge mme si elle distinguait ici ou l quelques habitations isoles. Tout coup, ils jetrent l'ancre et Selig vint vers elle. Elle esprait encore le convaincre de la laisser dbarquer. Elle s'y tait mme prpare, enfouissant sa longue natte dans sa tunique de faon ne pas tre gne dans ses mouvements et arborant le casque d'argent que, par moquerie, Ohthere lui avait lanc un peu plus tt. Elle avait dissimul dans la cale la lgre pe que sa mre lui avait offerte au cours de leur entranement secret. Si Selig ne lui donnait pas l'autorisation de l'accompagner, elle ne rvlerait pas l'existence de cette arme si particulire car il lui faudrait alors rpondre trop de questions embarrassantes. A la vue de sa tenue masculine, Selig se renfrogna.

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Il n'tait pas question de la laisser venir avec eux. Selig tait un trs bel homme mais quand il faisait grise mine, il tait terrifiant. Sauf aux yeux de sa sur qui le connaissait bien. Je n'ai pas toujours t facile pour toi, Selig, mais... Pas un mot, Kristen. Je sais ce que tu as derrire la tte mais, crois-moi, cette fois tu vas m'obir. Tu resteras sur le bateau jusqu' mon retour. Mais... Il n'y a pas de mais ! Oh ! trs bien... Elle soupira avant de se forcer sourire. Elle ne voulait pas qu'ils se quittent sur des mots qu'ils regretteraient tous les deux. Que les dieux te viennent en aide... Quels que soient tes projets. Il faillit clater de rire. C'est toi, une chrtienne, qui en appelle mes dieux ? Je sais que mon dieu veillera sur toi de toute faon, mais tu auras besoin aussi de toute l'aide que les dieux de notre pre pourront t'apporter. Alors, prie pour moi, Kris. Son regard s'adoucit tandis qu'il la serrait dans ses bras. Puis il dsigna la cale du menton. Vaincue, Kristen y descendit. Elle n'y resta pas longtemps. Ds que le dernier homme eut saut par-dessus bord, elle se hissa nouveau sur le pont du navire, arrachant un sourire Bjorn, l'un des deux hommes laisss sur le bateau. L'autre se contenta de grommeler un juron incomprhensible mais ne lui intima pas l'ordre de retour-

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ner se cacher. Penche par-dessus le bastingage, elle observa l'quipage qui gagnait la rive avant de disparatre dans une paisse fort. Frustre, elle se mit faire les cent pas de long en large. Elle tait condamne l'inaction. Le soleil tait son znith. Jamais, en Norvge, elle n'avait connu une chaleur pareille. Combien de temps les hommes seraient-ils partis ? Par le Ciel, cette attente pouvait durer des jours. Par Thor ! Kristen fit volte-face et examina les arbres derrire lesquels ses amis avaient disparu. Ce fut alors qu'elle perut les bruits que le garde, ses cts, avait entendus : le fer cognant le fer et le hurlement des hommes qui se battent. Ils doivent tre nombreux s'ils ont prfr attaquer plutt que fuir comme des lapins. Descends, Kristen ! Bjorn hurla tout cela en se jetant par-dessus bord. Kristen lui obit mais uniquement pour aller chercher son pe. Quand elle mergea nouveau hors de la cale, elle vit que les deux hommes de garde sur le drakkar se ruaient prsent vers la fort pour porter secours leurs compagnons. Elle n'hsita pas une seconde et se lana leur poursuite. Bjorn avait raison : seule une troupe puissante pouvait oser s'attaquer une telle bande de Vikings. Elle devait donc, elle aussi, leur prter main-forte, si drisoire que ft son aide. Elle rattrapa les deux hommes au moment o ils atteignaient les premiers arbres. Ils se lancrent en avant en hurlant et en faisant tournoyer leurs armes au-dessus de leurs ttes. Elle ne les suivit pas imm-

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diatement. Autour d'elle, c'tait un vritable carnage. Kristen n'avait jamais imagin une horreur pareille. Elle vit son cousin Olaf gisant dans une mare de sang, le dos fendu par une hache... Selig ! O tait Selig ? Elle dtourna les yeux du sol jonch de cadavres pour observer le combat qui faisait rage. Elle voyait les agresseurs prsent et n'arrivait pas en croire ses yeux. Ils taient minuscules et pas si nombreux... Tout coup, elle se rendit compte qu'ils n'taient pas tous si petits. Il y en avait mme un qui tait plus grand qu'elle et il se battait avec... Selig! Dieu du Ciel, aid par deux ou trois de ses sbires, il affrontait son frre. Elle se jeta en avant mais un petit homme rondouillard apparut devant elle en poussant des cris aigus. Au lieu de se battre avec une pe, il utilisait un long javelot. D'un geste vif, elle coupa cette arme en deux et leva son pe vers son adversaire qui s'enfuit sans demander son reste. Elle fit aussitt volte-face, cherchant frntiquement Selig. Quand elle le retrouva, elle se mit hurler car il s'effondrait tandis que l'homme de haute taille extirpait son pe ensanglante de son corps. Enrage, elle se mit courir, le regard fix sur l'homme qui avait abattu son frre. Kristen frappa l'aveuglette un assaillant qui avait surgi devant elle puis continua sa route. Elle arriva enfin devant le meurtrier de son frre et piqua de toutes ses forces avec son pe. Leurs regards se croisrent au moment o la lame s'enfonait dans les chairs de l'ennemi. Elle remarqua ses yeux bleus qui

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s'carquillaient tandis qu'elle retirait son pe pour le frapper nouveau. Ce fut la dernire chose qu'elle vit.

La chandelle clairait faiblement la petite chambre. Contre un mur, au pied d'un lit troit, se trouvait un grand coffre linge. Le mur oppos tait recouvert d'une tapisserie reprsentant un champ parsem de fleurs. Il y avait aussi un miroir d'tain poli au-dessus d'une tagre couverte d'objets varis: pingles cheveux serties de pierres prcieuses, peignes en os et flacons colors remplis de parfum. Des voiles et des rubans pendaient aux quatre coins de la chambre. L'unique fentre tait masque par un rideau de soie. Tout ici tait d'un luxe extravagant. Deux chaises haut dossier entouraient une table ronde sur laquelle trnait un vase de cramique peinte contenant un bouquet de roses rouges frachement cueillies. Les chaises disparaissaient sous les vtements des deux occupants du lit. C'tait la chambre de Corliss de Raedwood, une magnifique crature de vingt et un ans aux tresses d'or rouge et aux yeux noisette. Corliss allait bientt pouser l'homme allong ses cts, Royce de Wyndhurst, l'un des nobles du roi Alfred. Quatre ans plus tt, elle avait dj voulu devenir sa femme mais il l'avait repousse. Durant tout l'hiver, elle n'avait cess de harceler son

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pre, tant et si bien que celui-ci, qui ne savait rien lui refuser, avait nouveau propos sa fille au seigneur de Wyndhurst et cette fois, avec succs. Elle avait, en effet, attir lord Royce dans sa chambre un certain soir o il avait trop abus de l'excellent vin de son pre et, l, elle s'tait offerte lui sans vergogne. Cela n'avait pas t un grand sacrifice pour Corliss qui avait dj connu un autre homme. Un seul et unique autre amant mais, ds cette premire fois, elle avait dcid que cet aspect des relations entre un homme et une femme ne l'intressait pas. Elle s'attendait pourtant tre trs souvent... mise contribution aprs son mariage avec Royce, si elle en jugeait par son apptit pour les choses de l'amour. Malgr son dgot, Corliss n'en continuait pas moins s'offrir consciencieusement Royce chaque fois qu'il lui rendait visite, ce qui, heureusement, n'arrivait pas trop souvent. Elle avait peur, en le repoussant, qu'il n'en vienne briser ses vux. Aprs tout, il n'avait pas vraiment eu envie de prendre femme. A vingt-sept ans, il n'tait gure press de s'tablir. C'tait du moins l'excuse qu'il donnait tous ceux, et ils taient nombreux, qui lui offraient la main de leur fille. Il avait dj t fianc, cinq ans auparavant, une femme qu'il aimait mais elle avait t tue trois jours avant leurs noces et il n'en avait plus jamais aim une autre depuis. Corliss tait convaincue que Royce n'aimerait plus jamais. En tout cas, il ne l'aimait pas et ne faisait mme pas semblant. Une alliance entre leurs deux familles n'avait aucune valeur aux yeux de Royce car

l'amiti qui l'unissait au pre de la jeune fille tait profonde et n'avait pas besoin d'tre taye par un mariage. Elle avait la certitude qu'il se sentait oblig de l'pouser pour une seule et unique raison : il avait us de son corps. Royce de Wyndhurst tait le parti le plus convoit, l'homme le plus dsir par toutes les jeunes ladies du comt, y compris les propres surs de Corliss. C'tait d'ailleurs comprhensible. Ami personnel du roi, il tait riche et, surtout, terriblement sduisant... malgr sa taille gigantesque. Ses yeux verts et sa crinire de cheveux bruns formaient une combinaison irrsistible. Depuis qu'elle tait officiellement sa fiance, Corliss tait envie par toutes ces femmes. Et Corliss adorait tre envie. En fait, susciter la jalousie tait son unique raison de vivre. Et ses surs taient malades de jalousie. Aussi supportait-elle les interminables attentions de Royce au lit. La premire fois, cela avait t assez rapide. Mais par la suite, et particulirement ce soir, il semblait dcid faire durer ce qu'il croyait tre du plaisir, il ne cessait de l'embrasser, de la toucher. Les baisers ne la drangeaient pas trop mais ses caresses... Il la caressait partout et elle devait rester l, allonge, endurant cette humiliation. Elle se demandait s'il ne prolongeait pas ces attouchements intentionnellement, s'il ne s'tait pas rendu compte qu'elle n'aimait pas cela. Mais comment l'aurait-il pu ? Elle n'avait jamais protest ni montr la moindre rticence. Elle restait parfaitement immobile, le laissant faire ce qu'il voulait. Il la contemplait maintenant avec une relle

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perplexit. Elle l'entendit soupirer et se raidir. C'tait le signe qu'il tait enfin prt la prendre. On frappa la porte l'instant mme o il s'allongeait sur elle. Milord ! Milord ! Venez vite ! Un de vos hommes est en bas. Il veut vous voir de toute urgence. Royce quitta le lit et s'empara de ses vtements. Il ne le montrait pas mais cette interruption le soulageait. Faire l'amour Corliss tait devenu une tche pnible, frustrante, qu'il envisageait sans le moindre plaisir. D'ailleurs, il ne comprenait pas l'attitude de la jeune femme. Il ne la poursuivait pas de ses assiduits. Bien au contraire, c'tait elle qui le tranait toujours dans sa chambre avec des mines de chatte en chaleur. Mais ds qu'ils se retrouvaient dans le lit, Corliss se montrait aussi passionne qu'un glaon. Il essayait pourtant par tous les moyens dont il disposait de lui faire apprcier leurs rencontres. *Pour la plupart des hommes, la satisfaction d'une femme ne comptait gure. Ce n'tait pas le cas de Royce qui tirait son propre plaisir de celui qu'il donnait. En vrit, il prfrait de beaucoup batifoler avec une serve qu'avec cette lady, si belle soit-elle, qui tait sa future femme. Aprs avoir nou sa ceinture sur la tunique de cuir qu'il portait mme la peau, il glissa un regard vers Corliss. A l'instant o il avait quitt le lit, elle avait tir une couverture sur son corps nu. Elle lui refusait aussi la vue de sa splendide nudit. Il en prouva une colre accrue mais il se raisonna. Aprs tout, Corliss tait une dame de noble naissance dont la sensibilit demandait des gards.

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Milord, comment pouvez-vous me quitter maintenant ? demanda-t-elle d'une voix plaintive. Trs facilement, ma chre , pensa-t-il. Vous avez entendu votre servante m'appeler. On me demande en bas. Mais Royce, c'est si... On dirait que cela ne compte pas pour vous... que vous n'avez pas envie de moi... De grosses larmes jaillissaient de ses yeux maintenant. Royce soupira. Pourquoi taient-elles toutes ainsi, pleurer tout instant, geindre sans raison, uniquement pour se faire plaindre ? Sa propre mre avait t ainsi, sa tante et mme sa cousine Darrelle qui vivait avec lui prsent... Elles fondaient en larmes avec une facilit stupfiante et l'homme qui tait alors avec elles ne souhaitait plus qu'une chose: disparatre sous terre. Lui, en tout cas, prfrait l'enfer plutt que de supporter cela une vie durant de la part de son pouse. Mieux valait briser cette mauvaise habitude tout de suite. Arrtez, Corliss. Je dteste les larmes. Vous... vous ne voulez pas de moi ! plurnicha-t-elle. L'ai-je dit ? gronda-t-il. Alors, restez. Je vous en prie, Royce ! Vous voudriez que j'ignore mon devoir pour vous apaiser, milady ? Il n'en est pas question. Et ne comptez pas sur moi pour vous dorloter. Il quitta la chambre sans lui laisser le temps de le retenir davantage mais l'cho de ses sanglots l'accompagna jusque dans le hall. Cette scne l'avait mis d'une humeur massacrante que la vue du serf

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Seldon n'amliora en rien. Il n'aurait pas t envoy ici sans un motif grave. Qu'y a-t-il ? aboya Royce. Les Vikings, milord. Ils sont venus ce matin. Quoi ! s'exclama Royce en soulevant le petit homme par le revers de sa tunique. Ne te moque pas de moi. Les Danois sont au nord. Ils essaient de mater la rbellion en Northumbrie et ils se prparent attaquer la Mercie. Ce n'taient pas des Danois ! Royce le lcha tandis qu'une sourde angoisse le saisissait. Il connaissait bien les Danois qui avaient fait main basse sur deux royaumes du pays. Ils avaient dj tent de s'emparer du Wessex, le royaume d'Alfred, en l'an 871 qu'on nommait dj l'Anne des Batailles. Le jeune Alfred n'avait que vingt-deux ans quand il avait succd sur le trne, ce printemps-l, son frre Aethelred. A l'automne, aprs neuf batailles contre les deux grandes armes vikings, il tait parvenu ngocier un trait de paix. C'tait une paix laquelle personne ne croyait, mais Alfred cherchait surtout gagner du temps afin de permettre son peuple de se regrouper et de mieux prparer ses dfenses. Ses chevaliers, ses barons et tous ses nobles avaient mis profit ces deux annes pour lever des armes, entraner des soldats et lever des fortifications. Royce tait mme all plus loin en enrlant quelques-uns de ses serfs les plus solides dans ses troupes. Il tait prt se ruer l'assaut des Danois qui avaient envahi la terre des Angles. Mais personne n'avait prvu d'affronter les Vikings venus de la mer, et ceux-l pouvaient

prendre Wyndhurst par surprise et le rduire en cendres comme cela avait failli se produire cinq annes plus tt. Le souvenir de ce dernier raid viking tait une plaie ouverte dans le cur de Royce. Les tourments qu'il avait alors endurs avaient aliment une haine froce. C'tait avec joie qu'il avait tu de nombreux Danois au cours de l't 871, car ces Danois avaient attaqu Wyndhurst en 868, avant d'aller saccager le monastre de Jurro; Au cours de cette attaque, Royce avait perdu son pre, son frre an ainsi que sa merveilleuse Rhona. Elle avait t viole et tue sous les yeux de son fianc clou au mur par deux javelots. Royce avait d assister son agonie, entendre ses hurlements de douleur et ses supplications tandis qu'elle l'appelait son aide. Il aurait d mourir, lui aussi. Ses blessures taient telles que les Danois, certains de sa mort prochaine, l'avaient abandonn sur place. Mais la haine l'avait gard en vie. La haine et la soif de vengeance. Milord, vous m'avez entendu ? Ce sont des Norvgiens... Ceux-l n'appartenaient donc pas aux armes vikings. C'taient de simples pirates venus pour tuer et semer la dsolation. Que reste-t-il de Wyndhurst ? Mais nous les avons vaincus ! s'exclama Seldon, surpris. La moiti d'entre eux sont morts, les autres sont solidement enchans. Royce souleva nouveau l'homme de terre et le secoua violemment. Pourquoi ne me l'as-tu pas dit plus tt, imbcile ?

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Je pensais l'avoir fait, milord. Nous avons gagn.


Comment ? Lord Alden avait ordonn tous les hommes

de se rendre au champ de manuvres. Mais mon cousin Arne se trouvait trop loin au sud sur la rivire et il n'a pas reu l'ordre. C'est lui qui a vu le navire viking. Seulement un ? Oui, milord. Arne a couru jusqu' Wyndhurst et l, il a trouv lord Alden et tous ses hommes en train de s'entraner. Ils taient nombreux et tous en armes. C'est ce qui a dcid lord Alden tendre une embuscade dans la fort, prs de la rivire. Les hommes se sont cachs dans les arbres et sont tombs sur les Vikings au moment o ils passaient. La plupart sont morts sans se rendre compte de ce qui leur arrivait. La surprise a t totale et nous avons pu les vaincre. Royce posa la pnible question : Combien de morts chez nous ? Seulement deux. Des blesss ? Dix-huit. Dix-huit? Les Vikings se sont dfendus comme des dmons, milord... Ce sont des gants, protesta faiblement Seldon. Le visage de Royce se durcit. Rentrons. Je veux m'occuper de ces pirates assoiffs de sang. Oh, milord... Lord Alden... Ne me dis pas qu'il est mort ? gmit Royce.

Non, rpondit vivement Seldon qui connaissait les liens trs forts qui unissaient les deux cousins. Mais il est grivement bless au ventre. Ils vont me le payer ! Sans plus attendre, Royce quitta le hall des Raedwood.

Le marteau de Thor lui crasait la tte. Elle tait au Walhalla, elle avait regagn le paradis de ses anctres vikings. Kristen n'aurait jamais cru que le paradis puisse tre aussi douloureux. Elle voulut se redresser trop rapidement. Le marteau de Thor frappa nouveau et elle s'croula avec un gmissement. Deux bras la retinrent. Un bruit de chanes retentit et elle ouvrit les yeux. Thorolf l'examinait attentivement. Elle se retourna pour voir celui qui la tenait. C'tait Ivarr, un ami de Selig. Elle se redressa nouveau, dtaillant les alentours avec curiosit. Elle ne se trouvait pas au Walhalla, au sjour des guerriers morts valeureusement au combat. Elle tait encore sur terre avec ses compagnons. Ils taient dix-sept en tout. Beaucoup gisaient inconscients avec des plaies ouvertes et non soignes. Tous taient enchans ensemble les uns aux autres par les chevilles, autour d'un norme poteau. Elle ne voyait pas Selig. Son regard rencontra nouveau celui de Thorolf. Selig? Il secoua la tte. Le hurlement dchira la gorge de

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Kristen. Aussitt Ivarr la rduisit au silence en lui plaquant une main sur la bouche. Ils n'ont pas encore vu que tu es une femme ! siffla Thorolf le visage coll au sien. Tu veux qu'ils te violent sous nos yeux ? Epargne-nous cela, Kristen. Ne te trahis pas par tes cris de femme. Elle cligna des yeux pour montrer qu'elle avait compris et Thorolf hocha la tte vers Ivarr qui la libra. Elle reprit son souffle mais la douleur tait l, au fond de sa gorge, qui ne pouvait pas sortir. Et impossible de hurler pour chasser cette douleur qui enflait en elle. La boule de douleur grossit, grossit. Des gmissements incontrls lui chapprent jusqu' ce qu'un poing la frappe sous la mchoire et qu'elle tombe dans les deux bras qui l'attendaient. Quand Kristen se rveilla nouveau, le soleil tait sur le point de se coucher. Un gmissement se forma dans sa bouche mais elle le rprima et dvisagea Thorolf d'un air accusateur. Tu m'as frappe. Ce n'tait pas une question. Oui. J'imagine que je devrais te remercier. Tu devrais. Btard! S'il avait pu rire sans attirer l'attention, il l'aurait fait avec joie. Au dbut, ils avaient t laisss sans surveillance pendant quelques heures tandis que leurs ennemis s'occupaient de leurs propres blesss. A prsent, deux hommes arms ne les quittaient pas des yeux. Nous aurons le temps de pleurer sa mort plus tard, Kristen, murmura Thorolf avec douceur.

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Je sais. Elle frotta ses chevilles endolories par les chanes. Le casque d'argent emprunt Ohthere avait disparu ainsi que sa ceinture et sa dague serties de pierres prcieuses. Mme ses bottes fourres lui avaient t enleves. Ils ont pris tout ce qui a de la valeur ? s'enquit-elle. Oui. Ils t'auraient mme pris ta veste si elle n'avait pas t en si mauvais tat. Elle est pleine de sang, observa-t-elle en baissant les yeux. Elle se souvint alors que ce sang avait gicl de la blessure de l'homme qu'elle avait tu quand elle avait retir son pe de son ventre. D'une main distraite, elle tta l'endroit o on l'avait frappe. Ses doigts trouvrent une norme bosse. Mes cheveux ! s'cria-t-elle tout coup. La natte tait encore enfonce sous sa tunique mais, au premier examen auquel elle serait soumise, elle serait aussitt dmasque. Elle essaya de s'arracher les cheveux. Thorolf l'arrta. Non, Kristen. Tu n'y arriveras pas... Tu as un couteau peut-tre ? Il grommela une rponse inaudible tout en l'examinant. Sans ceinture, sa tunique pendait jusqu' ses cuisses, dissimulant les courbes de ses hanches. Ses culottes bouffaient lgrement sous les lanires de cuir qui lui serraient les jambes et cachaient ses formes effiles. Ses mains et ses pieds, nus prsent, n'taient pas petits mais pas aussi pais que ceux d'un homme. Un peu de boue suffirait, ainsi que sur

ses bras trop minces. Dans l'ensemble, cet examen satisfaisait Thorolf. En dehors de ta chevelure, il n'y a gure que ta langue trop bien pendue qui puisse te trahir. Comment as-tu fait pour cacher tes seins ? Kristen rougit violemment. Tu ne devrais pas me demander a. Mais comment as-tu fait ? Thorolf! Baisse la voix ! Ne prononce pas un mot qu'ils puissent entendre. Nous leur avons dit que tu es un muet, comme cela il n'y aura pas de problmes. Et mes cheveux ? Il frona les sourcils. Soudain, une ide lui vint. Avec un sourire, il dchira le bas de sa tunique et fit signe Ivarr de dissimuler Kristen la vue des gardes. Il prit sa longue natte pour l'enrouler autour de sa tte, la recouvrant du bout de tissu qu'il attacha solidement la base de sa nuque, comme un bandage de fortune. Ce n'est pas l que je suis blesse. Ta petite bosse ne m'intresse pas, rpliqua-t-il. Attends une seconde. La touche finale. Et il se mit presser la longue estafilade qui lui zbrait le bras pour en recueillir le sang qu'il tala sur le pansement improvis sur le crne de Kristen. Thorolf! Tais-toi ! Ta voix de femme va rendre tous mes efforts inutiles. Qu'en penses-tu, Ivarr? Pas mal, hein ? Elle peut passer pour un garon. En tout cas, avec sa mchoire abme et sa grosse tte, on n'a pas envie de la regarder de trop prs, se moqua celui-ci.

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Merci beaucoup, grina Kristen. Thorolf ignora ses sarcasmes. Oui, c'est un peu pais mais comme ils ne cherchent pas une fille, ils se diront simplement que nous ne savons pas faire les pansements. a devrait marcher, surtout si tu restes toujours aussi sale. Fais attention qu'il ne tombe pas. Elle lui lana un regard noir. Bon, il est temps que tu me dises o nous sommes. Au royaume de Wessex. Chez les Saxons ? Oui. Elle ouvrit des yeux incrdules. Tu veux dire qu'une bande de ces minuscules Saxons vous a battus ? Ce fut au tour de Thorolf de rougir. Ils sont tombs des arbres. La moiti d'entre nous taient dj morts avant de se rendre compte que nous tions attaqus. Ils vous ont tendu une embuscade... Oui, c'tait le seul moyen pour eux de nous vaincre car ils n'taient pas plus nombreux que nous. Et nous ne nous intressions mme pas eux. Nous voulions aller plus loin, au... Il s'arrta. Au... ? Nulle part. Thorolf! Par le marteau de Thor ! Tu ne peux pas baisser la voix ? Nous voulions piller un monastre. Oh ! non... Si. Selig ne voulait rien te dire car il savait que

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tu en souffrirais. Mais c'tait notre dernire chance de grappiller quelques-unes des richesses de ce pays, Kristen. Les Danois l'occuperont bientt tout entier. Nous ne voulions qu'une toute petite partie de ce qu'il y a prendre ici. Il n'y aurait pas eu de morts. Le monastre de Jurro est rput pour ses richesses. Comment le saviez-vous ? La sur de Flokki, celle qui a pous un Danois, est revenue la maison l'an dernier. Elle savait pas mal de choses et elle nous a racont comment ils n'avaient pas russi s'emparer de Jurro en 871, quand les armes d'Halfdan et du roi Guthorn ont attaqu le Wessex. Pour le moment, ils n'en veulent qu'au royaume de Mercie, mme si ces idiots ont scrupuleusement pay chaque anne leur impt de guerre aux Vikings, croyant que cela suffirait pour les tenir l'cart. Ds qu'ils auront occup la Mercie, ils reviendront ici. Si ce n'est pas cette anne, ce sera la suivante ou celle d'aprs. Ils prendront ce pays riche et fertile, ce ne sont pas ces petits Saxons qui les en empcheront. Ils vous ont bien battus... Ils ont eu de la chance. Ils n'taient pas tous aussi petits que cela, Thorolf. Celui que j'ai tu tait aussi grand que toi. Oui, je l'ai vu quand ils ont ramen son corps dans un chariot. Mais tu ne l'as pas tu, Kristen. Du moins, il n'est pas encore mort. Une exclamation de colre chappa Kristen. Tu veux dire que je n'ai mme pas pu venger mon frre ? Il eut un geste pour la consoler. Mais il se figea, de crainte que les gardes ne le remarquent.

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Il mourra srement. Il saignait abondamment. J'ai vu qu'il avait le ventre ouvert quand ils l'ont emmen dans ce grand btiment. Les images du carnage dans la fort taient pnibles pour Kristen mme si elle avait d y prendre part. Comment aurait-elle pu se prsenter devant les siens si elle n'avait essay de tuer l'assassin de son frre ? Elle se retourna pour regarder le btiment que Thorolf dsignait. Un vaste manoir de deux tages construit en grande partie en bois et muni de fentres pour laisser entrer le soleil. Nul doute que le vent d'hiver y pntrait aussi. Il y avait d'autres constructions plus petites tout autour et une palissade de bois, paisse mais pas trs haute, entourait le domaine. Oui, ils ne pourront rsister bien longtemps, ajouta Thorolf. Mais ils se prparent. Regarde, on dirait qu'ils ont l'intention de btir un mur plus solide. Elle dsignait un amoncellement de lourds blocs de pierre entasss un peu plus loin. Oui, j'ai vu d'autres pierres plus loin, dit-il avec mpris. Les Danois seront ici avant que ce mur soit termin. Kristen haussa les paules. Ceci ne les concernait pas. D'ici l, ils auraient fui cet endroit. Cela ne faisait pas le moindre doute. Jetant un nouveau coup d'il vers la demeure, elle frona les sourcils. C'est grand... Le seigneur doit tre quelqu'un d'important. Tu penses que c'est celui que j'ai bless ? Non. Du peu que j'ai compris quand ils par-

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laient, le seigneur n'est pas ici. On a d le prvenir... J'aurais d tre plus attentif quand tu cherchais m'apprendre la langue de la vieille Alfreda. Oui, en effet, car tu es le seul qui puisse parler en notre nom. Je suis muette, ne l'oublie pas. Il sourit. Tu vas souffrir, n'est-ce pas ? Etre oblige de tenir ta langue..., tu n'en as pas l'habitude !

Un tmraire osa s'avancer parmi eux pour planter une torche au pied du poteau. Six gardes en armes se tenaient prts intervenir au cas o les Vikings s'en prendraient lui. Kristen cacha un sourire quand l'homme passa prs d'elle. Elle les avait entendus se disputer violemment : aucun d'entre eux ne voulait s'aventurer au milieu des prisonniers. Enchans, blesss et affams, ils ne semblaient pourtant pas menaants, mais les Saxons ne tenaient courir aucun risque. Le brave qui venait d'accomplir un si bel exploit s'en sortit sans mal. Il se mit parler plus fort que tous les autres. A l'vidence, il entendait retirer toute la gloire qu'une telle prouesse mritait... Ce braillard ne cesse de te regarder, chuchota Kristen Thorolf. C'est moi qui leur ai parl, tout l'heure. Ils pensaient que nous tions des Danois. Je les ai dtromps. Les Danois sont ici pour leur voler leurs terres. Nous n'en voulons qu' leurs biens.

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Et tu pensais que cela les inciterait mieux nous traiter ? Il n'y avait pas de mal le prciser, grommela-t-il. Ah non ? fit-elle, l'air sombre. Alors, tu ne comprends vraiment pas grand-chose ce qu'ils disent. Ces petits btards parlent trop vite. Je ne saisis que quelques mots... Que disent-ils ? Ils parlent d'un dnomm Royce. L'un d'entre eux prtend qu'il fera de nous des esclaves. Le braillard jure qu'il hait trop les Vikings pour les garder en vie. D'aprs lui, il va nous torturer et nous tuer. Elle prfra passer sous silence la torture que le fameux Royce ne manquerait pas de leur infliger, au dire du fort en gueule que les autres appelaient Hunfrith. Il prendrait exemple sur ce que les Vikings avaient eux-mmes fait subir au roi d'Anglia aprs sa capture. Attach un arbre et utilis comme cible d'entranement par les archers, couvert de flches comme un hrisson de piquants, celui-ci avait t dtach et achev. Un autre des gardes dcrivait un supplice pire encore. Il tait inutile de raconter tout cela Thorolf. La torture restait la torture, quelle que soit sa forme. Et si ce Royce devait les tuer, il fallait s'vader immdiatement. Kristen examina le grand poteau autour duquel ils taient enchans. Il tait haut comme trois hommes. Les chanes qui les reliaient taient assez longues ces Saxons taient dcidment stupides pour leur permettre de se mouvoir avec une relative facilit. Trois ou quatre hommes pourraient escalader ce poteau et tous nous librer, murmura-t-elle.

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C'est pourquoi ils ont plac les blesss graves entre les hommes valides. C'tait Ivarr qui avait parl. Elle se tourna vers lui et vit sa jambe ouverte par une large plaie qui lui interdisait de marcher. Quant celui qui se trouvait derrire Thorolf, une tte de javelot tait encore enfonce dans son paule. Je pourrais porter un homme sur mes paules mais nous serions trop lents. Ils nous cribleraient de flches avant que nous ayons atteint le sommet du poteau. Si on essayait d'arracher le poteau ? suggra Kristen. Pour cela, il faudrait se lever. Ils s'en rendraient compte immdiatement. On pourrait le pousser mais il tomberait trop lentement. Et mme si nous russissions le draciner, beaucoup d'entre nous seraient tus ou blesss trop gravement. Enchans comme nous le sommes, ils nous immobiliseraient. Mme si les Saxons ne sont pas malins, ils nous tueront de loin, l'un aprs l'autre, coups de flches. Kristen gmit. Alors, nous n'avons aucun espoir ? Pas tant que nos blessures ne sont pas guries et que nous ne mettrons pas la main sur des armes, rpliqua Ivarr. Tu verras, Kristen, ajouta Thorolf d'un ton ironique, ils vont srement nous demander de les entraner combattre les Danois... Et puis ils nous laisseront partir quand nous voudrons, c'est a ? Pourquoi pas ?

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Elle eut une moue de mpris, mais la plaisanterie de Thorolf lui avait fait du bien. S'ils devaient prir, ils ne mourraient pas sous la torture, mais ensemble, en combattant, la manire des Vikings. Soudain, le portail de bois s'ouvrit pour laisser passer deux hommes cheval. Seul l'un d'entre eux valait la peine qu'on le regarde, et Kristen ne s'en priva pas. Quand il sauta de selle quelques mtres d'elle, elle eut la surprise de constater qu'il tait aussi grand que son pre. Ce qui signifiait qu'il pouvait toiser de haut la plupart des Vikings. C'tait un homme jeune et bti chaux et sable, avec des paules larges et un torse puissant. Sous sa tunique de cuir, on voyait la toison qui s'talait sur sa poitrine. Les bras, laisss nus par la tunique sans manches, taient ceux d'un guerrier, lourds de muscles saillants. A l'vidence, il n'y avait pas une once de graisse dans ce grand corps. Son visage parfaitement dessin tait incroyablement beau, le nez droit, les lvres ourles avec un rien de cruaut et la mchoire carre. Sa chevelure d'un brun chtain retombait en vagues sur ses paules avec quelques boucles rebelles Sur son large front. Mais c'taient ses yeux qui retenaient d'abord l'attention : deux cristaux d'meraude sombre et luisante. La haine et la fureur les faisaient briller tandis qu'il passait prs des prisonniers. Kristen retint son souffle quand ce regard se posa un bref instant sur elle. L'homme gronda un ordre l'un des gardes et se dirigea vers la demeure. Celui-l ne me plat pas, remarqua Ivarr derrire elle. Qu'a-t-il dit ?

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Tous les autres demandaient la mme chose mais Kristen secoua la tte. Dis-leur, Thorolf. Je ne suis pas sr d'avoir bien compris, avoua-t-il. Kristen lui lana un regard noir. Les hommes avaient le droit de savoir. Thorolf n'avait-il pas le courage de parler ? A moins qu'il n'ait pas cru ce qu'il avait entendu... Elle se tourna vers Ivarr sans oser croiser son regard. Il a dit : Demain, tuez-les. Le hall tait plein d'hommes blesss ou mutils. Royce dcida qu'il parlerait chacun d'eux, mais plus tard. Et il monta immdiatement dans la chambre de son cousin. Alden tait tendu sur le lit, recouvert jusqu'au cou par une paisse couverture. Il tait si ple que Royce crut qu'il tait dj mort. L'ambiance de la pice confirmait cette impression. Les femmes taient en larmes. Deux servantes, qui profitaient parfois des bonnes grces d'Alden, sanglotaient dans un coin. Meghan, l'unique sur de Royce ge de huit ans, tait assise une table et pleurait dans ses petits bras. Darrelle, la sur d'Alden, tait agenouille prs du lit, hurlant la mort et inondant la couverture de ses pleurs. Royce se tourna vers la seule femme qui ne se lamentait pas : Eartha, la gurisseuse. J'arrive trop tard ? Il est mort ? La vieille bonne femme repoussa une mche de ses cheveux sales et lui sourit.

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Ne l'enterrez pas trop tt, milord. Vous voulez l'achever avant son heure ? Royce accueillit cette nouvelle avec un mlange de soulagement et de colre. Finalement, ce fut celle-ci qu'il cda. Dehors! cria-t-il aux pleureuses. Gardez vos larmes. Pour le moment, il n'en a pas besoin ! Darrelle bondit sur ses pieds et lui fit face, le visage aussi rouge que les yeux. C'est mon frre ! s'exclama-t-elle, indigne par l'outrage fait sa douleur. Quel bien lui faites-vous en pleurnichant ? Il lui faut du repos pour retrouver ses forces. Avec vos cris, il ne peut pas dormir. Il n'a pas besoin de te voir en larmes pour savoir que tu l'aimes, Darrelle. Sa petite poitrine frmissait mais elle n'osait s'approcher de son immense cousin. Tu es sans cur, Royce ! Je l'ai toujours dit. Trs bien. Tu ne t'tonneras donc pas si j'exige que tu sortes de cette chambre ? Essaie de retrouver ton calme. Tu pourras revenir auprs d'Alden... condition de rester tranquille. Les deux servantes s'taient dj enfuies. Darrelle quitta la pice. Eartha savait que l'ordre de quitter les lieux ne s'appliquait pas elle, mais elle prit le parti de rassembler ses potions et de s'esquiver. Royce resta avec sa petite sur qui le dvisageait avec crainte. Il se radoucit. Je ne suis pas en colre contre toi, mon cur. Ne me regarde pas comme a, dit-il gentiment en lui tendant la main. Pourquoi pleurais-tu ? Tu croyais qu'Alden allait mourir ?

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Meghan courut jusqu' lui et enfouit son visage dans sa ceinture. Eartha a dit qu'il ne risquait pas de mourir. Alors, je priais pour lui. Et puis, Darrelle s'est mise pleurer et... Et notre cousine est en train de te donner de mauvaises habitudes, mon cur. Tu avais raison de prier. Alden a besoin de tes prires pour gurir. Mais crois-tu qu'il voudrait te voir en larmes alors que tu devrais tre heureuse qu'il ait affront nos plus froces ennemis et survcu ? Il souleva l'enfant dans ses bras et scha ses larmes. Il est temps d'aller au lit, Meghan. Et continue prier pour Alden. Va, maintenant. Il l'embrassa une dernire fois avant de la reposer sur le sol. A peine eut-elle franchi la porte que la voix d'Alden s'leva : Merci, Royce. Je ne sais pas si j'aurais pu faire semblant de dormir encore longtemps. Mais chaque fois que j'ouvrais les yeux, Darrelle hurlait. Elle devait croire que je rendais mon dernier soupir. Royce clata de rire et tira une chaise prs du lit. Seldon m'a dit que tu avais t touch au ventre. Je n'esprais plus te voir en vie et encore moins bavarder avec toi. Alden voulut sourire mais cet effort lui arracha un rictus de douleur. Un peu plus bas et j'abandonnais mes entrailles dans cette fort. Dieu ! a fait mal... Et quand je pense que c'est un joli garon aux yeux de biche qui m'a embroch...

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Dcris-le-moi. S'il est parmi les prisonniers, je lui ferai regretter son geste avant de le tuer. Ce n'est qu'un gamin imberbe, Royce, qui n'aurait mme pas d tre avec les autres. Si leurs enfants peuvent tuer, alors ils peuvent aussi mourir, rpliqua Royce avec colre. Tu as donc l'intention de les tuer tous ? Oui. Pourquoi ? Les yeux de Royce tincelrent. Tu le sais. Oui, mais pourquoi les tuer s'ils peuvent nous tre utiles ? Ils sont vaincus. Nous avons leur navire et Waite m'a dit qu'ils transportaient une riche cargaison. Elle t'appartient prsent. Lyman ne cesse de se plaindre des serfs. D'aprs lui, ils sont incapables de soulever les pierres romaines pour la muraille. Regarde combien de mois il leur a fallu pour en apporter quelques-unes dans la cour. Il rve dj de voir ces gaillards la tche. Admets-le, Royce : les Vikings pourraient btir ton mur en moiti moins de temps. Et puis, quelle ironie puisque ce mur servira repousser leurs frres danois. L'expression de Royce ne changea pas. Je vois que Lyman et toi avez dj fait vos plans. Il ne m'a pas laiss une seconde de rpit pendant tout le trajet de retour. Il est mme mont dans le chariot avec moi alors que j'tais aux portes de la mort. Mais il a raison. Pourquoi les tuer alors que vivants, ils nous seraient plus utiles ? Tu es plus qu'un frre pour moi, Alden, et tu le sais. Comment peux-tu me demander a ? Si jamais

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ils parviennent se librer, ils nous massacreront tous. On peut prendre des prcautions pour s'assurer qu'ils ne s'chapperont pas. Je te demande seulement d'y penser, de rflchir avant de les condamner. La porte s'ouvrit alors et Darrelle apparut, les yeux secs mais emplis de rage. Tous trois avaient grandi ensemble. Alden avait un an de moins que Royce et Darrelle deux de moins que son frre. Ils taient la seule famille que Royce possdt encore, avec Meghan, et il les aimait. Mais parfois il ne supportait pas les humeurs de sa cousine. Tu m'accuses de l'empcher de dormir et tu l'obliges parler de ces tres rpugnants ! Royce roula des yeux et se tourna vers Alden. Je te laisse entre les mains de ta sur adore. Il quitta la chambre sous le regard accabl de son cousin.

Royce observa sa sur qui traversait le hall en courant pour jeter un coup d'il par la porte ouverte. Elle se retourna en fronant les sourcils et repartit toutes jambes vers l'escalier. Il l'appela avant qu'elle ne 1' atteigne. Elle s'immobilisa puis vint lentement vers la table o il prenait son petit djeuner. Elle avait dj mang dans sa chambre avec sa servante, Udele.

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Toujours furieuse, Darrelle avait refus de s'asseoir en compagnie de Royce, ce matin, mais elle surveillait la scne du coin de l'il tout en soignant un bless. Meghan hsitait rejoindre son formidable frre. S'il existait une chose qui broyait le cur de Royce, c'tait bien la crainte qu'il inspirait sa jeune sur. Il en tait l'unique responsable. Au cours de l'anne qui avait suivi le raid des Vikings et la disparition de tant d'tres chers, il s'tait conduit de faon dplorable. Meghan, trop jeune pour comprendre les affres qu'il traversait, avait commenc avoir peur de lui et de ses colres. Ds qu'il s'tait aperu de ce qui se passait, Royce lui avait manifest la plus grande tendresse mais la peur de la petite fille n'avait jamais compltement disparu. Meghan tait une enfant timide que ces vnements avaient bouleverse. Des craintes de toute sorte s'taient dveloppes en elle. Et elle avait peur des trangers, de l'obscurit, des voix trop fortes... Royce se le reprochait. Il savait qu'elle l'aimait. Ds qu'elle prouvait le besoin de se sentir protge, c'tait derrire lui qu'elle venait aussitt se cacher. Mais elle le redoutait aussi, comme si elle croyait tout instant qu'il allait la punir. Tu as peur de sortir ? lui demanda-t-il gentiment quand elle fut enfin prs de lui, les yeux baisss. Non, je voulais voir les Vikings. Udele dit que ce sont tous des hommes trs mchants. Mais ils sont blesss et ils ont surtout l'air malheureux. Elle risqua un regard vers lui et se dtendit en voyant qu'il lui souriait.

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Tu crois que les hommes mchants ne peuvent pas tre malheureux, eux aussi ? Ils n'ont pas l'air si mchants. Il y en a mme un qui m'a souri... Et ils sont si jeunes, Royce. Des gens si jeunes peuvent-ils vraiment tre mchants ? Est-ce qu'il ne faut pas vivre longtemps dans le pch pour tre vraiment mauvais ? Ces hommes ne croient pas en Dieu. Leurs pchs ne peuvent tre rachets. C'est pour cela que leur ge ne compte pas. Udele dit qu'ils ont beaucoup de dieux et que c'est pour a, aussi, qu'ils sont mauvais. Non, ce sont des paens qui offrent des sacrifices leurs dieux. As-tu peur d'eux ? Oui, admit-elle. Pouss par une impulsion, il lui demanda : A ton avis, que dois-je faire d'eux, Meghan ? Fais-les partir. Ils pourraient revenir nous faire du mal. Je ne peux pas le permettre. Alors, rends-les chrtiens. Royce sourit devant une si simple solution. Seul notre bon abb peut faire cela, pas moi. Alors, que vas-tu faire d'eux ? Udele dit que tu vas les tuer. Meghan avait frmi en prononant ces mots. Udele parle trop, murmura Royce, l'air svre. Meghan baissa nouveau les yeux. Je lui ai dit que tu ne le feras pas parce qu'ils ne se battent plus et que tu ne tueras jamais un homme qui ne peut pas se dfendre. Parfois, il est ncessaire de... Il s'interrompit en secouant la tte.

Peu importe, mon cur. Et si nous leur faisions construire le mur ? Tu veux dire qu'ils travailleraient pour nous ? Oh, je pense qu'ils accepteront cette offre si on sait comment la leur prsenter. Ils n'auront pas le choix... Les prisonniers ont rarement le choix. Et n'oublie pas que s'ils avaient gagn, ils t'auraient ramene dans leur pays pour faire de toi une esclave. On doit les traiter comme ils l'auraient fait pour nous. Il se redressa. Cette discussion avec Meghan lui avait t utile : il venait de prendre sa dcision. Encore un mot, ajouta-t-il l'intention de la petite fille. Tant qu'ils seront l, ne t'en approche pas. Ils sont dangereux, mme si tu n'en as pas l'impression. Tu dois me donner ta parole, Meghan. Meghan hocha sa petite tte d'un air timide et regarda son frre quitter le hall. A peine eut-il disparu qu'elle se rua dans l'escalier pour annoncer la vieille femme maussade qui lui servait de gouvernante que les Vikings n'allaient pas mourir.

Le soleil brillait, haut dans le ciel, tandis que le seigneur de ces lieux traversait la cour vers les prisonniers. Comme les autres, Kristen avait attendu ce moment en ruminant ses regrets : elle ne reverrait plus ses parents, elle n'aurait pas de mari, ni d'enfants, elle ne jouirait plus de la lumire du jour, ni de la saveur de l'eau frache... Elle tait bien dcide mourir bravement, mais elle n'avait pas envie de mourir.

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Royce ignora les deux gardes qui s'avanaient vers lui. Le petit Saxon Hunfrith avait t relev au milieu de laUuit, mais il tait revenu au matin pour dcrire aux Vikings les tortures qu'ils allaient subir. Il se prcipita vers Thorolf qui il flanqua un grand coup de pied. Debout! Milord Royce va te parler, Viking! annona-t-il, l'air important. Kristen pina Thorolf pour l'inciter se lever mais il ne broncha pas. Il tait accroupi, prt, comme tous ses compagnons, se jeter sur les Saxons si ceux-ci tentaient de les sparer afin de les soumettre la torture. Le regard vert du seigneur saxon tait sombre tandis qu'il se dirigeait vers les prisonniers. A la diffrence de la veille, son expression tait indchiffrable. Bien sr, la lueur du jour, leur tat dplorable devenait vident et il devait srement penser qu'ils ne constituaient pas une menace sinon il ne se serait srement pas autant approch. Pourtant, Kristen avait l'impression qu'il les dfiait. Ce Saxon n'a pas peur , se dit-elle, tandis que le regard vert glissait sur elle avant de la fixer. Elle baissa aussitt la tte. Pourquoi, parmi tous les Vikings, s'attardait-il sur elle ? Avait-il devin son dguisement ? Elle ne releva les yeux que lorsqu'il parla, et son malaise ne fit alors que crotre. Elle ne s'tait pas rendu compte qu'enchane Thorolf, elle tait dans une position dlicate. Elle se glissa derrire le large dos de son ami pour se mettre l'abri de ce regard trop perant. Le Saxon dvisagea Thorolf.

On m'a dit que tu parles notre langue. Un peu. Qui est votre chef ? Il est mort. Le navire lui appartenait ? A son pre. Ton nom ! Thorolf Eiriksson. Dsigne-moi votre nouveau chef, Thorolf. Je sais que vous l'avez dj choisi. Au lieu de rpondre immdiatement, Thorolf demanda : Parlez lentement. Royce frona les sourcils, impatient. Votre nouveau chef. Qui est-ce ? Thorolf cria dans sa langue maternelle : Ohthere, lve-toi et fais-toi connatre au Saxon ! Kristen vit son cousin se dresser, l'air hsitant car il n'avait rien compris de la discussion entre Thorolf et le chef des Saxons. Il se trouvait l'oppos du cercle par rapport elle mais il s'tait dbrouill pour venir la voir au cours de la nuit, tranant trois hommes avec lui. Il avait perdu ses deux frres au cours du combat et, tout comme Kristen, il ne montrait pas sa peine. Etant le plus vieux parmi eux et le cousin de Selig, il tait logiquement considr comme leur nouveau chef. Son nom ? s'enquit Royce en dtaillant Ohthere des pieds la tte. Ohthere Haardrad, rpondit Thorolf. Trs bien. Dis Ohthere Haardrad qu'on m'a convaincu de me montrer clment. Je ne peux pas vous relcher mais je vous nourrirai si vous tes

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prts me servir. Un mur de pierre doit tre lev autour de ce manoir. Si vous choisissez de ne pas travailler, vous n'aurez rien manger. C'est aussi simple que a. Plutt que de demander au Saxon de rpter cette longue tirade plus lentement, Thorolf dit en montrant ses camarades : Parler... entre nous. Royce hocha la tte. C'est cela, concertez-vous. Thorolf demanda aux hommes de se regrouper. Ils en profitrent pour dissimuler Kristen au milieu d'eux. Par le poing de Thor! s'exclama Thorolf. Qu'est-ce qu'il a dit ? Elle souriait. Il ne va pas nous tuer. Il veut que nous construisions un mur. Non ! Je ne donnerai pas ma sueur ce btard ! Alors, tu crveras de faim, rtorqua Kristen. Il a pos ses conditions. Nous travaillons et, en change, il nous donne manger. Comme des esclaves ! Ne soyez pas idiots, siffla-t-elle. Cela nous permettra de gagner du temps pour prparer notre vasion. Oui, et pour gurir, approuva Ohthere. Dis-lui que nous acceptons, Thorolf. Qu'il ne se doute pas que certains d'entre nous n'acceptent pas ses conditions. Thorolf lui obit puis demanda Royce : Les chanes ?

Vous les gardez. Je ne suis pas assez idiot pour vous faire confiance. Un lent sourire tira les lvres de Thorolf qui hochait la tte. Le Saxon tait sage, mais il ignorait encore de quoi taient capables des Vikings en bonne sant, nourris et dcids.

Une vieille femme vint soigner leurs blessures. Elle tait chevele et sale. Sa robe informe, qu'elle portait sans ceinture, lui donnait l'air d'un sac ambulant. Elle se nommait Eartha et semblait n'avoir peur de rien. Elle dambulait sans la moindre crainte parmi ces gaillards et gardait une dmarche bien assure pour son grand ge. A la voir, Kristen prouvait un sntiment ml d'amusement et de gne. Eartha ne prenait pas de gants avec les Vikings : elle bousculait ces hommes auprs desquels elle semblait une naine, se moquant de leurs grognements ou de leurs jurons. Mais Kristen savait que, tt ou tard, elle voudrait voir sa prtendue blessure la tte... et qu'elle ne pourrait pas le lui permettre. Il rgnait une chaleur laquelle Kristen et ses compagnons ne parvenaient pas s'habituer. La plupart des hommes avaient considrablement allg leurs tenues, dchirant leurs culottes et arrachant les manches de leurs chemises. Kristen ne pouvait en faire autant et cela l'irritait. Eartha en termina avec Ivarr et, se tournant vers

la jeune fille, elle lui demanda d'un geste de lui montrer o elle souffrait. Son bandage couvert de sang tait suffisamment loquent. Kristen se contenta de secouer la tte. Eartha voulut dfaire le pansement. Kristen recula mais Eartha avana. Quand elle voulut nouveau enlever le bandage, Kristen bondit sur ses pieds, dominant la petite femme de toute sa hauteur en esprant que cela suffirait la dissuader. Eartha tait ttue. Kristen dut lui emprisonner fermement les poignets pour l'empcher de lui toucher la tte. Elle sentit alors la pointe d'une pe contre son flanc. Plusieurs autres Vikings se dressrent leur tour et le garde, venu aider Eartha, recula. Intimid, il appela aussitt l'aide. Kristen jura silencieusement en voyant la catastrophe qu'elle avait dclenche bien malgr, elle. Sept Saxons accouraient, l'pe la main. Elle maudit Eartha et son obstination mais la lcha. Thorolf se plaa entre la vieille femme et Kristen. Heureusement, les Saxons s'arrtrent en constatant qu'Eartha n'tait plus menace. Qu'y a-t-il ? demanda Hunfrith. Le jeune garon ne veut pas que je le soigne, expliqua la gurisseuse. Hunfrith se tourna vers Thorolf. Gurir. Le laisser seul, dit celui-ci. Hunfrith grommela un juron avant de lancer un regard noir Eartha qui avait provoqu un tel chambardement pour si peu. S'il est capable de sauter comme il l'a fait, c'est qu'il n'a pas besoin de tes soins, vieille bonne femme.

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Il faut changer son bandage, insista Eartha, il est plein de sang. Laisse-le, je te dis. Occupe-toi de ceux qui veulent tre soigns. Oublie les autres. Et, se tournant vers Thorolf, Hunfrith ajouta : Prviens ton ami ! Il ne doit plus jamais porter les mains sur elle. Il n'avait visiblement aucune envie de crer un incident alors que tant de Vikings taient prts prendre la dfense du garon. Eartha, quant elle, se retira en grommelant que ce garon se comportait un peu trop comme une fille... Un des Saxons commenta cette raction en affirmant que c'tait sans doute pour cela que les Vikings l'avaient emmen avec eux. Sous l'insulte, les joues de Kristen se colorrent vivement. Thorolf le remarqua et haussa un sourcil interrogateur. Elle secoua la tte et rougit plus violemment encore. Comme il tait rare de voir Kristen embarrasse, il voulut savoir ce qui se passait. Elle le repoussa violemment et lui tourna le dos. C'est alors que, jetant un regard vers la demeure, elle remarqua qu'un homme les observait depuis une fentre du premier tage. Son visage tait dans l'ombre, mais elle prouva un rel malaise en se rendant compte que les gardes n'taient pas les seuls les surveiller. Jusqu' prsent, quand elle se concertait avec Thorolf et les autres prisonniers, elle veillait ne pas tre remarque par les Saxons qui taient dans la cour. Dornavant, ils devraient tous tre plus prudents. On les nourrit aprs le dpart d'Eartha et on leur rendit leurs bottes. Ils ne pouvaient les mettre

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cause des chanes qui leur emprisonnaient les chevilles. On remdia cette situation dans l'aprs-midi : un forgeron vint les voir. Il remplaa la longue chane qui les liait les uns aux autres par un nouveau dispositif. Chaque prisonnier fut muni d'une chane ridiculement courte reliant les chevilles et d'un anneau supplmentaire l'autre pied, anneau dans lequel on glissa une chane moins longue que la prcdente. Le cercle que les Vikings formaient autour du poteau fut ainsi considrablement rtrci. Leur libert de mouvement tait encore restreinte. Cette chane serait srement retire tous les matins quand ils iraient travailler, et remise le soir. Kristen tait cure par ces nouvelles dispositions. La chane qui leur entravait les chevilles ne leur permettrait pas de marcher normalement. Avant qu'ils ne s'y habituent, ils trbucheraient et tomberaient maintes fois. C'tait une humiliation supplmentaire que leur infligeaient les Saxons. Comme les autres, elle avait rcupr ses bottes, mais sans leurs garnitures de fourrure. Au moins empchaient-elles un peu que les anneaux qui lui serraient les chevilles ne lui meurtrissent la peau. Ces anneaux taient troits pour elle, on avait d chercher des anneaux spciaux beaucoup moins larges que pour les autres et ils ne tarderaient pas crever le cuir de ses bottes. Il plut abondamment cette nuit-l. Sous ce dluge, les prisonniers qui dormaient au milieu de la cour furent vite tremps. Pour Kristen, cette situation tait encore plus pnible que pour ses compagnons car elle redoutait que cette eau ne lave son panse-

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ment. Finalement, Thorolf l'abrita sous ses propres bras. Pour ce faire, il dut se coucher partiellement sur elle. Le bandage resta sec mais ils ne dormirent pas. Depuis sa fentre, Royce contemplait la scne. Il vit le garon protester et tenter de repousser Thorolf, puis celui-ci claquer les fesses du gamin et lui crier quelque chose l'oreille avant de l'entourer de ses bras et de l'installer sous lui. Aprs cela, ils ne bougrent plus. Les gardes se serraient dans leur abri contre la pluie. Le reste de la cour, devenu une vritable mare de boue, tait tranquille. Qui est celui qui a attaqu Eartha ? Royce baissa un regard absent vers Darrelle. Elle l'avait rejoint aprs avoir rang les pices d'ivoire du jeu qu'ils venaient d'utiliser. Le Viking ne l'a pas attaque. Il ne voulait pas qu'elle le soigne, c'est tout. Mais elle a dit... J'ai tout vu, Darrelle. Cette vieille femme exagre. S'il lve la main sur moi, j'espre que tu ne le prendras pas aussi lgrement, marmonna-t-elle. Srement pas, rpliqua-t-il en souriant. Lequel est-ce ? Tu ne peux pas le voir pour l'instant. Alden a dit que c'est un jeune garon qui l'a bless. Est-ce le mme ? Oui, c'est le plus jeune de tous. Tu aurais d le faire fouetter. Il a lev la main sur Eartha. Ils taient tous prts se battre pour lui. Cela n'aurait servi qu' augmenter le nombre des blesss.

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C'est vrai qu'ils ne pourront pas btir notre mur s'ils sont blesss... Le mur est plus important. Nous devons d'abord penser aux Danois. Je vois qu'Alden est parvenu te convaincre qu'ils nous sont utiles ? Tu voulais tous les tuer, lui rappela-t-elle. Il a rflchi, lui. Il a compris qu'ils nous seraient plus utiles vivants que morts. Tu ne vas pas veiller ton frre ? Indigne, Darrelle pina les lvres. Tu pourrais aussi bien me dire de partir. J'ai du savoir-vivre, rpliqua-t-il en la poussant doucement vers la porte. Debout devant sa fentre, Royce observait les Vikings au travail. Il n'avait pas encore accept leur prsence Wyndhurst et il tait inquiet ds qu'il ne les avait plus sous les yeux. A la diffrence d'Alden et de Lyman, il n'tait pas vraiment convaincu de l'utilit de ces prisonniers, pas plus que de celle du mur, d'ailleurs. Quand le moment serait venu, ils iraient combattre les Danois dans le Nord, prs des frontires du royaume de Wessex. Ainsi, les Danois n'auraient-ils mme pas l'occasion de pousser aussi loin au Sud et d'attaquer Wyndhurst. Mais puisque le roi Alfred dsirait que ses nobles fortifient leurs domaines, et comme ils disposaient de l'ample rserve de pierre des ruines romaines pas trs loin, il n'avait pu s'opposer la construction de cette muraille. En moins d'une semaine, les Vikings avaient dj utilis toutes les pierres que les serfs avaient mis des mois transporter.

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Meghan me dit que c'est devenu une nouvelle habitude pour toi, cousin. Royce fit volte-face. Alden se tenait sur le seuil de la porte. Tu devrais tre au lit, non ? Alden poussa un gmissement. Tune vas pas t'y mettre, toi aussi. Je suis suffisamment dorlot par ma sur et les autres. Royce sourit tandis que son cousin s'approchait lentement de la fentre. Je suis content que tu sois l, avoua-t-il. Tout seul, je n'arrte pas de remcher le pass. Je ne peux m'empcher de penser qu'ils vont tenter quelque chose. Ils sont presque tous guris, prsent. Ils soulvent ces pierres comme si de rien n'tait. Alden se pencha par l'ouverture et siffla doucement. Alors, c'est vrai... Il faut dj aller chercher d'autres pierres. Oui, admit Royce. A deux, ils soulvent des blocs que cinq serfs n'arrivaient pas manipuler. Et en une semaine, ils ont utilis tout notre stock alors que les serfs n'ont mme pas encore fini de construire l'abri que je leur destine. Il faudra attendre encore plusieurs jours avant de pouvoir les enfermer la nuit. Et pendant ce temps, il faut toujours autant d'hommes pour les surveiller. Tu te fais trop de souci, Royce. Que veux-tu qu'ils fassent, enchans comme ils le sont ? Il suffit d'une bonne hache pour briser ces chanes, cousin. Un seul d'entre eux pourrait tuer mains nues deux de nos hommes avant qu'un troisime n'ait le temps de dgainer son pe. Et ces

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idiots continuent rester trop prs d'eux. Je les ai pourtant prvenus... Si les Vikings sont dcids s'chapper, et je ne doute pas qu'ils le soient, ils ne tarderont pas courir leur chance et nos pertes seront lourdes. Brle leur navire et annonce-leur que la fuite par la mer est impossible, suggra Alden. Je m'tonne que personne ne t'ait dit que c'tait dj fait. Tu as donc besoin d'un moyen de pression sur eux, rpliqua Alden. Oui, mais lequel ? Tu pourrais les sparer de leur chef. S'ils sont persuads que tu le tuerais au premier signe de rvolte, cela devrait... Non, Alden. J'y ai dj pens mais ils disent que celui qui les a conduits ici est mort. C'est le navire de son pre que j'ai fait brler. Ils ont choisi un nouveau chef parmi eux, et ils en choisiront un autre si je le prends comme otage. Alden frona les sourcils d'un air pensif. Ils prtendent qu'il est mort ? Et si ce n'tait pas vrai ? Quoi ? s'exclama Royce. S'il tait l, parmi eux ? Pourquoi te le diraientils au risque d'en faire une victime dsigne ? Par le Ciel, je n'y ai pas pens... Royce rflchit quelques secondes avant de secouer la tte. Non, reprit-il, je n'y crois pas. Le seul autour de qui ils se rassemblent, c'est le garon. Ils le protgent comme si c'tait un bb. Au dbut, il avait cru que le gamin tait le frre de

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Thorolf, ce qui aurait expliqu pourquoi celui-ci veillait sur lui avec tant d'abngation. Mais ds qu'ils avaient commenc btir la muraille, tous les autres s'taient mis, eux aussi, protger le garon, empchant les gardes de le brusquer, le soulageant des pierres les plus lourdes, le poussant vers les blocs les plus lgers. Chaque fois qu'il tombait, deux d'entre eux au moins se prcipitaient pour l'aider se relever. C'tait pourtant le plus sale de la bande : il n'utilisait jamais l'eau qui tait mise leur disposition pour se laver. Et si c'tait lui, leur chef? suggra Alden en examinant le garon en question, assis au pied du mur demi dress tandis que les dernires pierres taient mises en place sous les ordres de Lyman. Tu as encore de la fivre, cousin. Ce n'est qu'un gamin. Il n'a mme pas de poil au menton. C'est vrai. Ils sont tous trs jeunes mais celui-l est presque un enfant. Si c'est son pre qui a fourni l'embarcation, ils sont bien obligs d'obir celui qu'il a choisi pour commander ? Royce se rembrunit. Aprs tout, son propre roi tait bien plus jeune que lui. Depuis l'ge de seize ans, Alfred assumait les plus hautes responsabilits... Ce gamin n'tait mme pas sorti de l'adolescence, il n'avait aucune exprience. Pourtant, c'tait cet adolescent sans exprience qui avait bless Alden, et ce dernier tait un guerrier aussi aguerri que Royce. Et maintenant qu'il y pensait, tous les Vikings cessaient immdiatement toute activit ds que l'attention se portait sur le garon, comme s'ils se tenaient prts bondir son secours.

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Il est grand temps que j'aie une nouvelle discussion avec Thorolf, annona Royce. Lequel est-ce ? L, celui qui vient d'appeler le garon. C'est le seul qui comprenne plus ou moins notre langue. Lyman en a fini avec eux pour aujourd'hui, remarqua Alden. Oui. Demain, il les amne aux ruines pour leur faire rapporter des pierres. Ce qui signifie que je vais devoir affecter la moiti de mes hommes leur surveillance. Ils observrent pendant quelques instants les gardes qui rassemblaient les prisonniers pour les pousser autour du poteau. Royce allait quitter la pice quand un cri d'Alden le retint. Je crois que nous avons un petit problme... Royce fit volte-face. Un des Vikings tait tomb et Hunfrith lui ordonnait de se relever grands coups de pied. Il n'eut pas besoin de se demander de quel prisonnier il s'agissait car tout le groupe s'tait fig. Thorolf cria quelque chose Hunfrith. Le gamin en profita pour faucher le pied d'appui du Saxon. Celuici atterrit lourdement sur les fesses. Le garon se redressa en se frottant les mains tandis que les Vikings rugissaient de rire en reprenant leur chemin. J'ai prvenu cet imbcile de les laisser tranquilles, siffla Royce entre ses dents serres. Il a eu de la chance qu'ils ne s'emparent pas de son arme quand il tait terre. Par tous les saints du ciel ! s'cria Alden. Il va attaquer le garon ! Royce avait vu lui aussi Hunfrith lever son pe,

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et il tait dj dans l'escalier. Malheureusement, quand il arriva dans la cour, le mal tait fait. Un des gardes avait appel l'aide et les archers encerclaient les prisonniers bonne distance. Ohthere, gard en joue par trois soldats, tenait Hunfrith dans une treinte d'ours et semblait parfaitement capable de lui briser les os. Pour l'instant, du moins, le Viking ne forait pas. Thorolf parlait calmement Ohthere. Du garon, il n'y avait plus aucune trace jusqu' ce que Royce le remarque finalement en train d'observer la scne par-dessus l'paule d'un de ses compagnons. Il avait t repouss au centre de leur groupe. Dis-lui de relcher mon homme, Thorolf, ou je devrai le tuer. Royce pronona ces mots trs lentement afin que le Viking comprenne. Il fixait Ohthere qui lui rendait son regard sans la moindre motion. Dis-le-lui tout de suite, Thorolf. J'ai dit, cousin Ohthere, pas attaquer, expliqua Thorolf. Les yeux de Royce se tournrent vers lui. Il est le cousin du garon ? Oui. Et toi, qui es-tu pour le garon ? Ami. Le garon est-il votre chef ? Cette question prit Thorolf de court. Il se tourna vers ses amis pour la leur rpter. Quelques-uns clatrent de rire, ce qui eut au moins pour effet d'apaiser la tension. Ohthere gloussa lui aussi, et lcha Hunfrith qui, tremblant, s'croula ses pieds. Royce

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le saisit par les revers de sa tunique et le projeta loin des Vikings. L'pe d'Hunfrith gisait sur le sol entre Royce et Ohthere. Royce la ramassa aussi, laissant la pointe baisse vers le sol. Nous avons un problme, Thorolf, dit-il calmement. Je ne peux pas permettre que mes hommes soient attaqus. Hunfrith attaque. Oui, je sais, concda Royce. Je crois que sa dignit tait en jeu. Fait tomber exprs... mritait coup, rtorqua Thorolf avec colre. Royce eut besoin de quelques instants pour digrer cette information. S'il a vraiment fait tomber le garon, il mritait peut-tre ce qui lui est arriv. Mais le garon devient une source d'ennui. Il n'en vaut pas la peine. Non. Non ? Peut-tre que si je le sparais de vous autres et lui donnais des tches plus faciles... Non! Une lueur sombre passa dans les yeux verts de Royce. Appelle le garon. Laissons-le dcider. Muet. C'est ce qu'on m'a dit. Mais il te comprend, n'est-ce pas ? Je t'ai souvent vu lui parler. Appelle-le, Thorolf. Cette fois, le blond Thorolf fit semblant de ne pas avoir compris et se tut. Royce dcida d'en profiter et de prendre les autres par surprise avant qu'il ne puisse les avertir. Il fit ce que personne n'avait os

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avant lui : il s'engouffra au beau milieu des Vikings, cartant ceux qui se trouvaient sur son chemin. Et attrapant le garon par l'paule, il l'entrana hors du groupe. Ohthere se prcipita mais s'immobilisa quand la lame de l'pe de Royce se posa sur la gorge du garon. Royce fixait Thorolf droit dans les yeux. Je crois que tu m'as menti propos de celui-l, Viking. Dis-moi qui il est ! Thorolf ne dit rien. Les gardes s'taient avancs et un long javelot l'empchait d'approcher Royce. D'autres tenaient le groupe distance. Tu veux que je te dlie la langue ? Thorolf ne rpondait toujours pas. Perdant patience, Royce trana le garon vers le poteau qui se dressait au milieu de la cour. Emptr dans ses chanes, le gamin chuta lourdement. Royce le souleva par le col tout en aboyant des ordres ses hommes. Arriv au poteau, il y colla le visage du garon, lui noua une corde, apporte par l'un des gardes, autour des poignets et l'attacha au poteau. Reculant d'un pas, Royce se tourna vers Thorolf toujours obstinment silencieux, une flamme meurtrire dans les yeux. Royce se plaa devant le garon de faon le cacher la vue de ses compagnons. Tirant sa dague de sa ceinture, il coupa l'paisse veste de fourrure. La tunique de cuir qu'il attaqua ensuite tait si serre qu'il sut qu'il entamait le dos du gamin tandis qu'il la tranchait du haut en bas le long de la colonne vertbrale. Il n'entendit pas un murmure de protestation. Il carta les pans de la tunique dchire. Une peau douce et blanche apparut, laissant Royce

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perplexe. Il n'y avait pas l de muscles pais capables d'endurer la morsure du fouet. Et il avait effectivement entaill les tendres chairs du garon. Un mince trait carlate courait des omoplates jusqu'aux reins. Il allait faire fouetter un enfant si... Thorolf ne lui disait pas la vrit. Il s'carta afin que tous puissent voir ce qu'il avait fait. Non ! cria Thorolf. Et repoussant le javelot, il se jeta sur Royce. Ohthere arracha un javelot des mains d'un autre garde et l'utilisa pour assommer deux hommes, dfiant ceux qui s'approchaient de le lui enlever tandis qu'il se glissait vers le poteau. Royce cria pour attirer leur attention et ils se figrent en voyant sa dague presse contre la peau blanche. La vrit, Thorolf. Personne ! Un garon ! Waite leva le fouet. Thorolf hurla. Non! Il voulut ajouter quelque chose mais comme le garon secouait violemment la tte de droite gauche, il se tut. Ceci fit enrager Royce. Mme muet, ce garon savait se faire obir. Tu as eu tort, cracha Royce en contournant sa victime afin de la dvisager tout en surveillant du coin de l'il le groupe de Vikings. C'est toi qui vas souffrir, pas lui. Tu ne peux pas parler mais lui me dira que c'est toi qui les commandes. C'est vident. Je veux me l'entendre dire. Il n'attendait pas une rponse d'un muet pas plus

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qu'il ne pensait que le garon comprenait ses paroles. Il tait furieux qu'ils l'obligent commettre un tel acte. Et sa fureur grandit encore quand les yeux bleus du garon se levrent vers lui une fraction de seconde. Que le diable l'emporte ! jura Royce silencieusement. C'tait l une raction de femme. En fait, beaucoup de choses dans ce garon faisaient penser une femme. S'il n'avait su que c'tait impossible, il lui aurait arrach cette tunique pour vrifier cette impression. Mais non, c'tait impossible. Beaucoup d'adolescents possdaient une peau de velours et de longs cils soyeux jusqu' ce qu'ils atteignent l'ge d'homme. Royce adressa un signe du menton Waite. La langue de cuir zbra l'air et un murmure s'chappa des lvres du garon. On n'entendait aucun bruit dans la cour. Thorolf restait silencieux mais tous les muscles de son corps taient visiblement tendus. Royce hocha nouveau la tte. Cette fois, le grand corps mince s'crasa contre le poteau et fut rejet en arrire. La tunique de cuir ouverte commena glisser sur les paules. Le garon se pressa nouveau contre le poteau pour la retenir mais pas avant qu'un morceau de tissu blanc ne s'chappe. Royce ramassa le bout de tissu qui ressemblait un bandage. Il ne vit aucune trace de sang. Il y avait un nud un bout tout prs de l'endroit qu'il avait tranch en dcoupant la tunique. Deux ronds se dessinaient sur le tissu comme s'il avait t utilis pour... Non, c'est impossible ! Mais il vit ce visage baiss. Sa main jaillit et arra-

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cha la tunique. Royce en eut le souffle coup puis il poussa un abominable juron. Son autre main enleva le bandage qui recouvrait la tte et il poussa un autre juron tandis qu'une longue natte de cheveux dors se droulait. Un gmissement pitoyable s'leva du rang des prisonniers mais elle ne profra pas un son. Il n'y avait pas une larme dans ses yeux tandis qu'elle le fixait d'un regard tincelant. Quelle sorte de femme taitelle donc pour ne pas avoir peur du fouet ? Ne savaitelle pas qu'il n'aurait jamais fait fouetter une femme ? Il trancha les liens qui lui entravaient les poignets et elle releva aussitt sa tunique pour recouvrir sa poitrine. Ds qu'elle eut termin, il la prit par la main et la trana vers Thorolf ptrifi. Un garon, hein ? Un garon ! Et tu m'as laiss la fouetter ! Pour cacher quoi ? Qu'elle tait une femme ? Pourquoi ? demanda Royce au comble de la fureur. Pour me protger, rpondit Kristen. Le regard de Royce vola jusqu' elle, mais elle ne broncha pas devant sa rage. Et pas muette non plus ! Et elle comprend notre langue, elle aussi ! Par le Ciel, tu vas me dire pourquoi tu n'as pas ouvert la bouche pour t'viter le fouet ! Pour ne pas me faire violer par les Saxons, rpondit-elle simplement. Il clata de rire. Un rire cruel. Tu es trop grande pour mes hommes ! Tu n'as rien qu'ils puissent dsirer. Tu ne t'en tais pas rendu compte, barbare ?

C'tait la colre qui provoquait ces paroles mais elles faisaient mal quand mme.

Que vas-tu faire de moi, maintenant ? osa-t-elle demander.


Royce aurait prfr qu'elle n'ignort pas ses insultes.

Tu serviras dans la maison, dornavant. Si tu te tiens correctement, tu n'auras rien craindre. Dans le cas contraire... Tu me comprends ? Oui. Alors, explique a tes amis. Kristen regarda Thorolf et Ohthere. Il veut faire de moi une otage dans sa maison afin d'avoir un moyen de pression sur vous. Il ne faut pas que cela change vos dcisions. Vous devez me promettre que si l'occasion se prsente, vous vous enfuirez. Si un seul d'entre vous parvient chez nous, alors il pourra avertir mon pre qui viendra me chercher. Il te tuera si nous nous chappons. Il est furieux d'avoir ordonn qu'on fouette une femme. Il ne me tuera pas. Ohthere hocha sagement la tte. Alors, nous irons chez les Danois du Nord si la chance nous sourit. Un de leurs drakkars filera srement jusqu'en Norvge. Bien. Et j'essaierai de vous faire savoir comment je vais. Ne vous faites pas de souci pour moi. Assez ! aboya Royce en la poussant vers Waite. Amne-la l'intrieur et que les femmes lui donnent un bain. Tandis qu'elle s'loignait, il fixa les marques rougetres qui lui barraient le dos, le sang qui coulait. Il se retourna vers Thorolf.

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Je sais qu'elle t'en a dit plus que ce que je lui avais ordonn. Je peux te. promettre ceci : si vous essayez de vous enfuir ou de blesser un de mes hommes, je ne la tuerai pas. Mais je lui ferai regretter de ne pas tre morte. Et tu peux me croire, je ne fais jamais de menaces en l'air.

La demeure du Saxon tonna Kristen qui s'y sentit aussi dpayse que peu sa place. Le hall tait plus vaste que celui de la maison de ses parents. Chez elle, ce hall tait entirement clos, ce qui donnait l'impression de vivre dans une immense caverne et l'hiver, il y rgnait un tel froid que la famille prfrait se runir dans la petite pice o l'on faisait la cuisine. Ici, rien de semblable le hall tait le cur du manoir, l'endroit o toutes les activits taient rassembles et o tous les habitants du domaine se retrouvaient. Au fond de la salle, un grand escalier montait l'tage suprieur. Plusieurs portes s'ouvraient ici ou l, et le plafond tait trs, trs haut. L'espace rserv la cuisine n'tait pas spar du reste de la salle. Un immense foyer couvrait la moiti de la longueur du mur du fond ct de l'escalier. Une autre chemine de pierre, presque aussi grande, occupait le centre du mur de droite mais elle tait inutilise, ce qui tait comprhensible tant la chaleur tait accablante. Le sol tait recouvert de lattes de bois et rsonnait sous ses pas, ce qui semblait indiquer l'existence d'une cave. Un mince tapis carr identique ceux

que Garrick avait rapports d'Orient recouvrait le parquet devant deux grandes baies vitres, l o taient disposs chaises et tabourets autour de mtiers broder et tisser. Un coin apparemment rserv aux femmes, et trois d'entre elles y oeuvraient quand Kristen entra. Les fentres et les portes ouvertes laissaient entrer le soleil et une brise tide. En face du coin des femmes, mais l'autre extrmit de la salle, se trouvait un gros tonneau de bire, des chaises, des bancs et des tables o taient poss diffrents jeux. Il y avait aussi un tabli couvert d'outils et une longue table encombre d'armes, d'outils et de quelques bols de bois ayant beaucoup servi. Debout devant l'tabli, un homme recouvrait la poigne d'un fouet de fines lanires de cuir. En le voyant, Kristen grimaa: la douleur qui lui brlait le dos se fit plus cuisante. Les sept femmes prsentes dans le hall s'taient figes quand la Viking tait entre, conduite par Waite. Dans cette tenue d'homme moiti dchire, avec sa haute taille, Kristen avait l'impressionNd'tre une sorte de monstre de foire. Elles portaient toutes des robes manches longues qui tranaient jusqu' terre alors qu'elle avait les bras et le dos nus. Elles taient propres tandis qu'elle tait couverte de sueur, de boue sche et de sang. Une femme, plus richement vtue que les autres, quitta son sige et interpella Waite. Sa robe bleu ciel brode de fils d'or rvlait une taille trs fine. Ses cheveux auburn taient tirs en un impeccable chignon, et ses yeux taient d'un bleu trs clair, trs brillant, comme ceux de l'homme que Kristen

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avait voulu tuer. Elle aurait pu tre trs jolie si elle n'avait eu l'air aussi pinc. Kristen se dit qu'il s'agissait sans doute de la matresse des lieux. Cela ne la surprit gure. Le seigneur saxon avait une jolie femme. Elle aurait envi cette dame qui avait pous un homme aussi sduisant, si ce mme homme ne l'avait retenue prisonnire. Comme osez-vous amener cet homme ici ? demanda la femme Waite en traversant la pice vers eux. Milady, c'est une femme, et lord Royce a ordonn qu'on lui donne un bain. Une femme? s'trangla-t-elle en examinant Kristen de la tte aux pieds. C'est impossible ! Waite montra la longue natte de la prisonnire. Lord Royce l'a fait fouetter. C'est ce qui a rvl la supercherie. Brutalement, il fora Kristen se retourner avant d'ajouter : Ce n'est pas le dos d'un homme. Une peau blanche et une longue natte ne prouvent pas que c'est une femme. Waite gloussa. Milord s'en est assur d'une autre faon et vous n'aurez bientt plus aucun doute. Milord a demand que ce soient les femmes qui lui donnent son bain. La lady eut l'air cur. Et qu'allons-nous faire d'elle aprs ce bain ? Waite haussa les paules. Mettez-la au travail o bon vous semble, milady. Elle doit rester dans la maison. A quoi Royce peut-il bien penser? gmit la

femme. Garder une barbare dans notre propre maison ! Je crois qu'il veut se servir d'elle comme... Sans doute, dclara-t-elle avec mpris, comme ces Vikings devaient se servir d'elle. Peut-tre a aussi, admit Waite, placide. Mais il veut surtout l'utiliser comme otage. Un soupir exaspr accueillit cette information. Trs bien. Qu'on aille chercher la cl de ses chanes puisqu'elle doit tre lave. Mais qu'on l'emmne d'abord la salle de bains et laissez deux hommes avec elle jusqu' ce que j'aie expliqu mes femmes leur nouvelle tche. Elles n'aimeront pas cela plus que moi. Waite appela deux hommes qui conduisirent Kristen dans une petite salle de bains situe sous l'escalier. Une autre porte donnait l'arrire sur la cour afin que l'on tire directement l'eau d'un puits. Le baquet en bois qui occupait le centre de la pice tait juste assez grand pour une personne. Les Saxons ne partageaient donc pas leur bain, constata Kristen. Les deux hommes qui l'accompagnaient ne devaient pas tre des soldats mais des serviteurs. Ils taient de petite taille et l'observaient avec crainte comme s'ils savaient qu'ils auraient bien du mal la retenir si l'envie lui prenait de partir. Mais Kristen n'avait aucune envie de partir. Elle attendait ce bain avec une relle impatience. Depuis son arrive ici, elle n'avait cess de se maculer de boue afin de dissimuler ses traits. Cela avait constitu un vrai test d'endurance. Elle aurait probablement suppli le Saxon de lui accorder ce bain s'il n'y avait pas pens lui-mme.

On lui enleva ses chanes, et elle s'assit sur un banc pour enlever ses bottes et inspecter l'tat de ses chevilles. La peau tait irrite mais pas corche. Elle gurirait vite si on la dispensait du port de ces anneaux de fer. Tandis qu'elle dmlait sa natte, un certain nombre de jeunes garons entreprirent de remplir le baquet d'eau froide. Ils ne semblaient nullement disposs la rchauffer mais elle s'en moquait, habitue qu'elle tait nager dans les eaux glaces du fjord. Quand cinq femmes firent leur entre dans la petite pice, sans compter la lady qui resta sur le seuil, Kristen commena prouver de l'agacement et se dressa. Je peux trs bien me laver toute seule, milady. Et moi qui croyais que tu ne me comprenais pas. Je comprends parfaitement. Je dois me laver. Je le ferai avec joie mais je n'ai pas besoin d'un public. Alors, tu n'as rien compris. Les ordres de Royce sont formels : les femmes doivent te laver, et il en sera ainsi. Kristen n'tait pas femme prendre ombrage d'un dtail aussi mineur. Elle haussa les paules, acceptant cette situation mais attendant que les hommes soient renvoys. Ils ne le furent pas. Et les servantes se pressrent autour d'elle pour la dshabiller. Elle les repoussa avec une telle dtermination que deux d'entre elles tombrent en piaillant. Ecoutez, milady... Je permettrai vos femmes de me laver mais pas devant ces hommes.

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Kristen dut crier pour couvrir les braillements des femmes. Comment oses-tu ? Ce n'est pas toi de me dire ce que tu permets ou non. Je ne te laisserai pas seule avec des femmes sans dfense. Kristen eut envie de rire. Elles taient cinq, six en comptant la lady, et elles avaient peur d'une femme seule ! Aprs tout, pourquoi ne pas en profiter ? Elle pointa un doigt vers les deux hommes qui roulaient des yeux l'ide de devoir la mater. Ce sont eux qui auront besoin de protection s'ils n partent pas. De colre, la lady bafouilla des ordres incomprhensibles. Kristen souleva le banc sur lequel elle s'tait assise un peu plus tt, et le lana sur les hommes. Royce, qui pntrait dans le hall, entendit des cris et des hurlements. Puis il vit un de ses serviteurs littralement catapult hors de la salle de bains. L'autre le suivit de prs et vint s'crouler sur son collgue. Quand Royce parvint la porte de la pice, l'ambiance s'tait considrablement calme mme si Darrelle continuait bredouiller des sons incohrents. Que se passe-t-il ici ? Elle ne veut pas prendre son bain ! Expliquez-lui pourquoi, milady, parvint dire Kristen. Elle tait cloue au sol par quatre femmes. Elles l'avaient saisie par-derrire juste aprs qu'elle eut expdi le deuxime homme hors de la pice. Elles taient parvenues la faire tomber et s'taient aussitt couches sur elle pour l'empcher de se redres-

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ser. Kristen avait du mal respirer avec deux femmes installes sur sa poitrine et sur son ventre. Bon sang, Darrelle ! s'emporta Royce. Je te confie une tche simple et tu en fais un dsastre ! C'est elle qui a commenc ! protesta Darrelle. Elle ne voulait pas se laisser dshabiller. Elle vit avec une bande de barbares et elle fait la timide devant deux serfs. Mes ordres taient que des femmes la baignent, je n'ai pas parl d'hommes. Mais c'est une Viking, Royce! Tu n'espres quand mme pas que nous allons rester seules avec elle. Dieu du Ciel, ce n'est qu'une femme ! Elle ne ressemble pas une femme. Elle n'agit pas comme une femme. Elle a attaqu ces deux couards avec un banc, et tu veux nous laisser seules avec elle ? Lchez-la ! ordonna-t-il aux servantes. Il souleva Kristen par le col pour la remettre sur ses pieds. Si tu me cres encore un problme, femme, c'est moi qui m'occuperai de toi. Je t'assure que tu le regretteras. Je veux prendre ce bain ! J'en ai envie ! Eh bien, prends-le, fit-il avant de se tourner vers la plus vieille des femmes prsentes. Eda, amne-la dans ma chambre quand vous aurez termin. Royce ! protesta Darrelle. Quoi? Tu ne peux pas la... la... J'ai simplement l'intention de lui poser quel-

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ques questions, Darrelle, et cela ne te regarde pas. Maintenant, va t'occuper de tes affaires. Elles n'ont pas besoin de toi pour lui frotter le dos. Darrelle, les joues enflammes, quitta la pice sans lui accorder un regard. Royce n'tait pas d'humeur lui courir aprs pour un problme aussi ridicule : un bain ! Un simple bain ! Alden l'attendait dans sa chambre. Il n'avait pas boug et se tenait toujours devant la fentre. Tu as tout vu ? s'enquit Royce. Oui, mais je n'ai rien entendu, rpondit son cousin avant de demander, curieux : Dis-moi, je ne me suis pas tromp ? J'ai bien vu un corps de femme quand tu lui as arrach sa tunique ? Ce gamin a deux jolis seins, en effet. Alden s'esclaffa devant la mine dconfite de Royce, avant de retrouver son srieux en comprenant les implications de cette dcouverte. J'tais dj mortifi de m'tre fait embrocher par un gamin, mais par une femme... Console-toi, elle vient d'expdier deux serfs hors de la salle de bains. Ce n'est pas une femme ordinaire. C'est vrai qu'elle est trs grande pour une femme. En tout cas, elle s'est bien moque de nous jusqu' prsent. Mais pourquoi diable ont-ils emmen une femme avec eux pour un raid ? Alden haussa les paules. Il n'y a pas trente rponses cette question. Pour assouvir leurs besoins sur le bateau. Elle n'a pas immdiatement pris part au combat. J'imagine qu'ils ont d la laisser bord, et, quand elle les a vus en difficult, elle a voulu les aider... Aprs tout, si

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tous les Vikings mouraient, elle restait seule ici. Je comprends mieux pourquoi elle s'est battue comme une furie. Oui. Elle tait mme prte supporter le fouet plutt que de rvler son sexe. Elle prtend qu'elle a voulu viter de se faire violer par les Saxons... Royce clata d'un rire cynique avant de conclure : Un homme est un homme. Pour une putain, quelle diffrence entre un Viking et un Saxon ? Ce doit tre une forme de loyaut : elle rpugne coucher avec les ennemis de sa race. Peut-tre. En tout cas, je comprends pourquoi ils tenaient tant ce que nous ne sachions pas qu'elle est une femme. Ils auraient bientt t enferms seuls avec elle, la nuit. Mais je me demande ce qu'ils peuvent trouver une femme aussi gigantesque...

Le point de vue de Kristen sur son aventure sur le dsastre qu'elle continuait nommer aventure se modifia radicalement ds qu'elle franchit le seuil du manoir de Wyndhurst. Elle ne devait plus se soucier de tenir sa langue ou de cacher sa natte. A prsent, elle tait confronte au problme qu'elle avait voulu viter : comment les Saxons allaient-ils traiter une femme viking ? Le seigneur des lieux avait laiss entendre qu'elle n'offrait aucun intrt pour ses hommes. Elle tait trop grande, trop masculine. C'tait son opinion et elle pouvait comprendre qu'un homme hsite faire

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l'amour une femme plus grande que lui, de peur de se sentir infrieur, moins dominateur. Tant mieux. Cela la mettait l'abri des attentions des Saxons tous de petite taille qu'elle avait vus jusque-l. Tous, hormis celui qu'elle esprait tuer un jour, et le matre du domaine lui-mme. Kristen prouvait des sentiments mls l'gard de lord Royce. Elle l'avait peu vu au cours de cette premire semaine de captivit. Quand il tait venu jeter un coup d'il aux prisonniers, elle avait surtout cherch ne pas attirer son attention, vitant de croiser son regard. Mais elle ne pouvait oublier la premire fois qu'elle l'avait vu, beau comme un jeune dieu, si droit et fier sur son destrier, n'hsitant pas dfier seize hommes solides et hostiles en traversant leur cercle d'une dmarche mprisante. Cet homme ne connaissait pas la peur. Aujourd'hui encore, lord Royce s'tait gliss au milieu des Vikings pour leur arracher Kristen, et ceux-ci n'avait pu ragir en le voyant s'avancer parmi eux sans armes. Kristen ne pouvait s'empcher de l'admirer. Elle avait toujours aim observer un beau corps d'homme et les muscles qui roulaient sous la peau pendant l'effort. Et Brenna lui avait appris ne pas en avoir honte. Celle-ci s'tait encore gentiment moque d'elle, au cours de la fte du dpart, alors qu'elle admirait deux de ses amis s'opposant au bras de fer. Oui, un corps solide et puissant tait un rgal pour les yeux. Et le seigneur saxon ne possdait pas seulement un beau corps, mais un visage aux traits magnifiques. Si Kristen tait sincre, elle devait bien reconna-

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tre qu'elle le trouvait splendide. Mais elle n'avait aucune envie que la rciproque ft vraie. Il hassait trop les Vikings, pour que faire l'amour avec lui soit une exprience agrable. Heureusement, il avait affirm qu'elle ne prsentait aucun intrt ses yeux. Aussi longtemps qu'il ne la dsirerait pas, elle serait tranquille. Spare des autres, elle avait toujours le mme but: ne pas crer de problmes jusqu' ce que l'occasion de fuir se prsente. Les femmes l'avaient frotte avec une rage vengeresse comme si elles cherchaient lui arracher la peau. Elle l'avait support justement pour ne pas provoquer de nouveau drame. Les vtements qu'on lui donna taient ridiculement petits. Kristen tait mince pour sa taille mais en comparaison des femmes de ce pays, elle tait immense. Les manches de la robe blanche taient trop troites pour ses poignets, et une discussion s'engagea pour savoir ce qu'il fallait faire. Kristen rsolut le problme en arrachant les manches l'paule. Ses propres robes d't taient sans manches et il faisait trs chaud ici. Les femmes ne parurent pas apprcier son initiative mais elles se gardrent bien de formuler la moindre objection. La robe, cense lui cacher les pieds, s'arrtait bien au-dessus des chevilles de Kristen. Mais heureusement que sur elle, ce vtement tait informe car il n'en dissimulait que mieux les courbes de son corps. On emporta ses bottes et on lui donna une paire de sandales mieux adaptes pour la vie l'intrieur de la maison. Elles auraient t parfaites si on ne lui avait pas remis les anneaux de fer aux chevilles. Les chaussures ne montaient pas assez pour protger la

peau du contact du mtal. Dcide ne pas accepter cela sans lutter, elle protesta. La plus ge, Eda, prfra sagement laisser une plus haute autorit dcider et, emportant les anneaux et les chanes, elle prcda Kristen et les deux autres femmes qui l'escortaient au premier tage. Kristen tait nerveuse l'ide de revoir lord Royce. Elle ne pensait pas qu'il la trouverait son got dans ce ridicule dguisement, mais une infime possibilit existait, maintenant qu'elle tait propre et coiffe. Assis une petite table, il aiguisait une longue pe double tranchant quand Eda poussa Kristen dans la pice. Sans expliquer pourquoi la prisonnire ne portait pas ses chanes, elle se contenta de les poser sur la table avant de partir, laissant Kristen debout au milieu de la pice. C'tait une chambre vaste et dpouille. Il y avait l un lit trs bas, un coffre, une petite table et quatre chaises. En face de la porte, entre les deux fentres, un autre coffre ferm par une serrure semblait servir de banc. Une autre fentre ct du lit donnait sur la cour. Il n'y avait aucune dcoration sur les murs et pas de tapis sur le sol. Seul un des murs tait couvert par un assortiment d'armes. Elle ne l'avait pas encore regard. Elle attendait qu'il lui adresse la parole. Mais elle avait dj tout examin dans la pice Kristen n'tait pas femme garder les yeux timidement baisss vers le sol , et le silence s'ternisait. Elle commena par ses bottes puis remonta lentement le long de son corps jusqu' ce que leurs yeux se rencontrent. Elle prouva un choc: il n'y avait

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aucune haine dans le regard de Royce. Seulement de la surprise. Qui es-tu ? demanda-t-il. La question semblait lui avoir t arrache par sa propre stupfaction. A quoi pouvait-il donc penser ? Que voulez-vous savoir ? Mon nom est Kristen, cela vous suffit-il ? A la faon dont il se leva, elle comprit qu'il n'avait pas entendu un seul mot. Il ne s'tait pas encore remis de son tonnement mais celui-ci tait ml un autre sentiment qu'elle ne sut dfinir. Il s'arrta quelques centimtres seulement d'elle, leva la main et, de ses doigts, suivit les contours de ses lvres sensuelles. Tant de beaut si bien cache, dit-il. Craintive, Kristen recula. Vous avez dit que je suis trop grande pour vous. C'tait avant. Elle gmit intrieurement. Oui, c'tait bien le dsir qui faisait briller les yeux verts du Saxon tandis qu'il la dtaillait une nouvelle fois des pieds la tte. Elle ne se faisait aucune illusion : elle n'tait pas de taille lutter contre lui. Il portait une tunique manches longues aujourd'hui, et les puissants muscles dont elle gardait un souvenir si prcis gonflaient l'toffe de faon impressionnante. Il avait des mains capables de la broyer. Et rien ne pourrait l'empcher de faire d'elle ce qu'il voudrait car elle tait son ennemie et son esclave. Vous aurez du mal me violer, je vous prviens, gronda-t-elle d'une voix sourde. Il la fixa encore, le vert de ses yeux soudain assombri.

Te violer ? C'est une plaisanterie ! Tu crois que je vais m'abaisser violer une putain viking ? Kristen n'avait jamais subi une telle injure. Une rplique cinglante lui brla les lvres mais elle la retint au dernier moment. Elle comprenait pourquoi il tait arriv cette conclusion. Comment expliquer autrement qu'elle navigue avec un quipage entirement compos d'hommes ? Il tait retourn s'asseoir et ne la regardait plus. Il semblait lutter contre sa propre colre. Elle se demanda fugitivement pourquoi il prouvait une haine si farouche des Vikings. Auriez-vous autant de scrupules si j'tais une vierge viking ? Elle devait savoir. Avoir une vierge viking ma merci ne serait que justice. J'userais d'elle exactement comme vos amis usent des femmes saxonnes. C'est la premire fois que nous abordons vos ctes. D'autres de chez vous sont dj venus ! C'tait donc cela. Des Vikings avaient razzi cet endroit. Quel tre cher avait-il perdu pour tre aussi amer ? Il ne voulait pas toucher une putain parce que ses ennemis l'avaient dj souille, mais il tait prt assouvir sa haine sur une vierge innocente uniquement parce qu'elle tait viking. Quelle ironie... Elle resterait intacte parce qu'il la prenait pour une putain. De stupeur, elle faillit clater de rire. Mais si c'tait le seul moyen dont elle disposait pour se protger... Comment une putain se serait-elle conduite ?

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Vous vouliez me questionner ? lui rappelat-elle. Tout danger cart, elle retrouvait son aplomb. Oui. Que sais-tu des Danois ? Ils apprcient votre pays, proposa-t-elle sans pouvoir s'empcher de sourire. Tu trouves a amusant ? demanda-t-il brutalement. Non, je suis dsole, fit-elle, contrite mais en continuant sourire. Je ne sais pas grand-chose d'eux. Nous venons d'un pays diffrent du leur. Les seuls Danois que j'aie connus taient des marchands comme... comme beaucoup des gens de mon peuple. Elle devait se montrer plus prudente. S'il apprenait que son pre tait un marchand, il trouverait bizarre qu'elle soit oblige de vivre de ses charmes. Mieux valait le laisser penser qu'elle n'avait aucune famille. Les penses de Roycei avaient suivi le mme cours. Pourquoi une femme comme toi doit-elle se vendre pour survivre ? Quelle importance ? Il parut hsiter puis finit par hausser les paules. Il garda le silence quelques instants, assis tandis qu'elle tait debout devant lui ct de trois chaises vides. Elle avait travaill toute la matine, subi le fouet, pris un bain qui avait t un vritable supplice et maintenant, elle devait rester debout pour cet interrogatoire. Loki, le prince des dmons, devait bien rire. Elle s'assit en tailleur sur le sol. Bon sang! femme, tu n'as donc aucune manire ?

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Moi ? Et vous, qui me laissez debout alors que vous tes assis. Tu n'as peut-tre pas encore compris que ton statut est infrieur celui du plus misrable de mes serfs. Ainsi, ce misrable serf peut s'asseoir et moi pas ? C'est cela que vous voulez me faire comprendre ? Je suis si vile que je ne puis esprer la plus minime des courtoisies ? Exactement. Qu'esprait-elle ? Qu'il prsente des excuses son esclave ? Elle se redressa en riant. Trs bien, Saxon. Une Norvgienne est capable d'endurer bien pire que cela. Cela eut le don d'irriter Royce davantage. Il bondit sur ses pieds comme s'il allait se jeter sur elle. Mais, au dernier moment, il lui tourna le dos. Il tait en proie un cruel dilemme. Ds l'instant o elle avait franchi la porte de sa chambre, il avait prouv une formidable attirance pour cette femme si fire. Pourtant, elle le dgotait. Il la hassait, elle et tous ceux de sa race. Mais ds qu'il posait les yeux sur elle, il avait envie de la toucher. Et quand il l'avait fait, il avait senti une peau aussi douce que la soie. Elle tait trop belle pour tre vraie et Royce s'en voulait de la dsirer. Il s'en voulait surtout de lui avoir laiss entrevoir son dsir. Il avait cherch l'humilier, la rabaisser, mais surtout pour se rappeler lui-mme ce qu'elle tait. Elle se vendait n'importe qui. Elle avait sans nul doute couch avec tous les hommes du bateau. C'tait une putain viking. Il n'existait pas de femmes d'une pire espce.

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Mais elle ne le craignait pas et c'tait l le problme. Elle aurait d trembler devant lui. Une autre aurait depuis longtemps fondu en larmes et demand grce. Mais celle-ci se montrait insolente et se riait de sa colre. Je devrais peut-tre partir. Royce fit volte-face, les yeux brillant de fureur. Tu ne quitteras pas cette maison, femme. Je ne parlais que de cette chambre... Il semble que vous ne supportiez pas ma prsence. Oui, tu peux partir... Aprs avoir remis ceci. Il ramassa les chanes sur la table et les lui lana. Par rflexe, elle les attrapa au vol. La chane s'enroula autour de son poignet et l'un des lourds anneaux de fer heurta son bras elle grimaa. Entre ses mains, ces chanes auraient pu constituer une arme redoutable, mais elle n'y pensa pas. Elle les contempla, l'air cur. Vous voulez que je les remette ? Il hocha schement la tte. Oui. Ainsi, tu n'oublieras pas que tu n'es qu'une esclave. Mprisante, elle le dfia du regard. Je ne me faisais aucune illusion mais vous devrez me les mettre vous-mme. Elle laissa tomber les chanes par terre. Tu n'as qu' passer les anneaux, femme, fit-il, se mprenant sur le sens de son refus. Fais-le toi-mme, Saxon. Les yeux de Royce n'taient plus que des fentes, tout coup. Une telle tmrit mritait un chtiment immdiat. Mais il se doutait qu'il faudrait plus qu'une simple bastonnade pour la briser.

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Il ramassa les chanes, s'agenouilla lentement devant elle et lui passa les anneaux autour des chevilles. Kristen ne broncha pas et le laissa faire, fixant l'paisse crinire de cheveux chtains quelques centimtres de ses mains. Quel dommage qu'ils aient t ennemis. Elle aurait aim rencontrer cet homme dans d'autres circonstances. Il leva les yeux, se mprit nouveau sur ses penses et regretta la cruaut d'un tel traitement. O sont tes bottes ? La vieille femme, Eda, a dit qu'elles ne convenaient pas pour travailler dans la maison. Alors, tu devras mettre des chiffons sous le fer pour viter de t'corcher. Quelle diffrence, milord ? Ce n'est que ma peau et je ne vaux mme pas le plus misrable de tes serfs. Il se redressa en fronant les sourcils. Je ne souhaite pas te maltraiter, Kristen. Qu'il se souvienne de son nom la surprit. Il n'avait cess de l'appeler femme depuis le dbut. Mais elle tait de nouveau enchane. Oh ! ainsi, je mrite au moins les mmes attentions qu'une de tes btes ? Il entra dans son jeu. Oui, tu seras traite comme elles. Ni mieux ni plus mal. Elle hocha la tte. De sa vie, elle ne s'tait sentie aussi humilie mais elle aurait prfr mourir pluttque de le lui montrer. Elle se dtourna, prte partir. Il la retint par le bras. Malgr elle, elle remarqua la chaleur de sa main. Il ne la lcha pas tant qu'elle ne le regarda pas de nouveau.

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Je ne peux pas te laisser dormir dans le hall avec les autres serviteurs, il faudrait qu'un garde te surveille en permanence. Tu auras donc une chambre dans laquelle on t'enfermera. Ainsi, tu n'auras pas ... Il s'interrompit avant de conclure : Tu pourras dormir sans porter les chanes. Je donnerai les cls Eda pour qu'elle te les enlve chaque soir. Kristen ne le remercia pas. Elle lui tourna le dos et quitta la chambre en mettant dans sa dmarche titubante toute la fiert dont elle tait capable. Elle mritait tout cela. Elle le mritait pour avoir dfi ses parents, pour s'tre lance sans rflchir dans cette stupide et tragique aventure. Tout coup, elle se sentait compltement perdue, solitaire/Selig aurait su quoi faire s'il avait t l. Il lui aurait donn de l'espoir avant qu'on ne la spare des autres. Mais Selig tait mort, Seigneur... Selig! Elle s'abandonna son chagrin pour la premire fois ds que plus personne ne put la voir. Elle le fit calmement, pleurant sur place et sans bruit entre la chambre de Royce et l'escalier. Les larmes ruisselrent sur ses joues. C'tait un luxe qu'elle ne se permettrait plus.

Quatre chariots quittaient la cour : deux d'entre eux remplis de prisonniers et le troisime d'hommes en armes, tandis que le dernier tait vide. Ces chariots reviendraient plus tard, tous chargs des blocs

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de pierre arrachs aux ruines romaines. Si un caprice du destin n'avait pas incit le seigneur de ces lieux croire qu'elle tait leur chef, Kristen aurait t prsent avec ses amis. Et elle aurait pu s'enfuir avec eux. Elle ne voyait que neuf gardes pour seize Vikings. C'tait drisoire. Et c'tait le signe qu'ils attendaient tous : ils allaient donc tenter leur chance aujourd'hui. Quant elle, elle resterait ici, abandonne son sort et la vengeance des Saxons. Elle leur avait dit de ne pas se soucier d'elle, que le seigneur saxon ne la tuerait pas. Elle s'tait efforce de les convaincre de penser d'abord eux-mmes et leur propre salut car elle savait que s'ils tentaient de la librer, ils perdraient toutes leurs chances de russir leur vasion. Et maintenant, ils partaient sans elle. Debout devant la chemine du hall, Kristen eut un petit pincement au cur en voyant par la fentre disparatre ses compagnons. Elle avait pass une nuit atroce sur une paillasse, dans une petite chambre. Le confort y tait bien plus grand que dans la cour, mais elle s'y sentait plus malheureuse parce que solitaire. Le malheur est plus facile supporter quand il est partag. Les tches qu'on lui avait assignes n'taient pas trop pnibles. Elle avait toujours accompli sa part de travail dans la maison, chez elle. En hiver, l'poque des grands froids et des temptes, on ne demandait pas aux serviteurs de quitter leurs quartiers chauffs prs des curies. C'tait alors Kristen et sa mre qui s'occupaient du mnage et de la cuisine. En fait, Kristen se montrait bien plus travailleuse que sa

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mre. Brenna n'avait jamais aim le travail de bonne femme , comme elle l'appelait, rappelant sans cesse qu'elle se considrait comme un garon manqu et qu'on ne demandait pas aux garons de s'acquitter de ces besognes. Mais Kristen ne partageait pas ces prjugs et elle accomplissait volontiers ce travail de bonne femme . Ce qu'elle ne supportait pas, ici, Wyndhurst, c'taient les ordres brefs que lui jetaient sans cesse les serviteurs. Est-ce que cela fait trs mal ? Kristen se retourna. Une petite fille venait de s'asseoir au bout de la longue table sur laquelle elle avait servi le petit djeuner. C'tait une belle enfant, avec un joli petit visage tout rose et propre et deux nattes aubum recourbes au-dessus de ses paules. Comme elle fixait Kristen de ses grands yeux verts, celle-ci prsuma que la question s'adressait elle. Qu'est-ce qui fait mal ? Tes pieds. Ils saignent. Kristen baissa les yeux. Du sang coulait de sa cheville gauche. Elle avait t stupide de refuser obstinment de se protger. C'tait puril et compltement ridicule de sa part. Elle ne l'avait fait que pour veiller chez le seigneur saxon un hypothtique sentiment de culpabilit, et n'avait russi qu' se blesser davantage. Quant lui, cela ne lui faisait apparemment ni chaud ni froid. Aprs tout, c'tait lui qui avait ordonn qu'on l'enchane. Elle regarda de nouveau la petite fille qui la contemplait toujours. Non, assura Kristen avec un sourire, a ne fait pas mal. Vraiment ? Tu ne sens pas la douleur ?

Bien sur que si. Mais, pour tre franche, j'ai tant d'autres problmes en tte, que je ne fais gure attention une petite douleur tout en bas. Elle montrait ses pieds. La petite fille pouffa. a ne fait pas un drle d'effet d'tre si grande ? Non. Mais tu es plus grande qu'un homme et... Le rire de Kristen l'interrompit. En Norvge, la plupart des hommes sont plus grands que moi. Oh ! oui, les Vikings sont tous trs grands. Kristen sourit. Quel est ton nom, petite fille ? Meghan. Il fait si beau. Comment se fait-il que tu ne sois pas dehors chasser les papillons ou cueillir des fleurs, ou bien chercher des nids d'oiseau ? C'est ce que je faisais ton ge. Ne serait-ce pas plus drle que de rester assise dans ce hall ? Je ne quitte jamais Wyndhurst. Pourquoi ? C'est dangereux ? L'enfant contempla ses mains poses sur la table devant elle. Ce n'est pas dangereux mais je n'aime pas sortir seule. Mais il y a d'autres enfants ici. Ils ne jouent pas avec moi. Kristen fut mue par la tristesse avec laquelle Meghan avait dit cela. Ce fut Eda, qui venait d'arriver, qui donna la rponse la question qu'elle ne posa. pas. Les autres enfants ont peur de jouer avec la

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sur de milord. D'ailleurs, toi non plus, tu ne devrais pas lui parler, lui siffla-t-elle l'oreille. Kristen adressa un regard glacial la femme. Jusqu' ce qu'on me l'interdise, je parlerai qui je veux. Vraiment, barbare ? rtorqua Eda. Alors, ne t'tonne pas s'il te l'interdit tout de suite. Il n'a pas l'air trs content. Kristen n'eut pas le temps de se demander ce qu'elle voulait dire. Une poigne cruelle lui meurtrit l'paule et l'obligea se retourner pour faire face un Saxon enrag. Royce ne pensait pas sa sur car il n'avait mme pas remarqu sa prsence dans le hall. Quand il avait pntr dans la vaste pice, ses yeux avaient immdiatement t attirs par la blonde chevelure devant la chemine. Il n'avait pas revu Kristen depuis qu'elle avait quitt sa chambre, la veille. II avait pris son dner dans la chambre d'Alden, vitant dlibrment le hall et la Viking. Tandis qu'elle lui tournait le dos, il l'avait observe de la tte aux pieds. La vue du large filet de sang qui s'coulait sous l'anneau de fer avait dclench sa colre. Tu te trompes ! Ce n'est pas en t'infligeant de telles blessures que tu te feras retirer tes chanes ! Je n'y pensais mme pas, rpliqua-t-elle. Alors, explique-toi ! Je t'ai ordonn de te protger avec des chiffons. J'ai oubli de les demander, mentit-elle avant d'ajouter d'un ton bravache : On m'a trane ici avant le lever du soleil et mise au travail immdiatement. J'avoue que je dormais moiti et que je ne pensais

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plus ces chanes qui font partie de ma chair maintenant. De furieux, il devint perplexe. A l'vidence, il se demandait s'il devait la croire ou non. Cette perplexit rjouit Kristen qui s'esclaffa, accroissant du mme coup le trouble du seigneur saxon. Ah ! milord, vous pensiez sans doute que je dsirais veiller votre sympathie ? Soyez assur que je ne suis pas stupide au point de vous croire capable de tels sentiments. Il rougit de colre puis devint livide. Elle crut qu'il allait la frapper. Elle venait de se moquer de lui et de l'insulter. Apparemment, il n'tait gure habitu ce genre de comportement de la part d'une femme. Il se tourna vers Eda avec une expression terrifiante. Occupe-toi de son pied tout de suite et veille ce qu'elle n'oublie plus de se prmunir contre les blessures. Aprs un dernier regard furieux Kristen, il s'loigna. Eda le suivit tout en grommelant qu'elle avait suffisamment de travail pour ne pas, en plus, dorloter une barbare moiti folle qui n'avait qu'une proccupation : faire enrager son seigneur. Kristen sourit, ignorant la vieille femme. Au bout du compte, ce Saxon n'tait pas si diffrent des autres hommes qu'elle connaissait. Comment oses-tu rire alors qu'il est si en colre contre toi ? Kristen avait oubli Meghan. Elle se tourna vers elle et vit ses grands yeux verts emplis de stupfaction et d'effroi. Il n'tait pas si en colre que cela.

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Tu n'avais vraiment pas peur, mme un tout petit peu ? J'aurais d ? Moi, j'avais peur. Kristen frona les sourcils. Eda dit qu'il est ton frre. Tu n'as quand mme pas peur de ton frre ? Non... enfin, quelquefois... Il te bat ? Meghan parut surprise par cette question. Oh ! non, il ne m'a jamais battue. Alors, pourquoi as-tu peur de lui ? Il pourrait me battre. Il est si grand et il a l'air si mchant quand il est en colre ! Kristen rit avec gentillesse. Ma pauvre petite, la plupart des hommes ont l'air mchant quand ils sont en colre, mais cela ne veut pas dire qu'ils le soient vraiment. Et ton frre est grand, c'est vrai, mais mon pre est bien plus grand encore enfin, un petit peu plus, en f^it et il a trs mauvais caractre, lui aussi. Pourtant, il n'y a pas d'homme plus gentil, et personne n'aime sa famille autant que lui. Mes frres ont un drle de caractre, eux aussi, mais tu sais ce que je fais quand ils me disputent avec cet air mchant ? Quoi? Je crie plus fort qu'eux. Et ils sont plus grands que toi ? Oui, mme le plus jeune qui a peine quatorze ans m'a dj dpasse. Et il va encore grandir. Et toi, tu n'as pas d'autre famille, part ton frre ? J'avais un autre frre, mais je ne me souviens

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pas de lui. Il est mort avec mon pre quand les autres Vikings sont venus, il y a cinq ans. Kristen grimaa. Par le sang du Christ, le Saxon avait de bonnes raisons de les har, elle et les siens. Pas tonnant qu'il ait voulu tous les tuer. Elle ne comprenait pas pourquoi il avait chang d'avis... Je suis dsole, Meghan, dit-elle avec douceur. Ton peuple a beaucoup souffert cause de nous. C'taient des Danois, ces Vikings. Cela ne fait pas une grande diffrence. Nous aussi, nous sommes venus ici pour razzier et piller. Mais nous n'avions rien contre vous, si cela peut te consoler. Tu veux dire que tes amis n'auraient pas attaqu Wyndhurst ? Non, ils avaient des vues sur un monastre, plus loin l'intrieur des terres. Quelle ironie ! Jrro ? Oui. Mais il a t dtruit par les Danois il y a cinq ans et on ne l'a jamais reconstruit. Seigneur! gmit Kristen. Selig et tous les autres sont morts pour rien... Selig tait ton ami ? demanda Meghan, hsitante. Mon ami. Oui, mon ami... et mon frre, rpondit Kristen d'une voix brise. Tu as perdu ton frre dans la fort ? Oui... oui... oui ! Le poing de Kristen s'abattit sur la table et comme cela ne suffit pas la soulager, elle la renversa carrment. Elle se dirigeait vers la sortie quand Eda la rattrapa.

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Ne fais pas a, barbare, la prvint-elle. Tu seras punie. a m'est gal ! Pas sr. J'ai entendu ce que tu as dit la petite. Je ne voulais pas couter mais j'ai entendu. Je suis dsole pour la perte que tu as subie, et je t'assure que jamais je n'aurais pens pouvoir dire une chose pareille un membre de ta race. Mais te faire du mal ne servira rien, cela ne les fera pas revenir. Retourne l-bas et remets tout en ordre. Personne n'a besoin de savoir que c'est toi qui as fait a. Kristen s'immobilisa pour examiner la vieille femme. Finalement, elle hocha la tte et retourna vers la table. Elle soupira et constata l'tendue des dgts. Meghan avait disparu et, fort heureusement, il n'y avait personne d'autre dans le hall. L'enfant ? Eda fit la moue. Elle a eu peur quand tu es devenue violente. Elle y rflchira deux fois avant de revenir te parler...

Deux semaines s'taient coules depuis que Kristen avait t spare de ses compagnons. Thorolf et les autres n'avaient apparemment pas eu l'occasion de s'enfuir car ils travaillaient toujours au mur d'enceinte. Elle avait t dans l'incapacit de leur parler ou mme de se laisser voir par eux afin de leur

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montrer qu'elle se portait bien. Ds qu'elle s'approchait d'une fentre ou d'une porte, quelqu'un se trouvait l pour la forcer reculer. Elle tait sous la constante surveillance des serviteurs et des gardes personnels de Royce. Elle avait mis ce temps profit pour en apprendre un peu plus au sujet des Saxons. On la traitait avec un curieux mlange de crainte et de mpris, l'exception notable d'Eda qui lui tmoignait une sorte de respect bourru. Parfois, Kristen avait mme l'impression que la vieille femme s'tait prise d'affection pour elle. Eda constituait donc sa principale source d'informations. Kristen en savait maintenant assez long sur Wyndhurst et sur son seigneur. Le manoir et ses domaines procuraient des moyens de subsistance suffisants ses occupants. Ce qui tait une ncessit, car la ville la plus proche tait cependant fort loigne. Royce tait un baron, un noble attach au service de son roi, et son domaine tait trs tendu. Comme en Norvge, il existait ici des hommes libres qui cultivaient la terre ou bien travaillaient au manoir en change d'un certain salaire. Ils pouvaient acheter de la terre mais devaient des impts la Couronne et l'Eglise et taient soumis des devoirs militaires. Royce entranait les hommes de la rgion en vue de la guerre prochaine contre les Danois. Beaucoup d'entre eux avaient dj rejoint sa garde personnelle. Il avait aussi enrl quelques-uns de ses serfs les plus solides : ces hommes-l n'taient pas libres mais attachs la terre sur laquelle ils taient ns. Dans certains cas, ils avaient la possibilit d'acheter leur libert. Bientt, Royce disposerait

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d'une vritable petite arme qui grossirait les forces du roi Alfred, le moment venu. De Royce lui-mme, Kristen avait appris qu'il n'tait pas mari et qu'il devait prendre femme au cours de l'anne. Eda ignorait presque tout de sa promise sinon qu'elle vivait loin au Nord elle ne venait pratiquement jamais Wyndhurst qu'elle s'appelait Corliss, et qu'elle tait, parat-il, trs belle. Eda en savait beaucoup plus sur la premire fiance de Royce, lady Rhona, et Kristen se surprit prouver de la compassion pour le Saxon quand elle sut ce qui s'tait rellement pass au cours du raid des Vikings, cinq ans plus tt. Il avait aim Rhona profondment, mais personne ne connaissait ses sentiments l'gard de Corliss. La cousine de Royce, Darrelle, tenait la maison. C'tait un personnage curieux, dont l'humeur variait du tout au tout d'une seconde l'autre. Hautaine et condescendante, elle devenait suppliante et larmoyante l'instant d'aprs. Kristen l'avait vue un jour fondre en larmes quand Royce, bout de patience, l'avait vertement rabroue. Il lui arrivait aussi de pleurer pour des dtails aussi minimes que quelques fils mal placs sur une broderie. Darrelle ignorait superbement Kristen, ce qui rjouissait cette dernire : dans la mesure o elles n'avaient aucun contact, il ne pouvait y avoir de problmes entre elles. Quant Meghan, Kristen se reprochait de lui en avoir trop dit lors de leur premire rencontre. Si Royce apprenait qu'elle avait perdu un frre lors du dbarquement des Vikings dans la fort, il pourrait rvaluer son opinion son propos : une prostitue n'a pas de frre. Mais Meg-

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han n'avait, l'vidence, pas parl. Et Eda avait devin juste: l'enfant n'avait plus os approcher Kristen. Royce l'ignorait lui aussi ou plutt, il faisait semblant. Elle l'apercevait tous les jours car il ne pouvait viter de traverser le hall, mais il se gardait bien de regarder dans sa direction. Pourtant, elle le surprenait parfois en train de l'observer. Cette attitude amusait Kristen. Elle savait qu'il la mprisait pour ce qu'il croyait tre son mtier et aussi parce qu'elle tait viking. Pourtant, il ne pouvait s'empcher d'tre attir par elle. C'tait cette lutte contre lui-mme, contre cette attirance qu'il prouvait, qui tait si rjouissante. Elle sentait son regard sur elle et ds qu'elle se tournait vers lui, il dtournait les yeux. Une fois, nanmoins, loin de se dtourner, Royce l'avait fixe avec une telle intensit que l'homme qui venait lui faire son rapport avait d rpter trois fois son nom avant d'obtenir son attention. Kristen avait clat de rire et les riches chos de sa voix avaient travers le hall jusqu' Royce. Il avait alors pos sa coupe de vin avec violence sur la table avant de quitter la pice sous les regards mduss de ses hommes et celui, ravi, de Kristen. Elle se remmorait souvent cette soire. En fait, elle pensait beaucoup Royce. Savoir qu'il la dsirait lui procurait une sensation enivrante. Et, grce en soit rendue sa mre, elle en connaissait la raison. Brenna lui avait dit un jour : Tu reconnatras ton homme ds l'instant o tu le rencontreras. C'est ce qui m'est arriv et j'ai trop souffert de ne pas avoir su l'accepter. Ne sois pas

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comme moi, ma fille. Quand tu rencontreras un homme qui emplira tes sens de joie, qui te donnera une impression trange et merveilleuse sa simple vue, sache que c'est cet homme qui te rendra heureuse. C'est lui que tu devras aimer comme j'aime ton pre. Kristen avait t subjugue par Royce ds le premier instant. Poser les yeux sur lui tait un rel plaisir. Et quand il s'approchait d'elle, sa peau frmissait. Elle se sentait diffrente, plus vivante, plus consciente d'elle-mme. Si elle avait retrouv son sens de l'humour, c'tait sa prsence qu'elle l'attribuait car elle n'avait envie de rire que quand il se trouvait prs d'elle. Elle n'tait pas idiote au point de croire qu'elle l'aimait car elle aurait quitt cet endroit dans la minute si elle l'avait pu. Mais elle savait qu'elle dsirait Royce de Wyndhurst : elle voulait le toucher, sentir ses bras autour d'elle, le connatre comme une femme connat un homme. L'amour pouvait natre de tels sentiments et il surgirait certainement si elle restait assez longtemps pour cela. L'ironie du destin avait voulu qu'aprs avoir t un objet de dsir pour tant d'hommes, Kristen ft attire par le seul auquel elle ne pouvait se donner. Elle se sentait assez sre d'elle pour penser qu'elle ferait l'amour avec lui l'heure de son choix. Mais qu'arriverait-il ensuite? Aurait-il suffisamment le sens de l'honneur pour l'pouser ? Il tait dj fianc. Elle tait sa prisonnire et, en ralit, son esclave comme Eda le lui avait brutalement rappel un jour, il hassait son peuple. La passion seule pouvait-elle venir bout de tout cela ?

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Les Vikings rpugnaient laisser la fatalit rgler leur vie. Ils croyaient gnralement que les dieux rcompensaient ceux qui faonnaient la destine avec leurs mains et avec leurs armes. Les Vikings n'apprciaient ni la patience ni la rsignation. Ils luttaient pour obtenir ce qu'ils voulaient. Il n'y avait pas d'honneur dans la dfaite. Ces sentiments avaient t insuffls en Kristen ds son plus jeune ge, ils coulaient dans ses veines mme si elle avait choisi d'tre chrtienne. En tant que chrtienne, elle savait que seul Dieu restait matre de son destin. Mais, en tant que fille de Viking, elle voulait faire de Royce de Wyndhurst son poux. Il lui faudrait donc le mriter, le gagner. Il lui faudrait vaincre la fatalit qui les avait opposs. Il lui faudrait se battre afin d'obtenir ce qu'elle voulait et pour cela, utiliser toutes les armes dont elle disposait.

Il tait tard. Deux des cinq femmes qui prparaient les repas et servaient table taient malades, laissant aux trois autres une tche accrue et les obligeant veiller beaucoup plus tard qu' l'ordinaire. Kristen faisait partie de ces trois-l et les deux autres semblaient persuades que si l'une d'entre elles devait travailler plus que les autres, c'tait bien la barbare. Elle n'en avait cure. Royce tait rest plus longtemps dans le hall ce soir-l, et elle tait contente de le voir jouer aux ds avec ses hommes. En fait, elle passa d'abord plus de temps l'observer qu' travailler et Eda ne tarda pas la rprimander. Elle

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retourna donc sa besogne et ne le vit pas quitter la pice. Le hall tait calme et sombre maintenant, l'exception des deux torches qui brlaient dans le grand foyer. Les serviteurs avaient tal leurs paillasses sur le sol et ils s'apprtaient pour la nuit. Seules Eda et Kristen travaillaient encore, mettant tout en ordre pour le lendemain matin. Kristen n'tait pas fatigue mais elle avait mal aux pieds d'tre reste debout presque toute la journe. Il en allait de mme chaque jour, depuis le moment o on venait la rveiller, avant l'aube, jusqu' ce qu'on l'enferme dans sa chambre aprs le dernier repas du soir. Mais aujourd'hui, c'tait diffrent. Elle tait en train de s'tirer quand elle entendit des pas. Quelqu'un traversait le hall. Par curiosit, elle leva les yeux. Son cur se mit battre plus vite quand elle vit Royce surgir de l'ombre. Elle ne broncha pas. Il avait une expression dure, tendue, mais elle n'avait pas peur. Il s'immobilisa juste devant elle puis sa main jaillit. Il lui agrippa les cheveux dans le cou, la forant pencher la tte en arrire. Elle retint son souffle tandis qu'il la dvisageait avec colre. Pourquoi me provoques-tu ainsi ? gronda-t-il. Moi, milord ? Tu le fais exprs, l'accusa-t-il. Tu savais trs bien que j'tais dans l'entre et que je te regardais. Non, je pensais que vous vous tiez retir. Menteuse! Et il lui crasa la bouche de la sienne. Kristen avait attendu ce moment. Elle voulait connatre le got de ses lvres, la texture de sa peau. Elle

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avait espr cela sans imaginer qu'elle en serait totalement bouleverse. Rien n'aurait pu la prparer une aussi violente explosion de dsir. Elle n'avait jamais connu le dsir jusqu' ce jour. Il l'embrassait avec une fureur brutale, martyrisant toujours ses cheveux. Mais ce fut Kristen qui se serra contre lui pour sentir son corps plaqu au sien, pour connatre l'tendue de son dsir. Et ce contact l'enflamma. Peu lui importait ce qu'il pensait d'elle. Il la hassait sans doute car il l'embrassait malgr lui et il la mprisait srement. Elle jeta ses bras autour de son cou. Ses mains agripprent les muscles durs de ses paules pour l'attirer davantage. Elle l'entendit gmir puis elle eut l'impression qu'il cherchait l'craser contre lui. Son baiser se fit plus ardent encore et elle y rpondit avec une passion dmentielle. Elle voulait qu'il la prenne tout de suite, ici, dans le hall, sur la table, par terre... peu lui importait. Elle voulait qu'il lui fasse l'amour avant qu'il ne se rende compte de ce qu'il tait en train de faire et qu'il ne la rejette. Il la repoussa. Kristen prouva une fugace et douloureuse sensation de tristesse quand ses lvres l'abandonnrent. Il la toisait, les yeux emplis de passion et de rage. Elle lui rendit son regard sans faiblir. Il l'carta avec violence. Chienne ! Tu n'as donc aucune pudeur ? Elle eut envie de rire. Il la blmait comme si c'tait elle qui tait alle le chercher. Comment pouvait-il tre aveugle ce point ? Comment pouvait-il refuser ce que leurs deux corps exigeaient ? La pudeur n'a rien voir l-dedans, rponditelle doucement. J'ai envie de toi.

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De moi ou de n'importe quel autre homme ! Non, de toi seulement. Elle sourit devant sa mimique incrdule. Dlibrment, posment, elle ajouta, l'air provocant : Nous sommes faits pour tre ensemble, Royce. Tt ou tard, il faudra que tu l'admettes. Tu ne partageras jamais mes nuits, barbare, affirma-t-il avec emphase. Elle haussa les paules et mit un soupir exagrment long. Trs bien, milord, qu'il en soit fait selon votre dsir. Ce n'est pas mon dsir mais la vrit, insistat-il. Et tu ne devras plus dployer tes sortilges de putain pour mi. Kristen clata de rire. Quels sortilges, milord ? Je ne suis coupable que de vous regarder. Peut-tre plus souvent que je ne devrais, mais il semble que je ne puisse m'en empcher. Vous tes, aprs tout, le plus bel homme ici. Il avait du mal retrouver son souffle. Par le Ciel, est-ce que toutes les putains vikings sont aussi audacieuses que toi ? Il l'avait traite de putain une fois de trop. Elle ne pouvait le nier car elle ne voulait pas qu'il la prenne de force, par vengeance, comme il le ferait srement s'il apprenait qu'elle tait vierge. Mais ce mot dans sa bouche aprs ce qui venait de se passer entre eux la mit hors d'elle. Je ne connais pas de putain, je ne peux donc pas te rpondre, rtorqua-t-elle. Quant mon audace, j'appelle cela de l'honntet. Vous prfreriez sans

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cloute que je vous mente et dise que je vous dteste, que je vous mprise ? Comment pourrais-tu ne pas me har ? J'ai fait de toi une esclave. Non, je crois que tu me provoques dlibrment, que tu espres te venger de moi en m'ensorcelant. Si c'est ce que tu crois, Saxon, alors tu ne pourras jamais accepter ce que je suis prte te donner et cela me dsole. Je hais ces chanes que tu me forces porter mais je ne te hais pas, toi. Quant tre une esclave, ce n'est pas nouveau dans ma famille, ajouta-t-elle sans s'expliquer davantage. Si j'tais convaincue de rester jamais une esclave enchane... alors, peut-tre te harais-je... Tu espres encore t'chapper ? Elle le fixa droit dans les yeux. J'en ai assez de te dire ce que j'espre. Te dire la vrit ne sert rien, tu ne comprends pas. Pense ce que tu veux. Elle lui tourna le dos.

Le lendemain matin, Kristen tait d'humeur maussade. Elle s'tait montre honnte avec le Saxon. Elle lui avait avou ses sentiments son gard et n'avait reu en change que son hypocrisie. Il avait envie d'elle, c'tait vident, mais il refusait cette vidence. Il l'avait repousse. Pire, il l'avait injurie. Et comme si cela ne suffisait pas, Eda avait assist toute la scne et avait cru bon de la commenter :

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Ne le provoque plus, barbare, avait-elle marmonn avec colre. S'il te fait partager son lit, tu le regretteras car tu ne seras jamais rien de plus qu'une esclave pour lui. Elle avait sans doute raison et c'tait bien cela qui faisait enrager Kristen. Pouvait-elle sacrifier son innocence un homme qui ne l'aimerait jamais ? Jusqu'ici, elle avait t convaincue de pouvoir se faire aimer de lui mais maintenant, elle avait des doutes. Et elle n'aimait pas cela. Ces doutes la dprimaient et minaient sa confiance en elle-mme et en l'avenir. Comme tous les matins, elles nettoyaient les chambres coucher et s'occupaient prsent de celle de Royce. La veille encore, Kristen prouvait une relle excitation en regardant le lit. Aujourd'hui, elle n'avait qu'une envie : mettre ces draps en pices. Elle frappa l'oreiller avec une telle violence que quelques plumes s'envolrent. D'un extrme l'autre, remarqua Eda en secouant la tte. Ne pense plus lui. Laisse-moi tranquille, la prvint Kristen. Tu as dit ce que tu avais dire, hier soir. Apparemment, je ne me suis pas fait assez bien comprendre. Si tu cherches lui faire du mal, le blesser d'une manire ou d'une autre, tu ferais bien d'y renoncer. Le blesser? s'emporta Kristen. Si je blesse quelqu'un, femme, ce sera toi si tu n'arrtes pas de me faire la morale. Eda recula, craintive. Elle se montrait de plus en plus tolrante envers Kristen <\ui n'avait jamais fait preuve de la moindre hostilit son gard. Elle com-

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menait apprcier cette grande fille simple, oubliant qu'elle appartenait une race qui ne vivait que de pillages et de destructions. Sa ngligence tait telle qu'elle se retrouvait seule avec elle dans cette chambre. Et elle tait soudain consciente, en observant la grande Viking, que malgr ses chanes, Kristen n'aurait aucun mal se saisir d'elle pour la jeter par la fentre. Eda recula vers la porte en marmonnant de plus en plus fort mesure qu'elle s'loignait de Kristen. Menacer une vieille femme, hein ? Et alors que j'ai empch les autres d'abuser de toi ! Tu n'as qu' finir seule. Et tu ferais bien de changer d'attitude, barbare, sinon je te fais enfermer pour le reste de la journe et tu seras prive de repas. Et ne trane pas ou j'envoie quelqu'un pour te frictionner les ctes. On verra si tu arrives jeter un homme par la fentre aussi facilement. Cette dernire remarque sibylline laissa Kristen perplexe, mais elle ne s'y attarda pas. C'tait la premire fois qu'elle se retrouvait seule dans une pice non surveille. Et c'tait la chambre de Royce... En un rien de temps, elle pouvait tout dtruire, tout casser. Personne n'tait l pour l'en empcher. Il la punirait srement mais elle accueillerait la douleur avec soulagement car, aprs, viendrait la haine. Elle avait besoin de le har, elle devait le har et, pour l'instant, elle n'y arrivait pas. L'ide tait tentante mais la possibilit de trouver une hache la seule arme qui lui permettrait de se librer tait plus tentante encore. Elle avait trop perdu de temps penser au Saxon alors qu'elle aurait d chercher des moyens de s'enfuir. Une

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hache briserait ses chanes, dfoncerait les volets de bois qui taient, chaque nuit, ferms dans sa chambre. Avec la couverture et ses propres vtements nous, elle pourrait confectionner une corde suffisamment longue pour descendre par la fentre. Cette mme hache pourrait librer Thorolf et les autres. Si seulement elle en trouvait une, elle pourrait la cacher dans sa propre chambre avant de redescendre, et ce soir... Il n'y avait pas une seule hache parmi la panoplie d'armes suspendues au mur. Kristen se dirigea vers le coffre situ au pied du lit de Royce. Prenant soin de ne rien y bouleverser, elle le fouilla mais n'y trouva que des vtements. Elle se dirigea alors vers le petit coffre situ entre les deux fentres. Il tait ferm par une grosse serrure en fonte. Elle retourna au mur d'armes. Il y avait quelques pes anciennes, certaines richement incrustes d'argent et mme une dans un fourreau d'or pur. Des javelots, un arc de chasse, une lourde masse et des douzaines de dagues de toute sorte... Elle envisagea de drober un poignard mais y renona: l'emplacement vide serait immdiatement remarqu. Nanmoins, elle pouvait forcer la serrure du coffre. Elle s'empara de la plus petite dague et s'agenouilla devant le coffre. La serrure ne ressemblait aucune de celles qu'elle connaissait. En fait, elle n'y trouva pas de trou pour insrer une cl. Il n'est pas ferm, tu sais. Ce n'est qu'un ornement. Ce verrou ne sert rien. Vas-y, soulve le couvercle et constate-le par toi-mme. Mon cousin n'a pas besoin d'enfermer ses biens. Il sait que personne ne le volera ici.

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La voix lui tait inconnue. Lentement, avec crainte, Kristen se retourna. Sa crainte disparut l'instant o ses yeux se posrent sur le visage de l'inconnu. Elle le connaissait. Elle connaissait ce regard d'un bleu trs clair, cette silhouette... Elle n'oublierait jamais la vision de cet homme une pe la main et Selig, devant lui, qui s'effondrait. Toi ! siffla-t-elle. Tu devrais tre mort ! Il ne parut pas l'entendre. Il l'examinait de la tte aux pieds avec stupeur. Eh bien, la description que Royce m'a faite de toi ne te rend pas justice. Kristen ne l'coutait pas non plus. Elle aurait voulu se jeter immdiatement sur lui mais, malgr sa rage, elle ne pouvait oublier les chanes qui l'empchaient de bouger librement. Elle entama une lente manuvre d'approche. La chane tranant sur le sol attira l'attention de l'homme. Il grimaa en voyant les bracelets de fer qui lui serraient les chevilles. Sa compassion vidente n'eut aucun effet sur Kristen. Elle continuait avancer vers lui en cachant la dague qu'elle tenait fermement. Elle parla pour le forcer la regarder dans les yeux. Je te croyais mort. Oh ! mais je me porte beaucoup mieux. Tu es trs... Elle frappa la gorge. Ses rflexes n'taient pas aussi mousss qu'elle le croyait, mais au lieu de l'atteindre la carotide, la dague effleura la main de l'homme qui dvia la trajectoire de la lame. Une mince trane de sang apparut sur la paume. Elle la vit tout en sautant de ct pour retrouver son quili-

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bre. Dans le mme mouvement, elle frappa de nouveau vers le cou. Il lui saisit le bras de la main gauche. Mais elle avait mis tout son poids dans l'attaque et il ne parvint qu' ralentir le coup. Du sang jaillit nouveau. L'homme tait mince pour sa taille et loin d'tre aussi puissant que Royce. Il n'tait pas encore compltement rtabli, tandis que la soif de vengeance dcuplait les forces de Kristen. Il ne pouvait la maintenir uniquement avec sa main gauche. Elle sentit sa prise glisser et elle en profita pour piquer de nouveau. Cette fois, la lame s'enfona dans sa poitrine. Il se servit de ses deux mains pour maintenir le bras de Kristen et l'empcher de lui lacrer les chairs. Il parvint se librer. Par le Christ, barbare, arrte ! Pas avant que tu ne sois mort, chien de Saxon ! De sa main libre, elle lui tira les cheveux pour lui faire perdre l'quilibre. Mais il s'tait dj tourn, emprisonnant le bras arm dans une cl douloureuse. Elle hurla de rage en sentant ses doigts s'ouvrir et laisser chapper la dague. Il commit alors l'erreur de la relcher. Avant qu'il ne se soit retourn, elle l'avait frapp sur la nuque, utilisant ses deux mains noues comme une masse. Le coup l'expdia dans le couloir o il s'crasa contre le mur oppos. La dague tait tombe sur le sol mi-distance entre eux. Kristen bondit, oubliant la chane, et elle perdit l'quilibre. Alden se jeta alors sur elle et ils s'effondrrent ensemble dans la chambre. Si Kristen avait t une frle jeune femme, cette chute aurait signifi la fin du combat. Alden, lui, le

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croyait termin. Il tait sur elle, l'crasant de tout son poids et lui emprisonnant les poignets au-dessus de la tte. Pourquoi ? demanda-t-il. Royce dit que tu n'as attaqu personne. Pourquoi moi ? Tu as tu Selig ! Je le vengerai ! Elle le fit rouler sur le ct tout en prononant ces mots. L'instant d'aprs, elle avait repris le dessus et lui saisissait le crne pleines mains. Elle eut le temps de l'craser deux fois contre le sol avant que des bras puissants ne la soulvent du sol. Kristen se dbattit jusqu' ce que les bras se referment en une treinte d'ours menaant de la broyer. Une voix lui gronda l'oreille : Assez! Oh ! non... Pas lui ! Elle pouvait se battre contre n'importe qui mais pas contre lui. Elle baissa les yeux vers l'homme qui se relevait avec peine. Encore quelques secondes et elle l'aurait suffisamment tourdi pour avoir le temps d'aller chercher une arme sur le mur. Elle aurait enfin pu accomplir son devoir. Pourquoi avait-il fallu que le Saxon apparaisse cet instant prcis ? Au nom du Ciel, Alden, que faisais-tu ? s'enquit Royce. Moi ? rpliqua son cousin en grimaant. Regarde-moi ! Ai-je l'air de faire quoi que ce soit ? Non, et je veux savoir pourquoi. Si tu me dis qu'une femme t'a battu deux fois, je crois... N'exagre pas, Royce. Je suis aussi faible qu'un bb et elle n'a rien d'une frle adolescente. Essaie de lutter avec elle et on verra comment tu t'en sors.

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Ce n'est qu'une femme, maugra Royce avec mpris. Et l-dessus, il repoussa ngligemment Kristen. Son intention avait t de la projeter travers la pice, mais elle broncha peine. Elle fit volte-face pour le dfier du regard. Qu'une femme, hein ? fit Alden. Eh bien, cette femme sait drlement bien se servir d'une arme. Tu peux me croire. De toute manire, tu n'as pas de souci te faire. C'est aprs moi, et aprs moi seulement qu'elle en a. Pourquoi ? Demande-le-lui. Royce se tourna vers Kristen. Pourquoi ? rpta-t-il. Elle croisa les bras, refusant de rpondre. Royce n'avait jamais t d'une grande patience. Il se tourna vers Alden. Que t'a-t-elle dit ? Que j'ai tu un dnomm Selig. Elle veut le venger. Un amant, sans doute. Pas un amant ! cria Kristen. Alors, qui tait-ce ? Tu ne le sauras jamais, Saxon. Par le Ciel, tu vas me le dire ! s'emporta Royce en l'empoignant brutalement. Tu crois a ? ricana-t-elle. Et comment vas-tu me forcer te le dire ? Tu vas me battre ? Me torturer ? Vas-y ! Je ne te dirai que ce que j'aurai envie de te dire et rien de plus. Et tu ne m'entendras pas non plus te supplier, Saxon, alors tu peux aussi bien me tuer tout de suite et qu'on en finisse.

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Descends dans le hall ! gronda Royce. Elle quitta la pice d'une dmarche rendue incertaine par les chanes mais avec la fiert d'une reine. Royce continua fixer la porte quelques secondes aprs son dpart. Puis il se retourna vers Alden qui grimaait toujours. Non, Royce, ne crie pas, s'il te plat. J'entends dj Darrelle quand elle verra tout ce sang. Alors, va te soigner tout seul et ne parle de cet incident personne. Tu n'es pas srieusement bless, quand mme ? Je commenais me demander si tu t'en souciais. Non, ce ne sont que quelques coupures... Mais, bon sang, elle a failli me trancher la gorge. Elle se bat comme un dmon et elle s'est jete sur moi sans prvenir. Va te soigner, Alden, fit Royce, l'air cur. J'en ai bien l'intention. Inutile que ma chre sur voie ce gchis. Alden? Oui? Il s'arrta sur le seuil. Ne t'approche pas d'elle. Alden sourit. Ne crains rien. Je n'ai pas envie de me retrouver une nouvelle fois aux prises avec cette tigresse.

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Royce attendait qu'Alden lance les ds son tour. La chaleur tait accablante. Ils avaient pris place autour d'une petite table devant une fentre ouverte dans le vain espoir de sentir un souffle d'air. La plupart des gardes de Royce s'taient assembls autour d'un grand tonneau de bire alors que l'aprs-midi n'tait pas encore termin. Ils avaient pass la matine s'entraner durement au mtier des armes mais la canicule les avait peu peu ramens dans le hall. Aujourd'hui, on ne s'occupait que des tches les plus ncessaires. C'tait la premire fois depuis l'arrive des Vikings qu'Alden s'aventurait dans le hall. Deux jours s'taient couls depuis sa deuxime et mortifiante rencontre avec Kristen. L'une des blessures qu'elle lui avait infliges tait plus grave qu'il ne l'avait cru tout d'abord. Il avait perdu beaucoup de sang avant de se rsoudre appeler Eartha son chevet. Il avait d rester de nouveau couch. Maigre consolation : Eartha n'avait rien dit Darrelle et il avait ainsi pu chapper aux jrmiades de sa sur. Quand Royce avait vu l'tat de son cousin et la profondeur de la plaie qui lui ouvrait la poitrine, il avait t furieux. Il avait immdiatement fait installer une nouvelle chane pour la prisonnire. Celle-ci, assez longue, avait t scelle dans le mur prs de la chemine et s'enroulait autour de la premire chane de Kristen qui tait prsent retenue comme un chien sa niche. Elle pouvait tout juste atteindre la grande table o elle accomplissait la plupart de ses besognes. Sa colre envole, Royce avait aussitt regrett cette nouvelle humiliation. Il savait qu'elle dtestait ces chanes et il osait peine la regarder. Il ne voulait

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pas la voir ainsi, il ne voulait pas voir la haine sur son visage. En fait, Royce ne savait plus quoi faire de Kristen. Il tait aux prises avec un dilemme entirement nouveau pour lui et dont il ne pouvait parler personne. Malgr toute la confiance et la complicit qui les unissaient, il rpugnait avouer son cousin le trouble que la barbare provoquait en lui. Il ne cessait de penser elle. Mme dans son sommeil, il ne parvenait pas lui chapper car elle avait envahi ses rves. Elle ne ressemblait aucune des femmes qu'il avait connues. Elle ne pleurait jamais, ne se plaignait pas. Pas une seule fois, elle n'avait paru avoir peur de lui. Elle hassait ses chanes mais n'avait rien fait pour qu'on les lui enlve. Elle ne l'avait jamais suppli. Elle n'attendait ni piti, ni commisration. En fait, elle n'avait rien demand sinon lui. Il avait failli en devenir fou. Il l'avait accuse de tenter de le sduire, de l'ensorceler. En vrit, il tait comme envot depuis le jour o, dbarrasse de la boue qui la camouflait, elle s'tait rvle lui dans toute sa splendeur. Aucune autre femme n'avait suscit un tel dsir en lui. Pas mme Rhona qu'il avait profondment aime. Un simple regard vers la Viking et son sang se mettait bouillir. Il voulait se convaincre qu'elle tait une sorcire ou peut-tre une prtresse viking dote de pouvoirs surnaturels par ses dieux. Voil qui expliquerait comment il pouvait, en mme temps, prouver du dgot et du dsir pour elle. Elle suscitait en lui des motions qu'il ne comprenait pas. Il tait gn de la

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voir souffrir, et il n'aimait pas qu'elle soit une putain alors que cela n'aurait d avoir aucune importance pour lui. Il frisait la crise de nerfs en voquant tous les hommes qui avaient abus d'elle. Aussi essayait-il de ne pas y penser. Mais dcouvrir prsent que l'un de ces hommes comptait plus que les autres, qu'il comptait tellement qu'elle voulait venger sa mort, le mettait l'agonie. Il avait demand Thorolf qui tait ce Selig. Mais le Viking avait fait semblant de ne pas comprendre. A l'vidence, il refuserait de lui apprendre quoi que ce soit et Royce n'avait pas insist. Kristen avait raison : il ne saurait que ce qu'elle voudrait bien lui dire. Si tu ne veux plus jouer, Royce, tu n'as qu' le dire. Quoi? Joue! Royce lana les ds. Je pensais, marmonna-t-il. Tu penses beaucoup depuis quelque temps. Bien sr, c'est normal avec tout ce qui se passe. Et, comme si cela ne suffisait pas, voil le roi qui dcide de nous rendre visite. Tu sais quand il arrive ? Il viendra quand il viendra, grogna Royce. Ce n'est pas trs important. Non ? Alors, qu'est-ce qui est important ? Les prisonniers, peut-tre ? Hein? Hein? rpta Alden en s'esclaffant. Allons, Royce, pourquoi m'avoir cach qu'elle tait aussi belle? Elle a dj essay de te tuer deux reprises. Comment peux-tu rire ?

Elle a ses raisons, j'imagine... mais quoi qu'il en soit, qui peut har ou mpriser une femme aussi belle? Moi. Toi ? Pourquoi ? Tu ne la tiens quand mme pas pour responsable des exactions commises par les Danois ? Elle n'est pas danoise. Tu oublies que ses compagnons sont venus ici pour piller et tuer. Heureusement que tu les as arrts temps. Une petite voix les interrompit. Ils ne venaient pas ici. Royce et Alden se tournrent avec un bel ensemble vers Meghan qui avait assist leur partie de ds. Ils ne s'taient mme pas rendu compte de sa prsence. Royce frona les sourcils mais il se radoucit ds qu'il vit sa sur baisser craintivement les yeux. Pourquoi dis-tu cela, petite sur ? Elle risqua un regard prudent vers lui puis s'approcha aprs avoir constat qu'il n'tait pas en colre. C'est Kristen qui me l'a dit. Elle dit qu'ils voulaient simplement voler des choses au monastre de Jurro. Quand lui as-tu parl ? Le lendemain du jour o on l'a amene dans la maison. Elle ne t'a rien dit d'autre, Meghan ? Oh ! si ! Elle m'a parl de sa famille. Elle a dit que son pre est encore plus grand que toi et qu'il a un caractre pouvantable, lui aussi. Elle s'arrta en se rendant compte de l'normit qu'elle venait de laisser chapper.

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Je ne voulais pas... Mais si, mais si, ma chrie. C'est exactement ce que tu voulais dire : ton frre possde un sale caractre, la taquina gentiment Alden en la prenant sur ses genoux. Royce lui sourit pour lui montrer qu'il n'tait pas vex. Continue, petite soeur. Que t'a-t-elle dit d'autre? Tu ne dvoiles pas de secrets, au moins, Meghan ? Alden ! gronda Royce. Oh ! oh ! impatient, on dirait ? railla celui-ci. Meghan les surprit alors tous les deux. Pourquoi l'as-tu fait enchaner au mur, Royce ? Parce qu'elle veut tuer notre cher Alden et qu'il n'est pas encore suffisamment rtabli pour pouvoir se dfendre. Ce n'est qu'une mesure de protection. Meghan dvisagea Alden avec des yeux ronds. Pourquoi veut-elle te tuer ? Oui, pourquoi ? gmit-il d'un ton moqueur. Je suis un garon si sympathique ! Tu as d mal comprendre, insista Meghan, elle ne veut srement pas te tuer. Si, ma chrie, elle le veut vraiment, affirma Alden. D'aprs elle, j'ai tu quelqu'un qui s'appelle Selig et elle veut venger sa mort. Tu as tu Selig ? s'exclama Meghan. Oh ! Alden, pourquoi as-tu fait une chose pareille ? Elle doit te har trs fort... Royce se pencha par-dessus la table pour prendre sa petite sur par le bras.

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Sais-tu qui tait ce Selig, Meghan ? demandat-il avec douceur. Oui, bien sr, elle me Ta dit. Mais elle tait bouleverse. Je venais de lui apprendre que Jurro avait t dtruit par les Danois. Elle a dit que Selig et les autres taient morts pour rien. Elle m'a fait peur. Elle a frapp la table de toutes ses forces puis elle Ta renverse. Mais je crois que c'tait cause de la tristesse. Avant, elle tait trs gentille avec moi. Oui, elle sait se montrer trs gentille quand a l'arrange, maugra Royce qui n'oubliait pas pour autant ce qu'il voulait savoir. Qui tait Selig, Meghan ? Alden ne le lui a pas demand ? Meghan! Elle plit et rpondit vivement. C'tait son frre, Royce. Elle a dit qu'il tait son frre. Malgr le choc que lui causait cette rvlation, Royce remarqua l'angoisse de sa petite sur et se maudit d'avoir lev la voix. Meghan, ma chrie, je ne suis pas en colre contre toi. C'est vrai ? Tu ne m'en veux pas de lui avoir parl ? Non, la rassura-t-il. Et si tu allais voir les trsors que Darrelle a trouvs ? On a rapport une partie de la cargaison du bateau viking. Elle m'a dit qu'il y avait de trs beaux tissus pour faire de nouvelles robes pour elle et pour toi. Meghan se prcipita joyeusement l'autre bout de la grande salle o plusieurs femmes taient rassembles. Royce se renfona dans son sige et jeta un

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coup d'il Alden. Son cousin n'tait pas moins surpris que lui. Un frre ! s'exclama Royce. Que faisait son frre parmi ces hommes ? Comment pouvait-il supporter de la voir se vendre ces barbares ? Et si nous nous tions tromps ? suggra Alden. Et si elle n'tait pas une putain ? Non, rpliqua Royce, l'air sinistre. Elle a dit qu'elle en tait une. Alden haussa les paules. Ils ont peut-tre une manire diffrente de voir les choses. Que savons-nous d'eux? Peut-tre que pour eux, il est normal qu'une femme se donne plusieurs hommes. Qui peut dire si toutes leurs femmes ne sont pas des putains ? Royce se souvint que Kristen lui avait affirm ne pas connatre de putains. Mais il n'en souffla mot car Darrelle venait de les rejoindre. Royce, regarde a ! s'exclama-t-elle, tout excite, en lui montrant la robe qu'elle venait de trouver. As-tu dj vu un velours aussi beau ? Il doit srement venir d'Orient. Il jeta un vague coup d'oeil la robe vert sombre qu'elle agitait sous ses yeux. Puis elle la tint devant elle. C'tait une robe trs luxueuse, sans manches et pourvue d'un immense dcollet en V gans de pierres prcieuses. Une triple range de perles serrait la taille, et la boucle qui fermait cette ceinture tait en or massif. Il y en a une autre, reprit Darrelle. Et les chaussures qui vont avec, et puis aussi des bracelets en or et un collier d'ambre. Vas-tu les donner Corliss, Royce ? Elle en sera srement ravie. Elles sont si

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magnifiques ! Sinon, je serais bien contente de les garder. Bien sr, il faudra retoucher les robes, leur ajouter des manches, mais il n'y aura pas de problme car on pourra utiliser le tissu qu'on enlvera en bas. Ces robes sont si longues ! C'est croire que toutes ces Norvgiennes sont des gantes ! Royce loucha vers le bas de la robe qui tranait par terre, aux pieds de Darrelle. Fais-les porter dans ma chambre. Tu ne veux pas que je les fasse retoucher ? s'enquit Darrelle, due. Non, pas pour l'instant. Et comme sa cousine les quittait, le regard de Royce vola du ct de la chemine, l o se trouvait Kristen. Elle dominait toutes les autres femmes autour d'elle d'une bonne tte et mme davantage. Son corps superbe tait toujours recouvert par les mmes guenilles trop troites et trop courtes pour elle. A quoi penses-tu, cousin ? s'enquit Alden qui avait suivi son regard. A ces robes. Je suis certain qu'elles appartiennent ma belle esclave, rpliqua Royce sans quitter Kristen des yeux. Tu n'y penses pas ! railla Alden. Une femme ordinaire ne possderait pas de si beaux vtements. La reine Ealhswith elle-mme n'a jamais port un velours aussi somptueux. Rien que les perles valent une fortune. Royce, toujours songeur, se tourna vers son cousin. Je sais que cela semble insens, mais j'en aurai le cur net avant cette nuit.

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Comment ? Lui demander si ces robes lui appartiennent ne servira rien. Elle rpondra oui, que ce soit vrai ou non. Aucune femme ne peut rsister de telles merveilles. C'est ce qu'on verra. La rage sourde avec laquelle il avait prononc ces mots n'augurait rien de bon. Alden prouva un peu de piti pour la Viking. Il n'osait imaginer les moyens que son cousin allait employer pour lui arracher la vrit.

La journe de travail tait termine et Kristen ne demandait plus qu'une chose : s'allonger enfin sur sa paillasse. La chaleur touffante l'avait puise, d'autant qu'avec sa nouvelle chane, elle ne pouvait s'loigner des flammes de la chemine. Elle eut envie d'embrasser Eda quand celle-ci vint enfin la librer. La vieille servante la boudait toujours en raison de la violence verbale dont elle avait fait preuve son gard. Kristen lui avait prsent ses excuses un peu plus tard, au cours de la mme journe, mais cela n'avait pas suffi l'apaiser. Et sa mauvaise humeur s'ajoutait aux tourments de Kristen car sans Eda, la seule avec qui elle pouvait communiquer, elle tait plus solitaire que jamais. Eda annona schement Kristen qu'elle devait prendre un bain. Malgr son tat de fatigue, il ne vint pas l'ide de la jeune Viking de protester. Ce n'tait que son second bain depuis son arrive ici. Darrelle

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se baignait souvent, tout comme Royce, mais pour les serviteurs, il en allait diffremment. Habitue la propret, Kristen se contentait difficilement du petit rcipient d'eau qu'on lui offrait chaque jour pour se dbarbouiller. L'ide de se laver la mit de bonne humeur. Elle n'aurait pas droit un long bain car les autres domestiques attendaient leur tour pour utiliser la mme eau. Elle tait, toutefois, la premire passer dans la baignoire, ce qui faisait toute la diffrence. Aujourd'hui, l'eau tait chaude et propre et seule Eda resta avec elle dans la salle de bains. Tandis que Kristen se baignait et se lavait rapidement les cheveux, Eda rina son unique tenue et lui fournit en change un morceau de laine assez grossire pour passer la nuit tandis que ses affaires schaient. C'tait un grand rectangle de tissu gris dans lequel on avait simplement perc un trou pour y passer la tte. Avec un bout de corde autour de la taille en guise de ceinture, cela ressemblait vaguement une robe. Kristen se sentait nue dans cet accoutrement mais elle ne protesta pas car elle pensait aller directement se coucher. Mais elle se trompait. Au premier tage, devant la porte de sa chambre, Eda la poussa en avant et l'engagea continuer jusqu'au bout du couloir, vers celle du seigneur et matre des lieux. Contrarie, Kristen eut un mouvement de recul. Pourquoi ? demanda-t-elle tandis qu'Eda frappait la porte. La vieille servante haussa les paules. Je fais ce qu'on me dit de faire. On n'a pas besoin de me donner de motifs.

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Il veut me voir ? Il m'a dit de t'amener ici. C'est ce que je fais. Eda ouvrit la porte et attendit que Kristen passe devant elle. Kristen hsita peine. Elle n'avait pas peur mme si elle ne voyait pas pour quelle raison on la faisait venir ici de nuit. Si Royce avait voulu l'interroger, il aurait trs bien pu le faire en bas, au cours de la journe. Elle pntra dans la chambre. Eda ne lui avait pas remis les fers. Comme la fois prcdente o elle l'avait amene ici aprs le bain, la servante les plaa sur la table de Royce avant de quitter la chambre en refermant soigneusement la porte derrire elle. Il se tenait prs d'une des fentres ouvertes, face elle. Elle connaissait cette pice, aussi ne prit-elle pas le temps de la dtailler et prfra-t-elle fixer Royce droit dans les yeux, attendant une explication. Elle n'tait que trop consciente de sa misrable tenue. Si la ceinture se relchait, elle serait pratiquement nue. Elle n'avait aucune envie de se retrouver en si simple appareil devant cet homme. Quelques jours auparavant, elle aurait envisag avec plaisir une telle ventualit. A prsent, elle n'tait pas certaine de vouloir exacerber son dsir. Elle avait toujours envie de lui. Mais elle commenait se dire que ce ne serait peut-tre pas une si bonne ide d'obtenir ce dont elle avait envie. On m'a signal que les vtements qu'on t'a donns ne te vont pas trs bien. C'tait bien la dernire chose laquelle elle s'attendait. Il s'inquitait de ses vtements... Vous venez de le remarquer ? Royce ne parut pas apprcier ses sarcasmes.

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Il y a une robe sur mon lit. Essaie-la pour voir si elle te va. Maintenant ? Oui. Vous me laissez seule ou vous voulez regarder ? Les traits de Royce se durcirent de nouveau. Elle maniait l'ironie avec beaucoup trop de facilit. Bien sr, une femme pareille n'prouvait aucune gne se mettre nue devant des hommes. Je n'ai aucune envie de te regarder enlever ta robe, femme. Je te tournerai le dos. Couard , se dit-elle. Comme c'est noble de votre part, rtorquat-elle. Elle se dtourna pour aller chercher le vtement et, tout coup, se ptrifia. Sa robe prfre tait tale sur le lit. Elle aurait reconnu entre mille ce velours vert et cette ceinture de perles. C'tait la seule robe que sa mre, qui dtestait coudre, lui et jamais faite. Voil pourquoi elle l'aimait tant. Brenna avait pass de longues heures, l'anne dernire, sur son ouvrage afin d'offrir un splendide cadeau sa fille pour le solstice d'hiver. Qu'attends-tu? Kristen jeta un regard par-dessus son paule. Il ne lui tournait pas le dos. Bien au contraire, il n'avait cess de l'observer. C'tait un pige. Il se doutait que cette robe lui appartenait. Et aucune prostitue au monde ne possdait une robe pareille. Qu'est-ce que a veut dire ? demanda-t-elle. Quoi donc ? Elle lui fit face.

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Pourquoi dsirez-vous me voir essayer une telle robe, milord ? Je t'ai dj dit pourquoi. Oui, vous voulez savoir si elle me va. Mais si elle me va, me la donnerez-vous ? Je ne le pense pas. Alors, quoi cela servirait-il ? Tu n'as pas connatre mes raisons. Dites cela vos esclaves ! s'emporta-t-elle. Ils sont ns esclaves. Vous oubliez qui je suis ! Non ! cria-t-il son tour. Et c'est bien pour savoir qui tu es que je veux que tu mettes cette robe. Elle feignit la surprise mais elle tait furieuse d'avoir confirm ses soupons. En quoi cela vous apprendra-t-il qui je suis ? Elle est toi, n'est-ce pas ? Elle avait envie de le maudire, mais elle se fora sourire. Vous croyez une telle btise ? Bientt, vous allez dire que je suis vierge. Tu l'es ? Voulez-vous vous en assurer vous-mme, milord ? demanda-t-elle, provocante. De tout cur, elle priait pour qu'il ne s'aperoive pas qu'elle bluffait. Une fois dj, elle l'avait rendu furieux en se montrant dlure. Si elle pouvait nouveau le faire tomber dans le pige... En tout cas, il semblait au bord de la crise d'apoplexie. Allons, milord, reprit-elle, comment pouvezvous imaginer qu'une fille comme moi possde une robe pareille ? C'est un vtement de princesse. Ou bien celle qu'un riche protecteur offre sa putain, rtorqua-t-il. Elle lui offrit son plus beau sourire.

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Tu me flattes, Saxon. Vraiment, tu me flattes, rpliqua-t-elle avec insolence. Mais je t'assure que si j'avais eu un amant aussi prospre, je ne l'aurais jamais quitt pour m'embarquer l'aventure. Bon, tu affirmes que cette robe n'est pas toi. Trs bien. Maintenant, fais-moi plaisir et mets-la quand mme. Je ne la mettrai pas. Pourquoi ? Je ne veux pas sentir ce magnifique velours contre ma peau pour remettre ensuite les guenilles dont vous avez eu la gentillesse de me pourvoir. Ce serait trop cruel. Royce sourit. C'tait la premire fois qu'elle le voyait soupire et elle devait convenir que ce spectacle lui plaisait. Tu sais te servir des mots, barbare. Tu as toujours rponse tout. Mais tu oublies que ce n'est pas toi qui dcides. Tu n'as pas le choix. Tu dois faire ce qu'on t'ordonne de faire. Que cela te semble cruel ou non. Me suis-je bien fait comprendre ? Oui. Alors, mets la robe. Il tait vraiment dcid la voir dans cette robe... Et ds qu'elle l'aurait mise, il verrait qu'elle lui allait parfaitement, comme une seconde peau. Il saurait alors qu'elle lui appartenait. Il comprendrait qu'elle lui avait menti. S'il lui avait demand si elle tait vierge, c'tait qu'il se doutait dj qu'elle ne faisait pas le plus vieux mtier du monde. Et il comptait bien en avoir la preuve avant qu'elle ne quitte cette chambre. Il avait pourtant tort sur un point. Il existait une

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alternative. Elle pouvait mettre la robe et endurer sa cruaut et sa vengeance : il la violerait par principe, simplement parce qu'elle tait vierge. Mais elle pouvait aussi le sduire, l'inciter lui faire l'amour avec passion parce qu'il la dsirait sincrement... autant qu'elle le dsirait. D'une faon ou d'une autre, elle savait que l'heure avait sonn: elle allait perdre son innocence cette nuit. Et le choix tait simple. Elle ne pourrait pas supporter que sa premire rencontre avec un homme soit un souvenir qu'elle maudirait toute sa vie. Royce tait attir par elle, mme s'il ne voulait pas le reconnatre. Elle avait envie de lui. Cette nuit pouvait tre trs belle. Il ne fallait pas qu'il en soit autrement. Tu vas me faire attendre encore longtemps ? s'enquit-il. Toute la nuit, milord, rpondit-elle d'une voix douce. Ne comptez pas sur moi pour mettre cette robe. Il fut sur elle en trois pas furieux. Tu oses me dfier ! Elle leva vers lui de grands yeux innocents. Et cela vous tonne, milord ? Nous autres, les Vikings, sommes rputs pour notre bravoure. Vousmme m'avez qualifie d'audacieuse. Et je le suis. Si vous voulez me voir dans cette robe, milord, il faudra me la mettre vous-mme. Tu penses que je ne le ferai pas ? Non, vous ne le ferez pas. C'tait un dfi qu'il tait forc de relever. D'un geste brusque, il lui arracha sa ceinture avant de lui enlever sa tunique qu'il jeta terre. Il vita de contempler sa nudit. Pendant une longue minute, ses

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yeux restrent rivs aux siens. Puis il lui tourna le dos pour aller prendre la robe sur le lit. Mais quand il se retourna nouveau vers elle, il ne put ignorer plus longtemps ce corps nu. S'il avait gard les yeux fixs sur son visage, il serait sans doute parvenu se contrler. Mais l, c'tait impossible. Il tait fig sur place, subjugu. Elle se tenait debout, fire et sans honte, sans chercher lui dissimuler son corps. Et la splendeur qu'il avait sous les yeux tait encore plus formidable que ce qu'il avait imagin jusque-l. Sa beaut majestueuse lui coupait le souffle. Il vint elle. La robe de velours oublie glissa entre ses doigts et tomba sur le sol. Ses mains se posrent sur les joues de Kristen et il se pencha pour goter le nectar de ses lvres. D'abord, il ne fit que savourer lentement, presque timidement. Puis son baiser se fit plus exigeant, plus froce. En ces premiers instants de folie, il tait bien incapable de remarquer si Kristen lui rsistait. Elle ne rsistait pas. Elle lui rendait son baiser dans un total abandon. Au fond d'elle-mme, elle craignait qu'il ne s'arrte comme la premire fois. Crainte inutile. Royce n'tait pas en tat d'arrter quoi que ce spit. Il l'ignorait mais il avait perdu son combat contre l'attirance qu'elle exerait sur lui. Il ne se matrisait plus et, pour une fois, ne s'en souciait pas. Seule la passion le gouvernait, un tumulte amoureux qui ne cesserait qu'aprs les avoir tous deux ravags. Kristen gmit quand sa bouche l'abandonna mais l'instant d'aprs, elle se sentait souleve dans ses bras. Elle prouva un vague sentiment de panique.

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Elle n'avait pas t porte ainsi depuis son enfance. Elle avait grandi trop vite pour que son pre continue longtemps la porter dans son lit. Mais son poids ne parut gure gner Royce. Il la garda ainsi, solide et nullement press de se dcharger de son prcieux fardeau, pour mieux l'embrasser nouveau. Les bras de Kristen s'envolrent autour de son cou et leurs lvres se nourent farouchement tandis qu'il se dirigeait vers le lit. Il la dposa trs lentement afin de pouvoir continuer l'embrasser. Bientt, ils furent allongs cte cte. Cela ne suffisait pas Kristen. Elle roula sur elle-mme pour se serrer contre lui, pour sentir la moindre parcelle de son corps. Mais cela ne lui suffisait toujours pas. Les vtements de Royce constituaient un obstacle entre leurs peaux. Il se rendait peine compte de ce qu'elle faisait. Il ne cessait de l'embrasser. Tout coup, il se sentit repouss en arrire. Des doigts impatients saisirent sa boucle de ceinture et, grimpant sur lui, Kristen le chevaucha. A travers un brouillard, il vit qu'elle lui arrachait sa tunique et il se souleva pour lui faciliter la tche. Il n'eut pas le temps de s'tonner qu'une femme le dshabille. Il tait fascin par la vision qu'elle lui offrait, ainsi assise sur lui. Les seins parfaitement ronds de Kristen se lanaient en avant et ses mains obirent, capturant deux monts de douceur. Le son qu'elle laissa chapper lui fit lever les yeux vers son visage. Dans le bleu si profond de ses yeux, il vit couler une mer en fusion et eut envie de s'y noyer. Il tait submerg par un ocan brlant. Elle ne baissa pas le regard tandis qu'elle s'acharnait sur

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sa culotte qu'elle fit glisser le long de ses cuisses avec une rapidit inattendue. Elle fixa ce qu'elle venait de dcouvrir, l'instrument de sa puissance dj tendu vers elle. Une telle impudeur le mettait l'agonie. Kristen le contemplait avec ce qui ressemblait de la joie, puis ses doigts s'emparrent de son membre. C'tait plus qu'il n'en pouvait supporter. Avec un gmissement rauque, il se redressa vivement, la saisit par les paules et la cloua sur le lit. Il s'assit pour achever de se dshabiller. Kristen ne pouvait rester inactive. Elle se redressa, ses seins s'crasrent contre son dos, ses mains enlacrent sa poitrine pour venir jouer avec ses mamelons. Royce ne s'tait jamais dshabill aussi vite. A l'instant o il se dbarrassait de ses derniers vtements, il fit volte-face et l'embrassa avec rage. Il la repoussa et la fora rester allonge. La vue de son corps offert lui fit serrer les dents. Il entama une longue et mticuleuse exploration. Ses yeux suivaient ses mains afin de se rassasier de la moindre parcelle d'une peau plus douce que le velours. Pour Royce, c'tait un formidable dlice. Pour Kristen, c'tait bien mieux. Les sensations affluaient en elle, si merveilleuses, si nombreuses que chaque fois, elle pensait ne pas pouvoir en supporter davantage. Et chaque fois, elle se trompait. Il n'y avait pas dlimit ce bonheur. Elle brlait. Son corps se tordait, se cambrait, se lanait contre les mains de Royce. Les doigts glissrent l'intrieur de ses cuisses. Kristen crut devenir folle. Un fluide de plaisir se rpandit en elle, la soulageant et la faisant hurler en

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mme temps. Ce cri surprit Royce qui ne le comprenait pas. Il s'arrta. Il ne voulait en aucune faon lui faire mal. Pas maintenant. Kristen regarda la grande main remonter doucement le long de son ventre, elle vit les doigts frler son nombril puis elle leva les yeux vers lui. Il la contemplait. Il se pencha pour l'embrasser, cette fois trs tendrement, comme pour lui dire que tout allait bien, qu'il ne voulait pas lui faire mal. Il la traitait avec sollicitude alors qu'il croyait avoir affaire une putain. Elle en fut bouleverse. Un sentiment nouveau prit naissance en elle. Elle lui parla avec son corps. Ses mains volrent jusqu' lui, l'encourageant se coucher sur elle. Elle carta les jambes pour le recevoir. Elle savait ce qu'il allait faire mais elle ignorait ce qu'elle ressentirait. Elle voulait savoir et elle voulait le savoir maintenant. Royce n'eut pas besoin d'encouragements supplmentaires. Avec toutes les autres femmes qu'il avait connues, il devait veiller ne pas leur faire mal, ne pas les craser. Il tait tellement plus grand et plus lourd qu'elles... Mais cette femme-l possdait un corps qui pousait le sien merveille. Il ne craignait pas de lui briser les os, elle le serrait contre elle comme si elle avait besoin de sentir tout son poids sur elle. Il la pntra. Tout doucement, s'merveillant d'tre capable de prolonger ce moment dont il avait tant rv. Il s'merveilla aussi de la douceur et de la chaleur de ce merveilleux fourreau. Puis l'obstacle se prsenta et tout son tre se rebella en prenant conscience de sa signification.

Kristen s'tait prpare ce moment de vrit. Les genoux levs, les pieds bien plat sur le lit, elle rassembla ses forces. Elle n'allait pas le laisser arrter maintenant. l'instant o elie le sentit se raidir et prendre appui sur les coudes pour la regarder, elle agrippa ses fesses et se jeta de toutes ses forces contre lui. Dans la position dans laquelle il se trouvait, Royce ne put l'empcher de parvenir ses fins. Il fut entirement envelopp avant mme de s'tre rendu compte de ce qui se passait. Mais il put apercevoir l'expression de sa partenaire, les yeux ferms, le visage crisp par la douleur. Il n'y eut pas de cri, seulement un petit hoquet. Puis ses traits s'apaisrent trs vite et ses paupires se soulevrent. Elle le regarda. Il ne parvint pas dominer sa colre. Et tu comptes aussi finir toute seule ? Seulement si tu le veux. Il gmit devant une telle rponse avant d'clater de rire. Puis il se laissa tomber sur elle, la serrant dans ses bras et lui faisant l'amour comme si sa vie en dpendait. Le moment tait mal choisi pour essayer de comprendre son comportement. Un incendie les consumait tous les deux.

Un souffle de vent, le premier de la journe, s'engouffra par la fentre ouverte. Les flammes des chandelles tremblrent puis s'teignirent toutes d'un coup.

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Royce se leva pour aller chercher de la lumire dans le hall et Kristen frissonna en se retrouvant seule dans le lit. La brise frla sa peau moite. Elle tait prte dormir. Pas lui. Elle se retourna de faon pouvoir le regarder quitter la chambre. Un rayon de lune dispensait une lumire argente. A quoi pensait-il maintenant et que ressentait-il ? Il ne devait pas tre encore bien furieux car il l'avait longuement serre dans ses bras aprs qu'ils avaient eu fini de refaire l'amour. Ils avaient recommenc s'aimer aussitt aprs la premire fois. Kristen tait peine revenue sur terre, merveille par cette premire exprience, qu'un nouveau tourbillon de passion les emportait. Elle sourit. Elle comprenait prsent pourquoi ses parents passaient tant de temps dans leur chambre. Brenna avait bien essay de lui expliquer quoi cela ressemblait mais il n'existait pas de mots pour dcrire une si incroyable batitude. Royce revint, protgeant de sa main ouverte la flamme d'une bougie. Il tait tard. Il n'avait mme pas pris la peine de s'habiller en quittant la pice. Sa nudit ne le troublait nullement. Mais elle troublait Kristen. Elle n'tait pas gne mais simplement perplexe en constatant que son propre dsir se rveillait dj. Le corps de Royce tait une sculpture parfaite, depuis les jambes puissantes jusqu'aux paules incroyablement larges. Une toison de poils sombres s'talait sur sa poitrine et venait mourir en un mince filet entre les deux colonnes de ses abdominaux. Il n'tait pas mince comme son cousin mais athltique.

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Kristen savait qu'elle ne se lasserait jamais de le contempler. Il ralluma les chandelles places sur le mur, audessus du lit, puis s'assit ses cts. Il ne se recoucha pas immdiatement. Kristen le caressa, ses doigts jouant le long du dos jusqu' la courbe des hanches. Quand il se retourna pour la dvisager avec une expression indchiffrable, elle s'arrta. Pourquoi t'arrtes-tu ? Je ne sais pas si tu as envie que je te touche ou non, admit-elle avec franchise. Je viens d'une famille o l'on s'embrasse beaucoup. Nous avons l'habitude de montrer notre amour en nous touchant. Mais si tu n'y es pas habitu, tu vas me trouver impudique. Je te trouve dj impudique, rpliqua-t-il d'un ton lger en s'allongeant ses cts, une joue sur la main afin de pouvoir la contempler son aise. Dieu m'en soit tmoin, je n'ai jamais connu de femme comme toi. Tu es sans honte... libre. J'aimerais pouvoir t'aimer en retour, te rendre ce que tu me donnes. Kristen ferma les yeux pour lui cacher le regret et la tristesse que ces mots lui causaient. Il n'avait pas besoin de lui rpter qu'il ne pouvait l'aimer. Il aurait pu se taire et lui laisser encore un peu d'espoir. Mais sa fiert naturelle reprit le dessus. Pourquoi parlez-vous d'amour ? A ce vouvoiement subit, il se raidit et serra les dents. Si j'ai bien compris, rpliqua-t-il schement, tu n'as pas dit que tu m'aimais, n'est-ce pas ? Non, je ne l'ai pas dit. J'aime beaucoup votre corps, milord, mais c'est tout.

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Trs bien. Pour une vierge, tu montres de belles dispositions. Tu pourrais faire une bonne putain. Kristen en eut le souffle coup. Comment osait-il ? Traite-moi de putain encore une fois, Saxon, et je t'arrache les yeux ! Cela le fit sourire. Il est un peu tard pour protester. Tu t'es trop vante. Non, je n'ai jamais dit que j'tais une putain. C'est toi qui l'as affirm. Tu ne l'as jamais ni. Tu sais trs bien pourquoi. Non, je ne le sais pas, rtorqua-t-il. Mais je suis trs curieux de l'apprendre. Alors rappelle-toi ce que tu m'as dit dans cette chambre. Tu as dit que tu me violerais si j'tais vierge. J'avais envie de toi, mais pas de cette manire. Il lui souriait puis son sourire s'largit et se transforma en fou rire. Bon sang, tu as pris au srieux ce que je disais sous l'emprise de la colre ? Kristen lui jeta un regard noir. Es-tu en train de prtendre que tu ne m'aurais pas viole mme si tu avais su ? Non, car, en vrit, si tu m'avais rsist ce soir, je t'aurais prise de force. Tu aurais appel cela un viol mais moi, je n'aurais fait que prendre ce qui m'appartenait de droit. Ce n'est pas de cela dont je parle, Saxon, rpliqua-t-elle avec impatience. Je sais que tu crois avoir le droit de m'utiliser comme bon te semble et nous pourrons en discuter une autre fois. Ce que je...

Discuter de quoi ? Laisse-moi terminer. M'aurais-tu, oui ou non, prise de force dans l'unique but de te venger ? Non, Kristen, pas comme a, murmura-t-il avec tendresse en effaant du bout du doigt une ride soucieuse sur le front de la jeune femme. C'est ce que tu craignais ? Oui. On dirait que nous nous sommes tromps l'un et l'autre. Je te dsirais mais je ne voulais pas te toucher car je pensais que tu tais une putain. Et une Viking, lui rappela-t-elle. Oui, mais cela avait de moins en moins d'importance. J'tais cur en pensant la faon dont tu te servais de ton corps. Elle lui prit la main et la pressa contre sa joue. Est-ce que je t'cure encore maintenant que tu sais comment je me sers de mon corps ? Il savait qu'elle se moquait gentiment de lui mais il n'tait gure habitu ce genre de plaisanterie. Il se rallongea, s'loignant volontairement d'elle. Qui es-tu, Kristen ? Tu tiens le savoir, n'est-ce pas ? Cette robe t'appartient ? J'avais raison ? Oui, elle est moi, soupira-t-elle. Je sais que tu n'as pas eu d'poux, cela signifie donc que ta famille est riche. Mon pre l'est. Vas-tu lui demander une ranon ? Non, rpondit-il en roulant sur le ct pour mieux la voir. Sage dcision, milord, car il t'obligerait m'pouser.

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Par le sang du Diable ! Que dis-tu l ? Epouser une Viking ? On dirait que c'est pour toi un sort pire que la mort. Pour moi, cela le serait ! Pour cette insulte, Saxon, je veillerai ce que tu m'pouses ! Tu es folle. Tu crois a ? Je suis aussi la fille de l'homme qui te tuera quand il viendra me chercher ! Elle regretta ces mots ds qu'ils eurent franchi sa bouche mais plus encore quand Royce se jeta sur elle avec fureur. Par le Ciel, ils ne cessaient de se dchirer avec des mots. Es-tu en train de me dire que d'autres Vikings vont venir ici ? Il tait glacial, tout coup, et elle ne pouvait l'en blmer. Il avait t de si joyeuse humeur jusque-l... Elle dcida de dire la vrit. Non, Royce, c'est peu probable. Mon pre n'aurait jamais donn son autorisation une telle expdition. Les hommes ne lui ont rien dit. C'est un marchand. Il croyait que son navire se rendait dans les villes de l'Est pour faire du troc. Il n'a aucun moyen de savoir que nous sommes venus ici. Alors pourquoi m'as-tu menac ? Elle retint un sourire. Tu devrais suivre tes propres conseils et ne pas toujours croire ce que je dis quand je suis en colre. Il grommela un vague juron avant de demander : Tu dis que le bateau lui appartenait. C'tait donc ton frre Selig qui le commandait ?

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Je ne t'ai pas dit qu'il tait mon frre, fit-elle, suspicieuse. Comment le sais-tu ? Par Meghan. Mais pourquoi voulais-tu me le cacher ? Je me disais que tu aurais trouv bizarre que je sois une putain sur un drakkar command par mon propre frre. Cela m'a paru bizarre mais je ne connais pas les murs de ton peuple... J'ignore si vous possdez un quelconque sens moral. Kristen n'aurait su dire pourquoi cette remarque l'offensait. Nous possdons un sens moral tout fait semblable au tien, Saxon. Il restait perplexe. Pourquoi tais-tu sur ce bateau ? Pourquoi faut-il que tu poses tant de questions ? Je suis curieux, c'est tout. Tu cherches peuttre encore me cacher quelque chose ? Elle eut un reniflement de mpris. Elle lui avait cach certaines choses jusque-l, parce qu'elle avait de bonnes raisons de le faire. Quant lui, il tait normal qu'il se montre curieux, surtout maintenant. Mais fallait-il satisfaire sa curiosit ? Pourquoi le ferait-elle ? Pour qu'il en apprenne davantage sur son compte ? Pour qu'il dispose de nouveaux moyens de pression sur elle ? Il ne le mritait pas. Mais elle ne voulait pas non plus qu'il se mfie. Que penserait-il s'il savait qu'elle s'tait embarque avec son frre pour trouver un mari ? Elle avait effectivement rencontr un homme... Le seul qui ne l'pouserait jamais.

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J'avais de nombreuses raisons d'tre bord mais elles n'ont aucune importance, rpondit-elle calmement. Le fait est que je suis partie sans permission. Je me suis cache dans la cale pendant trois jours. Tu voulais prendre part un raid ? s'enquit-il, incrdule. Ne sois pas ridicule. Je t'ai dj dit que personne ne savait que ce bateau venait ici. Et moi moins que les autres. Mon frre a piqu une crise de rage quand il m'a dcouverte bord. Il m'aurait bien ramene chez nous s'il n'avait craint que je rvle mon pre ce que ses amis et lui comptaient faire. Bien sr, tu as t bouleverse d'apprendre qu'ils allaient piller un monastre saxon ? Il ricanait et cela la rendit furieuse. Tu es chrtien et pour toi, le saccage d'un monastre est une abomination. Mais ne t'attends pas ce que des hommes aux croyances diffrentes considrent cet endroit comme sacr. Ces hommes-l n'avaient jamais pris part un raid jusque-l, la diffrence de leurs pres. Ils ont grandi en entendant sans cesse chanter leurs exploits, en rvant des richesses qui les attendaient dans d'autres pays. Ils savaient que les Danois convoitent votre le, qu'ils en occupent dj une bonne partie. Ils voulaient simplement une part du butin avant que les Danois ne s'emparent de tout. Et cela excuse les actes que ton frre avait l'intention de commettre ? Aprs tout, tuer ces chrtiens avant les Danois n'tait pas bien grave... Ils se seraient fait massacrer, de toute manire, alors

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quelle importance que ce soient des Norvgiens ou des Danois qui s'en chargent ? Son amertume la toucha car elle avait prouv les mmes sentiments en apprenant le but de leur voyage. Mon frre ne voulait rien me dire parce que..., peu importe... C'est Thorolf qui m'a appris tout ce que je viens de te dire et cela uniquement quand nous nous sommes retrouvs enchans dans ta cour, l en bas. Je ne les dfends pas mais je les comprends. Vous aviez oubli une toute petite chose, fit-il remarquer, glacial. Nous autres, Saxons, n'abandonnerons jamais ce qui nous appartient. Ni aux Danois... ni quiconque. La moiti de mes amis sont morts pour l'avoir appris trop tard, rpondit-elle tout aussi froidement. Ton frre est mort par sa propre faute, Kristen. Et tu crois que cela va me consoler ? cria-t-elle. Non, je suppose que non. Ils restrent silencieux tous les deux. Kristen ressentit alors une trange et drangeante sensation : elle aurait voulu que Royce la rconforte. Mais elle savait que cela lui tait impossible. Elle se glissa jusqu'au bord du lit et s'assit. La main de Royce l'arrta aussitt. Que fais-tu ? demanda-t-il. Il n'tait pas brutal mais simplement curieux. Elle regarda les doigts qui la retenaient, puis leva les yeux vers lui. Je retourne dans ma chambre. Pourquoi? J'en ai assez de rpondre vos questions, milord, soupira-t-elle. Je suis fatigue.

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Alors, dors. Vous voulez que je reste avec vous ? s'tonnat-elle. Il l'attira doucement contre lui. Kristen en tait abasourdie. Il y a plein d'armes ici. Vous n'avez pas peur que je vous tue dans votre sommeil ? Le feras-tu ? Non, mais je pourrais m'enfuir, dit-elle. Vous n'avez pas verrouill votre porte. Si tu en avais vraiment l'intention, tu ne m'en parlerais pas. Repose-toi, Kristen. Ne t'en fais pas, je n'ai pas perdu l'esprit. J'ai post un garde dans le couloir. Elle poussa une exclamation. Tu savais depuis le dbut que j'allais passer la nuit ici ? Sans s'en rendre compte, elle le tutoyait nouveau. Non, mais j'avais envisag toutes les possibilits. Maintenant, calme-toi... si c'est bien dormir que tu veux. Elle serra les lvres, vexe. Mais sa mauvaise humeur ne dura pas. Il voulait qu'elle reste avec lui, il avait us de son corps satit mais il tenait quand mme la garder auprs de lui. Cette constatation tait trs agrable... si agrable qu'elle s'endormit le sourire aux lvres. Dans les bras de Royce.

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Kristen observait Royce endormi. C'tait un luxe que de rester allonge l, ses cts, car elle aurait d tre debout depuis longtemps dj. D'ordinaire, Eda la rveillait bien plus tt. La vieille servante devait dj tre l'ouvrage en bas. Et Kristen n'tait pas nave au point de croire que parce qu'elle avait partag le lit du seigneur, elle serait dispense de travail. Elle soupira. Elle n'avait aucune envie de le quitter mais elle voulait aller chercher ses vtements dans la salle de bains avant que trop de gens ne soient prsents dans le hall. Elle se glissa hors du lit et enfila le hideux morceau de laine grise. Puis, ramassant la robe de velours vert qui gisait toujours sur le sol, elle la caressa de la joue avant de la poser dlicatement sur le coffre de Royce. Il ne lui permettrait pas de porter ses propres robes. Ils avaient fait l'amour et recommenceraient srement mais pour lui, elle restait une esclave une femme qui ne portait pas de robe de velours. Kristen? La main sur la porte, elle se retourna. Elle avait d le rveiller. Assis au bord du lit, nu, la chevelure bouriffe, il billait. Kristen ne put rprimer un tendre sourire. Oui, milord ? Tu serais partie sans me rveiller ? Je pensais que vous n'aviez pas envie de vous lever si tt. Viens ici. Elle hsita puis obit. S'il avait envie de refaire l'amour, elle n'y voyait aucune objection. Il n'existait pas de plus agrable faon de commencer la journe.

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Quand elle arriva devant lui, il lui prit les mains et les serra lgrement. Mais ce ne fut pas du dsir qu'elle lut dans ses yeux. O allais-tu ? En bas, travailler. Alors, tu oublies quelque chose. Non, je... Elle se tut en comprenant quoi il faisait allusion. Mets-les, Kristen. Elle essaya de se librer mais il l'en empcha en lui serrant les mains comme dans un tau. Elle secoua la tte, hbte. Tu veux que je porte ces chanes aprs... Comment peux-tu tre aussi cruel ? Je sais que tu ne les aimes pas et j'en suis dsol, rpondit-il avec douceur. S'il existait un autre moyen de m'assurer que tu ne t'enfuiras pas, je l'utiliserais aussitt. Mais il n'y en a pas. Trop d'esclaves se sont chapps pour rejoindre les armes danoises au Nord. Je sais que c'est ce que tu veux faire, pour retourner chez toi. Elle l'entendait peine. Les autres le veulent, mais pas moi. Une fois libre, tu pourrais les aider. Si je te disais que je ne le ferai pas, que je ne quitterai pas la maison ? Tu ne peux esprer que je te croie. Pourquoi pas ? s'exclama-t-elle avec colre. Tu m'as bien crue quand j'ai dit que je ne te tuerais pas. Alors, pourquoi pas maintenant ? C'est exactement cela, fit-il d'un ton impatient. Si tu tentes quelque chose contre moi, je peux t'en

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empcher, mais je ne veux pas courir le risque de te perdre. Tu ne prends pas ces prcautions avec tes autres esclaves ? Ils sont ns esclaves, descendants de Bretons que nous avons vaincus depuis des sicles. Wyndhurst est leur foyer. Toi, tu as t capture, tu as perdu ta libert. Tu n'as aucune raison de vouloir rester ici. Aucune raison ? Par le sang du Christ, tait-il aveugle au point de ne pas voir qu'elle ne voulait pas le quitter ? Mais il se trompait s'il croyait qu'elle allait accepter son sort. Pas question d'tre nouveau enchane et de continuer partager son lit. Trs bien, milord, dit-elle, glaciale. Vous pouvez me lcher. Je porterai ces fers. Il la lcha mais frona les sourcils en la voyant se diriger avec raideur vers la table et refermer les bracelets de fer autour de ses chevilles. Tu peux t'viter de porter l'autre chane, Kristen, si tu me promets de ne plus attaquer mon cousin. S'attendait-il des remerciements ? Maudit soit-il, pensa-t-elle, il n'a pas ide du mal qu'il me fait. Se redressant de toute sa hauteur, elle dclara avec amertume : J'aurais promis de ne pas m'enfuir mais cela, je ne peux pas. Mon affection pour lui ne compte pas tes yeux ? J'aimais beaucoup mon frre. Alors, tu porteras aussi l'autre chane jusqu' ce qu'Alden soit compltement guri et en tat de se dfendre. Si tu n'tais pas aussi forte, cette prcaution ne serait pas ncessaire.

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Je ne regrette pas ma force. Elle m'est utile quand j'en ai besoin, rpondit-elle. Est-ce tout, milord ? Oui, va-t'en. Elle le quitta sans un regard. La colre de Royce monta rapidement. Au nom du Ciel, qu'attendait-elle de lui ? Qu'il lui fasse confiance ? Elle devait pourtant comprendre que c'tait impossible ! Il ne devait pas seulement penser lui-mme mais aussi ceux dont il tait responsable, tous les habitants de Wyndhurst. Elle pouvait trop facilement venir en aide aux amis de son frre. Et ceux-ci libres, comment pourrait-elle empcher le massacre qui s'ensuivrait invitablement ? Garder en captivit un si grand nombre de Vikings posait un problme. Ils constituaient une vritable petite arme. Royce regrettait de ne pas les avoir tus comme il l'avait d'abord dcid. Il n'y aurait plus de problme prsent. Et il n'aurait pas non plus connu Kristen. La pense qu'elle aurait pu tre tue sur son ordre lui fit l'effet d'une douche glace. Son ressentiment ne durera pas, pensa-t-il. Elle est assez intelligente pour comprendre que, jusqu' ce que je puisse lui faire confiance, ces prcautions sont invitables...

La logique n'tait d'aucun secours Kristen. Seules les motions la gouvernaient. Elle se sentait blesse et trahie. Ce jour-l, elle n'adressa la parole personne. Elle rongeait son frein, perdue dans ses penses, entretenant sa rancune et sa colre. Et elle

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tait d'une humeur noire quand, le soir venu, Eda l'escorta au premier tage. La vieille servante passa devant la chambre de la prisonnire pour se diriger vers celle de Royce, mais Kristen ne la suivit pas. Elle claqua la porte de sa chambre derrire elle. Quelques secondes plus tard, Eda faisait son apparition. Qu'est-ce que cela signifie ? Tu as bien vu que je continuais... Et alors ? fit Kristen, l'air mauvais, en s'allongeant sur sa paillasse. Il m'a ordonn de t'amener lui. Et alors ? rpta-t-elle. Eda soupira. Ne fais pas ta forte tte, Kristen. On ne peut le contrarier. C'est ce que tu crois. Et c'est ce qu'il croit, lui aussi. Vous apprendrez tous les deux que c'est possible. Tu n'as pas besoin de m'enlever mes chanes, Eda. Ferme la porte et va-t'en. Et elle se tourna vers le mur. Elle ne vit pas la vieille femme secouer la tte et elle n'entendit pas non plus le claquement du verrou. Ramenant les genoux vers sa poitrine, elle tira si violemment sur la chane que les fers lui arrachrent la peau. Elle laissa chapper un cri avant de marteler sa couche de ses poings dans un drisoire effort pour se librer de sa frustration. Elle ne russit qu' se blesser davantage. Elle tait parfaitement immobile, les yeux tourns vers le mur, quand Royce fit son entre quelques instants plus tard. Il s'arrta au bord de son lit de fortune.

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Il n'avait pas vu cette chambre depuis que des esclaves l'avaient prpare. Tout le mobilier en avait t enlev l'exception d'un matelas bourr de paille. C'tait lugubre, il n'y avait mme pas une chandelle. Pourquoi ne viens-tu pas avec moi, Kristen ? Je suis fatigue. Et encore en colre ? Elle ne rpondit pas. Royce s'agenouilla et lui toucha l'paule. Assieds-toi que je t'enlve ces chanes. Elle se retourna pour le regarder mais ne s'assit pas. Si tu les enlves, tu ne me les remets plus. Sinon, laisse-les-moi. Ne sois pas aussi ttue, bon sang. Et accepte ce qu'on t'offre. Traite-moi comme un animal, si tu veux, mais sois au moins cohrent. Tu acceptais cet arrangement avant, remarqua-t-il. C'tait avant. Je vois. Tu t'attendais ce que tout change parce que tu as couch avec moi, c'est a ? Elle ne lui rpondit pas, dtournant les yeux, mais il lui saisit le menton et la fora le regarder. Rponds-moi, Kristen ! Oui ! cria-t-elle, amre et blesse. Je ne t'aurais pas trait avec une telle cruaut si les rles avaient t inverss. Je ne comprends pas comment tu peux me faire cela. Je sais que tu comprends pourquoi il doit en tre ainsi, Kristen. a ne te plat pas mais moi non plus.

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Comment le saurais-je ? Tu es le matre ici. Ce qu'on me fait subir, on me l'impose sur ton ordre. Il commenait perdre patience. Il se leva en la fixant d'un air agac. Trs bien, je vais te dire quelles autres possibilits tu as puisque ces chanes te rpugnent. On peut t'enfermer dans ma chambre, pourquoi pas ? mais tu ne pourras en sortir. Je n'ai gure de temps te consacrer au cours de la journe, tu seras donc seule la plupart du temps. Sauf la nuit. Prfres-tu cela ? Autant m'enfermer dans une cellule ! Nous n'en avons pas ici. Je t'offre ma propre chambre, plutt que celle-ci. Je te donne le choix. Il n'y a pas de choix, milord, rpliqua-t-elle. Seulement encore plus de privation. Vous parliez d'alternative... Offrez-m'en une que je puisse accepter. Il y a une autre chose que je pourrais faire pour te permettre de circuler librement Wyndhurst: tuer tous tes amis. Comment ? Il la toisa. Je ne pourrai te faire confiance que quand ils ne seront plus ici. Tant qu'ils resteront, la menace existe pour les miens de se faire massacrer si, par malheur, les prisonniers s'chappent. Par tes propres moyens, tu ne pourrais aller bien loin si tu t'enfuyais. Je te retrouverais sans mal. Tu plaisantes ? Non. Tu sais trs bien que je ne peux payer un tel prix pour ma libert. Comment oses-tu seulement vo-

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quer cette monstruosit ? Pourrais-tu vraiment assassiner des hommes sans dfense ? Ces hommes sont mes ennemis, Kristen. Ils me tueraient, s'ils en avaient l'occasion, et sans hsiter. Ce n'est pas moi qui les ai fait venir ici... et je ne voulais pas les garder non plus. C'est Alden qui m'a convaincu de ne pas les supprimer en disant qu'ils pouvaient nous tre utiles. Alors, tue-moi aussi, Saxon ! Je suis avec eux ! Oui, tu es mon ennemie, toi aussi, rpliqua-t-il calmement. Mais a me plat de t'avoir prs de moi. Maintenant, montre-moi ces chanes que je te les enlve pour la nuit. A moins que tu ne prfres les garder... Elle le fixa droit dans les yeux en gardant ses pieds sous elle. J'ai envie de te faire l'amour, Kristen, murmura-t-il d'une voix heurte. Je suppose que tu vas me repousser parce que tu es furieuse, mais je te le demande quand mme... Veux-tu venir dans mon lit? Non, parvint-elle rpondre malgr la boule qui lui serrait soudain la gorge. Je pourrais insister. Tu verras alors comment je me bats, Saxon. J'espre que ta colre ne durera pas, femme, dit-il, maussade, avant de quitter la pice.

Qu'as-tu fait mon cousin, femme, pour qu'il soit de si mauvaise humeur ? Kristen accorda pe;ne un regard Alden. C'tait la premire fois qu'il venait la voir depuis qu'elle l'avait attaqu et il se tenait prudemment de l'autre ct de la table. Elle se serait volontiers passe de sa prsence. Je ne suis pas responsable de ses humeurs. Alden sourit. Non ? Pourtant, voir comment il te dvore des yeux, on jurerait du contraire. Va-t'en, Saxon, rtorqua-t-elle en lui jetant un regard noir. Toi et moi n'avons rien nous dire. Tu veux toujours me tuer ? Si je le veux ? C'est mon devoir. Il soupira. Dommage que nous ne puissions tre amis. J'aurais pu te donner quelques bons conseils propos de mon cousin... Il semble que tu ne te dbrouilles pas trs bien avec lui. Je n'ai pas besoin de tes conseils ! s'exclamat-elle. Et je n'ai pas me dbrouiller avec lui. Je ne veux rien avoir faire avec lui ! Si tu le dis... mais j'ai aussi vu comment toi, tu le regardes. Une vraie biche pleine d'amour... Maudit sois-tu! le coupa-t-elle avec fureur. C'est Loki qui t'a fait. Va-t'en avant que je ne te lance ce pain la figure ! Alden s'loigna. Kristen tortura avec colre la pte pain qu'elle ptrissait. Comment cet homme osait? se moquer d'elle ? On aurait dit qu'il ne prenait pas au srieux ses menaces de mort. Dans ce cas, il se trompait lourdement. Elle n'avait que faire de son

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aimable nature et peu lui importait que, grce son intervention, ses amis et elle aient eu la vie sauve. Il possdait aussi un charme espigle et un sourire qui lui rappelaient son frre Eric, mais cela ne changait rien. Elle le tuerait... ds qu'elle en aurait l'occasion. Elle rejeta avec colre sa longue natte dans son dos. C'tait le plein t. La chaleur tait accablante. En Norvge, elle serait prsent en train de nager avec Tyra ou bien de galoper sur le dos de Torden pour sentir le vent du Nord sur son visage. Elle ne serait certainement pas enchane une chemine o le feu brlait toute la journe. Mais les regrets taient inutiles, ils ne servaient qu' alourdir sa peine. Cela faisait un peu plus d'un mois que leur navire avait touch ce funeste rivage. Thorolf et les autres charriaient toujours d'normes blocs de pierre pour le compte de ces Saxons. Il lui arrivait parfois de les apercevoir par les fentres ouvertes. Mais eux ne pouvaient la voir, recluse comme elle l'tait au fond du hall. Kristen savait qu'ils devaient s'inquiter son sujet, surtout Thorolf et Ohthere. Pourquoi n'avaientils pas encore fui? Etait-ce cause d'elle qu'ils n'avaient pas mis leur plan excution ? Non, il tait plus probable que Royce et ses maudites prcautions rendissent toute vasion impossible. Elle avait envisag de demander Royce la permission d'aller les voir mais Alden avait raison. Depuis une semaine, depuis qu'elle refusait de partager sa couche, Royce tait d'une humeur massacrante et, dans ces conditions, il tait inconcevable de lui prsenter la moindre requte. Mme envers ses hommes, il se montrait dur et cassant. Les serviteurs et

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Meghan se gardaient bien de l'approcher ou d'attirer son attention d'une manire ou d'une autre. Etait-ce vraiment de la faute de Kristen ? Elle se le demandait... Elle ne possdait srement pas une telle influence sur lui. Bien sr, il venait chaque soir lui demander de passer la nuit avec lui et chaque soir, elle refusait. Cela devait commencer se savoir. Alden n'tait pas sourd il avait sans doute entendu Royce vocifrer devant sa chambre au cours des nuits prcdentes. Royce n'avait certainement pas parl d'elle avec son cousin. Pourquoi l'aurait-il fait ? Elle n'tait qu'une esclave dont il s'tait entich. Jamais il n'admettrait qu'une esclave l'avait sduit, surtout une Viking, la race qu'il hassait le plus au monde. Quant Eda, elle n'ignorait rien de leur situation, mais elle tait trop loyale envers Royce pour raconter quoi que ce soit quiconque. Kristen, quant elle, tait tonne que Royce continue qumander ses faveurs malgr les refus rpts auxquels il se heurtait. Bien sr, sa bonne grce disparaissait et il devenait de plus en plus irritable. Mais il faisait tout de mme preuve d'une patience incongrue. En fait, Kristen s'attendait plus ou moins ce qu'il utilise la manire forte. Mais il ne le faisait pas. Et cela provoquait chez elle un trange sentiment de frustration. Elle avait toujours envie de lui. Maintenant qu'elle avait enfin connu l'amour, elle ne l'en dsirait que davantage. Seule sa fiert l'empchait de le lui avouer. Cette nuit-l, elle attendit avec anxit sa visite. Il ne vint pas. Du coup, elle l'imagina en train de pren-

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dre son plaisir avec une autre et tenta de se convaincre que cela lui tait gal. Elle aurait t mieux dispose le lendemain matin si elle avait su comment il avait pass la nuit. Les heures qui suivirent lui parurent incroyablement longues. Elle tait certaine que Royce ne viendrait plus jamais, qu'il en avait fini avec elle. Ne pas le voir de la journe ne fit que renforcer cette impression. Malgr cela, le soir venu, dans sa chambre, Kristen l'attendit encore aprs qu'Eda lui eut retir ses chanes. Elle resta assise sur sa paillasse martyriser ses guenilles, esprant le voir entrer. Elle ne voulait pas que Royce l'abandonne, mais qu'il vienne et qu'il l'oblige se donner lui. Pourquoi ne le faisait-il pas ? Aprs une longue attente, elle finit par se rsigner et se dshabilla. Depuis une semaine, elle dormait tout habille car Royce passait la voir chaque soir. C'tait dsormais inutile. Il ne viendrait pas. Elle ne dormait pas quand la porte s'ouvrit. Une torche dans le couloir dcoupait la silhouette massive de l'intrus. Immdiatement, des picotements parcoururent le corps de Kristen. Une joie folle l'envahit. Il tait venu ! Il ne l'avait pas oublie... Il s'immobilisa au bord de la paillasse, le visage ferm, sans prononcer le moindre mot. Elle brisa le silence. Etes-vous prt m'enlever ces chanes, milord ? Non. Mme si je jure sur la tte de ma mre que je ne chercherai pas fuir ?

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Non, car pour ce que j'en sais, il est possible que tu dtestes ta mre ou mme qu'elle soit dj morte. Kristen rprima sa rage. Elle se redressa sur les coudes, laissant la couverture glisser et dcouvrir ses seins. Ce n'tait pas trs noble de sa part mais elle en avait assez de cette situation. Elle mit suffisamment de colre dans sa voix pour lui laisser croire qu'elle ne s'tait pas rendu compte de ce qu'elle faisait. Il se trouve que j'aime normment ma mre et qu'elle est bien vivante. Elle doit tre folle d'inquitude mon sujet. Vous pensez sans doute qu'une femme n'a pas le sens de l'honneur ? Ou bien est-ce simplement parce que je suis une Viking ? Malgr lui, ses yeux avaient gliss jusqu' sa poitrine frmissante. Il se ressaisit et la dvisagea. Des mots, rien que des mots. Les actes en disent plus long et les tiens ne plaident pas en ta faveur. Pourquoi ? Parce que je veux tuer votre cousin ? Ou parce que je ne rponds pas ds que vous sifflez ? Du poing, il se frappa la paume de la main. Elle venait de marquer un point. Elle avait enfin russi provoquer une raction de sa part, mme si ce n'tait pas exactement celle qu'elle aurait dsire. Par le Ciel! jura-t-il, excd. Ton audace est inoue ! Je vois que je perds mon temps. Tu refuses simplement de comprendre. Je comprends, Royce, rpliqua-t-elle d'un ton raisonnable. Et j'tais prte faire la moiti du chemin. C'est faux ! Tu veux que ce soit moi qui fasse tout le chemin. Non, je t'ai offert ma parole et c'est un grand

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prix que je paie car j'ai autant envie de rentrer chez moi que de rester ici. Comment te faire confiance ? Je te connais peine. Et j'ai du mal croire que tu aies rellement envie de rester ici o tu es prive de tout, o tu ne seras jamais qu'une esclave. Quelle perspicacit, Saxon, se moqua Kristen. Pour quelle raison, en effet, voudrais-je rester ici ? Srement pas pour toi, en tout cas. Moi ? s'trangla-t-il. Tu veux me faire croire que tu tiens moi alors que tu me repousses tous les soirs ? A moins que tu ne sois enfin dcide m'accompagner, Kristen ? M'enlveras-tu ces chanes ? Par tous les saints... Il ne termina pas et tourna les talons. Il quitta la pice sans un mot. Kristen avait envie de hurler. Tu acceptes la dfaite trop facilement, Saxon ! cria-t-elle, dpite. La porte se rouvrit aussitt. Elle tressaillit. T'ai-je bien entendue, femme ? s'enquit Royce d'une voix glaciale. Il laissa la porte ouverte et se dirigea lentement vers elle. Kristen serra la couverture sur son cou. Elle hsita se lever car elle se sentait trop vulnrable, ainsi ses pieds, mais elle ne voulait pas montrer le moindre signe de crainte. Elle le fixa droit dans les yeux. Que crois-tu avoir entendu ? Il ne broncha pas mais son impassibilit avait quelque chose de menaant. Un dfi. Et quand on lance un dfi, on doit tre capable d'en supporter les consquences.

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C'est--dire? Il se pencha et, d'un seul geste, lui arracha la couverture des mains. Une fraction de seconde plus tard, il la chevauchait, lui tenant la tte deux mains pour l'embrasser. A l'instant o leurs bouches allaient se toucher, Kristen se cabra si violemment qu'il roula sur le ct. Elle savait que seule la surprise lui avait permis de russir ce coup-l, mais elle en tira immdiatement profit en bondissant vers la porte. Une main la saisit par la cheville. Kristen tomba, se retourna et, frappant Royce de son pied libre, russit se dgager. Mais il se redressait dj et elle sut qu'elle n'aurait pas le temps d'atteindre la porte. Elle se leva avec lui, reculant doucement, les bras replis devant elle comme un lutteur, pour le tenir distance. Il effectua un mouvement tournant pour l'obliger s'loigner de la porte. Ds qu'il eut bloqu sa seule issue, il s'immobilisa. Retourne sur ton lit, Kristen. C'tait un ordre. Elle secoua farouchement la tte, reculant encore jusqu' ce que le mur l'arrte. La fuite n'tait plus possible mais elle ne dsirait pas vraiment s'enfuir. Il allait finalement lui imposer sa volont et mme si elle tait bien dcide ne pas le laisser vaincre facilement, elle dsirait qij'il remporte cette victoire ou du moins qu'il croie l'avoir remporte. Son cur s'affola quand elle le vit enlever sa ceinture et arracher sa tunique. Il jeta ses vtements avec colre. Il tait vraiment furieux et l rsidait le danger. Il pouvait la blesser par mgarde. Sa force tait si terrifiante qu'il tait capable de la briser comme

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une noix entre ses bras. N'allait-il pas la battre pour la soumettre, comme le feraient la plupart des hommes ? Mais elle connaissait les risques en se lanant dans cette folle entreprise. Il ne bougea pas tout de suite, mais il la contempla. La lumire de la torche dans le couloir n'clairait que la moiti de son corps, laissant l'autre dans l'ombre. Si elle n'avait pas t nue elle aussi, il aurait sans doute fini par se calmer. Kristen fit un pas de ct, vitant le coin de la pice o elle aurait t irrmdiablement prise au pige. Elle s'aperut trop tard que c'tait ce qu'il voulait : la forcer retourner vers le lit ; il manuvrait habilement, l'empchant de gagner la porte. Elle choisit encore une fois la solution inattendue. Les mains jointes, elle frappa Royce comme elle avait frapp Alden. Le coup avait tourdi son cousin. Mais Royce ne lui tournait pas le dos et ce fut Kristen qui eut la surprise de se sentir saisie. Il ne chercha pas arrter son coup mais, au contraire, y ajouta sa propre force en se baissant. Irrsistiblement entrane, Kristen se sentit souleve de terre. Il la chargea sur son dos. Il n'avait que deux pas faire pour atteindre la paillasse. Il l'y laissa tomber comme un vulgaire sac. Le souffle coup, Kristen en fut moiti assomme. Royce ne lui laissa pas le temps de rcuprer : il se plaa entre ses jambes et la pntra avant qu'elle puisse tenter quoi que ce soit. Elle poussa une exclamation outrage et tenta en vain de le repousser de ses deux mains. Abandonne, tigresse, lui gronda-t-il l'oreille. Tu es vaincue.

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Elle se cabra pour le repousser, sans succs. En fait, cela ne servit qu' le faire plonger plus profondment en elle. Elle cria nouveau mais cette fois, cause du plaisir qu'elle prouvait de le sentir en elle. Il mit lui aussi un rle trs semblable. Ah ! femme, je retire ce que j'ai dit, murmurat-il, la voix rauque. Bats-toi autant que tu veux. Kristen faillit rire devant cette supplique passionne. Elle n'en eut pas le temps, car il posa la bouche sur la sienne en un fervent baiser. Elle lui offrit encore une faible rsistance en essayant de se dtourner mais finalement, elle dposa les armes, acceptant son baiser et le lui rendant. Il n'tait plus furieux et elle s'en rjouissait car elle n'aurait pas support la moindre brutalit de sa part. Elle joignit les mains derrire son cou pour mieux le serrer contre elle. Il commena alors un dlicieux mouvement circulaire, soulevant les hanches sans se retirer compltement pour fouiller de la faon la plus rotique l'entre de sa caverne intime. Kristen atteignit l'orgasme presque aussitt. Il fut d'une violence inoue. Elle se tordit, s'arcbouta, parvenant mme soulever Royce. Puis, il s'effondra sur elle de tout son poids, dcuplant encore son plaisir. Elle gmit. Son corps tait parcouru de longs frmissements incontrlables, elle avait l'impression que son ventre avait fondu sous l'effet du merveilleux liquide qui se rpandait en elle. Ce fut avec regret qu'elle revint la ralit. Il tait comme un poids mort sur elle mais cela ne la gnait pas. La tte tourne sur le ct, il respirait avec difficult. Elle lui caressa rveusement les cheveux, jouant avec ses boucles. Elle avait envie de rester

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ainsi jusqu' la fin des temps. Jamais, elle n'avait connu une telle sensation de paix. Que pouvait-il penser d'elle et de son comportement si versatile ? Considrant la faon dont les hommes tiraient fiert de leurs prouesses sexuelles, il devait sans doute s'attribuer le mrite de sa capitulation... Kristen s'en moquait, tant qu'il ne devinait pas qu'elle l'avait manuvr afin d'obtenir ce qu'elle dsirait. Elle jouait prsent avec les muscles de ses paules, sentant sous ses doigts la pulsation frntique d'une veine. Il se redressa pour la contempler. Elle lui rendit son regard, essayant de deviner ses penses, mais son expression restait totalement indchiffrable. En fait, il l'examinait comme s'il cherchait lui aussi deviner ses penses. S'il avait su... Elle sourit. Tu n'es donc pas furieuse contre moi ? Bien sr que si. Royce rit comme un gamin. Tu souris toujours quand tu es furieuse ? Pas toujours. Elle avait dit cela avec srieux. Il hocha le menton. Il ne s'habituait pas la faon qu'elle avait de toujours plaisanter. Je suppose que je devrais te demander pardon, offrit-il. Oui, tu le devrais. Pas question pour lui de s'excuser. Elle l'avait dfi. Il n'aurait peut-tre pas d se comporter de la sorte mais elle avait fait plus que l'accepter et elle avait pris sa part de plaisir... Il voulut se redresser pour la librer de son poids, mais leurs ventres se collrent encore plus intime^

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ment. Il tait toujours en elle et Kristen ferma les yeux, savourant cette sensation. L'observant, Royce retint son souffle. Bon sang, tu le fais exprs ? murmura-t-il d'une voix trangle. Elle ouvrit trs vite les paupires. Quoi? Elle ignorait sincrement ce qu'elle avait fait, cette fois. Quand tu es comme a... Tu as le mme air que quand nous... Comment le sais-tu ? Tu m'observes ? Oui. Cela intrigua Kristen. Je n'y avais pas pens. Je te regarderai, moi aussi, la prochaine fois que je ferai l'amour. Plonger dans des yeux comme les tiens un moment pareil, a va me rendre fou, prdit-il. Un sourire tira les lvres sensuelles de Kristen. Ne vous faites aucun souci, milord. Je ne pense pas que ce sera avec vous. J'espre que tu plaisantes, femme, rpliqua-t-il en faisant mine de l'trangler gentiment. Tu risques gros. Je ne te permets pas de prendre un autre amant. Tant que j'aurai envie de toi, tu me seras fidle. Elle haussa un sourcil moqueur. Vraiment ? Il ne lui rpondit pas mais la fora se lever avec lui. Il ramassa leurs vtements et se dirigea vers la porte. Kristen se sentit alors rougir en constatant que celle-ci tait reste ouverte. N'importe qui aurait pu les voir faire l'amour.

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L'amour. Elle aimait ce mot. Il tait son amant. Il y aurait des changements maintenant. Et il ne le regretterait pas. Elle lui prouverait son amour. Ds qu'ils eurent franchi le seuil de la chambre de Royce, celui-ci se tourna vers elle et la souleva dans ses bras. Maintenant, tu vas payer pour m'avoir repouss si longtemps. Tu ne dormiras pas de la nuit. Est-ce un dfi, milord ? ronronna Kristen. Elle esprait que c'tait plutt une promesse.

Le jour se levait peine quand Royce fut rveill par un de ses hommes. Une bagarre avait clat parmi les prisonniers. Ils avaient t ramens la raison mais Thorolf voulait lui parler. Royce renvoya le garde. Si les troubles taient termins, il n'y avait pas urgence. Mais il ne pouvait pas non plus tergiverser. Il soupira en contemplant sa compagne. A la lumire rose de l'aube qui pntrait dans la chambre, il voyait ses formes panouies. Kristen dormait. Les voix ne l'avaient nullement drange. Pas tonnant, se dit Royce. Il l'avait tenue veille pendant la majeure partie de la nuit... En fait, elle n'avait pas du tout eu envie de dormir. Il sourit en se remmorant leurs bats, un peu surpris de ne pas tre lui-mme fatigu. Elle tait allonge sur le ct, les mains entre les jambes comme si elle avait froid. Une habitude acquise sans doute au cours des rudes hivers de Nor-

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vge. Sa chevelure s'talait, en dsordre, comme une mare d'or. Il prouvait une joie sourde et exaltante la contempler ainsi sans qu'elle le sache. Elle tait la premire femme qu'il pouvait observer dans son sommeil. Il quittait toujours Corliss aprs leurs tristes rencontres. Quant aux autres, aux amours passagres, il prfrait ne pas s'endormir avec elles. Pourquoi en allait-il diffremment avec cette Viking ? Il se rendait compte qu'il aimait lui faire l'amour et aussi partager les moments qui suivaient avec elle. Pourquoi ? Pourquoi elle ? Il la mprisait toujours. Elle et ses semblables lui avaient inflig les pires tourments. C'tait une femme mais elle avait reu la mme ducation que les hommes qui taient venus ici pour tuer et spolier son peuple. Elle tait une Viking, une paenne, une abomination pour tout vrai chrtien. Il n'aurait pas d cder aussi facilement l'attirance qu'elle exerait sur lui. La faiblesse dont il avait fait preuve le dconcertait, et plus encore maintenant qu'elle avait affirm une volont plus indomptable encore que la sienne. Elle avait toujours eu envie de lui. Ce qui s'tait pass cette nuit le dmontrait. Pourtant, elle l'avait repouss pendant une semaine entire et aurait sans doute continu s'il ne l'avait force. Royce fit la grimace. Inutile de se fustiger. Le mal tait fait. La possder une fois n'avait pas suffi. Il avait toujours envie d'elle et plus que jamais. Mme en cet instant, il la dsirait. Il ne la rveillait pas parce qu'il savait qu'ils feraient nouveau l'amour plus tard.

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Malgr tout, il ne rsista pas la tentation de la toucher une dernire fois avant de quitter le lit. Il glissa la main entre ses seins qui frissonnrent peine. Il en pressa un gentiment avec sa paume. Kristen sourit dans son sommeil. Et Royce sourit son tour. La journe va tre merveilleuse , dcida-t-il en s'habillant. Mme la perspective de problmes avec les prisonniers n'branlait pas sa bonne humeur. Il les trouva dans la cour, runis devant la hutte construite leur intention. Waite ne les avait pas emmens travailler, attendant la visite de Royce. Celui-ci s'approcha de Thorolf et remarqua aussitt son air proccup. D'un signe de tte, Royce lui ordonna d'entrer dans la hutte o ils pourraient discuter sans tre drangs. On m'a dit que vous vous tes battus entre vous, ce matin, Thorolf. Tu veux m'en parler ? Thorolf eut un geste de la main comme pour balayer cet incident mineur. Oh! a? a, rien. Bjarni fcher Ohthere avec plaisanterie... Il s'arrta et reprit, trs srieux : Mais souci... vrai souci : Kristen et toi, milord. Royce resta pensif, se demandant s'il apprendrait jamais ce qui s'tait pass entre les Vikings ce matin. Dois-je comprendre que tu n'as pas aim toi non plus les plaisanteries de Bjarni ? Trop longtemps Kristen nous quitter. J'ai besoin parler elle... s'il te plat. Royce se raidit, sachant ce qu'il avait d en coter cet intrpide Viking pour prononcer ces trois derniers mots. Cela veillait en lui des soupons. Il avait

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souvent vu cet homme protger Kristen l'poque o on la prenait encore pour un garon. II prtendait n'tre que son ami. Et s'il tait plus que cela ? Depuis quand la connais-tu, Thorolf ? Depuis toujours. Voisins chez nous. Quand enfants, nager, courir, cheval, chasser ensemble. Ma soeur Tyra et Kristen, amies. Trs amies. Ainsi, c'est l'amie de ta sur et on dirait que tu te sens responsable d'elle. Pourquoi ? Thorolf resta muet. Est-ce parce que son frre est mort ? reprit Royce. Ou est-elle pour toi plus qu'une amie ? Parler moins vite, Saxon. Ou amener Kristen parler pour toi. C'est trs malin de ta part, mais elle ne viendra pas. Elle est parfaitement installe chez moi et il est inutile de lui rappeler votre triste sort. Elle ne te dira rien que je ne puisse te dire moi-mme. Elle va bien et on ne la maltraite pas. Ne te fais pas de souci pour elle. Besoin entendre elle le dire. Royce secoua la tte. Si c'est tout ce dont tu voulais me parler... Il se dirigea-vers la porte. Saxon ! s'exclama Thorolf avec colre. Pas toucher Kristen. Royce fit volte-face et le contempla avec incrdulit. Tu oses me dire ce que je dois ou ne dois pas faire ? Oui. Il clata de rire. Quelle arrogance ! Tu ne l'as peut-tre pas

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encore remarqu, mais tu n'es pas en position de me donner des ordres, Thorolf. Vas-tu pouser elle ? Ah ! a suffit, Viking ! s'impatienta Royce. C'est une esclave, pas une invite. Son sort dpend de toi et de tes camarades, comme je te l'ai dj dit. Mais rassure-toi. Elle n'a pas t blesse, ni force agir contre sa volont. Alors, toi pas toucher encore ? Cette fois, Royce ne rpondit pas. Thorolf en tira ses propres conclusions et son temprament de Viking fit le reste. Royce ne s'tait pas attendu cette attaque. Il n'avait pas prvu qu'un homme plus petit et moins fort que lui se risquerait l'agresser. Tout coup, il se retrouva au sol, la gorge serre dans une treinte mortelle. Il faillit tre trangl avant d'avoir eu le temps d'enfoncer sa dague de trois bons centimtres dans le ventre de Thorolf. Lche-moi, vite, commanda Royce. Thorolf lui obit et recula, une main sur son flanc ensanglant. Il tait toujours furieux mais, prsent, pour une autre raison : il avait chou dans sa tentative. Royce tait tout aussi exaspr. Qu'esprais-tu en tentant un acte aussi stupide ? s'enquit-il. Aprs, toi plus toucher Kristen. En me tuant ? Oui, je ne l'aurais plus touche mais tu n'aurais pas t l pour t'en vanter. Pas tuer, insista Thorolf. Autres moyens pour toi plus toucher Kristen. Jamais. Royce le contempla avec perplexit jusqu' ce que Thorolf mime ses intentions avec loquence. Oui, grogna Royce. Tu as raison. Je veillerai

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l'avenir ne pas rester porte de tes mains. Je m'aime bien comme je suis, entier. Il se redressa en secouant la tte. Jeune idiot, poursuivit-il, je t'ai dit que Kristen n'avait pas t force. Tu ne m'as pas cru ? La seule chose dont elle se plaint, c'est de devoir porter ses chanes. Thorolf lui jeta un regard incendiaire. Toi mentir ! Beaucoup vouloir Kristen. Beaucoup ! Elle refuser tous. Vraiment? Alors, j'imagine que j'ai eu de la chance, remarqua Royce schement. Si toi dire vrai, Saxon, tu dois pouser. Royce soupira devant une telle absurdit. J'ai dj une fiance, Thorolf, mais mme sans cela, je n'pouserais jamais une paenne, encore moins une Viking ou une esclave. Et Kristen est tout cela. De plus, elle m'appartient dj. Donne-moi une seule bonne raison pour laquelle je l'pouserais. Bjarni pas tort. Kristen peut-tre aimer toi. Alors, oui. Mais sans marier, pas aimer longtemps. Elle choisir toi, Saxon. Toi te conduire avec honneur ou perdre Kristen. Je ne peux pas perdre ce que je possde dj, rpliqua Royce. Et, prfrant ne pas fouiller davantage les trfonds de l'me viking, il sortit de la hutte. Thorolf le suivit des yeux tandis qu'il traversait la cour. Ainsi, Bjarni avait raison... Il disait avoir observ Kristen quand elle tait encore parmi eux et il prtendait n'avoir jamais vu de femme aussi amoureuse. Kristen avait enfin fait son choix. Et c'tait un mauvais choix. Solitaire et recluse, elle n'avait pas

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d'amis auprs d'elle pour le lui dire. Le Saxon ne l'honorerait jamais. C'tait un homme puissant et elle une esclave. En homme libre qui possdait bon nombre d'esclaves lui-mme, Thorolf comprenait le raisonnement du Saxon. Mais Kristen n'tait pas ne esclave. Et si elle dcidait de se rvolter, elle le ferait avec toute sa rage, avec toute sa dtermination. Cela pouvait tre extrmement dangereux pour le Saxon et pour elle-mme. Thorolf se demanda pourquoi il avait pris la peine de prvenir le Saxon. En tant que chrtienne, elle rpugnait utiliser la violence. Mais elle tait aussi une Viking et la fiert et l'audace des gens du Nord coulaient dans ses veines. Si seulement, elle tait moins tmraire ! pensa Thorolf. Si elle se retournait contre son matre, elle risquait de le payer trs cher.

Kristen s'tira langoureusement. Elle sourit au rouge-gorge perch sur le rebord de la fentre dont le chant joyeux l'avait veille. Il s'envola ds qu'elle se leva. Elle tait seule. Elle se demanda si la porte tait verrouille et alla le vrifier. Elle ne l'tait pas. Elle sourit nouveau. Oui, les changements avaient commenc. Royce allait enfin lui donner sa confiance. Elle devrait veiller ne surtout pas le dcevoir. Ses vtements gisaient toujours l o Royce les avait laiss tomber la veille. Elle s'habilla rapide-

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ment puis remit un peu d'ordre dans la chambre en fredonnant un chant celte que sa mre lui avait appris. Ainsi, tu connais d'autres langues que la ntre ? Kristen jeta un regard vers le seuil. Elle accueillit Eda avec un large sourire. Oui, plusieurs. Eh bien, arrange-toi pour que milord Royce ne t'entende pas utiliser celle-l, car la plupart des Celtes sont nos ennemis. La plupart ? Certains vivent paisiblement ici dans le Wessex aux cts des Saxons, tout comme ceux qui se trouvent dans le Devon et mme dans le Dorset. Mais les Celtes qui occupent les ctes l'Ouest sont nos ennemis... Ils se sont ligus avec les Danois. Et les Gallois qui vivent au Nord-Ouest? s'enquit Kristen en pensant sa mre. Des ennemis, eux aussi, mme s'ils sont trop loin d'ici pour nous causer du tort. La dernire fois que j'ai entendu parler d'eux c'tait il y a bien des annes quand ils ont attaqu la Mercie. Le roi Ethelwulf, le pre d'Alfred, s'est port au secours des Merciens. Il a conduit son arme vers le nord et vaincu les Gallois. Mais les autres, ceux de Cornouailles, continuent lancer des raids contre nous. Il y a peine deux jours, une bande de pillards a tent de nous voler du btail. Lord Royce a retrouv les btes mais il a pourchass les voleurs en vain pendant toute la nuit. Ils lui ont chapp. Alors, crois-moi, il n'aimera pas t'entendre utiliser cette langue. Kristen souriait de plus en plus batement, au point de se mettre rire de faon incontrlable.

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Voil donc pourquoi Royce n'tait pas venu la voir l'autre soir... Et dire qu'elle s'tait imagin qu'il passait la nuit dans les bras d'une autre femme ! Ta bonne humeur me surprend, grommela la vieille servante. Tu ne comprendrais pas, Eda. Mais je suis dsole que Royce n'ait pu rattraper ces voleurs. J'ignorais que les Celtes taient vos ennemis. Eda haussa les paules. Bah ! Ce ne sont pas les seuls. Il y a mme quelques seigneurs saxons qui ne nous aiment gure et l'un d'entre eux en particulier. Rien ne ferait plus plaisir lord Eldred que de voir milord Royce mort. Ils se dtestent depuis qu'ils se sont rencontrs la Cour. Sais-tu pourquoi ? Oui. Lord Eldred est jaloux de l'amiti qui unit le roi lord Royce. Cette amiti a commenc avant qu'Alfred soit couronn. Ils chassaient et participaient aux joutes ensemble. La plupart des fils cadets demeurent la Cour et milord y est rest jusqu' la mort de son pre et celle de son frre. A prsent, il s'y rend rarement et uniquement quand Alfred le demande. En raison de la menace que font peser les Danois sur le royaume, Alfred a pri milord et lord Eldred de mettre leur rancur de ct. Sage dcision. Royce a suffisamment de problmes avec les Danois pour ne pas, en plus, devoir protger ses arrires. Qu'est-ce que cela peut te faire ? La plupart des seigneurs, quand ils meurent, accordent la libert leurs esclaves.

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Je veux ma libert, Eda, mais pas de cette manire, rpliqua Kristen. La vieille femme eut l'air mi-surprise, mi-satisfaite par cette rponse. Bon, viens maintenant. Milord a dit de te laisser dormir mais il n'a pas dit de te laisser foltrer toute la journe. Tu as dj manqu un repas. Kristen sourit et se dirigea vers la porte. Eda contemplait les chanes qui tranaient dans un coin de la pice. Kristen surprit son regard. Laisse-les, Eda. Je ne les porte plus. C'est ce qu'il t'a dit ? Non, mais... Eda ramassa les chanes. Jusqu' ce qu'on me dise le contraire, tu devras les porter. Non, je te dis qu'il ne veut plus. Tu n'as qu' le lui demander. Es-tu devenue folle, Viking ? Je n'oserai jamais l'importuner pour un dtail aussi mineur. Kristen prit l'air menaant. Eda leva la main en signe d'apaisement. Kristen, reprit-elle, ne me rends pas les choses pnibles. S'il est prt te faire confiance dsormais, il me le dira. Ne peux-tu attendre un peu ? Non ! avait-elle envie de hurler mais quoi bon ? Dans quelques minutes au pire dans quelques heures si Royce tait dj parti elle le verrait et il corrigerait cet oubli. Elle pouvait bien attendre jusque-l mme si cela ne lui plaisait gure. Elle dut attendre beaucoup plus longtemps que prvu car il resta absent toute la journe. Eda apprit de la bouche de Udele, la gouvernante de Meghan,

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qu'il avait emmen l'enfant faire du cheval. Meghan revint en dbut d'aprs-midi, les joues roses et tout excite. Mais Royce ne l'accompagnait pas. Eda remarqua qu'il tait rare de le voir prendre sur son temps pour distraire sa sur. Et voir l'air enjou de Meghan, celle-ci avait beaucoup apprci leur promenade. Si Kristen avait t surprise qu'il manifeste tant d'attention envers sa petite sur, elle commenait aussi s'impatienter. Son impatience se transforma bientt en irritation, laquelle se mua en ressentiment. En fait, elle se retrouvait dans la mme disposition d'esprit que la semaine prcdente quand il l'avait force remettre ses fers. Se trompait-elle ? Pouvait-il se montrer si tendre au lit et n'prouver aucun remords la voir enchane ? Royce fit son apparition dans le hall la fin du dner. Kristen l'examina avec avidit tandis qu'il traversait la salle grandes enjambes. Quand leurs regards se croisrent, il lui sourit et la colre de Kristen s'vanouit comme par enchantement. Dieu lui en tait tmoin, ce Saxon possdait un charme irrsistible. Darrelle rclama son attention et Kristen reprit sa besogne. Elle avait tort de s'angoisser. Il n'tait pas mchant mais simplement distrait. Ds qu'il s'apercevrait qu'elle tait encore enchane, il ferait amende honorable et viendrait la librer. Ds la fin du repas, alors que chacun se prparait pour la nuit, Royce vint la trouver. Il avait mang satit, partag quelques bires avec ses hommes et attendait qu'on ait fini de chauffer l'eau de son bain. Il s'arrta prs d'elle et contempla l'norme boule

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de pte pain qu'elle prparait pour le lendemain matin. Comment s'est passe ta journe, femme ? Il vitait de la regarder et elle en conclut qu'il tait gn par la prsence des autres. Bien, milord. Ta nuit sera bien meilleure. Il avait fait cette promesse d'une voix rauque qui la fit frissonner. Puis, il se dirigea vers la salle de bains. Elle le contempla, incrdule. Il n'avait pas pu ne pas remarquer les chanes qui lui serraient les chevilles. Il tait impossible qu'il n'ait pas vu la longue chane qui la reliait au mur: elle tranait par terre et les femmes se plaignaient car elles ne cessaient de trbucher dessus. Une rage folle s'empara d'elle. Elle en tremblait. Que Dieu crve ses yeux verts ! Partager son lit alors qu'il ne lui accordait pas sa confiance la rabaissait au rang d'une putain. Je te l'ai dj dit, il est encore trop tt pour lui. Il ne peut pas te faire dj confiance. Attends ton heure. Eda se tenait derrire elle. Kristen ne prit pas la peine de se retourner pour rpondre. Les mains jointes pour rprimer ses tremblements, elle parvint contrler ses motions. Sa rage se mua en mpris. Si j'attends encore, j'aurai les chevilles en miettes et je l'aurai bien mrit pour avoir pactis avec l'ennemi. Ces blessures seront ma pnitence. Ta pnitence ? Que le Ciel m'en soit tmoin, tu parles comme une chrtienne. Tes prtres offrent-ils eux aussi leur pnitence vos dieux ? Kristen prfra ne pas rpondre.

Il n'y a plus de travail, Eda ? demanda-t-elle froidement. Non. Eda la dbarrassa de la chane qui l'attachait au mur. Elle retira aussi les bracelets afin de lui permettre de monter l'escalier plus facilement. Elle ne pouvait s'empcher d'prouver de la compassion pour la Viking. Allons-y, dit-elle, sachant que Kristen la suivrait. C'est ce qu'elle fit car, sans armes et sans un plan cohrent, il tait inutile de tenter de s'enfuir. Mais, comme la semaine prcdente, Kristen s'arrta devant la porte de sa chambre tandis qu'Eda continuait vers celle de Royce. En pntrant dans sa cellule, Kristen se figea : la pice avait t entirement vide. Elle sentit Eda derrire elle. Qu'est-ce que a signifie ? Milord ne m'a rien dit propos de la chane, Kristen, mais il a bien prcis que le seul lit dont tu disposes maintenant, c'est le sien. Kristen clata de rire. Vraiment ? C'est ce qu'on va voir. Je prfre encore dormir par terre ici que dans son lit. Il va tre furieux. Et alors ? Eda la quitta pour aller informer Royce. Kristen ne broncha pas. Puis elle entendit le verrou claquer. Elle avait vaguement espr qu'Eda l'oublierait car, tandis que Royce prenait son bain en bas, elle aurait eu tout le temps de se glisser dans sa chambre pour y drober une arme, mme si l'usage

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qu'elle aurait pu en faire ne lui apparaissait pas encore clairement. Elle s'assit dans le coin de la pice le plus loign de la porte, et attendit.

Quand Royce arriva, Kristen n'avait toujours pas boug. Les genoux rassembls sous elle, elle tait prte bondir en cas de besoin. Il ne semblait pas furieux... pas encore. Mais il n'tait pas ravi non plus. Sortant de son bain, il portait une tunique blanche manches longues, et une sorte de robe ouverte devant, borde d'un large galon de soie verte et qui descendait jusqu' ses pieds. Le vert et le blanc mettaient en valeur sa chevelure sombre et son teint bronz. Il tait superbe mais elle n'en avait cure. Il continuait se moquer d'elle, et ce petit jeu avait assez dur. Eda m'a expliqu les raisons de ta prsence ici. Je veux savoir pourquoi tu t'es crue dispense de porter tes chanes alors que je ne t'ai rien dit de tel. La voix de Kristen s'leva, calme et assure. C'est simple, Saxon. Tu sais pourquoi j'ai refus de partager ton lit pendant une semaine entire. Malgr cela, tu m'as prise avec toi, hier soir. J'ai t assez stupide pour croire que tu avais chang d'avis et que tu ne voulais plus m'imposer ces chanes. C'est vrai, rpliqua-t-il, tu as t stupide de

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croire une chose pareille. Je t'ai dj expliqu pourquoi tu dois rester enchane. Je t'ai aussi propos d'autres choix. Le calme de Kristen s'envola. Je crache sur tes propositions ! Je porterai tes maudites chanes, mais je ne veux plus de toi. Je ne supporterai pas de te faire l'amour la nuit et d'tre enchane le jour. Il s'approcha d'elle. Craintive, elle se leva, mais il ne la toucha pas. Je te croyais plus forte... Je ne suis pas sans courage, milord. Mon pre a t captur et emprisonn dans sa jeunesse. Ma mre a d endurer l'esclavage, elle aussi. Je suis ce que mes parents ont fait de moi et je ne serais pas digne d'eux si je ne pouvais supporter ma condition actuelle. Pour moi, il s'agit d'une punition mrite pour leur avoir dsobi et tre partie avec mon frre. Je suis capable de le supporter, Royce. Mais il y a des limites ce que je suis prte subir sans me battre. Ne t'occupe plus de moi dsormais, et je ne te causerai aucun problme. Je ne peux pas, dclara-t-il, sincre. Et toi non plus, tu ne le veux pas, Kristen. Je ne veux plus rien avoir faire avec toi. Il serra les lvres et des turbulences tranges apparurent dans le vert de ses yeux. Comment peux-tu dire une chose pareille aprs hier soir ? C'est ainsi. Menteuse ! Tu as encore envie de moi, je te le prouverai. Elle le regarda avec mpris.

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L'obstination est mon plus grand dfaut. Il me vient de ma mre. Un jour, elle a refus de parler mon pre en raison d'une dispute. Elle ne lui a pas adress la parole pendant un mois entier. Et pourtant, ils s'aiment avec passion. J'ai peut-tre encore envie de toi, Royce. Je suis attire par toi et cela, je ne peux le changer. Mais je ne l'admettrai jamais et si tu me possdes, ce sera contre ma volont car, en m'enchanant, tu me montres que je ne suis rien pour toi, que tu n'prouves aucun sentiment mon gard. J'ai besoin d'autre chose de l'homme auquel je me donne. Le dsir seul ne suffit pas. Ainsi, tu nous refuses tous deux ce plaisir ? Kristen ferma les yeux. Qu'avait-elle espr ? Qu'il lui dise qu'il tenait elle ? qu'il prouvait des sentiments trs forts pour elle ? Quelle folie... Elle ouvrit les yeux. Il n'avait pas boug. Mais, prsent, un muscle tressaillait sur sa joue. Il serrait les poings et ses yeux taient deux fentes vertes. Il tait enfin en colre. Tant mieux ! Voil au moins quelque chose qu'ils avaient en commun. Rponds-moi, femme ! Oui, milord. Je refuse ce plaisir. Diablesse ! Tu as parl. Maintenant, tu vas m'couter. Je te prendrai quand j'en aurai envie, que cela te plaise ou non. J'ai t clment jusqu'ici, mais j'ai eu tort et je ne commets jamais deux fois la mme erreur. Tu as cru... j'ai voulu te laisser croire que tu avais le choix. C'est faux, Kristen, tu n'as pas le choix. Tu m'appartiens. Ta vie, ton corps, ton me, tout m'appartient. Jamais ! Tu me possdes, c'est vrai, car tu peux me tuer, me vendre, me violer ou faire de moi ce qu'il

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te plaira. Mais il n'en sera pas toujours ainsi. Si je suis vendue, si je m'chappe ou si je meurs, tu ne possderas plus rien. Quant t'appartenir ! Tu ferais mieux d'y rflchir deux fois. A moins que je ne le veuille, ce mot ne signifie rien. Pour t'appartenir, il faudrait que je t'aime vraiment. Il faudrait que je veuille ne jamais te quitter... Je ne te demande pas ton amour, dclara-t-il mchamment. Tant mieux ! rtorqua-t-elle sur le mme ton. Parce que je ne te le donnerai pas. Tu parles de choix. Oui, que tu me possdes dpend uniquement de toi. Que je sois prte m'offrir toi ne dpend que de moi. Et cela, je ne le veux pas, Saxon. Tu veux donc me rsister ? Oui. Tu as dj appris tes dpens que cela ne sert rien. Non, ce que j'ai appris, c'est qu'il est facile de te manipuler en te dfiant, admit-elle avant de poursuivre, l'air railleur : Tu ne sais pas encore comment je peux me dfendre. Hier soir, tu n'as rien fait que je ne voulais que tu fasses. Car j'avais envie de toi. Mais si tu tentes de me forcer maintenant, je me battrai pour de bon. Et je te jure que tu n'en tireras aucun plaisir. Elle ne le vit pas bouger. D'un geste vif comme l'clair, il s'tait empar de son bras et la tranait vers la porte. Elle le laissa faire jusqu' ce qu'ils soient dans le couloir. L, brusquement, elle se libra. Elle l'entendit jurer tandis qu'elle fuyait. Il la plaqua violemment au sol avant qu'elle n'atteigne l'escalier. Il pesa sur elle de tout son poids.

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Elle attendit encore qu'une opportunit s'offre elle. Ds qu'il se souleva un peu, elle lui expdia son coude dans les ctes et roula sur le ct. Elle tenta de le frapper nouveau d'un coup de pied mais il saisit sa jambe au vol, la tordit d'un coup sec en arrire. Il lui prit la main et, l'instant d'aprs, il la mettait sur ses paules. Il eut quelques problmes se redresser tandis qu'elle se dbattait violemment, mais il y parvint et se dirigea vers sa chambre. Kristen ne s'avouait nullement vaincue. Jete en travers de ses paules, elle empoigna ses cheveux longs et les tira si violemment en arrire qu'un homme moins puissant en aurait eu le cou bris. Royce perdit l'quilibre et se cogna contre le mur. Kristen cria en se sentant tomber. Elle atterrit sur les fesses. Mais elle ne lcha pas les cheveux de Royce, le forant s'agenouiller prs d'elle. Avec un cri de rage, il lui fit lcher prise en lui tordant le poignet derrire le dos. Elle crut qu'il lui brisait le bras. Il ne cherchait, en fait, qu' l'obliger se lever. Ce qu'elle fit vivement. Il la maintenait devant lui, l'obligeant avancer en lui imprimant de douloureuses torsions du bras. Il la conduisit ainsi jusqu' sa chambre. Ds qu'ils en eurent franchi le seuil, il la poussa violemment. Kristen trbucha, se redressa et fit volte-face. Calmement, il ferma la porte. Tout aussi calmement, il dpassa la jeune femme et lana la cl par la fentre ouverte. Un frisson glac parcourut Kristen. Il ne se jeta pas immdiatement sur elle. La pice tait bien claire et il semblait froidement dtermin. Il la jau-

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geait, mais il ne venait toujours pas. Il se dirigea vers le lit. L, l'aide de sa dague, il commena dcouper de fines bandes de tissu dans la couverture. Elle ne comprenait pas o il voulait en venir. Elle se disait qu'il tait srement devenu fou car cette couverture tait une vritable uvre d'art, tisse dans une laine trs fine et brode de fils de couleurs diffrentes. Aprs avoir dcoup quatre longs morceaux, Royce s'arrta. Il attacha l'un des morceaux l'un des quatre montants du lit puis se dirigea vers le suivant. Kristen se figea. Elle crut que son cur s'arrtait car elle ne voyait qu'une seule raison un tel comportement. Avec un hurlement de dsespoir, elle courut jusqu'au mur couvert d'armes et dcrocha une lourde pe. Il tait fou ! Repose-la, Kristen. Comment pouvait-il tre aussi calme quand il avait l'intention de la torturer ? Elle lui fit face. Non! Tu devras me tuer! Je ne te laisserai jamais me torturer ! Il secoua la tte avant d'achever sa besogne. Il attacha le troisime bout de tissu, puis le quatrime. Il ne la regardait mme pas, se concentrant sur ce qu'il faisait. Elle ne le quittait pas des yeux et vit un sourire cruel tirer ses lvres. Cette vision lui rendit son sang-froid. L'pe tait lourde, beaucoup plus lourde que toutes celles avec lesquelles elle s'tait entrane. Tout coup, elle se rendit compte qu'elle avait laiss pas-

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ser sa chance. Elle aurait d en prendre une plus lgre, et attaquer Royce plutt que de rester l le regarder sans rien faire. Royce rengaina sa dague dans son fourreau. Les mains nues, il vint vers Kristen. Il disposait d'un ample choix d'armes dans la panoplie mais pour se servir, il devait d'abord l'carter. Elle ne lui en laisserait pas l'occasion. Gardant la pointe de l'pe assez bas, elle tait prte la relever brusquement pour piquer vers sa cible. Mais Royce s'arrta distance, de faon qu'elle soit oblige de bouger pour l'atteindre. Dis-moi, Kristen. Toutes les Norvgiennes sontelles aussi bien entranes au maniement des armes ? Non. Mais je sais que toi, tu l'as t car tu as prouv deux reprises ton habilet au dtriment de mon cousin. C'est ton pre qui t'a entrane, je suppose ? Ou peut-tre ton frre Selig ? Bien sr, il n'tait pas si fort que cela sinon... Elle poussa un hurlement de rage et leva l'pe audessus de sa tte pour l'abattre violemment. Elle lui aurait tranch l'paule s'il n'avait fait un bond sur le ct. Mais, au lieu de reculer, il s'tait approch d'elle. Son poing frappa le poignet de Kristen avant qu'elle n'ait eu le temps de manuvrer nouveau son arme pesante. L'pe tomba bruyamment sur le sol. Kristen se sentit retourne. Tout coup, il se trouvait derrire elle et lui maintenait les deux bras dans une treinte irrsistible. Elle avait beau se dbattre de toutes ses forces, elle ne parvenait pas se librer.

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Petite idiote. Personne ne t'a appris ignorer les commentaires de ton adversaire ? Pour toute rponse, elle lui envoya un coup de talon dans le tibia mais ses fines sandales ne lui infligrent qu'une douleur minime. Il la jeta sur le lit avant de se laisser tomber sur elle, l'immobilisant sous son poids. Il attendit qu'elle libre une de ses mains pour s'en emparer. Kristen gmit sourdement lorsqu'il noua un morceau de tissu autour de son poignet. Il avait li le poignet gauche au montant droit. Elle se retourna mais son poing ne rencontra que le vide. Ddaignant la deuxime main, il s'occupa des jambes. Il lui fut facile d'en attacher une en immobilisant l'autre sous son genou. Kristen avait envie de pleurer mais la rage l'emportait encore. Aprs, tu feras bien de me tuer, Saxon, sinon je t'enverrai en enfer ! Royce ne prit mme pas la peine de lui rpondre. Il se leva et la contempla : elle avait les deux jambes cartes, les deux pieds solidement attachs aux montants du lit. Il s'approcha du dernier coin encore inutilis. Kristen ne le quittait pas des yeux, gardant son bras droit press contre elle. Quand il se pencha pour le saisir, son poing jaillit. Il ne fut pas assez vif et elle prouva une immense satisfaction en voyant la lvre de Royce clater. Du sang perla. Il n'tait plus aussi fier, prsent. Il s'empara de son bras libre d'un geste rageur et l'immobilisa dans un nud douloureux. Puis il se redressa et essuya le sang sur sa bouche du revers de la main.

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Il triomphait. Elle ferma les yeux. Cela avait t trop facile. Et maintenant, il allait la fouetter, ou la punir d'une manire ou d'une autre. Elle sentit un contact glac contre sa peau. Il dcoupait sa tunique avec sa dague. Kristen garda les yeux ferms. Elle ne crierait pas quand la douleur commencerait, elle ne pleurerait pas et elle ne le supplierait pas. Elle ne lui donnerait pas cette joie. Ouvre les yeux, Kristen. Elle refusa. Elle sentit le lit s'affaisser. Il venait de s'asseoir ses cts. Finalement, comme il ne disait et ne faisait toujours rien, elle s'nerva et regarda. Son regard tait plong dans le sien. Puis, dlibrment, ses yeux quittrent son visage pour caresser tout son corps. Une sensation de chaleur s'veilla au plus profond d'elle-mme. Elle tait totalement impuissante. Elle pouvait peine plier les genoux. Ses bras n'taient pas compltement tirs et elle tait nanmoins surprise de constater que cette position n'tait pas rellement inconfortable. Ses liens ne lui mordaient pas les chairs moins qu'elle ne force dessus. C'tait l'incapacit dans laquelle elle se trouvait de se dfendre qui la rendait si misrable. Et aussi le fait de ne pas savoir comment il allait la torturer. Tu t'es trompe. Elle le dvisagea, perplexe. Comment a ? Tu jurais que je n'aurais aucun plaisir si tu me rsistais. Je t'assure que c'est un rel plaisir de te voir comme a.

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Dieu lui vienne en aide ! Cet homme allait prendre plaisir l'humilier... Sors ton fouet et qu'on en finisse, Saxon ! Il sourit. Ah ! oui, tu as parl de torture. Tu fais bien de me le rappeler. Il s'empara de sa longue natte et l'examina avec une grande attention. Tu ne vas quand mme pas me fouetter avec a ? s'exclama-t-elle, incrdule. Bonne ide, fit-il en souriant. Il lissa la natte dore entre ses mains. Peut-tre comme... a, ajouta-t-il. L'extrmit de la natte formait comme un pinceau entre ses doigts et il s'en servit pour effleurer le bout d'un de ses seins. Le sang afflua dans le mamelon qui se dressa. Kristen en eut la chair de poule. La rponse involontaire de son corps ne passa pas inaperue aux yeux de Royce dont le sourire s'largit. Le pinceau frla ngligemment la valle qui sparait les seins avant de brosser doucement l'autre mamelon. Royce se doutait-il de ce qu'il tait en train de lui infliger ? Jusqu'ici, Kristen avait eu peur. Cette peur se transformait prsent en excitation. Elle tait la merci d'un homme qui savait parfaitement comment la satisfaire. Elle n'avait pas envisag une telle torture... Tu... tu ne vas pas me frapper ? Pourquoi sembles-tu si surprise ? demanda-t-il doucement en promenant son pinceau improvis sur son ventre. J'aime trop ta peau, tu crois vraiment que je voudrais lui infliger des marques disgracieuses ?

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Tu tais furieux... Avec raison. Tu viens de faire de moi un menteur. J'ai jur ton ami Thorolf, aujourd'hui mme, que je n'ai pas eu te forcer pour t'amener dans mon lit. Et tu viens de m'obliger le faire. Tu lui as dit... Oh ! Royce haussa les paules. Il se faisait du souci pour toi et voulait s'assurer que je n'usais pas de mes privilges pour profiter de ta personne. Et maintenant ? Oui, maintenant c'est vrai. Mais tu as admis toimme qu'hier soir, je n'ai rien pris que tu n'tais dispose m'offrir. Fallait-il que tu dises cela Thorolf ? Tu aurais prfr qu'il se ronge d'inquitude pour toi ? J'aurais prfr qu'il ne s'imagine pas que... Que tu me trouves ton got ? Que le diable t'emporte. Saxon ! Tu ne me plais pas. Elle poussa alors un petit cri de surprise : il venait de l'embrasser sur le ventre. Non, arrte ! Du bout de la langue, il dessina les contours de son nombril. Tu rsistes toujours, tigresse ? Mais comme tu ne peux pas m'en empcher, peut-tre vas-tu me supplier ? Non! Il se redressa et ses mains s'talrent sur son ventre pour entamer une lente ascension vers ses seins.

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C'est bien ce que je pensais. Tu n'as pas vraiment envie que j'arrte. Ses doigts s'enroulaient autour de ses seins. Elle s'entendit insister d'une voix dfaillante. Non. Je... je ne supplierai ja... jamais. Il pina les mamelons durcis avant de leur infliger un plus tendre traitement. Il continua provoquer alternativement douleur et plaisir sur cette zone particulirement sensible. Elle avait envie de hurler. C'tait insupportable. Elle ne pouvait plus faire semblant de ne rien prouver. Son cur battait la chamade, le sang affluait dans ses veines. Une chaleur merveilleuse se rpandait en elle. Royce tait fascin par le spectacle qu'elle lui offrait, avec ses yeux d'un bleu limpide comme deux fentes obliques et ses dents qui mordillaient sa lvre infrieure. Il s'interdit de lui embrasser les lvres de crainte qu'elle ne le morde. Mais ses mains quittrent enfin ses seins pour maintenir son visage tandis qu'il l'embrassait partout sauf sur la bouche. A l'oreille, il l'implora : Dis-moi que tu me veux, Kristen. Ja... mais. Il se redressa pour l'examiner. Il n'avait jamais vu de femme aussi proche de l'extase. Il secoua la tte en souriant. Tu es ttue, ma douce tigresse, mais moi aussi... Et je te promets que tu vas m'implorer. Il se leva et gagna l'extrmit du lit. L, trs lentement, les yeux poss sur son corps offert, il commena se dshabiller. Le regard de Royce sur elle procurait Kristen les mmes sensations que ses caresses.

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Elle ferma nouveau les yeux et essaya de se calmer, en vain. L'ide de ce qui allait venir l'excitait trop. Elle n'eut pas attendre longtemps. Elle sentit les mains de Royce sur ses chevilles. Elle refusa de le regarder. Lentement, les mains remontrent l'intrieur de ses jambes non, elle ne regarderait pas , dpassrent ses genoux, plus lentement encore, frlrent ses cuisses, plus haut... Il s'arrta, hsita. Kristen retint son souffle, certaine que son cur allait exploser. Puis les doigts changrent de direction, envelopprent ses hanches avant de redescendre vers les genoux. Elle commenait respirer plus librement quand ses maudits doigts entamrent une nouvelle ascension. Encore et encore, il recommena cette lancinante exploration, s'approchant chaque fois plus prs de son intimit mais ne la touchant jamais, lui laissant croire qu'il allait enfin le faire, le lui faisant esprer. Elle tait submerge de sensations dlicieuses. Regarde-moi, Kristen. Elle secoua follement la tte. Kristen. Elle rejeta le menton en arrire afin de ne pas le voir accroupi entre ses jambes. Tout coup, il glissa ses bras sous ses hanches et la souleva. Elle sentit ses joues frler l'intrieur de ses cuisses. Et maintenant, as-tu envie de moi, Kristen ? Elle ne rpondit pas. Il la souleva encore un peu et elle sentit son souffle sur... Dieu lui vienne en aide... Seigneur ! Sa langue toucha le petit bouton rose qui contr-

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lait sa passion et il n'en fallut pas davantage. Kristen explosa avec violence. Elle hurla le nom de Royce. Elle se cambra, exigeant le contact de sa langue. Elle l'aurait serr contre elle si elle avait pu. Mais il ne lui refusa pas ce qu'elle demandait. Un bonheur suprme la dvora. Royce n'en avait pas fini avec elle. Elle n'eut pas le temps de retrouver ses esprits que, dj, il entamait un nouvel assaut. Et elle n'avait plus la volont de lui rsister. Elle tait trop heureuse, trop berlue par ce qu'il venait de lui faire. Rien que d'y penser, elle en tait nouveau bouleverse. Il tait sur elle prsent. Ses lvres traaient des sillons brlants sur sa peau. Mais il ne voulait pas la pntrer, il refusait de s'abandonner tout de suite sa propre rage. Il se redressa. Tu me veux, souffla-t-il contre ses lvres. Dis-le. Non. Il lui mordilla les lvres. Tu prfres que je te laisse maintenant ? Elle aurait l'impression de mourir s'il mettait cette menace excution. Mais le pouvait-il ? Non, c'tait impossible. Elle resta silencieuse, les yeux emplis d'un mlange de fiert obstine et de dsir. Il gmit, acceptant la dfaite. Mais ce n'tait rien en comparaison de ce qu'il prouva quand il plongea en elle, la conduisant avec lui au sommet d'une nouvelle jouissance. Kristen revint la ralit pour dcouvrir que Royce lui enlevait ses liens. Quand il eut termin, il la serra dans ses bras et se rallongea. Elle se nicha

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contre lui. Elle ne lui rsisterait plus prsent, il s'en rendait compte et en profitait. Tu savais que je ne t'aurais pas quitte, murmura-t-il d'un ton accusateur. Oui, je le savais. Somnolente, Kristen sourit.

Le plus doux des baisers la rveilla. Elle soupira et s'tira sans ouvrir les yeux. Son rve semblait trop vrai, elle tait chez elle, en Norvge, et elle nageait dans les eaux du fjord. Mais ce baiser tait bien agrable. Tu abandonnes le combat, tigresse ? Kristen sourit, sachant que Royce tait assis ses cts dans le lit. Non, milord. Voil un nouveau dfi que je suis prt relever. Oh! Elle ouvrit les yeux et s'empara de l'oreiller pour le lui lancer au visage. Il fuyait dj vers la porte. Non, Kristen... Tu as gLgn, j'abandonne. Il y a beaucoup faire ce matin et il est dj tard. J'ai envoy Eda chercher tes affaires et... Il s'interrompit alors que la vieille servante faisait son apparition. Ah, bien, reprit-il. Tu n'as qu' lui expliquer, Eda. Il disparut. Kristen se redressa.

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Que se passe-t-il ? Qu'y a-t-il de si urgent ? Alfred arrive aujourd'hui, expliqua Eda. Votre roi ? Eda hocha la tte. Des cavaliers viennent de nous l'annoncer. Nous n'avons que quelques heures pour tout prparer. Mais pourquoi vient-il ? C'est un honneur pour nous. Mais tu ignores la vraie raison de sa visite ? Comment veux-tu que je la connaisse ? C'est son habitude, depuis le trait de paix, de rendre visite ses barons pour inspecter leurs dfenses, voir s'ils sont prts et leur rappeler leurs devoirs. Il encourage les hommes s'entraner plus durement et ils lui obissent. C'est la troisime fois qu'il vient Wyndhurst depuis l'Anne des Batailles. Tu vois... Tu en savais plus que tu le croyais, la taquina Kristen. Il peut y avoir d'autres raisons... On dit qu'il aime rendre visite ses amis pour oublier pendant quelques heures la menace des Danois et les manigances de la Cour. Et lord Royce a toujours t un de ses prfrs. Comme c'est charmant, rpliqua Kristen, sarcastique. Au matin, quand il n'tait pas avec elle pour assaillir ses sens et ses penses, elle retrouvait une certaine mfiance l'gard de son seigneur . Alors, reprit-elle, qu'as-tu pour moi ? Encore des vtements trop petits ? Non, ceux-ci ont t faits spcialement pour toi, ils devraient t'aller mieux.

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La robe qu'Eda lui montrait dut Kristen, car elle tait taille dans le mme tissu grossier que les hardes qu'elle portait jusque-l. C'est Royce qui l'a fait faire ? Non, lady Darrelle, rpondit Eda. Elle te trouve indcente, elle dit que tu as les chevilles et les jambes nues et que c'est intolrable. Il semble que tu ne laisses pas indiffrents certains hommes. Kristen sourit, puis elle rit avec Eda. Mais sa bonne humeur s'vanouit ds qu'elle aperut les chanes que la vieille servante lui tendit lorsqu'elle eut mis la robe. Elle ne broncha pas et referma ellemme les bracelets sur ses chevilles. Rsister Royce n'avait servi rien. Et il ne servirait rien non plus de continuer montrer sa rpugnance. Si jamais un jour elle devait tre dbarrasse de ses chanes, elle en serait ravie. En attendant, mieux valait les porter car elles nourrissaient la haine qui lui permettait de rsister au seigneur saxon. Le hall tait presque dsert quand les deux femmes y pntrrent. La plupart des femmes prparaient les chambres pour le roi et sa suite. Royce et ses hommes taient partis la chasse afin de constituer des rserves de viande. Les serfs, eux, travaillaient dehors, emmenant les chevaux aux pturages afin de librer de la place pour les montures des nouveaux arrivants. Certains roulaient d'normes tonneaux de bire vers le manoir. Les deux femmes qui s'chinaient devant la chemine s'esquivrent ds que Kristen et Eda firent leur apparition. Kristen en fut si berlue qu'elle ne ragit mme pas quand on lui posa son autre chane.

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Elles n'esprent quand mme pas qu' deux, nous allons prparer le repas pour tous les invits ? Eda rit de bon cur. Elles reviendront avec les autres ds que lady Darrelle en aura fini avec elles en haut. Les visites royales mettent toujours milady au bord de la crise de nerfs. Elle n'arrte pas de hurler et de se lamenter. En fait, elle empche tout le monde de travailler. Tout irait nettement mieux si elle restait au lit. Eda! C'est la vrit, insista la vieille femme. Kristen dissimula un sourire tandis qu'elles s'attaquaient leur tche. Eda venait de rvler un nouvel aspect de sa personnalit: le sens de l'humour. Depuis qu'elle tait arrive dans ce pays, Kristen avait constat que l'humour ne faisait gure partie des habitudes locales. Elle n'en apprciait Eda que davantage. Tout coup, elle se rendait compte qu'elle prouvait une relle sympathie pour lavieille servante. Avec sa rudesse, ses conseils intempestifs et son attention bourrue, elle rappelait Kristen la vieille Alfreda qui tait aussi autoritaire qu'une mre une mre ordinaire, pas une mre comme Brenna mais aussi une trs bonne amie. Eda retrouva vite son caractre grincheux. C'est incroyable ! grogna-t-elle quelques secondes plus tard. Elles ne sont pas encore revenues ! Et c'est moi, une vieille femme, qui vais devoir servir ces trois-l, comme si je n'avais que a faire ! Kristen suivit son regard vers la porte que trois jeunes inconnus venaient de franchir. Ce sont les messagers du roi ?

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Oui, et en croire leur apparence, ce sont des nobles. Les trois hommes riaient aux clats. Ils enlevrent leurs courtes plerines mais gardrent leurs armes en se dirigeant tout droit vers le grand tonneau de bire au fond du hall. Eda essuya rapidement trois coupes pour les leur apporter. Quand elle revint, elle semblait encore plus proccupe. Je pensais bien avoir reconnu ce joli cur. C'est lord Eldred. Non, femme, ne regarde pas, prvint-elle schement. Il ne doit surtout pas te voir. Peine perdue, Kristen avait dj attir l'attention des trois hommes. Le hall tant dsert, ils avaient vaguement regard les deux seules personnes prsentes. Et il tait difficile d'ignorer Kristen une fois qu'on l'avait aperue. Elle tait trop diffrente trop grande, trop sculpturale et certainement beaucoup trop fire pour faire une serve ordinaire. Kristen garda les yeux baisss mais elle voulait savoir : Lequel est-ce ? Le blond. Il a eu l'audace de prcder le roi. Je me demande si milord Royce sait qu'il est ici. Non, c'est impossible. Jamais il ne tolrerait de le laisser seul chez lui. Suis-moi. Perplexe, Kristen se laissa entraner au bout de la table de faon tourner le dos la salle. Elle n'avait pas oubli ce que la vieille servante lui avait appris au sujet de lord Eldred. C'tait l'ennemi de Royce. Pourquoi osait-il s'aventurer pratiquement seul chez son ennemi ? Pour montrer qu'il ne le craignait pas ? Ou bien comptait-il sur la prochaine arrive du roi et sur sa protection ? Eda avait voqu une trve entre

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les deux hommes, mais que valait cette trve s'ils se hassaient profondment ? Elle essaya de se reprsenter lord Eldred d'aprs la vision fugitive qu'elle avait eue de lui son arrive. Il devait tre peu prs aussi grand qu'elle. Il n'tait donc pas petit pour un Saxon, sauf si on le comparait Royce. Il tait sans doute un peu plus g que son rival mais pas aussi puissamment bti. Il semblait pourtant en excellente condition. Et il possdait des traits extrmement sduisants. Mais son charme la laissait indiffrente car c'taient les hommes solides comme Royce qui l'attiraient. Elle n'prouvait l'gard de celui-ci et de ses compagnons qu'une vague curiosit. Tu as perdu ton pari, Randwulf. Ce n'est pas un homme dguis en femme, mais bien une femme. Kristen laissa chapper une exclamation trangle et fit volte-face. Ils taient tous les trois juste derrire elle. Elle ne les avait pas entendus approcher. C'est un pari que je suis content de perdre, rpondit le brun Randwulf. Il lana une pice d'or Eldred sans quitter Kristen des yeux. La pice tomba sur le sol car Eldred tait lui aussi fascin par la jeune femme. Dis-nous, femme, pourquoi t'ont-ils enchane ? s'enquit Eldred. Ton crime est-il si grave ? Es-tu vraiment si dangereuse ? Ce n'tait pas chose dire devant Kristen. Elle sentit la colre monter en elle. Je le suis. Ouh ! J'ai peur ! s'exclama l'un d'entre eux, et tous les trois s'esclaffrent. Dis-nous la vrit, femme, insista Eldred.

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Je suis norvgienne, rpliqua-t-elle. Cela vous suffit-il ? Par le sang du Christ, une Viking ! s'exclama le troisime homme. Je comprends l'usage des chanes maintenant. Dommage qu'elle ne soit pas danoise, se lamenta Randwulf. J'aurais su comment la traiter. Eldred sourit. Tu es un sot, Randwulf. Quelle importance ? C'est une esclave, prsent. Il leva la main pour frler la joue de Kristen. Nerveuse, elle dtourna la tte. Ils l'avaient encercle et la table derrire elle l'empchait de fuir. De toute faon, elle ne serait pas alle loin avec la longue chane qui la retenait au mur. Passez votre chemin, milords, lana-t-elle. J'ai du travail. Elle tenta un geste tmraire : elle leur tourna le dos en esprant que cela suffirait les loigner. Elle s'tait trompe. Un corps dur se pressa contre le sien et deux mains lui saisirent les seins. La raction de Kristen fut immdiate. Elle n'eut qu' se retourner pour se dbarrasser de son agresseur. C'tait Randwulf et il tituba avec une expression de stupfaction presque comique. Tu as os, femme ? balbutia-t-il en essayant de retrouver son quilibre. Tu as os ! Kristen examina ses trois assaillants. Eldred semblait amus mais pas les deux autres. Par le Ciel ! Si seulement elle avait eu une arme pour les tenir distance... Mais on ne lui permettait mme pas de se servir des petits couteaux de cuisine. Les autres femmes se chargeaient de dcouper tout ce qui devait l'tre.

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Je ne suis pas ici pour votre plaisir, milords, je suis une otage afin que les hommes avec qui je suis venue ne cherchent pas s'enfuir. Royce n'apprcierait srement pas qu'on me fasse du mal. Elle bluffait car elle ignorait quelle serait la raction de Royce si ces hommes la violaient. Cela pouvait trs bien lui tre compltement gal. Il pouvait mme en tre ravi car il tiendrait l une bonne excuse pour provoquer Eldred en duel. Ce dernier l'avait coute avec un intrt non dissimul. Royce ? Pas lord Royce ? Tiens, tiens... Elle doit lui offrir ses faveurs, ricana Randwulf. Et s'il peut l'avoir, alors nous aussi Non ! s'cria Kristen qui ne quittait pas Eldred des yeux. Es-tu prt courir un tel risque ? Il te tuera ! Tu crois a, femme? fit Eldred en souriant. Laisse-moi te dtromper. Ton Royce ne fera rien du tout car Alfred n'aime pas que ses nobles se battent entre eux et Royce ne fait jamais rien qui dplaise Alfred. Tout en parlant, il s'tait approch, imit par ses acolytes. Elle devait les surveiller tous les trois et Eldred en profita pour la prendre par surprise. Il lui saisit les mains et les lui maintint derrire le dos, la forant s'craser contre lui. Il essaya de l'embrasser mais elle se droba. Il pensa remdier cette situation en lui tenant les deux poignets avec une seule main. Ce fut son erreur. Elle libra immdiatement une de ses mains et, au lieu de le gifler comme toute autre femme l'aurait fait, elle le gratifia d'un coup de poing la mchoire

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qui le fit reculer, tourdi. Elle n'eut pas le temps d'en profiter car les deux autres lui sautrent dessus et l'empoignrent. Eldred tait furieux. Un rictus affreux tordait ses traits. Tu vas me le payer, barbare, promit-il. J'aurai ta peau ds que j'en aurai fini avec toi ! Assez! Ils se tournrent tous pour voir Alden accourir, Eda sur les talons. Kristen eut envie d'embrasser la vieille femme pour avoir amen quelqu'un... mme lui. Ne te mle pas de a, Alden, prvint Eldred. Elle m'a frapp. Vraiment ? Eh bien, a ne m'tonne pas, rpliqua Alden en contournant la table pour dsigner de la pointe de son pe la chane qui l'attachait au mur. Pourquoi crois-tu qu'on l'ait enchane ? Eldred se fit menaant. Je te prviens, Alden. Je suis dcid l'avoir. Oui, approuva Randwulf. Moi aussi ! Vas-tu nous combattre tous les trois ? Eldred souriait. Alden feignit la surprise. Moi ? Je n'en aurai pas besoin. Elle se dbrouille trs bien toute seule. Tu vas voir. Il me semble quitable qu'elle soit autorise le faire. Et il brisa l'attache de la chane d'un violent coup d'pe. Les trois hommes ne ragirent pas tout de suite. Ils surveillaient Alden qui se tenait trois mtres d'eux, l'pe tire. Randwulf fut le premier surpris. Kristen se libra de sa poigne et ramassa la longue chane qui tranait par terre. Le troisime homme ne put la lcher assez vite. Kristen lui assena un coup de chane sur le crne et

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le propulsa vers ses amis. Elle n'tait plus encercle et elle disposait d'une arme redoutable. Ils ne pouvaient plus l'approcher sans risques. Randwulf fut assez tmraire pour essayer. Il pensait pouvoir bloquer la chane avec son avant-bras puis la dsquilibrer en tirant dessus. Il ne fut pas assez vif. Ayant vu son bras lev, Kristen frappa audessous, sur la cage thoracique. Sous la violence du coup, une cte se brisa avec un craquement sinistre. Le souffle coup, Randwulf faillit s'vanouir et la douleur devint tellement insupportable qu'il s'effondra en hurlant. Kristen n'prouva pas le moindre remords. Elle tait prte recommencer. Eldred fut le premier s'en rendre compte et il fit signe l'autre homme de reculer. Mais nullement rsign, il se tourna vers Alden. Ne crie pas victoire trop vite. Le roi entendra parler de cette affaire. Il nous a envoys ici... Pour maltraiter les esclaves de mon cousin, peut-tre ? Non, je ne le pense pas. Et ta place, Eldred, je me soucierais davantage de la raction de Royce que de celle d'Alfred. Elle a bless un homme. Elle doit payer. Mon cousin paiera l'amende. Eldred ricana et sortit pour se calmer, laissant son compagnon le soin de s'occuper de Randwulf. Kristen resta sur ses gardes jusqu' ce qu'ils aient tous quitt le hall. Puis elle fit face Alden. La chane pendait entre ses mains mais elle ne la lchait pas. Il la fixa droit dans les yeux, devinant ses penses. Tu le ferais ? demanda-t-il avec une trange douceur. Alors que je viens de t'aider ?

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Je n'ai pas demand ton aide. Mais elle t'tait ncessaire. Elle finit par hocher la tte. Trs bien, pour cette fois... Elle laissa tomber la chane, montrant qu'elle ne l'attaquerait pas. Mais ce que tu as fait mon frre, reprit-elle, je ne pourrai jamais l'oublier. Alden soupira. Je le sais et j'en suis dsol. Kristen lui tourna le dos.

Les femmes revinrent dans le hall, et aucune d'entre elles ne s'tonna de la relative libert dont jouissait Kristen. Elles n'avaient, en fait, gure le temps de s'en proccuper, trop prises par les prparatifs du festin du soir. Kristen elle-mme n'avait pas une seconde de rpit. Aprs s'tre enroul la chane autour de la taille pour viter qu'elle ne racle bruyamment le sol, elle s'tait aussitt remise au travail. Moins d'une heure aprs, elle se retrouva nouveau dans la mme situation. Tout coup, elle sentit quelqu'un derrire elle et deux bras se refermrent autour de sa taille. Un moment panique, elle retrouva vite son aplomb et sa dtermination habituels. Ils osaient nouveau s'en prendre elle. Et cette fois, devant Darrelle et tous les serviteurs. Tu vas bien ?

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Kristen eut l'impression de se liqufier. Royce ! C'tait Royce et sa voix trahissait une relle inquitude. Cet homme qui lui infligeait le port des chanes, qui, la veille encore, affirmait se moquer de ses sentiments... Cet homme la serrait prsent dans ses bras la vue de toutes et de tous. Elle n'y comprenait plus rien. Avez-vous perdu l'esprit, milord ? Elle se retourna pour voir s'il n'tait pas pris de boisson. Cela ne semblait pas tre le cas. Il fronait les sourcils, visiblement aussi perplexe qu'elle. Je te pose une question parfaitement sense et tu me rponds comme un demeur. Non, je n'ai pas perdu l'esprit. Et toi ? Je commence me le demander, rpondit-elle mi-voix, gne. Tu viens me voir ici, cette table, alors que tu ne l'as jamais fait. Te rends-tu compte que tout le monde nous regarde ? Royce parcourut le hall du regard, croisant mme un instant celui de Darrelle. Le dsarroi vident de sa cousine ne le troubla pas le moins du monde. Il contempla nouveau Kristen qu'il serrait toujours dans ses bras. J'en ai assez de faire semblant de t'ignorer pour viter les commrages, dit-il avec simplicit. Si Eda n'avait pas t avec toi, tout l'heure... Personne n'aurait os agir comme elle l'a fait. Cette fois, ils sauront tous ce que tu reprsentes pour moi. Si je le pouvais, je t'imprimerais mon sceau. Si les nobles d'Alfred savaient lire, je te mettrais une pancarte autour du cou. Personne ne doit plus ignorer que tu bnficies de ma protection. Et tant mieux si je dois le prouver l'pe la main !

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Elle n'en croyait pas ses oreilles. Pourquoi ? Je ne suis qu'une de tes esclaves... Ne joue pas les timides, rpliqua-t-il. Tu sais trs bien que tu comptes beaucoup pour moi. Jusqu' ce que tu te lasses de moi ? Jusque-l, oui. S'ils avaient t seuls, elle n'aurait pas laiss passer cette rponse sans ragir, mais elle tait trop consciente des regards poss sur eux. Elle ne pouvait se permettre de rabrouer vertement l'homme que l'on considrait comme le seigneur et matre de ces lieux. Je suis sre que vous avez beaucoup faire, milord, tout comme moi. Elle maniait le vouvoiement et le tutoiement comme le chaud et le froid. Royce ne s'y trompa pas. Je jure que je ne te comprendrai jamais. N'importe quelle autre femme aurait couru dans mes bras en pleurant aprs une scne pareille. Toi, tu n'en parles mme pas, tu m'accuses mme d'tre malade alors que je m'inquite pour toi... Kristen sourit et, malgr elle, ce sourire se transforma en rire. C'est donc pour a ? Tu es inquiet propos de ce qui est arriv avec ces trois pantins ? Tu n'es mme pas bouleverse. Pourquoi le serais-je ? Je n'ai pas t blesse. Son attitude tait si surprenante qu'il commena s'en irriter. Il s'tait prcipit pour la consoler, pour jurer de la venger et cela la laissait parfaitement indiffrente. Il tait prt embrocher Eldred et il l'aurait certainement fait si ce chien avait t prsent au moment o Alden lui avait racont ce qui

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s'tait pass. Mais plus que sa rage, ce qui l'emportait c'tait le souci qu'il s'tait fait pour Kristen. Et elle s'en moquait... Tu ne ralises pas qu'un crime a t commis, dclara-t-il avec svrit. Contre une esclave qui n'a aucun droit ? Contre l'homme que tu as bless. Elle se figea. Le bleu de ses yeux prit des reflets glacs. Quel crime ? Celui de me dfendre ? Tu oses appeler a un crime ? Pas moi. C'est la loi. Un esclave ne peut porter d'arme, sauf si son matre le lui ordonne. Il ne peut attaquer personne et encore moins un noble. Agresser un noble est passible d'une trs grosse amende pour un homme libre. Alors, pour un esclave... Et c'est cela qui te chagrine ? Va-t-on me pendre parce que je me suis dfendue ? Ne sois pas ridicule, femme. Je suis ton seigneur. C'est moi qu'il appartient de payer cette amende et je le ferai volontiers. Je voulais simplement que tu te rendes compte que tout cela est trs srieux. Tu ne peux le prendre la lgre. Je ne te dirai pas merci, rpliqua-t-elle. Que tu donnes de l'argent ce porc ne me plat pas. Dans mon pays, ces hommes seraient dj morts pour avoir tent de me faire une chose pareille. Tu ne peux pas esprer qu'il en aille de mme ici, Kristen, rpondit-il d'une voix plus douce. Cela ne me plat pas non plus que cette ordure de Randwulf touche une rcompense, et je veillerai ce qu'il souffre un peu plus avant d'obtenir cet argent. Tout coup, Kristen prit conscience que Royce

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n'tait nullement ennuy de payer pour elle cette amende qui devait reprsenter une somme importante. Il voulait surtout infliger Randwulf une punition supplmentaire. Il voulait la venger... Elle ne connaissait personne, mme parmi son propre peuple, qui soit prt venger un esclave. Par le sang du Christ ! Cet homme ne serait-il donc jamais cohrent ? Il la traitait comme la dernire des dernires et, l'instant d'aprs, la chrissait du plus tendre amour. Kristen baissa les yeux, mal l'aise. J'apprcie ce que vous voulez faire, milord, mais ce n'est pas ncessaire. Comme je l'ai dj dit, je n'ai pas t... Elle ne put terminer. Deux des plus jeunes serfs se ruaient dans le hall en hurlant que le roi tait arriv. Royce se tourna vers l'entre du hall comme s'il oubliait subitement Kristen. Ce n'tait pas le cas. Il se tourna vers Eda. Enlve-lui ces chanes, Eda, dit-il avant de fixer Kristen. Nous devons conclure un march, toi et moi, mais je n'ai pas le temps de t'en parler maintenant. Pour l'amour du Ciel, femme, tiens-toi bien ! Elle l'observa tandis qu'il se dirigeait rapidement vers l'entre du hall. Elle vit lady Darrelle trottiner derrire lui et lui adresser la parole. Il la renvoya d'un geste impatient. Tous les serviteurs taient masss aux fentres pour assister l'arrive du roi Alfred. Kristen ne bougea pas. Elle ne broncha pas non plus quand les bracelets honnis lui furent ts ni quand Eda droula la chane qu'elle avait garde autour de la taille. Lentement, trs lentement, un

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sourire clatant illumina ses traits. Royce allait passer un march avec elle. Quel que puisse tre ce march, il accepterait sa parole en change. Il lui faisait enfin confiance. Une douce euphorie l'envahit. Elle avait envie de crier, de hurler sa joie, et elle l'aurait sans doute fait si Eda ne l'avait surveille du coin de l'il. La vieille femme avait eu raison depuis le dbut il suffisait d'attendre son heure... Oui, je vois comme tu es contente, murmura Eda sans sourire. N'oublie pas ce qu'il a dit, femme. Ne fais rien qui l'oblige te les remettre. Elle jeta les chanes dans un coin. Kristen acquiesa d'un air absent. Elle ne pensait qu' Royce et ce que cette confiance nouvelle signifiait. L'espoir renaissait en elle. Elle ne s'tait peuttre pas trompe en jetant son dvolu sur Royce de Wyndhurst. Il voyait toujours en elle une ennemie, mais Garrick et Brenna avaient eux aussi t des ennemis... Et cela ne les avait pas empchs d'unir leurs vies. Des trangers commenaient affluer dans le hall. Toute sa joie, Kristen tait prte partager le sentiment d'exaltation des Saxons qui accueillaient leur roi. Mais elle fut surprise par la jeunesse d'Alfred. Le roi des Saxons tait bien plus jeune que Royce... Elle crut d'abord qu elle se trompait. Ce tout jeune homme ne pouvait tre celui qui avait men les Saxons contre les terribles Danois, et qui tait parvenu leur arracher un trait de paix. Rien ne le distinguait des autres nobles qui se pressaient autour de lui. Ils taient tous aussi bien habills, certains mme mieux que lui. Et d'autres l-bas, des hommes plus gs, l'apparence bien

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plus redoutable, auraient trs bien pu tre roi sa place. Pourtant, le roi avait quelque chose de plus que les autres. Cette mme autorit qu'elle avait perue chez Royce ds le premier jour. C'tait un homme rompu au commandement. Et tous les autres, des seigneurs habitus tre obis, se montraient dfrents envers lui. En dehors de sa jeunesse et du pouvoir que sa souverainet lui donnait, Alfred de Wessex n'tait pas un homme remarquable. De grande taille pour un Saxon, il avait le teint ple et des yeux bleus trs vifs. Il n'avait pas l'apparence d'un guerrier. Kristen devait apprendre par la suite qu'il tait en fait un savant aux manires raffines. Elle devait aussi dcouvrir qu'en dpit de son allure efface, il faisait preuve d'une nergie hors du commun. D'une redoutable efficacit dans la conduite des affaires du royaume, il possdait une volont de fer et tait fermement dcid garder le Wessex sous domination saxonne. A l'instar des membres de sa suite, le voyage l'avait fatigu. Il accepta avec reconnaissance le calice de vin que lady Darrelle lui tendait tout en se montrant attentif aux hommes que Royce lui prsentait. De nombreux invits prenaient dj place autour des tables dresses pour le festin. Kristen prouva un sentiment de fiert en observant Royce. Eda avait raison une fois de plus : Royce tait aim de son roi. Il n'y avait rien de formel, de protocolaire, entre eux. Ils se parlaient comme deux amis, d'gal gal. Elle vit mme d'autres hommes leur lancer des regards obliques tandis qu'Alfred clatait de rire

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une plaisanterie de Royce. Elle se demanda si celuici se doutait qu'il tait envi par tous ces seigneurs. Pour la plupart, les nobles qui accompagnaient Alfred taient de la mme gnration que leur roi : des fils cadets qui venaient la Cour en esprant gagner les faveurs du souverain. Il y avait aussi une demi-douzaine de ladies, des pouses et des filles accompagnant leurs seigneurs. La reine tait absente. Une de ces femmes veilla la curiosit de Kristen, une trs jolie dame aux cheveux de lin serrs dans un voile de perles. Elle tait jeune, plantureuse, et portait une superbe robe tisse un peu trop voyante pour Kristen qui prfrait la sienne, en velours vert. Et cette dame blonde dvorait des yeux le roi et Royce, partageant quitablement son attention entre les deux. Kristen dtourna le regard. N'ayant jamais connu la jalousie auparavant, elle ne comprenait pas ce qui lui arrivait. Elle savait seulement qu'elle ne supportait pas la vue de cette voluptueuse intrigante qui essayait d'attirer Royce dans ses filets. Maigre consolation : Royce tait si occup avec son roi qu'il ne remarquait rien.

Le festin se poursuivit tout au long de l'aprs-midi, jusque tard dans la soire. Des foyers supplmentaires avaient t disposs partout dans Le hall pour rtir les plus gros animaux : le daim que les hommes

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avaient rapport de la chasse, un mouton et un jeune veau. D'autres plats taient prpars dans la chemine et on servait aussi des lgumes frais cueillis dans les jardins du domaine. D'normes fromages furent monts de la cave. Les tartes et autres gteaux taient innombrables. Kristen avait assist nombre de festins semblables. En Norvge, ceux-ci avaient toujours lieu pendant les longues nuits d'hiver, et elle n'avait jamais fait la cuisine en plein milieu de l't saxon. Chez elle, en hiver, quand la chaleur devenait trop forte, on pouvait toujours ouvrir une porte pour laisser entrer un peu d'air. Ici, mme avec toutes les fentres ouvertes, Kristen avait l'impression de cuire petit feu, de mijoter avec les aliments. La chaleur tait encore plus accablante que les jours prcdents et le hall tait surpeupl. Sa nouvelle robe, munie de manches longues, lui collait la peau. Elle tait trempe de sueur. Elle avait beau tre solide et en bonne sant, elle devait puiser dans ses dernires rserves. Les autres femmes s'offraient parfois quelques minutes de rpit et sortaient respirer un peu. Elle ne le pouvait pas. Bien sr, elle n'tait plus enchane mais elle tait constamment surveille par Eda, par les autres femmes et mme par quelques gardes de Royce. Bientt, elle se rendit compte que ces hommes avaient t placs l dans cet unique but. Et elle qui s'tait imagin que Royce lui faisait totalement confiance... Sans la chaleur, Kristen n'y aurait rien trouv redire. Mais, dans cette fournaise, elle avait bien du

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mal accepter ces prcautions. La nervosit tait gnrale parmi les servantes, et les rprimandes et les gifles abondamment distribues par les plus ges. Mme Eda frotta les oreilles d'une malheureuse qui avait eu la mauvaise ide de s'venter quelques secondes devant elle. Si les servantes s'puisaient, les convives, eux, s'amusaient. Des danses eurent lieu au milieu de la pice entre les tables. Kristen les observa avec intrt, notant que les danses saxonnes ne diffraient gure de celles de son pays. Des bardes racontrent des histoires de dragons et de sorcires, de gants et d'elfes. Un troubadour avec une harpe chanta les prouesses de hros oublis et d'autres, plus rcents, comme le grand-pre d'Alfred, le roi Egbert qui avait chang l'histoire de son pays en le librant du joug des Merciens. Il avait vaincu deux reprises les armes de Mercie. Combien de ces histoires sont-elles vraies ? se demanda Kristen avant d'apprendre que ce fameux grand-pre avait aussi dfait les Gallois, les Celtes du Humber et les gants de Cornouailles. Tous se rgalaient de ces faits d'armes et le troubadour connut un franc succs. La journe continua ainsi. Les nobles se distrayaient et se rassasiaient de nourriture et de boisson tandis que les serviteurs uvraient pour leur confort. A un moment, Kristen fut apostrophe par deux seigneurs qui dsiraient de la bire. Eda l'avait dj prvenue : elle ne devait pas servir table. Et c'tait aussi bien. Elle prfrait nettement travailler la cuisine plutt que de servir des hommes et des femmes qu'elle mprisait pour la plupart. Elle

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ignora ces deux seigneurs jusqu' ce qu'ils l'oublient et appellent une autre femme. On ne la remarquait pas. Du moins, le croyait-elle. Elle ne se doutait pas qu'elle tait devenue le principal sujet de discussion pour tous les convives, y compris le roi. Les spculations la concernant allaient bon train mais personne ne voulait s'abaisser s'enqurir d'une esclave. Seul Alfred n'prouva aucune gne demander Royce de satisfaire sa curiosit. Kristen n'aurait gure apprci leur conversation si elle l'avait entendue. Elle n'aimait dj pas du tout les multiples commentaires qu'elle saisissait ici et l propos des Vikings capturs. Royce tait lou pour ce haut fait d'armes et pour tre parvenu obliger ces sauvages travailler pour lui. Ces sauvages enferms dans leurs quartiers en raison du festin qui taient ses amis et ses frres... Ajoutes la chaleur, ces remarques avaient mis Kristen bout de nerfs. Elle tait prte exploser au moindre mot dsobligeant, au moindre regard de travers. Ce regard vint de Royce lui-mme. Au plus fort de la rumeur suscite par les chants du troubadour, Kristen se dirigea dlibrment vers une fentre pour respirer un peu. Ses gardes ne pouvaient l'apercevoir car les autres femmes qui s'agitaient autour de la table bloquaient leur champ de vision. Mais Royce la vit et elle surprit son regard courrouc. Il n'aimait pas la voir si prs de la fentre. Qu'allait-il s'imaginer ? Qu'elle allait sauter dehors et tenter de s'chapper ? Elle n'avait donc mme pas droit au plus infime rpit ? C'en tait trop. Elle se dressa, furieuse. Sans

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jamais cesser de le fixer droit dans les yeux, elle dchira d'un geste volontairement lent les deux manches de sa robe et les jeta par la fentre. Elle prouva immdiatement une sensation de fracheur bienfaisante. Elle entendit aussi Royce clater de rire. Ce fut ce rire qui la dissuada d'accomplir un acte plus insens. Il riait non pour se moquer d'elle mais parce qu'il apprciait l'humour de son geste. L'irritation qu'elle avait ressentie jusque-l s'vanouit. Et elle sourit quand Eda la poussa pour l'loigner de la fentre. Une heure plus tard, la fte se calmait. On dbarrassait les tables et on commenait les prparatifs pour le repas du lendemain matin. Kristen doutait pourtant de pouvoir gagner son lit avant plusieurs heures. Elle se trompait. Royce se leva et vint la trouver. Sans un mot, il lui prit la main et l'entrana vers l'escalier. Si elle n'avait t aussi puise, elle ne se serait certainement pas laiss faire aussi docilement. Elle savait exactement quel but il poursuivait. Il avait proclam qu'il ferait savoir toute la suite d'Alfred qu'elle bnficiait de sa protection. Quel meilleur moyen pour cela que de montrer tous qu'elle partageait son lit ? Personne n'tait dupe. Il s'arrta mme au pied des marches pour l'embrasser brivement. Etrangement, Kristen n'tait pas outre par son comportement. Si elle avait t son pouse, ils se seraient retirs ainsi. En fait, elle devinait que Royce laissait Alden le soin de divertir le roi et sa suite parce qu'il avait par-dessus tout envie d'tre avec elle. C'est bien que tu ne m'aies pas rsist, Kristen.

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Il pronona ces mots en refermant la porte de sa chambre. A son expression, elle comprit qu'il la remerciait d'tre entre dans son jeu. Rompue, elle s'assit sur le lit. Je ne vous aurais pas rsist devant tout ce monde, milord. Une ride perplexe creusa le front de Royce. Tu ne te rends sans doute pas compte que... Elle l'interrompit d'un rire sans joie. C'tait plutt impoli de votre part mais cela avait le mrite d'tre clair. On sait maintenant qui j'appartiens. Cela te gne ? Je ne sais pas. Je suis peut-tre trop puise pour tre vraiment furieuse. Et toi, cela te gne-t-il ? Tu aurais peut-tre prfr taler ta force et me porter ici sur ton dos, hurlante et frtillante ? Je m'y attendais un peu, concda-t-il. Elle secoua la tte d'un air faussement dsol. Je ne pouvais te rsister devant tous ces gens... Et pourquoi donc ? Tu n'es pas aussi timide, d'habitude ! J'ai t entoure d'hommes toute ma vie et je connais leur fiert. Si je t'avais affront en public, tu ne me l'aurais jamais pardonn. D'autant que tu n'aurais peut-tre pas eu le dessus. Ici, nous sommes seuls, c'est diffrent. Il clata de rire. Je pense que tu cherchais aussi t'pargner une cuisante correction. Elle haussa les paules avant de se laisser tomber en arrire. Allonge, les yeux mi-clos, elle observa Royce. Il retint son souffle. L'invite tait claire : elle

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tait l, devant lui, dtendue, offerte. Une boule de chaleur se forma au creux de ses reins mais il ne broncha pas de peur qu'elle ne le repousse. Il avait encore l'esprit le souvenir de la nuit prcdente. Son hsitation provoqua chez elle un rire amer. Je comprends, milord. Et qu'est-ce que tu comprends ? s'enquit-il d'une voix o l'irritation se mlait au dsir. Elle se redressa sur les coudes. Une autre femme aurait trembl devant lui. Kristen souriait. Je suis en nage. Je comprends que tu ne me trouves pas trs attirante. L'air manqua nouveau Royce. Pas attirante ? Il avait presque cri. Oui, fit-elle, ignorant son agitation. J'aimerais me laver mais cela implique que je redescende me montrer tous ces gens. Ils comprendraient immdiatement que le seigneur de Wyndhurst ne couche pas avec une esclave sale. Moi aussi, j'ai ma fiert. II la contemplait avec stupfaction. Puis il ragit enfin et vint sur le lit, tout prs d'elle. Si tu as vraiment envie d'un bain, dit-il, il y a un ptit lac tout prs d'ici. Une lueur brilla dans les yeux bleus de Kristen. Tu serais prt m'y emmener ? Oui. Il profita de son trouble pour lui drober un baiser. Une nouvelle fois, elle n'eut pas la raction qu'il attendait. Oh, ce n'est pas juste ! marmonna-t-elle. Tu n'as pas le droit de me faire une offre aussi tentante alors que je suis incapable de bouger le petit doigt !

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Dieux du ciel ! grommela-t-il en se redressant. Tu vas me rendre fou... Pourquoi ? Il la scruta attentivement et comprit soudain qu'elle ne plaisantait pas. Tu es vraiment si fatigue ? Elle sourit faiblement. J'ai bien peur que la chaleur de cette chemine ne m'ait enlev mes forces. J'ai l'impression d'avoir cuit toute la journe. Le travail ne me drange pas, mais la chaleur... Elle retomba sur le lit en soupirant avant de poursuivre avec lassitude : C'est tant mieux si tu n'as pas envie de moi maintenant. Je ne crois pas que nous y aurions pris beaucoup de plaisir, de toute manire. Il faillit protester mais se ravisa. Quelques jours plus tt, une remarque aussi effronte de sa part l'aurait choqu. Il commenait sans doute s'habituer son franc-parler, sinon ses sautes d'humeur. Tu as toujours envie de te laver ? Cela me plairait beaucoup mais je refuse de descendre. J'espre que tu ne vas pas insister. Je suis bout et une dispute... Il l'interrompit d'un geste impatient. Elle tait trop puise pour faire l'amour avec lui mais pas assez pour ne pas envisager une dispute. Et il avait envie d'elle, mme puise, mme en sueur. Kristen ne le quittait pas des yeux. Et ce qu'elle vit lui plut. La fatigue l'empchait peut-tre de s'enflammer mais constater le dsir de son partenaire lui faisait du bien, un bien immense. Je suis toi si tu le dsires, milord.

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Il se crispa devant une offre aussi crue. Puis ses traits s'adoucirent. Oui, j'en ai envie mais nous ferons ce que toi tu dsires. Viens, tu vas pouvoir te laver. Elle gmit tandis qu'il lui prenait la main pour l'aider se lever. Royce, non. Je prfre dormir Pour la premire fois depuis qu'ils taient entrs dans la chambre, elle prononait son nom. Un effet de la fatigue, sans doute. Il parut amus. Il ne l'avait jamais vue ainsi. L'puisement avait vaincu ses dfenses. Il te suffit de rester debout quelques minutes, lui dit-il avec un sourire. Je m'occupe de tout. Debout? Oui, ici. Il l'amena devant le seau d'eau plac sur sa table. Un morceau de tissu, une ponge et du savon s'y trouvaient aussi. Ce n'est pas normal, remarqua-t-elle, intrigue. Tu te laves en bas, d'habitude. La salle de bains est rserve mes invits. Quand je reois, on me monte toujours de l'eau ici. Tu n'es pas la seule souffrir de la chaleur mme si j'imagine que, pour toi, ce doit tre encore pire... Tu imagines ? Crois-moi, tu ne peux pas imaginer... Notre climat est-il si pnible pour toi ? s'enquitil en commenant la dshabiller. Il ne t'a pas vraiment abattue jusqu'ici. Il regretta aussitt cette moquerie. Elle risquait de se vexer. Elle avait d'abord, besoin de repos. A sa grande surprise, elle eut une crise de fou rire. Il

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dut attendre qu'elle se calme pour l'entendre s'expliquer : Tu sais, si tu n'avais pas ri quand j'ai dchir les manches de ma robe, je crois bien que j'aurais fait une btise. J'tais bout et prte tout. Pourquoi as-tu trouv cela aussi amusant ? A te voir, j'ai eu l'impression d'tre une petite fille qui on passe un caprice. Il grommela une vague rponse. Elle tait dcidment trop perspicace. Mais, en cet instant, elle n'avait plus rien d'une petite fille capricieuse. Il avait commis l'erreur de vouloir la laver lui-mme. Elle tait nue et visiblement toute dispose se laisser faire. Les paupires closes, elle ne parlait plus. On aurait dit qu'elle dormait debout. Il hsita trop longtemps, se rassasiant du spectacle qu'elle offrait. Tu n'es pas forc de le faire, murmura-t-elle. Pour Royce, cela sonnait comme un dfi. Je sais. Il s'empara du savon, heureux qu'elle ne puisse voir ses mains trembler. Il essaya de faire vite, de ne pas regarder les endroits o se posaient ses mains. Ce n'tait pas facile. Et de toute manire, cela ne changeait rien : ce qu'il ne voyait pas, il le touchait. Il avait t fou de se charger de cette tche. Elle restait parfaitement immobile, docile, s'en remettant totalement lui. Son puisement tait rel. Et il en tait responsable. Il n'avait pas pens une seule seconde la charge de travail supplmentaire qui lui incomberait aujourd'hui. Ses serviteurs avaient l'habitude de ces festivits peu frquentes, tout

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comme ils taient accoutums au climat du Wessex. Pour Kristen, tout cela tait nouveau. Il utilisa l'ponge pour la rincer, laissant l'eau couler sur ses vtements tombs ses pieds. Elle prenait un tel plaisir sentir l'eau frache ruisseler sur son corps qu'il prolongea cette opration pour son seul bonheur. Finalement, il la scha et l'enveloppa dans le tissu avant de la reconduire vers le lit. Il la coucha en vitant de trop la toucher, s'infligeant ainsi un vritable supplice. Elle ronronna de contentement en se roulant dans les draps. Royce en avait la gorge noue. Elle tait si belle, si abandonne... Tu pourras dormir aussi longtemps que tu le voudras demain matin, annona-t-il d'une voix rauque. Tu me gtes, milord. Non, je suis simplement goste. Kristen souleva ses paupires lourdes. Je ne comprends pas. Tu veux... Dors. Et toi ? Il lana un juron abominable avant de la quitter. Il ramassa ses vtements abandonns sur le sol pour les donner laver. Ensuite, il irait plonger dans le lac. Un bain froid lui ferait du bien. Il ne pensait pas pouvoir trouver le sommeil dans son lit cette nuit.

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Il devait l'attendre. Ds que Kristen apparut dans le hall, lord Eldred se leva. Elle se dirigea vers Eda du ct de la chemine et accepta le bol de gruau que la vieille femme lui tendit. Lord Eldred traversait la salle. Impassible, Kristen s'assit au bout de la table, vers la fentre, et commena manger. Tout semblait tre redevenu normal. Les serviteurs travaillaient, quelques-uns des hommes de Royce tranaient ici et l. Rien ne sortait de l'ordi : naire hormis les quelques femmes runies autour de lady Darrelle : les invites. Kristen saisit des bouts de conversation mentionnant une chasse et se dit que c'tait l que se trouvaient le roi et sa suite. Ils taient tous absents tous sauf lord Eldred. Tu arrives tard ton travail, esclave. Il s'tait install au bout de la longue table rserve aux invits, cinq ou six mtres peine d'elle. Deux autres femmes se trouvaient ct d'elle. Elles le regardrent, pas Kristen. Mais elle lui rpondit. En effet. Un long silence suivit, qu'il fint par rompre. Je vois que ta punition a t suspendue. On ne m'avait pas mis ces chanes pour me punir, rpliqua-t-elle d'un ton gal tout en continuant manger. Oui, il parat que tu reprsentes une menace. J'ai mme failli le croire, hier matin. Mais si tu es libre de tes mouvements, c'est que tu n'es pas si dangereuse. Elle haussa les paules. Lord Royce pense sans doute que d'autres que moi, ici, font peser sur lui une menace plus relle.

Quelle menace ? Maudite Viking, regarde-moi quand je te parle ! Elle leva lentement les yeux. Il tait carlate. Un hideux rictus dformait sa bouche. La colre lui faisait perdre tout son charme. Comme s'il ne valait mme pas la peine qu'elle s'intresse lui, Kristen l'ignora et reprit son repas. Elle ne se pressa pas pour rpondre. Mais vous, milord. Votre conduite est menaante. Quant moi, je suis libre prsent de me dfendre par mes propres moyens. Et lord Royce sait que je suis parfaitement capable de me dbrouiller seule. Lord Eldred en avait les yeux qui lui sortaient de la tte. Jamais une femme ne l'avait trait de cette faon. En gnral, elles se pmaient devant lui, elles l'adoraient et taient prtes tout pour recevoir ses faveurs. Celle-ci le traitait comme un chien galeux, et elle n'tait qu'une esclave... Il la tuerait. Elle avait de la chance qu'ils ne soient pas seuls. Royce t'a enchane, ricana-t-il, comme ces sauvages, l, dehors, qui construisent son mur. Dis-moi, barbare, t'enchane-t-il aussi dans son lit ? Les femmes prsentes, qui ne perdaient pas un mot de la conversation, laissrent chapper des exclamations touffes. Mais Kristen resta de marbre. Lord Eldred avait envie de l'trangler. Il valait mieux mettre un terme cette scne ridicule sinon les commrages iraient bon train. Des commrages semblables ceux qu'il avait entendus ce matin et qui concernaient Royce : en croire les mauvaises langues, celui-ci n'avait mme pas attendu d'tre seul avec son esclave pour la mener dans sa chambre.

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Il l'avait escorte travers le hall la vue de tous, signifiant ainsi sa prfrence pour une esclave devant le roi. Eldred aurait aim assister une scne aussi ahurissante. Mais il n'avait pas pris part au festin, rpugnant affronter Royce en prsence d'Alfred. Alden avait clairement affirm que Royce se vengerait. Et il tait parfaitement capable de demander raison Eldred devant toute la Cour. Chaque fois qu'un diffrend les opposait, Alfred donnait immanquablement raison Royce. Eldred avait consenti trop de sacrifices afin de gagner les bonnes grces du roi pour en perdre le bnfice cause d'une esclave. Mais la colre l'aveuglait. Cette femme se moquait ouvertement de lui. Elle devait payer. Apporte-moi de la bire, esclave, ordonna-t-il. Une des autres femmes se leva. Il l'arrta d'un geste menaant. Non, je veux que la Viking s'en charge. Elle le regardait enfin. Mais la satisfaction d'Eldred fut de courte dure. Si c'est vraiment de la bire que vous dsirez, milord, il vaut mieux laisser Edrea aller la chercher. Sinon, vous devrez vous servir vous-mme. Tu refuses de m'obir ? Kristen ne put s'empcher de sourire. Non, milord, rpondit-elle avec calme. Mais j'obis aux ordres de lord Royce... quand l'envie m'en prend. En l'occurrence, il m'a interdit de servir les invits. Elle tait alle trop loin. En un clair, il fut sur elle, agrippant l'toffe de sa robe, prt la frapper de sa

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main libre. Elle ne lui en laissa pas le temps et le repoussa violemment. Eldred voulut se jeter nouveau sur elle. Une voix l'arrta. Ne la touchez pas, milord. Il fit volte-face et jeta un regard meurtrier Seldon, un des serfs de Royce. Un autre homme l'accompagnait et tous deux avaient la main pose sur la garde de leur pe. Non, personne ne s'interposera, cette fois ! gronda Eldred. Elle sera punie ! Pas par vous. Les ordres de lord Royce sont clairs : personne ne doit toucher cette femme. A la surprise de tous, cette dernire remarque dclencha la fureur de Kristen. Je n'ai pas besoin d'aide pour m'occuper de ce chien. Je l'aurais dcoup en tranches avec ses propres armes ! Avant qu'ils n'aient pu ragir, elle avait drob Eldred la dague qu'il portait la ceinture. Par pur mpris, elle jeta le poignard sur la table o il se ficha en vibrant. Humili, Eldred ignora l'avertissement qu'on lui avait donn et la gifla toute vole du revers de la main. Il n'eut pas affaire une ingrate : les mains jointes, elle lui expdia un coup terrible la mchoire. Il perdit l'quilibre et s'effondra moiti sur la table. Les hommes de Royce l'aidrent se redresser avant de l'immobiliser. Il continua se dbattre et hurler comme un porc qu'on gorge. Kristen entendit soudain les cris de Darrelle. Se retournant, elle la vit se ruer vers la porte du hall et se heurter Royce. Kristen gmit. Comme si cela ne suffisait pas, il n'tait pas seul: Alfred l'accompa-

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gnait. L'air froce, Royce balaya Darrelle de son chemin. Eldred sentit qu'un lment nouveau venait de survenir, il se tourna vers l'entre et cessa de se dbattre. Les deux serfs qui le retenaient le lchrent. Personne n'esquissa le moindre mouvement tandis que Royce et le roi traversaient la pice. Kristen resta impassible mais, sous ses dehors calmes, elle tremblait. Tout tait de sa faute. Elle avait sciemment provoqu le seigneur. Elle avait voulu le mettre hors de lui et y tait parvenue au-del de toute esprance. Et maintenant, elle allait payer. Royce semblait prt lui faire subir un chtiment bien pire que les chanes. Eldred saisit immdiatement l'occasion de prendre sa revanche. Il s'avana vers Alfred avant que Royce n'ait prononc le moindre mot. Milord, je demande rparation contre cette esclave. Par deux fois, elle a lev la main contre des seigneurs. Lord Randwulf doit garder le lit avec une cte casse. C'est elle qui l'a frapp avec une chane. Elle a os s'en prendre moi et... Seldon intervint alors et se tourna vers Royce. Il a t prvenu, milord. Nous lui avons dit que vous ne vouliez pas qu'il la touche. Est-ce vrai, Eldred ? demanda Alfred d'un ton gal. Elle m'avait provoqu ! Peu m'importe, rpliqua Alfred. Elle ne t'appartient pas et ce n'est pas toi de la chtier. De plus, tu as t prvenu. C'est faire bien peu de cas de l'hospitalit qui t'est offerte ici. Je veux que tu quittes cette maison sur-le-champ. Tu ne

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reparatras la Cour que quand on te le demandera. Eldred blmit. Il ouvrit la bouche pour protester mais se ravisa, hocha la tte et se retira. Les poings serrs, Royce le suivit des yeux jusqu' ce qu'il ait disparu. Je n'aurais pas agi ainsi votre place, milord, dit-il. Alfred fut assez sage pour ne pas sourire. Je sais. Tu aurais prfr lui enfoncer ton pe dans le ventre. Mais sois patient, mon ami. Le Wessex a besoin de chaque homme en ce moment, mme ceux de son espce. Quand la paix sera enfin ntre, tu pourras rgler ta querelle avec lui. Royce lana un regard son roi, s'adoucit et acquiesa. Puis, il s'avana vers Kristen. Du bout des doigts, il toucha la marque rouge sur sa joue. Tu vas bien ? Soulage, elle crut s'vanouir ses pieds. La rage meurtrire de Royce n'tait donc pas dirige contre elle... Aussitt, n'ayant plus craindre de reprsailles, elle retrouva sa colre. Elle pointa un doigt vengeur vers les deux hommes de Royce qui s'taient ports son secours. Je n'ai pas besoin de vos chiens de garde, milord. C'est ce que nous avons vu. Ils avaient vu ? Mal l'aise, elle en oublia sa colre. Bon, ils avaient vu. Mais ils n'avaient pu entendre les mots qu'Eldred et elle avaient changs. Elle giissa un regard vers les deux serfs pour voir s'ils allaient tout raconter. Ils la contemplaient eux aussi. Et Seldon lui souriait ! S'ils ne parlaient pas maintenant,

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ils pourraient le faire plus tard Ainsi, Royce apprendrait qu'elle avait provoqu Eldred, qu'elle l'avait mme insult. Je sais pourquoi vous avez cru bon de me faire surveiller par vos sbires, reprit-elle. Ce n'tait pas pour me protger car vous savez que je suis capable de me dfendre seule. Ils remplacent mes chanes, c'est a ? Ils sont l pour veiller ce que je ne m'enfuie pas. Est-ce ainsi que vous me faites confiance ? Royce parut soucieux. Avec Alfred qui ne perdait pas un mot de leur conversation, sa marge de manuvre tait rduite. Tant que nous n'aurons pas pass notre march, Viking, tu n'as pas contester mes dcisions. L'clat de ses yeux d'meraude tait loquent. Kristen avait oubli la prsence d'Alfred. Elle glissa un regard vers le roi et dcouvrit qu'il semblait amus par cette dispute entre matre et esclave. Par le Ciel ! Comment avait-elle pu tre assez stupide pour dfier Royce devant son roi ? Sans compter qu'elle avait effectivement oubli ce march auquel il faisait nouveau allusion. Elle n'tait pas orgueilleuse au point de ne pas admettre ses erreurs. Elle fit un sourire hsitant Royce. Pardonnez-moi, milord. Ma langue me joue des tours parfois. Et je suis dsole d'tre l'origine de tels incidents. Lord Eldred voulait me provoquer et... je le voulais aussi. Nous sommes, tous les deux, parvenus notre but mais je regrette que vous ayez d assister une scne aussi ridicule. Royce en resta muet de stupeur. Elle avait pr-

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sent des excuses ! II n'arrivait pas y croire. Le roi Alfred rejeta la tte en arrire et clata de rire. Dieu m'en soit tmoin, Royce. Une telle honntet est terrifiante ! Et dire que j'ai failli tre jaloux de toi ! Dieu m'en prserve, je n'aurais jamais pu l'amener la Cour, elle est trop franche pour les intrigues et les flatteries. Elle n'est pas prendre, milord. Ce fut au tour de Kristen d'tre bahie par tant d'audace. Mais Alfred ne se sentit nullement offens. En fait, il riait de plus belle. Je vois que sa franchise est contagieuse. Je ferais bien de la tenir loigne de mes autres seigneurs sinon je peux faire mon deuil des compliments sur ma manire de chasser. Royce rit. Aujourd'hui, milord, ces compliments taient mrits. Vous avez vous-mme abattu notre repas de ce soir. Ils s'loignrent en bavardant gaiement, non sans que Royce ait lanc un dernier et curieux regard Kristen. Une lueur qu'elle connaissait bien brillait dans ses yeux. On aurait dit qu'il tait affam... mais pas de nourriture.

Kristen fut envoye l'tage par Eda. Seule, sans l'escorte de la vieille servante ou de l'un des deux gardes, elle se sentait dans d'excellentes dispositions. Elle alla tout droit dans la chambre de Royce.

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Il tait toujours en bas. La nuit tait dj bien avance, et la plupart de ses invits s'taient retirs. Mais le roi buvait toujours et racontait des histoires qui valaient bien celles du troubadour. Il n'aurait pas t convenable que, ce soir encore, Royce se retire avant son suzerain. Kristen ne l'ignorait pas et faisait preuve de patience. La veille, trop puise, elle avait oubli le march dont ils avaient parl, mais pas ce soir. Sa tche avait t considrablement allge aujourd'hui, et elle avait t autorise se reposer comme les autres devant la fentre. Et, comble de soulagement, Eda l'avait mme emmene pendant plusieurs heures hors du hall surpeupl pour remettre de l'ordre dans les chambres des invits. Kristen savait qu'elle devait ce traitement de faveur Royce. Si, hier, elle avait t trop fatigue pour lui procurer le moindre plaisir, aujourd'hui, il n'en tait pas de mme. Elle comprenait prsent ce qu'il avait voulu dire en se traitant d'goste, et elle ne s'en formalisait pas. Elle attendait elle-mme avec joie le plaisir d'une nouvelle nuit passe avec lui. Elle n'envisageait plus de lui rsister. Il l'avait dbarrasse c}e ses chanes et avait montr plusieurs reprises qu'il tenait elle. Il s'amliorait. Un jour, il admettrait qu'il y avait entre eux davantage qu'une simple passion. Ce jourl, il l'pouserait. Il librerait aussi ses amis et elle pourrait envoyer un message ses parents. Tout finirait bien par s'arranger. La route tait peut-tre difficile mais elle menait au bonheur. Kristen sourit en constatant que ce soir, deux normes seaux d'eau avaient t apports dans la cham-

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bre, ainsi que des linges supplmentaires et du savon en quantit. Elle en fit un usage rapide avant de se glisser toute nue sous le drap pour attendre son seigneur. Oui, il tait son seigneur, prsent. Royce la rejoignit un quart d'heure plus tard. Kristen aurait t amuse d'apprendre qu'il s'tait montr particulirement distrait en bas. Alfred avait fini par avoir piti de lui et s'tait retir prmaturment afin de librer son hte. Elle fut, en tout cas, satisfaite de constater qu'elle ne s'tait pas prpare en vain. Il tait surpris et ravi de la trouver dj dans son lit. Elle tait allonge sur le ct, le visage dans le creux de la main afin de mieux le voir. Par le Ciel, il tait splendide ! Depuis l'arrive de la Cour, Royce s'habillait de faon plus luxueuse qu' l'ordinaire. Il portait une plerine ferme par une boucle sur son paule droite comme tous les autres nobles. Elle tait marron ganse de soie jaune safran. La mme soie dcorait sa tunique couleur sable, au cou et aux poignets. Ces tons chauds rendaient ses yeux d'meraude plus surprenants encore. Il arborait aussi une large ceinture sertie d'ambre. Le manche de sa dague tait incrust de pierreries. Tu m'as prsent des excuses aujourd'hui, et je ne suis pas certain de les vouloir, dclara-t-il d'emble. Surprise par une telle entre en matire, Kristen rpliqua : Tu les as, milord. Fais-en ce que tu veux. Alors, je te les rends. Il s'assit au bord du lit, un genou repli sous lui

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afin de lui faire face. Il approcha la main de la hanche de Kristen, hsita et la retira. Je connais Eldred depuis trop longtemps. Je sais qu'il a l'esprit retors. Je n'ai pas menti, rpliqua-t-elle calmement. Je l'ai volontairement provoqu. Mais c'est lui qui est venu te trouver. Elle sourit. Cela, je ne peux le nier. A nouveau, la main de Royce bougea et cette fois, il la posa sur la hanche ronde de la jeune femme. Je ne t'ai pas remercie de ta discrtion devant Alfred. Si, tu l'as fait, rpondit-elle d'une voix caressante. Elle avait parfaitement saisi la signification de son dernier sourire avant qu'il ne s'loigne avec Alfred. Elle le connaissait mieux qu'il ne pensait et cela l'enchantait. Il sourit et quitta le lit. Leur conversation ne durerait pas longtemps s'il restait l, si prs d'elle, et il voulait conclure ce fameux march. Ce n'tait pas grand-chose. Et puisqu'elle aimait tant disposer de sa libert de mouvements, il tait certain qu'elle ne refuserait pas. Il commena enlever sa plerine mais ses doigts se figrent sur la boucle en or tandis que Kristen s'asseyait au milieu du lit. Le drap glissa jusqu' sa taille et elle ne fit rien pour le remonter. Elle l'attendait, si parfaitement son aise dans cette tenue qu'elle ne se rendait pas compte du trouble qu'elle provoquait en lui. Il tait fascin. Ses yeux se rivrent sur les seins lourds et fiers.

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Et ce march, milord ? Quoi? Quitter du regard ces merveilleux monts pour la dvisager constitua un exploit dont il ne pensait pas tre capable. A prsent, il plongeait dans l'ocan de ses yeux. Il se dtourna, en nage. Ce pouvoir qu'elle possdait sur lui et sur son corps... Si jamais elle en prenait conscience... Dieu lui vienne en aide. Il ravala sa salive et continua lui tourner le dos pour achever de se dvtir. Mieux valait conclure ce march tout de suite, car s'ils tardaient trop, ils devraient encore le remettre demain. Il s'claircit la gorge. Les problmes que tu as eus hier soir, fit-il d'une voix si rauque qu'il la reconnut peine, ont montr que tu ne pouvais te dfendre en tant enchane. Je regrette, d'ailleurs, que tu aies eu besoin de le faire. Il jeta un regard par-dessus son paule pour voir si elle l'coutait. Elle ne s'tait toujours pas recouverte. Il alla jusqu'au seau pour s'asperger le visage d'eau frache. a ne me plat pas de te savoir sans dfense, Kristen. Bien sr, je peux demander mes hommes de te protger comme je l'ai fait, mais ce n'est pas pareil. Je prfre savoir que tu es capable de t'en sortir toute seule quand je ne suis pas auprs de toi. Tu n'as pas besoin de m'expliquer les raisons pour lesquelles tu m'as retir ces chanes. Sans la regarder, Royce savait qu'elle souriait. Il prit place sur une chaise pour enlever ses bottes et ses chausses. Trs bien. Je veux ta parole que tu ne tenteras

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pas d'attaquer mon cousin tant qu'Alfred et sa Cour seront prsents. C'est beaucoup me demander, rpondit-elle avec calme. Pense ce que cela signifierait si tu t'en prenais volontairement Alden alors qu'Alfred est ici. C'est un homme bon mais tu as vu toi-mme comment il est forc d'pargner ses seigneurs. Selon la loi, j'tais en droit de provoquer Eldred en duel. Alfred savait parfaitement que c'tait l mon plus cher dsir. Pourtant, il a renvoy ce chien chez lui pour lui viter ma colre. Il a besoin de tous pour vaincre les Danois. Il sera trs dur envers quiconque tentera d'affaiblir son arme et de le priver d'un homme aussi valeureux qu'Alden. Je comprends. Mais pourquoi ne veux-tu ma parole que pendant le sjour du roi ? Il rpondit sans hsiter : Quand le roi partira, les autres s'en iront avec lui et tu n'auras plus rien craindre. Et alors ? Tu ne courras plus aucun danger et nous pourrons recommencer comme ayant. Alors, tu promets ? Kristen resta un long moment immobile, contemplant le dos puissant de Royce avec stupeur. Puis elle se glissa hors du lit, emmenant le drap. Elle s'approcha de lui si furtivement qu'il ne l'entendit pas. Il n'eut pas le temps de ragir quand elle passa son bras autour de son cou. Oui, je te donne ma parole que je ne toucherai pas ton cher Alden, lui murmura-t-elle l'oreille. Quant toi... Elle le serra de toutes ses forces. Il se dbattit vio-

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lemment et elle dut lcher prise. L'homme et la chaise s'croulrent. Il poussa un cri touff puis il jura, mais elle courait dj vers la porte. Dans le couloir, elle se rendit compte qu'elle ne pouvait descendre dans le hall dans cette tenue. Et elle se prcipita vers la porte la plus proche et l'ouvrit, avec la vague intention de se cacher. Kristen s'immobilisa aussitt. Une chandelle brlait encore prs du lit et elle reconnut le roi du Wessex tandis qu'il se redressait, l'pe la main. Ils furent aussi ahuris l'un que l'autre, mais il retrouva son sang-froid le premier. Il sourit la vue de l'intruse. Ses longs cheveux blonds la recouvraient d'un voile d'or, tandis qu'elle tenait le drap dans lequel elle n'avait pas eu le temps de s'enroulersur sa poitrine. La surprise de Kristen dura une seconde de trop. Dj, Royce sortait de sa chambre et elle ne pouvait quand mme pas s'enfermer dans celle-ci. Elle n'avait plus d'issue. Aussi fit-elle brusquement volteface pour affronter Royce, trop affole pour songer qu'elle montrait son corps dnud Alfred. Le regard meurtrier, Royce fondait sur elle. Sans un mot, il saisit la main qu'elle tendait devant elle pour le tenir distance. Elle lcha le drap pour le frapper de l'autre, mais il s'en empara aussi et lui serra violemment les deux poignets derrire le dos, la propulsant contre lui. Pardonnez-moi, milord, dit Royce son roi. Alfred rit. Ce n'est rien... On ne s'ennuie pas chez toi, Royce. Les lvres serres, Royce hocha la tte, referma la

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porte et ramena Kristen dans sa chambre. L, il resta immobile un instant, muet, incapable de trouver les mots qui convenaient et matrisant son envie de l'trangler. Puis, il la jeta sur le lit et s'assit carrment sur elle. Lui tenant fermement les mains, il demeura ainsi un long moment, essayant de se calmer tandis qu'elle se dbattait violemment. Finalement, puise, Kristen renona au combat, mais ses yeux,tincelaient de rage. Je te hais ! dclara-t-elle. Ce fut un choc pour Royce. Elle avait prononc ces mots avec tant de hargne que quelque chose se noua en lui, dissipant quelque peu sa propre colre. Il la regarda dans les yeux. Pourquoi ? s'tonna-t-il. Tu t'es moqu de moi ! Tu savais ce que je pensais et tu en as profit ! Je ne peux pas savoir ce qui se passe dans ta tte, Kristen. Menteur! Pour quelle autre raison serais-je venue dans ta chambre sans protester? Tu m'as enlev ces chanes en m'avertissant que nous allions passer un march, mais sans prciser que ce serait temporaire ! La bonne volont de Kristen avait effectivement surpris Royce, mais il en avait t trop content pour s'interroger. Tu m'as mal compris, soupira-t-il. Comment pouvais-je savoir ce que tu pensais ? Je n'avais pas l'intention de t'enlever ces chanes pour de bon. Si cela ne m'est pas venu l'esprit, comment pouvais-je me douter que c'tait ce que tu croyais ?

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C'est vrai, je vois en toi des choses qui n'y sont pas, qui n'y seront jamais ! Son amertume le piqua au vif. Que vois-tu ? Pour l'amour du Ciel, Kristen, que veux-tu de moi ? Je ne veux rien de toi. Je ne veux plus rien... sauf que tu me laisses seule. Il secoua lentement la tte comme s'il regrettait de ne pouvoir lui accorder cette faveur. Je le ferais si je le pouvais. Si tu le pouvais ? Ta volont est-elle donc si faible, Saxon ? Avec toi, oui. L'aveu tait de taille mais Kristen tait trop meurtrie pour s'en rjouir. Il reprit la parole avec une trange douceur. Tu ne me hais pas, Kristen. Tu es furieuse contre moi mais tu ne me hais pas. Admets-le. Il avait raison. Elle ne le hassait toujours pas. Elle en tait incapable. Mais elle refusa de lui rpondre. Trs bien. Si tu ne veux pas me le dire, montrele-moi, murmura-t-il en lui frlant la bouche d'un baiser. Elle le lui prouva amplement.

De nouveaux invits arrivrent Wyndhurst. Lord Averill venait prsenter ses hommages au roi. Son fils unique, Wilburt, et ses trois filles l'accompagnaient.

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Ces nouveaux venus n'auraient gure attir l'attention de la jeune Viking si lady Corliss de Raedwood ne s'tait trouve parmi eux. Edrea, qui travaillait cot de Kristen, lui chuchota le nom de la nouvelle venue. Mais n'importe qui se serait dout de son importance en voyant l'accueil que lui rservait Darrelle. Ainsi, c'tait donc l la fiance de Royce... Kristen ne fut pas surprise de constater l'clatante beaut de Corliss. Celle-ci tait petite, dlicate et gracieuse tout ce que n'tait pas Kristen. Et elle s'tait imagin pouvoir arracher Royce cette rivale... Par le Ciel, elle tait encore plus stupide qu'elle ne l'avait pens jusqu'ici. Une chose lui procura nanmoins un lger rconfort: Royce n'tait pas prsent pour accueillir sa future femme. Elle n'aurait pas support de le voir dployer toute la tendresse et la galanterie dont il tait capable. Il tait dj assez pnible de voir les attentions que Darrelle, les serviteurs et mme Alden, arriv un peu plus tard, lui tmoignaient. Il tait vident que s'ils la traitaient tous ainsi, c'tait uniquement parce qu'elle allait devenir la matresse de Wyndhurst, supplantant Darrelle qui occupait cette position en tant que plus proche parente de Royce. Il existait pourtant une personne dans la maison qui ne se souciait pas de gagner les faveurs de la dame : Meghan. Bien sr, l'enfant ne pouvait comprendre que cette femme serait bientt entirement responsable de son ducation. Mais Kristen eut chaud au cur en voyant Meghan secouer la tte quand Corliss lui demanda d'approcher. La petite

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fille la gratifia mme d'une grimace avant de se rfugier l'autre bout du hall. Darrelle ne remarqua rien. Quant Corliss, elle serra les lvres, l'air pinc, mais elle ne rappela pas Meghan. Et Kristen rprima une forte envie d'clater de rire. Elle aurait t bien incapable de faire preuve d'une telle matrise de soi si elle avait aperu Alden. Ayant surpris la mimique de Meghan, celui-ci faisait en effet de son mieux pour cacher son hilarit. Quelques instants plus tard, Kristen sentit qu'on tirait sur sa robe. Elle baissa les yeux et vit Meghan qui s'tait dbrouille pour traverser le hall l'insu de tous et venir jusqu' elle. L'enfant n'osait la regarder. Tu es toujours en colre contre moi ? Kristen frona les sourcils, intrigue par cette question. Pourquoi le serais-je ? J'ai rpt mon frre ce que tu m'as racont... et Alden a dit que je rvlais des secrets, expliqua Meghan en levant enfin les yeux vers Kristen. Je ne savais pas, je te le promets. Et tu croyais que j'tais en colre ? Oui. Je t'ai bien vue le lendemain. Tu n'tais vraiment pas contente... Kristen sourit en se remmorant cette journe. Je n'avais rien contre toi, mon cur. Ce que tu as dit ton frre n'a rien chang. C'tait un mensonge car les rvlations de Meghan avaient, au contraire, chang beaucoup de choses. C'tait aprs avoir appris que Selig tait son frre que Royce lui avait fait l'amour pour la premire fois et cela, Kristen ne pouvait le regretter.

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L'enfant se renfrogna. Alors, je t'ai vite pour rien. Kristen mit un rire touff qui attira l'attention d'Eda. Que fais-tu ici, mon enfant ? demanda la vieille servante Meghan. Je parle, rtorqua celle-ci. Eda lana un regard inquiet Kristen. N'oublie pas ton travail... Je ne l'oublie pas. Je peux t'aider ? s'enquit Meghan. A ces mots, Eda secoua la tte d'un air accabl et s'loigna. Kristen ne savait pas quoi dire Meghan qui attendait toujours sa rponse. Elle jeta un coup d'oeil vers le groupe de femmes runies l'autre bout du hall. Tu ne devrais pas tre ailleurs, Meghan ? demanda-t-elle. A son tour, Meghan regarda les femmes avant de rpondre avec enttement : Je prfre tre ici que l-bas. Kristen rprima un sourire. Pourquoi n'aimes-tu pas lady Corliss ? Meghan la dvisagea d'un air tonn. Comment le sais-tu ? J'ai vu ta grimace. Oh... La petite fille rougit, baissa la tte et se rongea un ongle avant de se dfendre. Elle n'avait pas vraiment envie que je vienne prs d'elle. Elle dit des choses qu'elle ne pense pas. Elle est toute gentille maintenant mais elle n'tait pas comme a avant les fianailles.

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Je vois. C'est vrai ? s'cria Meghan avec espoir. Tu ne penses pas que j'ai tort de ne pas l'aimer ? Tes sentiments t'appartiennent, ils ne peuvent tre commands par personne. Mais puisque ton frre l'aime, tu devrais essayer de faire des efforts. J'ai essay, admit Meghan avec une pointe de rancune. Mais, un jour, Royce m'a emmene avec lui Raedwood et elle m'a pince. Alors, je suis partie et je les ai laisss tous les deux. Il n'a rien dit ? Non, mais il ne l'a pas vue quand elle m'a fait a. Kristen frona les sourcils. Tu aurais d le lui dire. Il n'aurait pas t content. Et Meghan n'osait pas mcontenter son frre. Kristen soupira. Il fallait que cette enfant comprenne que les colres de son frre n'avaient rien de bien terrible en tout cas, pas pour elle. Il traitait Meghan avec la plus grande tendresse. Kristen avait vu comment il la portait dans sa chambre lorsqu'elle s'endormait dans le hall. Elle avait eu l'impression de revoir son propre pre. Royce aimait sa petite sur de tout son cur et, malgr cela, elle avait encore peur de lui. Kristen secoua la tte avec tristesse. Comme Meghan l'observait, elle s'inquita: Tu veux que je parte ? Quoi ? Oh ! non, mon cur, pas du tout ! Mais tu es sre que tu ne te feras pas gronder si tu restes l? Il y a tellement d'invits que personne ne me remarque.

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Alors, assieds-toi sur ce tabouret et je vais te montrer comment je fais le pain aux noix, celui que prfre mon pre. Il aime les noix dans le pain ? Bien sr ! Kristen cligna de l'il en fouillant dans une des poches de sa robe. Elle en sortit une poigne de noix. J'ai subtilis celles-l Eda avant qu'elle ne puisse en farcir ses poulets. On va faire deux petits pains rien que pour nous. Tu veux ? Oh! oui, Kristen! s'exclama Meghan dont le petit visage s'illumina. Ce sera notre secret... Meghan s'tait trompe. Ds qu'il pntra dans le hall, Royce la repra. En fait, comme toujours, son regard cherchait Kristen et il remarqua tout de suite sa petite sur assise prs d'elle. Toutes deux penches sur la table, elles riaient de bon cur, insouciantes de tout ce qui les entourait. Il s'immobilisa, heureux de voir sa sur et sa femme si proches, et aussi un peu surpris. La plupart de ses gens redoutaient Kristen. Il tait trange de constater que Meghan qu'un rien effrayait ne semblait pas la craindre le moins du monde. A l'vidence, elles s'apprciaient et il en prouvait un rel plaisir. Il s'apprtait les rejoindre quand Darrelle l'appela. Ce fut alors qu'il vit Corliss. Il se raidit. Comment avait-il pu l'oublier ? Lord Averill tait venu jusqu'au champ d'exercices o Alfred avait propos ses seigneurs un petit concours d'adresse. Et chaque fois qu'Averill venait Wyndhurst, ses filles

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raccompagnaient. Pourquoi en aurait-il t autrement aujourd'hui ? Royce serra les dents et se dirigea vers sa fiance. Kristen observa Royce et Corliss toute la soire, qu'ils passrent assis cte cte la longue table. Elle tait incapable de s'en empcher, malgr la douleur qui lui serrait le cur. Elle ne cessait de se rpter que cela n'avait aucune importance, que Royce ne lui appartenait pas, elle se sentait trahie et compltement dsarme. Elle ne pouvait pas se battre, l'injurier, ni rien faire pour l'arracher cette femme. Elle avait mal. Jusque-l, Kristen avait eu tendance se cacher la vrit, ne pas accepter qu'elle n'tait qu'une esclave, car elle croyait qu'au bout du compte tout s'arrangerait selon ses dsirs. Elle tait certaine d'pouser Royce un jour. Bien sr, elle avait souvent perdu patience mais jamais l'espoir. Quelle navet! Parce que son pre tait tomb amoureux d'une esclave et l'avait pouse, elle avait cru qu'il en irait de mme pour elle. Pourtant, mme en Norvge o sa famille jouissait d'une position aussi leve que celle de Royce ici, sa mre avait d tre libre de son joug d'esclave avant de pouvoir pouser Garrick. L'amour n'avait pu briser la loi concernant les esclaves. Et ici, dans le Wessex, il y avait tant de seigneurs, tant de lois ! Royce lui-mme ne l'avait-il pas traite de folle quand elle avait voqu le mariage ? En le voyant avec sa fiance, Kristen ne pouvait s'empcher de penser qu'il avait eu raison. Pas une

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seule fois elle n'avait considr les choses selon le point de vue de Royce. Elle n'tait qu'une esclave parmi tant d'autres. Elle avait rchauff son lit mais bientt, il aurait une femme. Royce l'apprciait, c'tait vrai, mais tout autant qu'un de ses chevaux favoris. Tu rvasses ? Kristen se tourna lentement vers Eda. Hein ? Oui, oui, peut-tre... Eda l'examina, sensible la tristesse de sa voix. Tu t'es fait des illusions. Je sais. Eda secoua la tte. Tu devrais remercier le Seigneur de ce que tu as. Tu es vivante, alors qu'il aurait pu vous tuer, toi et ceux que tu appelles tes amis. II veille sur toi. Et il te protge mme des autres hommes ! La moiti de ces femmes que tu vois l seront culbutes ce soir par ces beaux seigneurs qui ne leur demanderont mme pas leur avis... mais pas toi. Inutile de toujours me rappeler la chance que j'ai. Tu es bien sarcastique ! Si ton sort ne te plat pas, tu peux toujours essayer de te trouver un autre homme. J'ai des yeux et j'ai bien vu comment certains de ces messieurs te regardent. Peut-tre que si tu le lui demandes gentiment, lord Royce consentira te vendre aprs son mariage. Bonne ide. Non, Viking, je plaisantais. Si tu fais a, nous nous en mordrons tous les doigts ! Il sera enrag. Que veux-tu dire, Eda ? C'est simple. Il ne te vendra jamais. Tu n'es pas

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stupide, lui dit-elle avec impatience. Tu sais trs bien l'influence que tu as sur lui. Quelle influence ? Tu le fais exprs ? Rappelle-toi cette semaine o rien ne lui plaisait, cette semaine o tu n'as pas voulu aller dans sa chambre... Comment appelles-tu cela ? Tout le monde ici savait que tu tais l'unique cause de sa mauvaise humeur. Et puis, comme par miracle, ds que tu as accept de retourner le voir, il est redevenu gai comme un pinson. Les joues enflammes, Kristen contemplait le sol devant elle. Et alors ? Il a envie de moi en ce moment, c'est tout. a ne durera pas. Cet homme aura toujours envie de toi, petite. Kristen sursauta devant ce qualificatif inhabituel de la part d'une femme qui ne lui arrivait mme pas l'paule. Mais Eda poursuivait : Je vois comment il te regarde, comment il te cherche ds qu'il a une seconde de libre. Et je pourrais t'en dire bien plus encore si je voulais te convaincre. Mais je ne veux pas te remplir la tte de vaines esprances. Non, il ne te vendra jamais, il ne te laissera jamais un autre. Mais il pousera sa lady. Kristen se figea. Alors, pourquoi me dire tout a, vieille femme ? Parce qu'il te gardera mme aprs son mariage. Parce que je n'aime pas te voir malheureuse. Parce qu'il faut que tu commences accepter ton sort et que tu cesses de viser toujours plus haut. Si tu n'es pas heureuse, il ne sera pas heureux et cela nous affectera tous tant que nous sommes.

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Assez, Eda. Je n'ai pas une telle influence sur lui. Si c'tait vrai... Si c'tait vrai, quoi ? Oui, je sais. Tu ne tiendras aucun compte de ce que je viens de te dire. Tu vises toujours trop haut, Viking. Ne comprends-tu pas que je ne puisse accepter mon sort, ni me rsigner ? Ma mre a t rduite en esclavage autrefois, elle a t capture exactement comme moi. Elle tait la fille d'un grand seigneur dans le pays d'o elle venait et elle ne manquait pas de fiert. Elle n'a jamais accept d'tre une esclave, ni vis--vis de l'homme qui la possdait ni vis--vis d'elle-mme. Je ne suis pas aussi entte. Je sais quelle est ma situation. Mais je reste la fille de ma mre. Je ne serai pas une esclave toute ma vie, Eda. Tu n'as pas le choix. Kristen contempla le hall. Seules quelques torches restaient allumes. Perdue dans ses sombres penses, elle ne s'tait pas rendu compte que le repas tait termin et que presque tous les invits s'taient retirs. Des lits de fortune s'talaient un peu partout pour les gens du domaine et quelques htes moins fortuns que les autres. Elle n'avait pas vu partir Royce et sa future pouse. Elle reste pour la nuit ? demanda-t-elle Eda. La vieille femme grommela, sachant bien de qui elle voulait parler. Oui. J'ai suffisamment us ma salive pour une sourde. Viens. Tu dors avec moi, ce soir. Kristen resta stoque. Elle couche avec lui... Tu n'as donc pas de pudeur ! s'indigna Eda. Tu sais qu'il n'y a que six chambres en haut. Les dames

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dorment avec lady Darrelle et Meghan. Lord Alden a abandonn sa chambre au roi et il est oblig de partager une des deux autres avec les seigneurs qui y sont entasss. Alors, pourquoi... Chut ! Milord n'en tait pas vraiment ravi mais avec lord Averill et son fils qui sont arrivs aujourd'hui, il ne pouvait plus garder sa chambre pour lui tout seul. Il n'y avait tout simplement plus de place ailleurs. Kristen se reprsenta Royce partageant son lit avec son futur beau-pre et son futur beau-frre. L'image tait comique... enfin, presque.

Une unique torche brillait encore prs de l'escalier. Quelques bruits sporadiques s'levaient dans le hall : une quinte de toux, des grognements... Eda ronflait doucement. Elle avait conduit Kristen vers son coin rserv, un endroit convoit, prs de la chemine teinte, car il y faisait frais en t et chaud en hiver. II. ne restait plus de paillasse pour Kristen car toutes taient utilises par les invits. Une mince couverture sur le sol dur lui servait de lit. L'inconfort de cette situation l'aida rester veille. Pour rien au monde, elle ne se serait endormie cette nuit. Elle se redressa doucement et observa le hall autour d'elle. Seules quelques femmes dormaient

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proximit mais suffisamment loin pour qu'elle ne trouble pas leur sommeil. Eda venait enfin de s'endormir. Elle aurait prfr attendre un peu plus longtemps au cas o quelqu'un serait encore veill, mais elle ne pouvait plus se permettre de gaspiller un temps prcieux. Elle partait. La dcision avait t facile prendre car une si belle occasion ne se reprsenterait pas de sitt. La veille, elle avait demand Royce si le roi resterait encore longtemps. Il avait t incapable de lui rpondre. Alfred pouvait partir demain, dans une semaine ou dans un mois. Avec le dpart du roi, Kristen retrouverait ses chanes le jour, et la chambre de Royce la nuit. Une si belle occasion ne se reprsenterait jamais... Elle devait tenter sa chance ce soir, dans ce hall surpeupl. Ici, les fentres taient grandes ouvertes et Kristen n'avait qu'un bond faire pour se retrouver dans la cour. L'aube tait encore loin, ce qui lui donnait pas mal de temps avant qu'on ne dcouvre sa disparition. Si la dcision avait t facile prendre, elle n'en provoquait pas moins chez Kristen un sentiment de dsolation. Elle savait qu'il n'y avait aucun espoir pour elle ici, mais elle avait le cur bris l'ide de ne plus jamais revoir Royce. Elle lana un dernier regard Eda plonge dans un profond sommeil. La vieille femme lui manquerait elle aussi, avec sa gentillesse bourrue. Et la petite Meghan qui l'attendrissait avec sa curiosit et son discret besoin d'affection. Ces penses n'empchrent pas Kristen de se glisser jusqu' la fentre. Personne ne broncha quand elle l'enjamba. En proie une tristesse infinie, elle

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hsita un long moment. Finalement, sa fiert lui donna la dernire impulsion. Le clair de lune inondait la cour de lumire. Kristen se rfugia immdiatement dans l'ombre du mur. Autour d'elle, tout tait calme, endormi. Elle longea le mur jusqu' l'autre partie de la cour o se trouvaient les curies, l'entrept et la prison de fortune qui abritait son cousin et les autres. Elle n'avait pas vu cet abri achev, mais elle savait que c'tait une sorte de hutte en pierre, troite et sans fentres. Il devait tre dplaisant d'y dormir, mais moins que de passer la nuit sous la pluie comme avant. Elle aurait prfr qu'il pleuve. La nuit tait trop claire, trop silencieuse. Le moindre de ses pas semblait rsonner des centaines de mtres la ronde. Cela n'entama pas sa dtermination. Personne n'tait l pour la voir ou l'entendre. Elle avait le champ libre. Elle dpassa les curies. Ils auraient bien sr besoin de chevaux mais pas de ceux-l. Les grandes portes taient fermes et verrouilles la nuit, et nul doute qu'un homme montait la garde. Mme sans garde, il n'tait pas envisageable de faire sortir les chevaux. Le vacarme rveillerait tout le monde. Mais elle savait que les chevaux de Royce avaient t pour la plupart emmens aux pturages. Il leur suffisait maintenant de trouver ces pturages. En revanche, un problme auquel elle n'avait pas pens l'attendait devant la prison. Un homme en gardait la porte. Elle se cacha au coin du btiment, le cur battant. L'avait-il entendue ? Pendant de longues secondes rien ne se passa et elle risqua un coup d'oeil.

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L'homme tait toujours assis, adoss la porte, la tte penche en arrire. Elle poussa un soupir de soulagement. Il dormait. Elle n'avait pas imagin une seule seconde trouver un garde ici, car la porte tait verrouille. A prsent, elle devait l'liminer. Avec un peu de chance, l'homme portait sur lui les cls de l'norme serrure qui fermait la porte. Kristen retourna derrire le btiment pour chercher une pierre assez grosse pour assommer le garde. Bien sr, elle aurait pu lui subtiliser sa dague et profiter de son sommeil pour le tuer, mais cette solution lui rpugnait. Malheureusement, il n'y avait pas de grosses pierres dans la cour et elle dut se rendre jusqu'au chantier de la muraille o les rocs taient entasss. L, il lui fallut encore un moment avant de trouver ce qu'elle cherchait. Elle revint alors vers la prison. Son pouls s'acclra tandis qu'elle s'approchait de la forme endormie. Si elle frappait trop fort... Dieu lui vienne en aide, elle ne voulait pas le tuer mais simplement l'tourdir. La pierre s'abattit sur la tempe de l'homme et il glissa sur le ct. Il respirait. Cela suffit soulager la conscience de Kristen pour l'instant. Elle le fouilla rapidement la recherche d'une cl en vain. Elle allait perdre encore du temps pour forcer la serrure. Au moins avait-elle maintenant une dague sa disposition. Elle se prcipita vers la porte et appela tout bas : Ohthere, Thor... Une grande main se plaqua sur sa bouche, la rduisant au silence, tandis qu'une autre s'emparait de son poignet droit.

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Lche a. Tout de suite. Elle obit, prouvant un curieux mlange de peur et de soulagement en reconnaissant cette voix. Il lui lcha le poignet ds que la dague heurta le sol, et il la saisit bras-le-corps. Il ne serrait pas trop fort mais elle savait qu'elle n'avait aucune chance de lui chapper. Tout coup, la voix touffe de Thorolf retentit de l'autre ct de la porte. Il l'avait entendue, il devait penser qu'elle venait les librer. Kristen ? Kristen, rponds ! Dis-moi que je ne rve pas... Que dit-il ? lui murmura Royce l'oreille. Il sait que c'est moi... Raconte-lui ce qui s'est pass. Que s'tait-il pass au juste ? Comment avait-il su ? Alors qu'elle touchait au but, elle venait d'tre arrte par le seul homme ici qu'elle ne pouvait combattre. Si 'avait t n'importe qui d'autre... Thorolf, je suis dsole... J'ai failli russir mais le chef saxon m'a arrte. Il est ici. Il y eut un long silence derrire la porte. Tu n'aurais pas d venir nous aider, Kristen, rpliqua Thorolf. Tu aurais d fuir puisque tu en avais l'occasion... a n'a plus d'importance maintenant. Que va-t-il te faire ? Comment pouvait-elle le savoir? Elle se tourna vers Royce. Il veut savoir ce que tu vas me faire. Que se serait-il pass si tu avais russi ouvrir cette porte ? Il tait d'un calme terrifiant. Par le Ciel ! Pourquoi

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ne hurlait-il pas ? Il la maintenait de telle faon qu'elle ne parvenait toujours pas distinguer ses traits. Il devait tre furieux. Si j'avais ouvert cette porte, nous aurions couru jusqu' cette barrire, l-bas, et nous serions partis. Aprs le massacre ? Vous plaisantez, milord. Il n'y a que seize hommes l-dedans. Presque tous les chevaliers du roi dorment dans votre hall ainsi que vos propres gardes. Vous avez une arme bien entrane. Les Vikings sont braves, milord, mais pas stupides. Alors, dis-lui que tu n'as rien craindre puisque tu n'as fait que frapper un garde qui le mritait pour s'tre endormi pendant son tour de veille. Elle ne le crut pas. Il allait la punir. U y tait forc. On ne pouvait faire preuve de clmence envers une esclave qui avait tent de s'chapper et qui avait voulu aider d'autres esclaves s'enfuir. Mais elle prfra ne pas alarmer Thorolf. Elle expliqua rapidement ce que lui avait dit Royce mais Thorolf fut aussi perplexe qu'elle. Il ne vous croit pas, milord. Dis-lui que tu leur apporteras leur nourriture demain matin, et qu'ils pourront apprendre de ta bouche le traitement que tu auras subi. Un frisson lui parcourut le dos. Elle traduisit exactement ces paroles Thorolf qui parut satisfait. De toute manire, Royce n'avait pas l'intention de laisser cette conversation se prolonger. Il entrana Kristen, un bras autour de sa taille. Elle tait terrifie maintenant. La menace tait claire : Le traitement que tu auras subi ... Tout coup, il s'immobilisa.

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Ils se trouvaient devant les curies. Il la fora lui faire face. La tte rejete en arrire, il examinait le ciel comme pour profiter de ce magnifique clair de lune. Il soupira. Je t'ai propos l'autre nuit d'aller nous baigner au lac, dclara-t-il tranquillement. Tu veux y aller, ce soir ? Tu veux me noyer ? Il plongea le regard dans le sien, et sourit. Tu ne crois pas ce que j'ai dit Thorolf ? J'ai essay de fuir. Tu m'en as empche... mais j'ai quand mme essay. Qu'est-ce que ta loi prvoit pour un tel crime ? Tu es une prisonnire, pas une Bretonne. Les lois sont plus floues en ce qui concerne les prisonniers. Mais aucune loi n'entre en ligne de compte ici, car personne ne sait ce que tu as fait... sauf moi. Et le garde. Il croira qu'il a rv et qu'il s'est fait cette bosse en tombant. Peut-tre qu'il ne dormira plus pendant son service... Elle ouvrit de grands yeux. Tu es sincre ? Tu ne veux vraiment pas me punir ? Le loup se coupe la patte pour s'chapper du pige. Il y parvient, mais quel prix... Si tu t'tais enfuie avec les autres, je vous aurais retrouvs. Tes amis se seraient dfendus et le sang aurait coul. Cela aurait t un terrible chtiment pour toi. Mais tu as chou. Je comprends le loup, je peux donc aussi comprendre ce qui t'a pousse. Tu veux ta libert. Comment te punir pour cela ? Mais je ne peux pas non plus te laisser partir.

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Tu le pourrais, affirma-t-elle. Les autres construisent ton mur. Leur tche est ncessaire Wyndhurst. Mais ce que j'accomplis dans le hall n'a aucune importance. Tu n'as aucune raison de me garder ici. Tu m'es ncessaire, Kristen. A moi. La force de ces mots la rduisit au silence, mais elle se mfiait encore. Il tait peut-tre sincre, mais ce n'tait pas une raison pour le croire. Elle l'obsdait pour le moment, car il n'avait jamais connu de femme comme elle. Bientt, cette obsession prendrait fin et il n'aurait plus besoin d'elle. Sans doute ds qu'il aurait pous cette jolie lady. D'ici l, que Dieu l'aide, elle devrait lutter par tous les moyens pour garder une once de dignit. Royce l'attira contre lui. Elle se raidit. Tu as toujours des doutes ? Non, mais m'emmener au lac aprs ce que j'ai fait... c'est comme si tu me rcompensais de t'avoir dfi. Tu me troubles, Saxon. Il rit et la serra plus fort. Je suis content de te l'entendre dire. J'ai trop longtemps t le seul troubl. C'est un plaisir que tu le sois ton tour. Non, poursuivit-il tandis qu'elle s'efforait de se librer, je vais tenter de dissiper ton trouble... ce qui est plus que ce que tu as fait pour moi. Eh bien ? J'ai simplement choisi d'oublier. Je suis descendu dans le hall pour t'emmener au lac. Quand j'ai dcouvert que tu tais partie... Il ne put lui dire ce qu'il avait ressenti cet instantl. Il ne voulait plus jamais prouver un sentiment

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pareil. Il lui caressa la joue des lvres avant de poursuivre : Le sang n'a pas t vers, Kristen. Je sais deviner tes intentions et j'espre que tu es maintenant convaincue qu'il est inutile d'essayer de fuir. Tu savais ? murmura-t-elle. C'est pour cela qu'il y avait un garde... Je n'avais pas choisi le bon, avoua-t-il. Comprends-moi, je ne veux prendre aucun risque en ce qui te concerne. Il ne la laisserait jamais partir. En tout cas, pas avant qu'il ne trouve son plaisir ailleurs. Quand vous mariez-vous, milord ? Elle l'avait surpris. Elle le sentit se crisper. A quoi penses-tu, sorcire ? Cela ne me concerne-t-il pas ? Non. Je suis curieuse, milord. Je ne crois pas que ce soit de la simple curiosit. Essaierais-tu, par hasard, de me mettre en colre ? Ce fut au tour de Kristen d'tre surprise. Pourquoi donc ? C'est une question assez banale, milord, qui me concerne effectivement. Quand votre femme vivra ici, il y aura des changements. Ce sera elle qui partagera votre chambre, pas moi. Si elle croyait l'apaiser, elle se trompait lourdement. Et tu es presse que cela arrive ? s'emporta-t-il. Eh bien, laisse-moi te dcevoir car ce n'est pas pour tout de suite. Nous n'avons pas encore fix la date du mariage. Kristen rpondit sans rflchir, avec son cur.

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En vrit, je ne suis pas due. Cette fois, Royce parut se calmer. Il se mit rire. Votre hilarit est mal venue, s'insurgea Kristen pour qui cette raction tait incomprhensible. Votre fiance peut vous... Chut ! Ne parle plus d'elle... Je n'ai toujours pas envie de retourner dans ma chambre o Averill ronfle comme trois sangliers. Alors, tu veux bien venir au lac avec moi ? Ce n'tait pas juste. Il n'avait pas le droit de la tenter ainsi... Mais comment se serait-elle prive d'un tel plaisir ? Elle adopta un ton mesur. Je veux bien. La voix de Royce devint rauque. Et tu me laisseras te faire l'amour ? Tu n'avais pas parl de conditions ! Non ? Tant pis ! Je tente quand mme ma chance !

Toute la joie de nager dans l'eau frache, elle tait parfaitement dtendue, en paix avec elle-mme. A tel point qu'elle en oubliait la prsence de Royce qui ne la quittait pas des yeux depuis la rive. Il avait avou qu'il ne savait pas nager, et Kristen avait plong seule. Elle avait l'impression d'tre libre nouveau et de retour chez elle, la diffrence que l'eau tait plus tide ici. Et puis, chez elle, elle n'avait pas d'amant pour l'attendre sur la rive.

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Quand elle mergea enfin de l'eau, Royce ne lui laissa mme pas le temps de se scher. Il la prit dans ses bras et se mit en devoir d'essuyer des lvres l'eau qui ruisselait sur sa bouche, ses joues, ses seins. Elle n'avait pas la force de lui refuser ce plaisir au clair de lune. Elle n'tait mme pas capable de simuler une rsistance. Elle avait envie de lui, elle voulait lui rendre un peu du bonheur qu'il lui avait offert en l'amenant ici. Il ne pouvait comprendre ce qu'il lui avait donn. Peut-tre s'en rendit-il compte peu aprs. Jamais elle ne l'avait aim avec une telle fougue, une telle passion. S'il avait cru la connatre, il dcouvrit cette nuit-l qu'elle cachait des trsors d'amour insouponns. Il ne risquait pas d'oublier cet intermde au bord du lac. A la diffrence de Kristen, il ne put trouver le sommeil. Elle s'en aperut au petit matin en se rveillant. Il se tenait l, veillant sur elle comme sur une relique. A en juger par les cernes sombres sous ses yeux, il n'avait pas ferm l'il. Il la serrait contre lui. Elle avait dormi dans le nid douillet de ses bras. Ils ne s'taient pas rhabills. Kristen se redressa et s'tira voluptueusement avant de se tourner vers Royce et de hocher la tte d'un air rprobateur. Vous auriez d dormir, milord. Et te laisser me voler mon cheval ? Tu es injuste. Tu ne vas pas me reprocher ton manque de sommeil ? Tu aurais trs bien pu me ramener et me faire surveiller par tes hommes. Je croyais que tu n'aimais pas mes chiens de garde ?

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Et qu'as-tu fait toute la nuit ? Il se redressa son tour en souriant. Il fallait que je veille sur toi. C'tait une tche pnible dont je me suis fort bien acquitt. Non ? Elle clata de rire. Tu es impossible mais je te suis reconnaissante. C'tait bien plus confortable ici, sur l'herbe, que sur les dalles du hall. Tu veux dire que je suis confortable ? Entre autres... Du bout de l'index, il suivit la ligne de son cou avant de se perdre dans la valle qui sparait ses seins. Ds ce soir, tu reviendras dans mon lit. Et qu'est-ce qui te fait croire que j'en aie envie ? demanda-t-elle, moqueuse. Rien... Je le sais. Elle secoua la tte. Ici, nous avons eu une trve, mais ds que nous serons rentrs... Chut! De ses lvres, il frla celles de Kristen, il butina son cou. Tout coup, il la coucha en travers de ses cuisses. Surprise, elle poussa un petit cri aigu. Maintenant, admets-le. Tu aimes tre dans mon lit. Il tait incorrigible, ce matin. Et elle tait d'humeur tout aussi badine. Pour a, oui ! Ton lit me plat. Saxon. C'est un bon lit ! Elle ne laissait planer aucun doute : elle ne parlait que du lit. Il se remit lui butiner la bouche, le visage.

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Je ne te lcherai pas... Il lui mordit la lvre infrieure. ... jusqu' ce que tu admettes... Il lui lcha l'autre lvre. ... que tu as envie de moi, conclut-il. Dans ce cas, milord... Elle noua les bras autour de son cou, mlant ses doigts aux boucles brunes. ... nous sommes l pour un bon moment !

La matine tirait sa fin quand ils dcidrent de revenir au manoir. Kristen avait nag une dernire fois avant de se rhabiller, mais Royce ne voulait pas qu'ils rentrent directement. Il la fit monter en selle devant lui et la mena travers des forts, des champs cultivs, des prairies couvertes de fleurs sauvages. Il lui montra ses terres, ses gens, leurs villages. Elle dcouvrit que ceux qui travaillaient au chteau ne reprsentaient qu'une infime minorit de ses sujets. Il y en avait beaucoup d'autres qui labouraient la terre, s'occupaient du btail, chassaient dans les forts. Et elle sentait la fiert de Royce tandis qu'il lui montrait tout cela. Cette visite fut une promenade enchante. La bonne humeur avec laquelle ils s'taient rveills se transformait en bonheur. Fatigus, bien des hommes devenaient irritables. Pas Royce. Il se montrait joyeux, taquin. Il buvait la moindre de ses paroles. Puis il lchait les rnes de leur monture et elle les rattrapait en catastrophe tandis qu'il s'agrippait ses seins. Il ne tenait plus en place et profitait largement du fait qu'elle montait en amazone, sa robe se soule-

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vant trs, trs haut. Elle avait beau donner des claques sur ses mains baladeuses, celles-ci n'en continuaient pas moins fouiller, chercher... et trouver. II la taquinait jusqu' ce qu'elle demande grce puis l'embrassait, la cajolait. Il ne pouvait tout simplement pas la laisser tranquille. Et Kristen aimait cela. Elle se sentait libre, aime. Ce fut regret qu'elle retrouva le hall et la ralit. Elle retournerait bientt son travail. Et il irait sans doute tout droit se coucher puisque Alden avait conduit le roi et sa suite une partie de chasse. Ils les avaient d'ailleurs entendus dans la fort mais Royce ne les avait pas rejoints. Il l'aida descendre de cheval mais ses mains s'attardrent encore sur sa taille. Il semblait proccup prsent. Peut-tre tait-il dprim par la fin de leur idylle ? Elle avait envie de le croire. Tu as les joues toutes roses. Kristen sourit faiblement. Le grand air, dit-elle. Peut-tre. Mais tu as les yeux qui brillent aussi. J'aimerais t'entendre dire que tu as aim cette promenade. On emmenait son cheval. Il y avait au moins trois hommes autour d'eux. Vraiment ? Et tu es prt me garder ici jusqu' ce que je le dise ? Il clata de rire avant de la soulever dans ses bras pour l'embrasser goulment. Il la reposa sur le sol et la gratifia d'une tape sur les fesses. Sorcire ! Je ne serai pas rustre au point de te garder dans les curies. Mais, tout l'heure... Des menaces ! Toujours des menaces ! s'cria-

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t-elle, taquine. Je suppose qu'il va me falloir l'admettre. C'est vrai, cette promenade m'a beaucoup plu. Eh bien, puisque tu es d'humeur si conciliante, tu... Non, Saxon, je ne fais qu'une concession par jour. Il ravala son rire, tentant vainement de paratre du. Tu n'as aucune piti pour un pauvre hre, cruelle ! dit-il en la conduisant hors des curies. Quelle louable insistance ! soupira-t-elle. Il rit de bon cur. J'abandonne... pour cette fois. Il laissa sa main sur l'paule de Kristen tandis qu'ils traversaient la cour. Ce fut d'une voix nettement plus hsitante qu'il reprit la parole. Ce ne sera pas trs souvent mais, quand je le pourrai, tu viendras encore avec moi au lac ? Stupfaite, Kristen lui lana un regard en coin. Il lui donnait quelque chose attendre, esprer, qu'il s'en rende compte ou non. Et c'tait norme. C'tait ce dont elle avait le plus besoin en ce moment. Cela me plairait beaucoup, milord. Mais pourrais-je avoir un cheval la prochaine fois ? Non. Je sais monter. C'est ce que Thorolf m'a dit. Tu ne me fais toujours pas confiance... Bien sr que non. Il sourit avant de continuer : Mais surtout, j'aime t'avoir sur la selle devant moi...

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Royce ! Tu rougis ? Par le Ciel ! Elle rougit ! Arrte, Saxon, ou je... Il ne sut jamais ce qu'elle comptait faire. Il suivit son regard pour voir ce qui l'avait subitement ptrifie. Corliss se tenait l'entre du hall, une de ses surs sur les talons l'air de vouloir se transformer en statues de sel. Vous avez oubli qu'elle tait l, milord, murmura Kristen. Un regard Kristen lui apprit qu'elle ne compatissait pas le moins du monde. Ses yeux brillaient de malice. Sorcire sans piti, elle voulait le voir aux prises avec sa fiance dlaisse. Milady, dit Royce avec raideur en guise de salutation. Milord, rpliqua Corliss, tout aussi froide. Elle ne s'carta pas pour laisser le passage Kristen. En fait, elle l'examinait d'un air inquisiteur. Qui est cette gante difforme ? Royce serra les mchoires. Les muscles de son cou roulrent de faon alarmante. Cette raction aurait stupfi Kristen si elle l'avait vue, mais elle ne regardait pas Royce. Elle toisait Corliss dont le sommet du crne ne lui arrivait pas au menton. Sa taille n'avait jamais reprsent une gne pour Kristen. Elle ne fut donc pas blesse par cette insulte grossire. En fait, elle tait plutt amuse par l'vidente jalousie de Corliss. Elle n'avait pas non plus pour habitude de mcher ses mots. Aussi rpondit-elle d'un ton placide : Si c'est de moi dont il est question, milady, je dois vous dire que l d'o je viens, on ne garde pas

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les bbs chtifs car ils ne pourraient survivre notre rude climat. Barbare ! s'trangla Corliss. Oui, je comprends votre point de vue, rpliqua Kristen en la parcourant d'un regard loquent de la tte aux pieds. Milord..., cria Corliss tandis que deux taches rouges apparaissaient sur ses joues. Kristen ne la laissa pas continuer. Pardonnez-moi, milady. Je vois prsent que votre question ne concernait pas ma taille et que vous vous intressiez uniquement ma personne. Mais alors, lord Royce pourra simplement vous dire que j'ai t capture et asservie. De moi, il ne sait que ce que je lui ai dit, c'est--dire pas grand-chose. N'estce pas, milord ? Il gardait un air affable mais elle ne s'y trompa pas : il tait furieux. Il la poussa dans le hall malgr Corliss et donna un ordre bref un homme pour qu'on la remette au travail. Elle avait donc outrepass les limites qu'il lui avait fixes... Mais elle ne s'en souciait pas et le regard qu'elle lui adressa par-dessus son paule tandis qu'on la conduisait vers la chemine le lui signifiait clairement. Royce eut toutes les peines du monde attendre que Kristen et disparu avant d'clater de rire. Aussitt, ses yeux tombrent sur Corliss et il se ressaisit. Dans son irritation, il jura. Ce fut suffisant pour faire fuir la sur de Corliss. Quant celle-ci, elle tressaillit et se dtourna, outre. Il la retint par l'paule. Non, milady, vous allez vous expliquer.

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Royce, vous me faites mal ! Il jura nouveau tandis que de grosses larmes brillantes apparaissaient dans les yeux de Corliss. Il la lcha immdiatement. Elle tait aussi frle qu'une enfant. Il ne s'en tait jamais rendu compte jusqu' aujourd'hui. Mais aprs Kristen qui donnait autant qu'elle recevait, qui ne craignait pas de se mesurer avec lui et qu'il n'avait pas vue pleurer une seule fois, il ne supportait plus Corliss et ses sanglots. Schez vos larmes, dit-il avec brusquerie. Je connais ma force et je sais que je ne vous ai pas fait mal. Pourquoi pleurez-vous ? Ses pleurs cessrent aussitt mais elle affectait un air de martyre. Vous tes grossier ! Moi ? Et comment qualifiez-vous la petite insulte dont vous avez gratifi la Viking ? Quelle insulte ? se dfendit-elle. Je n'ai fait que dire la vrit. Sa taille la rend difforme. Elle n'est pas aussi grande que moi, Corliss. Que suis-je donc vos yeux ? Vous ? Mais vous tes un homme ! Il est normal que vous soyez grand. Ce qui est anormal, c'est qu'elle soit plus grande que la plupart des hommes. Pas la plupart des hommes, rpliqua-t-il schement. La plupart des Saxons. Il y a seize Vikings lbas, et ils sont tous plus grands qu'elle. Vous voulez les voir ? Vous plaisantez ! s'exclama-t-elle. Oui, je plaisante, soupira-t-il. Excusez-moi, Corliss. Je suis irritable quand je suis fatigu et je suis... trs fatigu. Elle ignora l'insinuation.

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Que faisiez-vous avec elle, Royce ? Il serra les dents pour retenir un nouveau juron. Vous n'tes pas encore ma femme, mes affaires ne vous concernent pas. Et si j'tais votre femme ? Vous auriez appris ne pas poser de questions. Cette attitude n'offensa pas Corliss car c'tait celle de la grande majorit des hommes. Mais le ton lui dplut et les larmes gonflrent nouveau ses yeux. Royce, cur, l'abandonna.

Les prisonniers connurent un jene forc ce jourl. Ni Eda, charge de prparer leur nourriture, ni Edrea, qui la leur apportait habituellement, ne crurent Kristen quand elle leur annona qu'elle avait t autorise leur porter le repas. De plus, Eda tait trop prudente pour ne pas attendre la confirmation de Royce. Celui-ci ne descendit de sa chambre qu'en fin d'aprs-midi. Il s'y tait enferm aprs avoir quitt Corliss. Kristen avait observ leur conversation. Corliss avait pleur et il tait parti furieux. Aussitt, les larmes de Corliss avaient disparu et son expression avait trahi plus de dpit que de chagrin. Kristen en avait t scandalise. Sa fiert lui interdisait de tels stratagmes mais elle savait que certaines femmes n'hsitaient pas recourir aux larmes pour atteindre leur but. Des femmes comme Darrelle, par exemple. Ou comme Corliss. Kristen prou-

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vait presque de la piti pour Royce car la vie aux cts d'une telle pouse ne serait jamais agrable. A la diffrence de la veille, Kristen ne broyait plus d'ides noires. Le bonheur qu'elle avait prouv au cours de la matine ne se dissipait pas et elle n'essaya pas de se demander pourquoi. Et puis, elle avait un nouveau travail accomplir. Eda avait got un des petits pains ptris pour Meghan. Elle l'avait trouv si bon qu'elle avait propos un march. Elle fournirait les noix et Kristen ferait une demi-douzaine de pains pour les prisonniers ainsi qu'un nombre gal pour les invits de Royce. Une offre pareille ne se refusait pas, d'autant que Kristen bnficiait de l'aide de Meghan. Ainsi, la journe se droula-t-elle plaisamment. Puis Eda ronchonna propos de l'heure et de Royce qui ne descendait toujours pas. La soupe des prisonniers s'paississait. Edrea avait maintenant d'autres tches accomplir avec les invits qui commenaient revenir de la chasse, et elle ne pouvait plus s'occuper des Vikings. Quant Kristen, elle n'ignorait pas que Thorolf devait se ronger d'inquitude. Finalement, elle prit Eda part. Va le rveiller et demande-lui si je peux y aller. De toute manire, il ne sera pas content d'avoir dormi si longtemps. Tu n'arrtes pas de dire qu'il dort. Pourquoi dormirait-il durant la journe ? Kristen haussa les paules. Peu importe, Eda. Vas-y. Il ne se mettra pas en colre si tu le rveilles. Eda obit et revint quelques minutes plus tard en secouant la tte.

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Il dormait, en effet, et il s'est mis hurler en demandant pourquoi on ne l'avait pas tir du lit plus tt ! Kristen sourit. a va, a va, reprit Eda. Il a aussi donn son accord pour que tu ailles porter leur repas aux prisonniers. Il doit tre malade ! Tu peux y aller mais deux gardes t'accompagnent et Uland t'aidera. Eda appela les hommes pour leur donner ses instructions, Kristen ne protesta pas, tant elle se languissait de voir Thorolf et les autres. Ils taient tous enferms dans la hutte. Devant la porte ouverte, deux gardes jouaient paresseusement planter leurs couteaux dans le sol. Ils accordrent peine un regard Kristen et sa petite escorte. La raison de ce laxisme lui apparut clairement quand elle entendit le bruit des chanes raclant le sol. Elle prouva un pincement au cur en se rendant compte qu'ils taient toujours enchans. Mais, l'instant o elle franchit le seuil, elle retrouva son sourire. Ses yeux s'arrtrent tout d'abord sur son cousin. Elle posa son panier de pains et de fruits avant de se jeter dans les bras d'Ohthere berlu. Des cris de surprise retentirent et elle comprit que Thorolf n'avait parl personne de sa petite escapade nocturne. Il avait d craindre qu'elle ne vienne pas. Ohthere l'abandonna l'enthousiasme gnral et, pendant quelques minutes, elle fut serre, embrasse, moiti touffe par ses amis. Uland, qui se tenait toujours sur le seuil, n'en croyait pas ses yeux. Edrea avait soutenu qu'au moins un des Vikings, celui qui venait toujours lui prendre son plateau des mains, ne pouvait tre aussi

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sauvage que les autres car il avait un si joli sourire. Bavardage stupide d'une fille fascine par un beau garon, s'tait dit Uland. Mais cette dmonstration d'affection et de tendresse pour la gante blonde... cela les rendait presque humains, en tout cas, bien moins barbares qu'on le croyait. Tout sa surprise, Uland abandonna son chaudron dans l'entre et se prcipita dans le hall pour raconter aux autres la scne laquelle il venait d'assister. Le dernier accueillir Kristen fut Thorolf. En le voyant, elle perdit de son exubrance. Il tait si solennel, si srieux qu'elle se souvint soudain des rvlations que Royce lui avait faites. Une horrible timidit la submergea, elle qui se montrait toujours pleine d'audace. Thorolf rougit car il voyait qu'elle perdait son sourire cause de lui. Il avait t l'agonie pendant toute la journe, chaque minute qui passait tant un nouveau supplice tant il tait persuad qu'elle avait subi un chtiment terrible. Il avait encore du mal croire qu'elle se tenait l, devant lui. Il cherchait des traces de coups inexistantes alors qu'il aurait d exprimer sa joie comme les autres. Il lui souleva gentiment le menton. Pardonne-moi, Kristen. Le Saxon t'a fouette une fois dj et je pensais... Qu'il le ferait nouveau ? le coupa-t-elle avec un petit sourire. C'est ce que je croyais moi aussi, mais il ne l'a pas fait. Cela veut-il dire qu'il ne le fera pas ? Elle repensa la nuit dernire. Royce l'avait emmene nager. Il l'avait autorise voir ses amis. Et il lui avait fait l'amour sous les toiles...

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Ce fut avec une totale assurance qu'elle rpondit la question de Thorolf. Non, il ne le fera pas. Alors, le Viking rugit de rire et la prit dans ses bras pour une nouvelle treinte d'ours. Par les dents de Thor ! C'est bon entendre ! De quoi parlez-vous ? voulut savoir Ohthere. Lui et les autres les entouraient. Elle envisagea brivement de leur raconter une histoire quelconque mais elle tait incapable de leur mentir. Toutefois, le rcit de sa tentative de la veille ne fut pas simple. Elle dut passer sous silence un certain nombre d'lments, notamment les raisons qui lui avaient valu d'chapper une punition, et viter les questions trop indiscrtes. Elle essaya de s'en sortir en leur racontant ce qu'elle avait appris propos de Wyndhurst et du Wessex, ce qui n'tait pas grandchose mais infiniment plus que ce qu'ils savaient. Elle leur indiqua o ils pouvaient trouver des chevaux ainsi que la position suppose de l'arme danoise, malheureusement en poste trs loin au Nord. Elle leur parla aussi des Celtes hostiles aux Saxons et qui accepteraient peut-tre d'aider les Vikings si ceux-ci dcidaient de fuir vers l'ouest plutt que vers le nord. L'vasion tait leur unique souci. Mais ils grognaient propos des prcautions prises par les Saxons qui ne leur laissaient pratiquement aucune chance. Elle leur fit alors observer qu'ils semblaient tous guris et en excellente condition. Bjarni rit et prouva sa force en la soulevant au-dessus de sa tte. Quand il la reposa au sol, elle lui lana un regard courrouc qui ne l'mut pas le moins du monde.

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Au moins, vous tes d'attaque pour partir, remarqua-t-elle. Oui, soulever toutes ces pierres ne nous a pas fait de mal, rpliqua Odell. Quand je rentrerai chez moi, labourer mes champs sera un jeu d'enfant ! Les murs de cette hutte ne peuvent nous retenir, Kristen, reprit Ohthere plus srieusement. Mais il serait ridicule de les abattre sans disposer d'une hache pour briser ces chanes. Je n'en ai pas vu une seule depuis que je suis l, fit-elle, pensive. On trouve toutes sortes d'armes dans le hall mais pas de hache. Il ne m'tonnerait pas qu'elles soient enfermes quelque part, Ohthere, car le Saxon est d'une rare prudence. Alors, il nous faut la cl de la porte et de ces chanes. Est-ce que tu sais qui les a ? demanda-t-elle. Le responsable du mur, un certain Lyman. Elle se souvenait de lui mais ne l'avait pas revu depuis sa sparation d'avec ses amis. Il ne vient pas dans le hall. Il ne doit pas habiter le manoir. Cette nouvelle fut accueillie par un silence dsol. Kristen partageait leur dception. Par le Ciel, ce n'tait pas juste ! Ohthere gloussa dans sa barbe. Allez, cousine, ne te tracasse pas trop. On trouvera bien un moyen. Ils s'habituent nous. Un jour, tt ou tard, quelqu'un fera une erreur et nous aurons notre chance. Ils s'habituent moi aussi mais ils ne me font toujours pas confiance. C'est la premire fois aujourd'hui qu'ils me laissent quitter le hall.

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Il y a cette fille, Edrea, que Bjarni cajole. Croistu qu'on puisse la persuader de nous aider s'il arrive gagner ses faveurs ? Kristen ouvrit de grands yeux avant d'clater de rire. Par le Ciel, vous pensez tout ! Mais maintenant que tu m'en parles, elle a paru un peu due de ne pas vous apporter votre nourriture aujourd'hui. Elle se tourna vers Bjarni. Comment peux-tu sduire une femme, lui demanda-t-elle, sans connatre sa langue ? Il sourit. Thorolf m'apprend les mots dont j'ai besoin. Ah, ces mots-l... Elle sourit son tour. A-t-elle la libert d'aller et venir o bon lui semble ? s'enquit Ohthere. Oui, pour ce que j'en sais. D'Edrea elle-mme, je ne pourrai pas vous en dire beaucoup car je la connais peine. Je ne sais si elle acceptera de vous aider pour les beaux yeux de Bjarni. Les servantes ont toutes peur de moi et elles me parlent peu l'exception d'une vieille femme, Eda, qui est d'une totale loyaut envers son seigneur. J'essaierai de parler Edrea, malgr tout, pour voir si elle a effectivement un faible pour Bjarni. Je peux au moins lui dire combien il est bon et fidle. Ce fut un clat de rire gnral car la rputation de coureur de jupons du jeune Viking n'tait plus faire. Mme Kristen avait subi ses assauts. De tous, il tait effectivement le plus beau garon. S'il y en avait un parmi eux qui pouvait ravir le cur d'une

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jeune fille et lui faire trahir son peuple, c'tait bien Bjarni. Ils continurent lui poser des questions, en particulier sur les seigneurs inconnus qui taient venus les voir l'autre jour. Ils furent stupfaits d'apprendre que l'un d'entre eux tait le roi de ces Saxons et qu'il rsidait Wyndhurst pour le moment. Elle dut le dcrire des pieds la tte car il ferait l'otage parfait si jamais ils arrivaient lui mettre la main dessus. Avec Alfred de Wessex en leur pouvoir, ils pourraient exiger leur libert et celle de Kristen. Elle leur raconta tout ce qu'ils dsiraient savoir mais elle doutait que son Saxon leur donne l'occasion de s'attaquer son roi. Finalement, elle annona qu'ils feraient bien de manger avant que leur nourriture ne refroidisse davantage, dclenchant une nouvelle crise d'hilarit car leur soupe leur arrivait rarement chaude. Ils s'emparrent de leurs misrables bols de bois. Seul Thorolf ne se servit pas. Il prit Kristen l'cart et s'accroupit avec elle contre le mur. Il ne la regardait pas mais contemplait la pice. Ohthere n'avait pas cherch savoir comment elle se portait car, l'vidence, elle allait bien. Thorolf n'avait pas de telles prvenances. Il alla droit au but. C'est donc vrai ce que le seigneur saxon m'a dit ? Il te plat ? Royce tait leur ennemi. Il les avait tous rduits en esclavage. Elle savait ce que Thorolf pensait. Comment comprendrait-il alors qu'elle-mme n'y parvenait pas ? Quand je le regarde, je sens quelque chose de

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merveilleux en moi. Cela ne m'tait jamais arriv, Thorolf. Tu voudrais de lui pour poux ? Elle eut une mimique de dpit qu'il ne vit pas. Je voudrais... mais pas lui. Il lui caressa gentiment le bout des doigts. J'avais peur que tu ne t'en sois pas rendu compte, que tu t'attendes ce qu'il se comporte en homme d'honneur avec toi. Ce n'est pas parce que j'ai perdu ma... mon innocence que j'ai perdu l'esprit. Je sais exactement ce qui m'attend. Il m'aime bien prsent mais... A prsent ? Au dbut, il pensait que j'tais une putain. Non, Thorolf... Cela devrait te faire rire. Moi, j'en ai ri. Et je n'ai rien dit. Dgot, il ne voulait pas me toucher. Mais, petit petit, j'ai eu envie qu'il s'occupe un peu plus de moi... Bon, comme je l'ai dj dit, pour le moment, il m'apprcie mais cela ne l'empche pas de se mfier de moi ds qu'il ne m'a pas sous les yeux. Il loigne les autres hommes de moi, il m'a mme enlev mes chanes pendant le sjour de tous ces jeunes seigneurs ici, afin que je puisse me dfendre toute seule au cas o l'un d'entre eux se ferait trop pressant. Et plus tard ? Plus tard, je le perdrai. Il va se marier. Et pourtant... Elle soupira. Thorolf lui serra les doigts pour lui montrer qu'il compatissait. Il n'tait pas hypocrite. Il n'allait pas lui dire qu'elle avait tort de dsirer le Saxon. Si leurs positions taient inverses, il aurait agi exactement comme elle, et pris son plaisir. Mme

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avec une ennemie. Que Kristen soit une femme ne changeait rien l'affaire : elle tait la digne fille de Brenna. Brenna Hardraad tait une brave qui savait se battre pour ce qu'elle voulait. Et qui n'avait jamais tenu aucun compte des prjugs concernant les femmes. Ne te tracasse pas, Kristen. Je devrais le har. C'est vrai, j'avais de l'espoir, admit-elle regret. Mais plus maintenant que j'ai vu sa fiance. Et pourtant, crois-moi, Thorolf, il m'a emmene nager dans un lac juste aprs m'avoir surprise en train d'essayer de vous librer. Pourquoi a-t-il fait une chose pareille ? Je suppose qu'il n'a pas pris son plaisir l-bas ? Il aurait pu le prendre n'importe o. Il n'avait pas besoin de m'emmener au lac. Eh bien, c'est simple. Cet homme est fou de toi et a ne risque pas de changer de sitt. Fou de moi ? Non, c'est moi qui suis folle de lui. Je sais que je devrais le har, je le voudrais... J'aimerais qu'il se marie demain pour qu'il m'oublie enfin. Thorolf semblait trs amus. J'ai piti de ton Saxon, Kristen, je t'assure. Qu'il t'oublie ? Odin nous aide ! Si jamais tu te lasses de lui, esprons pour notre sauvegarde qu'il n'aura pas le cur bris ! Kristen considra cet aspect de la question avec intrt puis elle rit l'ide de Royce au cur bris. C'tait une ide ridicule, absurde, mais bien agrable et elle tait reconnaissante Thorolf de l'avoir exprime. Ce fut ainsi que Royce la dcouvrit quand il arriva sur le seuil de la pice : tout contre le Viking,

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leurs mains mles et riant tous les deux. Sa premire impulsion fut de rduire le jeune Viking en bouillie. Le silence s'abattit sur la pice et Kristen se retourna pour voir ce qui se passait. Je crois que je suis reste trop longtemps, gmit-elle voix basse. Thorolf la soutint de la main tandis qu'elle se redressait. Tu crois qu'il va oser entrer te chercher ? Cette question l'effraya. Regarde-le. Il n'a pas envie de rire, je peux te l'assurer. Tu veux qu'il me trane hors d'ici ? Je me demande ce qui arriverait s'il essayait. cet instant, elle comprit o il voulait en venir. Thorolf! Nous pouvons nous occuper de lui, Kristen, annona-t-il calmement, les yeux rivs ceux du Saxon. Comme otage, il sera aussi bien que son roi. L-dedans, ils ne peuvent pas nous atteindre avec leurs flches. Je le connais, Thorolf. Ecoute-moi bien. Son peuple et son devoir passent avant tout. Il est persuad qu'un massacre sera perptr si vous vous librez. Je ne suis pas parvenue le convaincre du contraire. Il sera prt se sacrifier plutt que de donner l'ordre de vous dlivrer. Thorolf avait son propre raisonnement. Ses gardes ne l'couteront pas si sa vie est menace. a ne marchera pas ! Ton cousin n'est pas d'accord. Regarde-le, Kristen. Ohthere a tir les mmes conclusions que moi.

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Si ton Saxon est assez fou pour venir parmi nous te chercher, alors il mrite ce qui va lui arriver. Il n'avait pas le droit ! Thorolf ne pouvait la forcer choisir entre eux et Royce. Si elle courait hors de la hutte prsent, personne ne la retiendrait mais elle enlverait ainsi ses amis une chance peuttre la dernire de retrouver la libert. Mais si elle restait... Royce risquait d'en mourir. Thorolf devina ses penses. Il lui lcha la main, lui laissant l'entire responsabilit de son choix, mais il ajouta avec tendresse : Nous ne le tuerons pas, Kristen. Cela ne servirait rien. Cela n'avait plus d'importance maintenant. Le choix n'appartenait plus Kristen car la patience de Royce avait atteint ses limites. Au lieu de fermer la porte et de la forcer sortir par un autre moyen, son arrogance sa maudite arrogance le poussa en avant. On aurait dit qu'il traversait son hall au milieu de ses fidles serviteurs. Il semblait dtendu, parfaitement son aise au milieu de cette bande de Vikings. Visiblement, Ohthere avait du "mal se convaincre de ce qui se passait. Il avait attendu la raction de Royce, mais maintenant qu'il accomplissait l'inimaginable, Ohthere n'y croyait pas. Des doutes semblables avaient saisi Thorolf qui semblait nettement moins confiant. De la main, il carta lgrement Kristen afin de faire face Royce. Elle sentit sa nervosit. Pourtant, il allait quand mme tenter sa chance, essayer de terrasser Royce. Et elle ne pouvait l'avertir car cela dclencherait immdiatement les hostilits.

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Les Vikings taient des gens superstitieux. Ils ne posaient pas le pied sur un de leurs drakkars sans que des sacrifices multiples n'aient t offerts leurs dieux. La bravoure de Royce, qui confinait la folie pure, les confondait. Cet lment de surprise lui permit de traverser la pice sans tre arrt. Il l'avait dj fait une fois, entour par ses gardes. Cette fois, il tait seul, l'pe dans son fourreau, les mains nues... Il s'arrta devant Kristen et Thorolf. Ce dernier lcha la main de la jeune femme. Elle s'attendait ce que Royce la trane au-dehors. Il tait impassible mais elle savait qu'il tait au bord de la crise de rage. Elle-mme n'en pouvait plus. Elle avait l'impression de se liqufier sur place attendre qu'il se passe quelque chose. La main de Royce se dtendit mais ce fut Thorolf qu'il saisit. Avec une rapidit foudroyante, Royce se dplaa. L'instant d'aprs, il se tenait derrire Thorolf, le bras pass autour de sa gorge, l'autre main lui appuyant sur la tte et la maintenant penche suivant un angle horrible. En moins d'une seconde, il pouvait lui briser le cou. Royce... Il la coupa sans mme la regarder. Tu es sans doute prte partir maintenant. Thorolf mit un son trangl. Elle le contempla avec frayeur. Mais ce qu'elle vit lui donna des envies de meurtre d'un autre genre. Il s'touffait de rire ! Dieu du ciel ! Il trouvait comique d'avoir t pris son propre pige... Elle tourna le dos aux deux hommes et s'adressa Ohthere.

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Tu le laisses partir ou tu veux qu'il tue Thorolf ? Thorolf trouve peut-tre a amusant mais le Saxon ne partage pas son sens de l'humour. Il va le tuer. C'est ce que je vois, rpondit Ohthere d'un ton qui indiquait que, lui aussi, trouvait tout cela fort drle. Le Saxon sortira et je ne pense pas qu'il aura besoin de notre aide. Par les dents de Thor, il est toujours plein de ressources, celui-l. Profitons-en pour nous distraire encore un peu et voyons ce qu'il va inventer. Va, mon enfant, sors d'ici. Je suis certain qu'il ne tardera pas te rejoindre. Il la serra trs fort dans ses bras avant de la laisser partir. Ils savaient tous deux qu'ils risquaient de ne plus se revoir avant trs longtemps. Puis il la poussa vers la porte et elle sortit tandis qu'ils lui faisaient leurs adieux bruyants. Et plus tard, pendant qu'ils se raconteraient tout cela en riant comme des petits fous, elle affronterait Royce. Et cela ne serait pas drle du tout.

Tu crois qu'il me verra si je me cache sous la table ? Eda jeta un regard Kristen. Qu'est-ce que c'est que cette question ? Une question idiote, reconnut Kristen en se laissant tomber sur un tabouret. Aprs de telles motions, elle avait bien le droit d'tre sur les nerfs. Elle n'aimait pas tre tenue pour responsable d'ides qu'elle n'avait pas eues.

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Ne sachant trop comment affronter cette situation, elle prfrait viter la fureur de Royce. Et elle cherchait o se cacher en attendant qu'il se calme un peu. Eda brisa le cours de ses penses. Tu es revenue seule ?k0 est lord Royce ? Kristen balaya la question d'un geste de la main. Il y a eu un petit problme avec les prisonniers. Il a dcid de s'en occuper personnellement. Il ne va plus tarder. En fait, il tait dj l, l'autre bout de la salle, et mme cette distance, elle discernait la flamme qui dansait dans ses yeux. Il n'tait apparemment pas encore dcid s'occuper d'elle, en tout cas, car il se dirigea tout droit vers sa chaise. Il allait donc recommencer boire et s'amuser comme si rien ne s'tait pass. Comme s'il ne venait pas de risquer sa vie. Et pourquoi fallait-il que cela agace autant Kristen ? Vais-je encore dormir avec toi, Eda ? Tu sais bien que non. Tu as vu lord Averill et sa famille partir tout l'heure. Oui, mais je prfrerais dormir avec toi. Vraiment ? Alors qu'hier, tu te plaignais d'avoir perdu ton grand lit si Confortable ! Je ne me suis pas plainte ! Qu'est-ce qui te met de si mchante humeur ? Cela ne mritait pas de rponse. Pourquoi est-il venu me chercher, Eda ? Je ne suis pas reste l-bas si longtemps... Eda haussa les paules. Il a vu Uland revenir tout excit. Le pauvre garon tait tonn de l'accueil chaleureux que tes

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Vikings t'ont rserv. Il prtendait aussi qu'ils allaient finir par t'craser les os force de te serrer contre eux. Et c'est a qui l'a dcid venir me chercher ? Non, il a continu manger mais je l'ai bien observ... L, Eda gloussa d'un air entendu avant de poursuivre : Il ne quittait pas la porte des yeux, attendant ton retour. J'imagine qu'en fin de compte, il s'est dit que tu restais trop longtemps l-bas. Et maintenant, il n'avait nulle envie d'taler sa colre devant le roi. Mais Kristen ne se faisait pas d'illusions, il ne se montrerait pas aussi clment qu'hier. Elle jeta un regard vers Royce mais ne put le voir car il tait cach par Alden, assis sa droite. Alfred se trouvait sa gauche. Edrea posa un plateau vide sur la table ct de Kristen. Ils l'ont aim, tu sais, ton pain, lui dit-elle. Milord a mme demand qui l'avait fait. Et tu le lui as dit ? Non. J'ai eu peur que ces seigneurs ne le recrachent de crainte qu'il soit empoisonn. Les yeux bruns de la jeune fille brillaient. Elle venait de faire une plaisanterie. Kristen avait du mal y croire, sans compter qu'elle lui avait adress la parole de son propre chef. Tu aurais pu le leur dire aprs qu'ils l'eurent aval, remarqua Kristen. : Edrea rit de bon cur. Uland a raison. Tu n'es pas si bizarre. Eda le dit

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aussi depuis le dbut, mais elle s'est mise t'aimer... Et a, c'est vraiment bizarre. Kristen sourit malgr sa mauvaise humeur. Oui, elle a un caractre infernal. Elle avait lev la voix pour que la vieille servante l'entende. Eda renifla d'un air mprisant et Edrea sourit de plus belle. On a du mal la comprendre parfois. Dis-moi, c'est vrai que les Vikings ne sont pas aussi mchants qu'on le raconte ? Il s'appelle Bjarni, dit Kristen. Qui? Celui qui tu plais. La jeune fille ne savait comment cacher son plaisir. Son joli visage s'illumina. Il te l'a dit ? Kristen n'tait pas vraiment d'humeur faire l'apologie de Bjarni, mais parler avec Edrea lui faisait du bien. Il est malheureux car il ne peut pas te le dire luimme. Il a demand Thorolf de lui apprendre les mots mais ne t'tonne pas si tu ne comprends rien ce qu'il raconte car Thorolf ne connat pas trs bien votre langue. Pendant l'heure qui suivit, Edrea ne cessa de lui poser des questions propos du jeune Viking et Kristen lui dressa un portrait trs flatteur qui allait sans doute la conduire de cruelles dsillusions car Bjarni tait loin d'tre le parangon de vertu qu'elle dpeignait. C'tait un homme avec qui il faisait bon s'amuser mais qu'il ne fallait surtout pas prendre au srieux. Mais si Edrea tait prte croire toutes les

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sornettes qu'il allait lui dbiter afin qu'elle facilite leur vasion, c'tait son problme. La libert de ses amis comptait plus que les sentiments d'une petite Saxonne. Si Kristen pouvait atteindre Lyman et cette cl, elle s'en chargerait ellemme. Mais, ds ce soir, elle serait nouveau enferme dans la chambre du seigneur. Tu restes assise l ne rien faire, grommela Eda ds qu'Edrea fut appele pour remplir des cornes de bire. Tu ferais mieux d'aller te coucher tout de suite. Comme a, tu te lveras tt demain matin. Lady Darrelle m'a elle-mme demand davantage de tes pains aux noix. Elle croit que c'est une recette que j'ai garde secrte pendant toutes ces annes. Et tu ne l'as pas dtrompe... Bien sr que non. Et c'tait quoi, ces messes basses avec Edrea ? Elle apprcie un des prisonniers. Eda haussa les sourcils. J'espre que tu lui as dit qu'il ne pouvait rien en sortir de bon ? Et pourquoi pas ? Ce sont des hommes, tout comme Royce. Il n'est pas cruel au point de refuser de leur amener des femmes. Sinon, ils seront frustrs et il y aura des troubles. Il doit comprendre... Dieu nous aide ! s'cria Eda, ahurie. D'abord, tu leur apportes manger. Et maintenant, tu veux leur amener des putains ! Va te coucher, espce de folle, avant que l'ide ne te vienne qu'ils puissent se marier et s'installer ici. Maintenant que tu en parles... Kristen s'enfuit avant qu'Eda ne lui brise son plateau sur la tte. Elle garda le sourire jusqu' ce

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qu'elle atteigne l'tage. L, la vue de la porte au fond du couloir refroidit son ardeur. Lentement, elle traversa le couloir et entra dans la chambre en se demandant si Royce tarderait longtemps avant de la rejoindre. Elle attendit environ une demi-minute. Il avait d quitter le hall juste derrire elle. Elle tait debout au milieu de la chambre, ne sachant trop quoi faire, quand la porte s'ouvrit. Que s'est-il pass avec les prisonniers, Kristen ? Elle se retourna, les yeux carquills : c'tait Alden et non Royce. Il lui fallut un moment pour se remettre de sa surprise, puis elle glissa un, regard vers les armes suspendues au mur. Non, dit-il en devinant ses penses. Ecoute ce que j'ai te dire avant d'essayer de me trancher nouveau la gorge. Je connais mon cousin. Quand il est en colre, il crie, il hurle, il cogne des ttes. Quand il est furieux, il est mortellement calme et Dieu vienne en aide au malheureux qui se trouve sur son chemin. Il est furieux en ce moment. Que s'est-il pass ? Pourquoi ne pas le lui demander ? Le lui demander ? Alden frissonna et Kristen se demanda s'il simulait la terreur. Quand il est dans cet tat, je n'ai pas mme envie de m'approcher de lui. Et je ne veux pas m'approcher de toi, Saxon. Ne crains rien, je ne t'attaquerai pas. J'ai donn ma parole ton cousin qu'aussi longtemps que le roi sera ici, je ne te toucherai pas.

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Tu veux dire que je peux t'approcher sans crainte ? . A ta place, je m'en garderais bien. Me diras-tu au moins ce qui s'est pass ? Peuttre qu'alors, je trouverai un moyen de le calmer. Elle haussa les paules, loin d'tre aussi insouciante qu'elle le laissait paratre. Il s'est conduit comme un idiot sans cervelle. Il s'est avanc en plein milieu des prisonniers pour me faire partir... A mesure qu'elle parlait, sa voix s'levait : Thorolf me tenait mais au lieu de s'en aller bien sagement alors qu'il savait que je ne tarderais pas le rejoindre cet imbcile a prfr entrer et marcher au milieu d'eux. C'tait ce qu'il pouvait faire de plus stupide, de plus arrogant... Et c'tait exactement ce qu'ils espraient... Pourtant, il s'en est sorti. L'expression de Kristen refltait son dgot. L n'est pas la question. Il s'est dbrouill pour avoir le dessus. Il aurait trs bien pu se faire trangler. Et c'est cela qui te dplat ? Elle lui jeta un regard noir. Je t'ai dit ce que tu voulais savoir. Maintenant, laisse-moi. Il hocha la tte mais, avant de partir, il ajouta : Un mot encore pour te prvenir. Ne lui rpte pas ce que tu viens de me dire. Je ne pense pas qu'il apprcierait d'tre trait d'imbcile et d'idiot sans cervelle en ce moment. Il ouvrit la porte... et Royce apparut. Alden adressa une prire silencieuse son saint patron pour qu'il

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n'ait pas entendu leurs dernires paroles. Kristen comprit immdiatement qu'Alden avait raison. Royce semblait trs calme, d'un calme terrifiant. Que fais-tu ici, cousin ? Alden choisit la plaisanterie. J'aide la Viking se prparer l'assaut. Mais Royce n'avait pas envie de rire. a devient une dplorable habitude chez toi. Tu veux toujours l'aider ! Un de ces jours, tu finiras avec une pe dans le dos. Laisse-nous. Tout ceci fut prononc avec une extrme douceur mais Kristen ne s'y trompa pas. Elle lui tourna le dos ds que la porte se referma. Une seule fois, elle avait vu Royce dans cet tat: la premire nuit o elle l'avait aperu dans la cour. Quand il avait annonc froidement qu'il fallait tous les tuer. Elle savait qu'il n'allait pas la tuer, mais elle ignorait le sort qu'il lui rservait et cela suffisait la terroriser. Je suis forc de me demander maintenant si tu ne mens pas sans cesse. Kristen se raidit. Au nom du Ciel, de quoi parlait-il ? J'imagine, milord, que vous avez une raison pour affirmer une chose pareille. Vous voulez me la donner ou bien dois-je la deviner ? Elle ne s'tait pas rendu compte qu'il s'tait approch. Elle poussa un cri touff quand il lui enfona cruellement les doigts dans l'paule. Il la fora se retourner. Elle lui fit face, dtermine ne pas entrer dans son jeu un jeu o il tait le chat et elle, la souris. Dis ce que tu as dire,, et qu'on en finisse! s'exclama-t-elle.

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Il est plus qu'un ami pour toi, ce Thorolf. Quoi ? fit-elle, incrdule. Tu dis cela parce qu'il me tenait ? Et alors ? Je ne pensais pas que tu tais assez idiot pour tomber dans son pige. Qui a t idiot ? Elle ouvrit de grands yeux. Tu savais ! Tu savais ce qu'il avait derrire la tte et tu es quand mme entr ? Tu es encore plus fou que je ne le pensais ! Il la secoua violemment. Je suis surtout bout. Est-ce que tu l'aimes ? Elle aussi tait bout et la colre lui donnait des forces, elle parvint repousser ses mains. Encore une question qui n'a rien voir avec ce qui s'est pass ! Bien sr que je l'aime. Il est comme un frre pour moi. Maintenant, c'est toi de m'expliquer pourquoi tu t'es jet dans la gueule du loup ! Thorolf a dit qu'ils ne voulaient pas te tuer mais tu ne pouvais pas le savoir. Il te suffisait de rentrer dans le halV, Saxon, et je t'aurais rejoint de mon plein gr. Et a, comment pouvais-je le savoir ? Elle se rendit compte qu'il criait prsent, ce qui signifiait qu'il n'tait plus furieux s'il fallait en croire Alden. Qu'avait-elle bien pu dire pour l'apaiser ? Mystre... Elle se fora baisser la voix. Tu l'aurais su si tu avais un peu de bon sens. Hors de cette pice, tu es le matre. Tu aurais pu m'obliger sortir par bien d'autres moyens. D'ailleurs, je n'avais pas l'intention de rester, admit-elle. Mais il y avait si longtemps que je ne les avais pas vus...

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Ni touchs ! Et lui, tout particulirement ! J'ai des yeux, femme. Tu tais sur ses genoux ! Tu plaisantes ? J'tais accroupie ct de lui. Il me tenait la main. Qu'as-tu donc imagin ? Je t'ai dj dit qu'on m'a appris ne pas avoir peur de montrer mes sentiments. Il est normal pour moi de toucher quelqu'un que j'aime. Alors, touche-moi, Kristen. Ces mots la frapprent comme la foudre. Soudain, il tait tremblant de dsir et non de colre. Elle se mit trembler comme lui. Et elle faillit cder, franchir le pas qui les aurait runis. Elle dut puiser au trfonds d'elle-mme la force de ne pas le faire. Seigneur, s'il avait dit cela diffremment, si seulement il avait dit... Kristen ? Non ! Je ne t'aime pas ! C'tait comme si elle venait de se dchirer le corps. Alors, il fit ce geste qu'elle refusait d'accomplir. Il la serra contre lui, corps contre corps. Et ses lvres furent comme un baume contre la fivre qui la brlait. Exigeant, violent mme, il l'embrassa, tirant, arrachant la passion au plus profond d'elle-mme. Ses lvres quittrent la bouche de Kristen pour lui frler l'oreille. Je m'incline, Kristen. Touche-moi non parce que tu m'aimes mais parce que j'ai besoin de toi. Touche-moi ! Ce fut ce dernier rle qui la dcida. Comme s'il agonisait, comme s'il tait sur le point de mourir. Elle ne pouvait rsister cet appel. Son corps avait dj perdu la bataille. Elle lui prit le visage entre les mains, le forant la regarder et le regard de

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Royce tait plus enivrant que n'importe quelle caresse. Oui, mon Saxon, je vais te toucher jusqu'au coeur... Elle ne le dit pas haute voix mais il put lire dans ses yeux le dsir, le besoin, l'amour. Elle l'embrassa, les paupires closes pour ne pas qu'il en voie trop. Puis leurs bouches se retrouvrent et elle fit de son mieux pour lui donner ce qu'il demandait. Elle le rendit fou.

Six gros pains aux noix tout chauds furent placs dans un panier et ports au chariot dehors. Eda avait rveill Kristen trs tt ce matin afin qu'elle les prpare pour le roi. Lui et sa suite partaient enfin. Les serviteurs se runirent nouveau devant les fentres pour admirer les nobles chevauchant leurs belles montures. Le ciel tait lourd de nuages menaants. Ils seraient srement tremps avant la fin de la matine. Mais le mauvais temps ne retenait pas Alfred. Cette fois, Kristen fut autorise regarder le dpart. Elle vit le roi treindre Royce. Elle les vit rire ensemble une plaisanterie d'Alfred. Puis elle observa ce jeune roi des Saxons qui quittait Wyndhurst. Elle n'tait pas triste de le voir partir, n'ayant gure apprci l'moi suscit par sa visite. Pourtant, elle savait que ce dpart signifiait la fin du march pass avec Royce.

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Elle revint lentement vers la chemine, accompagne par Eda. Royce ne t'a rien dit ce matin ? Si. Oh... Si tu veux savoir pour les chanes, tu n'as qu' me le demander. Non, c'est inutile. Il m'a donn ses ordres et tu les connais. Oui, je les connais. Si a peut te consoler, il n'en est pas plus heureux que toi. Ah? Eda haussa les sourcils devant une telle apathie. Tu as pass un march avec lui. Tu peux en passer un autre. Tu es intelligente. Utilise ce que tu as pour obtenir ce que tu veux. La vieille servante tait enfin parvenue la provoquer. Ce n'est pas trs loyal envers ton seigneur de le suggrer. Tu oublies qu'on ne peut pas me faire confiance. Je risque de m'enfuir en plein milieu de la journe. C'est a, ne m'coute pas. Tu ne m'coutes jamais. Qui a besoin des conseils d'une vieille femme ? Aprs tout, je ne connais cet homme que depuis sa naissance. J'ai... Par le Seigneur! s'exclama Kristen. Si tu n'arrtes pas de me tarabuster, je te... Le Seigneur ? s'enquit Royce derrire elle. De quel dieu parles-tu ? Elle fit volte-face. Que veux-tu, Saxon ? Pourquoi ne vas-tu pas chasser ou t'entraner ou visiter ton domaine ? Tu as

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srement quelque chose d'important faire! Je dteste que tu m'espionnes ! Il savait ce qui la mettait hors d'elle. Il avait prvu qu'il ne lui serait pas facile d'accepter nouveau les chanes. C'tait pour cette raison qu'il tait venu la voir, pour essayer de rgler ce problme sans heurts. Mais elle l'avait surpris en formulant une imprcation que seule une chrtienne aurait utilise. Quel dieu sers-tu ? rpta-t-il. Elle serra les mchoires, dcide ne pas rpondre. Il la prit par le bras et la secoua jusqu' ce que, de rage, elle le repousse violemment. Touche-moi encore une fois, Saxon, et je te jure que je te flanque mon poing dans la figure ! Il aurait d s'emporter, lui aussi. Au lieu de cela, il clata de rire. C'tait une simple question, Kristen. Pourquoi t'emportes-tu ainsi ? Son rire eut un effet magique. Elle retrouva son calme comme par miracle. Pourquoi gardait-elle encore ce secret ? Il n'y avait plus de raison maintenant. Kristen sourit de son propre mauvais caractre. Eda secoua la tte devant une telle versatilit. Royce tait tout aussi dsaronn. Pardonnez-moi, milord, dit Kristen qui n'avait nullement l'air contrit. Je ne voulais pas me montrer insolente... Si je l'ai t, je vous en demande pardon. Ce qui ne signifie pas que tu ne le referas plus l'avenir... C'est vrai. Une flamme dansait dans les yeux de Kristen. Royce sourit.

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Es-tu dispose rpondre ma question maintenant ? Je vnre le Dieu de ma mre. Alors, pourquoi ne pas lui donner un nom ? Je viens de le faire, milord. Le Dieu de ma mre est ton Dieu. Il sursauta. Comment est-ce possible ? Trs facilement, milord. Les Vikings lancent des raids contre beaucoup d'autres pays depuis trs longtemps. Ces raids ont ramen des prisonniers chrtiens. Ma mre en tait une. Le pre de ma mre tait aussi un chrtien. Mon pre et mes frres, conclut-elle joyeusement, prfrent ne courir aucun risque : ils adorent tous les dieux. Et toi ? Je crois au seul vrai Dieu. Il frona les sourcils et lui rappela schement : Tu as dfendu tes amis qui allaient mettre sac un monastre ! Elle lui rendit son regard. Je ne les ai pas dfendus. Je comprenais leurs motifs, ce dont tu es incapable. Je t'ai dj expliqu que mon frre m'a laisse dans l'ignorance de leur projet. Je ne t'en avais pas donn la raison mais cette raison tait que je l'aurais combattu de toute mon me pour lui faire changer de plan. Il ne m'a donc rien dit. Il est venu ici et il en est mort. Je sais, au fond de moi, que c'tait la volont de Dieu mais la moiti de mon sang est viking et ce sang crie vengeance. Les chrtiens saxons ne vengent-ils pas la mort de ceux qu'ils aiment ? Il ne pouvait le nier. Malgr l'interdiction de

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l'Eglise, nombreux taient ceux qui cherchaient se venger et cela se terminait souvent par un bain de sang. Pourquoi ne m'as-tu jamais dit que tu tais chrtienne ? Quelle diffrence cela aurait-il fait ? Les autres esclaves sont chrtiens, et ils sont toujours esclaves. Cela fait pourtant une diffrence, Kristen. C'est un lien qui nous lie et qui me procure le levier dont j'avais besoin pour traiter avec toi. Elle le scruta d'un air suspicieux. Que veux-tu dire, Saxon ? Je peux accepter ta parole si tu jures sur le nom de Dieu. Jure que tu ne t'enfuiras jamais d'ici et tu bnficieras de la mme libert que les autres serviteurs. Plus de chanes ? demanda-t-elle, incrdule. Non. Alors, je jure... Elle se tut, consciente tout coup de s'engager sans rflchir. Kristen ? Par le Ciel ! s'cria-t-elle. Laisse-moi un moment. Jamais, avait-il dit. A jamais. Que se passerait-il quand il n'aurait plus envie d'elle, quand il prendrait cette pouse? Elle en viendrait har cet endroit et aussi, srement, le har, lui. Et pourtant, lui ayant donn sa parole, elle serait oblige de rester ici... jamais, de continuer servir dans ce hall... jamais. Elle affronta son regard. Que lui importait qu'elle croupisse ici toute sa vie ? Son sort devait quand

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mme l'intresser sinon il ne lui ferait pas une telle proposition. Trs bien, milord, je jure sur notre Dieu que je n'essaierai pas de m'enfuir de Wyndhurst... tant que vous ne serez pas mari. Les yeux d'meraude se durcirent. Elle poursuivit : Je suis dsole de le dire, mais je n'aime pas votre fiance. Je ne pense pas tre capable de tolrer sa prsence quand elle dirigera cette maison. March conclu ! Tu es srieux ? s'tonna-t-elle. Tu acceptes cette condition ? Oui. Cela signifie simplement que tu remettras ces chanes ce moment-l. Elle serra les dents, vexe et triste. Qu'il en soit donc ainsi. Mais c'est la seule promesse que je vous fais. Non, tu vas aussi promettre que tu n'aideras pas tes amis s'enfuir... Il lui posa un doigt sur les lvres pour arrter son cri de colre. ... jusqu' mon mariage. March conclu! rtorqua-t-elle avec amertume. Mais je ne renierai pas ma vengeance. Non, je sais que tu ne le feras pas, regretta-t-il. Alden est rtabli maintenant, il peut se dfendre. J'ai confiance en ses capacits. Tant que tu ne l'attaques pas dans son sommeil. Je veux une vengeance, pas un meurtre, rpliqua-t-elle, mprisante. Trs bien. Alors, il me reste te prvenir d'une dernire chose. Si tu tues Alden, je devrai prendre ta vie en change.

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Royce revint dans le hall tard dans l'aprs-midi, aprs un entranement extnuant de ses hommes qui avaient trop paress ces cinq derniers jours. On avait fait le mnage, rang les tables et nettoy la salle. Et Darrelle se tenait nouveau dans le coin rserv aux broderies et au tissage. Darrelle, qui avait peine adress la parole Royce depuis que sa liaison avec Kristen tait devenue une vidence. Elle exprimait sa dsapprobation par des bouderies qui, en temps normal, n'auraient pas le moins du monde mu Royce. Mais celui-ci se prit la comparer Kristen qui ne boudait jamais, qui ne gardait pas sa rancur mais au contraire l'exprimait trs haute et intelligible voix. Etrangement, ce francparler tait loin d'tre aussi irritant que les sempiternels regards de reproche de Darrelle. Celle-ci avait-elle besoin d'un mari, malgr son dsir avou de rester clibataire ? Tu ne sais pas si l'un de nos invits a eu le bonheur de plaire ta sur ? demanda-t-il Alden. Ils taient assis la table de jeu, engags dans une partie d'checs. Alden, dont c'tait le tour de jouer, couta peine la question. Non, je n'en sais rien. Tu es sr ? Alden abandonna ses pices et considra son cousin d'un air dbonnaire. Tu as vraiment d'tranges proccupations, ces

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derniers temps. Maintenant que tu en parles, il me semble que l'arrive de Wilburt lui a fait plaisir. Le frre de Corliss ? s'tonna Royce. Tu crois qu'elle aimerait l'pouser ? Alden laissa chapper un petit sifflement. Est-ce qu'elle sait ce que tu es en train de mijoter ? Comment pourrait-elle le savoir puisqu'elle ne m'adresse plus la parole ? Oui, elle te boude un peu, ces temps-ci. Tu ne vas quand mme pas la marier pour cela ? Je prfrerais qu'un autre s'occupe de ses tats d'me. Tu ne crois pas qu'il est temps pour elle de trouver un poux ? Si, en effet, mais il ne faut pas y compter. Elle s'y opposera... tant que tu ne te seras pas mari. Comment a ? Allons, cousin. Pourquoi crois-tu qu'elle a refus tous les prtendants que tu lui as prsents ces dernires annes ? Elle a peur que, sans une femme pour tenir cette maison, le chaos s'installe ici. Et elle n'a srement pas tort. Si tu connaissais ses raisons, en bon frre tu aurais d m'en faire part. Alden parut scandalis. Tu veux qu'elle me fasse la tte pendant quinze ans ? Tu plaisantes, cousin, pour rien au monde je ne t'aurais rvl son secret. D'ailleurs, puisqu'on parle mariage, quand comptes-tu clbrer le tien ? Quand j'en aurai le temps, rpliqua schement Royce. Et pour le moment, il n'en est pas question. Alden secoua la tte. Si tu ne veux pas l'pouser...

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Je n'ai jamais voulu l'pouser. Simplement, cela semblait raisonnable. Enfin, si on veut... Tu n'as qu' rompre. Facile dire. Alden tait hilare. La vie tait vraiment beaucoup plus simple avant l'arrive d'une certaine Viking... Cette remarque lui valut un regard noir de Royce, qui le fit rire de plus belle. L'attention des deux hommes fut alors attire par deux soldats de Royce qui entraient, escortant un tranger. A son allure et ses vtements, on aurait dit un Celte. Il tait trs grand. Ce qui le rendait d'autant plus intressant aprs les problmes rcents qu'ils avaient connus avec les Celtes de Cornouaill'es. Il fut conduit devant Royce. L'un des soldats expliqua que l'homme avait t arrt l'ouest du domaine de Wyndhurst. On avait battu les environs pour vrifier qu'il voyageait bien seul comme il le soutenait et on n'avait trouv trace de personne d'autre. Il montait un vieux bourrin agonisant et ne possdait rien d'autre que les vtements qu'il portait ainsi qu'une pe rouille la garde orne d'anciens motifs celtes. Impassible, Royce couta ce rapport en examinant attentivement l'inconnu. Il n'avait jamais vu d'homme aussi beau malgr son apparence dpenaille. Ses cheveux noirs taient attachs dans le dos par un lien de cuir. Il n'tait pas mieux vtu que le plus pauvre des serfs avec sa longue tunique retenue la taille par une corde et ses sandales pleines de trous. Pourtant, il n'y avait rien de sou-

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mis dans son attitude. De son regard gris sombre, il soutint celui de Royce sans agressivit et sans crainte. C'tait le regard d'un homme qui se considrait comme son gal. I^a curiosit de Royce en fut pique. Qui es-tu ? Je ne comprends pas. Royce serra les mchoires. L'homme s'tait exprim dans sa langue celte. La plupart des Celtes de l'Ouest connaissait le saxon la diffrence de ceux de Cornouailles qui, pourtant, les attaquaient souvent. Il rpta sa question dans la langue de l'tranger. Je m'appelle Gaelan. De Cornouailles ? Du Devon. Tu es un homme libre ? Oui. Royce frona les sourcils. Il n'tait pas trs bavard, cet homme libre du Devon. Comment savoir si ce que tu me dis est vrai ? Pourquoi mentirais-je ? Pourquoi, en effet ? grogna Royce. Tu es bien loin de chez toi. Qu'est-ce qui t'amne sur mes terres ? Je cherche servir un seigneur qui combattra les Danois. L'ai-je trouv ? Alden rit de la surprise de Royce. Voil bien la dernire chose laquelle tu t'attendais, hein, cousin ? Royce lui lana un regard rprobateur avant de scruter le Celte. Il y a beaucoup de seigneurs ici, dans le Devon,

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qui sont prts se battre contre les Danois. Pourquoi es-tu venu aussi loin l'est ? Je n'en ai pas rencontr un seul qui y soit vraiment dcid. Je veux tre certain de combattre. Pourquoi ? Les Danois ont occup une partie de mon pays et ils continuent lancer des raids par la mer. J'habitais un petit village de pcheurs sur la cte. Il a t dtruit dans un raid viking. J'ai perdu ma femme, mes deux fils, ma famille et mes amis. Personne n'a survcu. Sauf toi. Pourquoi ? Je chassais l'intrieur des terres. Je suis revenu au moment o leur bateau repartait. C'tait une histoire que Gaelan avait rpte maintes et maintes fois tout au long de sa qute. Elle lui tait bien utile auprs de ces seigneurs saxons et ces deux-l semblaient plus troubls que les autres. Avait-il enfin trouv ce qu'il cherchait ? Quand tait-ce ? demanda Royce. Au dbut de l't. Pourquoi dis-tu que ce sont des Danois qui ont attaqu ton village ? Quel autre flau s'est abattu sur notre pays ? Royce et Alden changrent un regard. Les poings de Royce s'taient soudain crisps. La question resta sans rponse. Alden s'adressa Gaelan. Si les Danois se tournent nouveau contre le Wessex, ils nous trouveront sur leur chemin. Tu as la volont de te battre, mais sais-tu le faire ? Je peux m'entraner.

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Et si mon cousin offre de t'entraner, comment comptes-tu le servir en retour ? Je lui servirai personnellement de garde du corps... cause de ma taille. Mme si tu savais te battre, intervint Royce, regarde-moi. Ai-je l'air de quelqu'un qui a besoin de protection ? Une lueur amuse apparut dans les yeux gris de Gaelan. Les autres seigneurs que j'ai rencontrs n'taient pas aussi bien btis que vous, milord. Je suis dispos vous servir de la faon qui vous plaira. Alden s'adressa Royce dans leur propre langue. Eh bien, cousin ? Un homme supplmentaire est toujours utile, surtout un homme aussi fort. Je n'aime pas a, rpondit Royce. Tu crains qu'en apprenant l'existence de nos prisonniers, il ne veuille mettre un terme sa qute et tenter de se venger ? Entre autres. Ils sont bien gards. Il ne pourra s'en approcher. Kristen n'est pas si bien garde, fit brivement Royce. Alden le fixa, tonn. Bien sr, maintenant qu'elle est libre de parcourir Wyndhurst, elle n'est pas garde du tout. Tu pourrais l'obliger ne pas quitter le hall et ordonner ce gaillard de ne pas pntrer ici... J'ai donn ma parole Kristen. Je ne peux pas la reprendre. Je plaisantais, Royce. Je ne pense pas qu'il s'en

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prendra elle. Il veut le sang des Vikings, pas celui d'une femme. Si tu as des doutes, mets-le l'preuve. Mais ne le rejette pas sur de simples prsomptions. Pense que tu poursuis le mme but que lui et que tu n'as pas touch un seul cheveu de cette chre Kristen. Royce serra les lvres. C'tait vrai. Il fit face au Celte qui n'avait toujours pas bronch, faisant preuve d'une patience exemplaire. Nous aussi, nous avons subi un raid de Vikings cet t, annona-t-il en le surveillant attentivement. Nous avons eu plus de chance que ceux de ton village car nous les avons dfaits. Vous les avez tous tus ? Mme Alden haussa un sourcil devant une telle rage. Je doute que ce soit les mmes qui aient attaqu ton village, annona-t-il. Les ntres taient des Norvgiens la recherche de trsors. Ils n'auraient pas attaqu un pauvre village de pcheurs. Mais vous les avez tous tus ? Pas tous. Ceux que nous avons capturs sont prisonniers ici. Ils travaillent renforcer nos dfenses. Ils sont tous sous ma protection, ajouta Royce qui n'avait pas du tout apprci la faon dont l'homme s'tait dtendu la mention des prisonniers. Gaelan comprit la menace. Si vous avez rduit ces Vikings en esclavage, ce n'est que justice. Ils ne pilleront plus. J'en veux ceux qui sont encore libres de tuer, l-bas au Nord.

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Le bateau qui a attaqu mon village faisait voile vers le nord. Si je t'accepte parmi nous, Gaelan du Devon, travailleras-tu construire une muraille avec mes prisonniers ? L'homme se raidit. Je ne prendrai pas ma vengeance sur eux, milord, mais ne me demandez pas de travailler parmi eux. Je te le demande. C'est le seul travail que je puis offrir en ce moment un homme comme toi. Tu disais tre prt faire tout ce qu'on te demanderait. C'est ce que j'ai dit... Il y eut un long silence puis il ajouta : Qu'il en soit ainsi. Tu pourras rsister la tentation ? insista Royce. J'ai dit que je ne dsire pas le sang d'esclaves. Alors, sois le bienvenu. Tu commenceras travailler demain matin. L'aprs-midi, tu t'entraneras avec mes hommes. Seldon, veille ce qu'il soit bien install. Alden se pencha vers Royce tandis que Seldon conduisait l'tranger vers le tonneau de bire. Tu lui fais confiance ? Royce haussa les sourcils. Tu me demandes a aprs avoir pris sa dfense ? Oui, j'ai confiance, dit-il avant d'ajouter, l'air sombre : Mais pas au point de ne pas le faire surveiller jusqu' ce que j'aie vraiment confiance...

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Tard dans l'aprs-midi, aprs avoir, avec Eda, remis de l'ordre dans les chambres, Kristen revint dans le hall. Elle se demandait toujours comment elle pourrait assouvir sa vengeance contre Alden sans y perdre la vie. Elle avait dress mentalement une liste des blessures qu'elle pourrait lui infliger afin de le mutiler vie, esprant ainsi qu'il sombrerait dans une dpression et se suiciderait. Mais cela suffisait-il ? Comment un homme aussi joyeux et insouciant ragirait-il devant une infirmit ? Elle n'envisageait pas d'abandonner et de laisser Alden survivre. Bien au contraire. Plus elle y rflchissait, plus ce problme apparemment insoluble la rongeait. Elle ne cessait de penser son frre. Et cela renforait sa rsolution. Ce fut sans doute parce que Selig tait plus que jamais prsent son esprit qu'elle ragit aussi violemment la vue de l'tranger dans le hall. Il tait assis, lui tournant le dos. Malgr cela, elle blmit. Le souffle coup, elle en perdit l'usage de ses jambes et mme la vue pendant la seconde o elle crut que son frre tait revenu d'entre les morts. Eda, qui marchait derrire elle, la heurta. Le choc ramena Kristen la vie. Bon sang, vieille femme ! s'cria-t-elle. Regarde o tu mets les pieds ! Moi ? s'exclama Eda, ahurie. Moi ? Mais qui s'est arrte comme si elle avait vu le diable en personne ? Hein, je te le demande ? Kristen se contenta de hausser les paules avant de regagner son coin. L, son regard fut nouveau irrsistiblement attir par l'inconnu. C'tait ces maudits cheveux plus noirs que la nuit. Et ces pau-

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les si larges, ce dos exactement pareil celui sur lequel elle grimpait lorsqu'elle tait plus jeune. Pas tonnant qu'elle ait cru qu'il s'agissait de Selig. Cet homme tait son exacte rplique. Elle n'avait plus qu'un dsir : voir son visage. Mais, pas une seule fois il ne se retourna. Il buvait de la bire avec Seldon et Hunfrith. Des rires retentissaient parfois. Ils taient trop loin pour qu'elle entende leur discussion. Quand Royce revint dans le hall, l'agitation de Kristen se dissipa. Il possdait cet trange pouvoir sur elle. Pourtant, elle n'oubliait pas sa menace de mort. A Alden qui l'accompagnait, elle jeta un regard assassin qui le fit s'esclaffer. Trois secondes plus tard, ell contemplait nouveau l'tranger. Qui tait-il ? Il s'appelle Gaelan. Quoi? Kristen se retourna. Edrea lui souriait. Gaelan, rpta-t-elle. C'est un Celte du Devon. J'ai vu que tu ne le quittais pas des yeux, toi non plus. Moi non plus ? Regarde autour de toi. Mme lady Darrelle le dvore du regard. Pourquoi ? Pourquoi ? Tu plaisantes, Kristen. Il a un visage d'ange... Je me demandais seulement qui il tait et ce qu'il venait faire ici, rpliqua Kristen. Je croyais qu'on en avait fini avec les rceptions. Milord l'a engag. Il va travailler au mur avec les autres. Oui, il a la carrure pour cela.

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Oh ! oui, soupira Edrea. Je croyais que Bjarni te plaisait ? Edrea rougit. C'est vrai. Mais le Celte est si... Oh ! j'aurai toujours le mme problme. Il ne parle pas notre langue et moi, je ne sais pas un mot de la sienne... Eda les rprimanda. Edrea, dpche-toi d'aller aider Aethel mettre la table ! Vous bavardez et le travail ne se fait pas. Et toi, Kristen, finis d'plucher ces petits pois ! Kristen retint la vieille servante par la manche. Eda, tu as vu le Celte ? Difficile de ne pas l voir. Il est si grand. Mais je croyais que seuls les Celtes de Cornouailles taient aussi grands, et tu disais qu'ils sont vos ennemis. C'est vrai, mais celui-l n'est pas de Cornouailles. Et puis, il y a toujours des exceptions. Regarde lord Royce, il est trs grand pour un Saxon et pourtant, c'est un vrai Saxon. Si tu le dis. Eda la scruta avec svrit. Si cet homme t'intresse, tu ferais bien de ne pas trop le montrer. Milord risque de le prendre trs mal. Royce ne me... Kristen se tut, un mauvais sourire aux lvres. Elle avait failli dire : Royce ne me possde pas ! Mais il la possdait bel et bien. De toute faon, le Celte ne l'intressait pas pas comme Eda le croyait. Elle voulait simplement voir son visage. Tu as raison, Eda. Bien. Et maintenant, les petits pois.

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Mais ds qu'Eda lui eut tourn le dos, Kristen plaa dlibrment le lourd chaudron contenant ces fameux petits pois pluchs au bord de la table o il tint en quilibre prcaire pendant une demi-seconde. Quand il s'crasa sur le sol, envoyant une nue de minuscules billes vertes dans toutes les directions, Kristen ne contemplait pas le dsastre qu'elle venait de provoquer mais fixait le Celte. Il ne fut pas le seul se retourner devant un tel vacarme. Kristen ne vit que lui. Bon sang ! s'exclama Eda derrire elle. Qu'estce qui t'arrive aujourd'hui ? Kristen ne l'entendit pas. Elle avait le regard plong dans des yeux gris qu'elle avait cru ne jamais revoir. Un son trangl s'chappa de sa gorge. Son cur battait la chamade. Ce n'tait pas possible... Puissant Seigneur ! Selig ! Selig vivant ! Elle quitta son tabouret pour se prcipiter vers lui. Il se dressa lui aussi. Au mme moment, ils retrouvrent ensemble leur bon sens et se figrent. Kristen fit volte-face, agrippant la table de toutes ses forces pour s'obliger ne pas bouger. Vivant ! Elle ferma les yeux, respira profondment pour s'empcher de hurler, de rire, de pleurer. Elle ne pouvait se jeter dans ses bras. Que Dieu l'aide, elle ne devait pas aller vers lui. Il se serait retrouv aussitt enchan avec les autres. Pourtant, la joie dferlait en elle, elle avait l'impression de se noyer. Elle finit par remarquer Eda qui l'observait d'un air ahuri. Cdant une folle impulsion, elle prit la vieille femme dans ses bras et se mit la faire tournoyer en riant aux clats de ses hurlements apeurs.

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| ?

Elle avait au moins une bonne excuse pour rire Oh' Dieu soit lou ' Son frre tait vivant ' Tu es folle, barbare ! Repose-moi * Kristen tait radieuse Je suis en train de te demander pardon' s'exclama-t-elle Pour tous les bons conseils que tu m'as donns et que je n'ai pas suivis Tu es une sage, Eda, je m'en rends compte prsent Oh 1 Eda, je t'aime ' Elle la fit voler encore une fois avant de la dposer sur le sol Commena alors la pire sance de rprimandes et d'injures qu'elle ait jamais subie Mais Kristen souriait tout en ramassant les petits pois sans oser regarder de l'autre ct du hall Selig souriait lui aussi Sa qute tait enfin termine Il avait retrouv Kristen Elle tait en pleine forme et suffisamment lucide pour ne pas se ruer sur lui II connaissait bien son exubrance Plus d'une fois, elle l'avait proprement mis terre en se jetant dans ses bras au retour d'un long voyage Elle faisait preuve d'une surprenante matrise d'elle-mme Mais ce sang-froid constituait aussi un avertissement et il en tait parfaitement conscient II ne devait pas montrer qu'il la connaissait, en aucune manire Tout au long de ces semaines, il avait cru qu'elle tait morte et il la retrouvait enfin, vivante1 Bizarre, non ? Qu'en penses-tu, Royce ? voulut savoir Alden Ils avaient tous deux t tmoins du comportement trange de Kristen Que veux-tu que je te dise ? Je commence avoir l'habitude C'est une femme bizarre

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Oui, c'est vraiment bizarre qu'elle trouve si amusant de renverser des petits pois... Royce clata de rire. A quelques mtres de l, Selig se raidit en voyant les lords observer Kristen. Il se tourna vers Seldon. Que disent-ils ? Ils parlent de la sorcire viking. C'est une prisonnire, elle aussi ? Oui... Enfin, disons plutt qu'elle est l'esclave personnelle de lord Royce, si tu vois ce que je veux dire. Selig ferma les yeux. Sous la table, il serra les deux poings. Jusqu' prsent, il avait eu peur pour la vie de Kristen. Pas une seule fois, il n'avait imagin le sort que pouvaient lui rserver ces Saxons. Il rouvrit lentement les yeux. Sa dcision tait prise. Il tuerait ce seigneur saxon.

Kristen se jeta au cou de Royce. Il venait peine de franchir le seuil de sa chambre. Dj, elle jouait avec ses cheveux, l'accablait de baisers. Une telle dbauche de sentiments laissa Royce perplexe. Alden m'a dit que tu tais vraiment bizarre avec lui, aujourd'hui. Tu as commenc par lui lancer des regards de vipre et, peine deux heures aprs, tu lui souriais. Oui, milord, j'essayais de me dbarrasser de ma haine et je crois bien y tre parvenue. Ne sois pas

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aussi surpris... J'ai pris ta menace au srieux. Est-ce si bizarre ? De ta part, oui. Eh bien, tu verras. Du bout de l'index, elle frlait les contours de son oreille. Ses yeux taient doux, telle une invite muette, mais son esprit tait ailleurs. Elle se dit que si elle ne montrait pas un minimum de curiosit l'gard du nouveau venu, il trouverait aussi cela bizarre. J'ai remarqu l'tranger, fit-elle avec insouciance. Tu aimes donc tant avoir des invits ? Cette question eut l'effet exactement contraire celui qu'elle recherchait. Royce haussa un sourcil souponneux. Tu n'as pas montr une once d'intrt l'gard du roi du Wessex, ni pour un seul de ses seigneurs et voil que tu t'intresses ce Celte. Pourquoi ? Ce n'est que de la curiosit, milord. Toutes les femmes ne parlent que de lui. Qu'elles parlent, rtorqua-t-il. Quant toi, vite-le. Il dteste les Vikings autant que moi. Le moment tait venu de changer de sujet, et il venait de lui en donner l'occasion. L'index de Kristen s'aventura lentement sur la mchoire de Royce avant de lui caresser la lvre infrieure. Vraiment, Saxon ? murmura-t-elle d'une voix rauque. Tu dtestes vraiment tous les Vikings ? En guise de rponse, il la serra dans une treinte touffer un ours. Soudain, Kristen n'eut plus d'autre considration en tte. Mais le bonheur d'avoir retrouv son frre l'imprgnait toujours. Cette nuit-l, elle se donna Royce avec une passion nouvelle.

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Elle se montra joyeuse et sductrice, timide et agressive, tour tour tentatrice, virginale ou sauvage. Elle fut tout pour lui, jusqu' ce que, combl, il soit incapable de s'merveiller davantage de ses mtamorphoses. Jamais elle n'avait ri ainsi avec lui. Jamais elle n'avait veill ainsi son dsir. Il la prit et la reprit encore et encore, se dcouvrant son tour des possibilits insouponnes. Elle ne cessait de murmurer qu'elle le voulait encore et il ne pouvait lui rsister. Quand il s'endormit enfin, extnu, vid, ce fut du sommeil des morts. Kristen dormit aussi. Mais son sommeil fut plus lger comme si elle attendait quelque chose. Elle se rveilla tt, longtemps avant l'aube. Elle savoura quelques instants le plaisir d'tre enveloppe dans les bras de Royce. Puis elle se libra prudemment et se leva. Elle s'habilla sans bruit dans l'obscurit. Son intuition lui disait que Selig devait l'attendre quelque part. C'tait exact. Elle le trouva au pied de l'escalier. Il l'avait attendue toute la nuit, assis au bas des marches, ne s'assoupissant jamais trs longtemps. Le glissement feutr des pas de sa sur venait de l'alerter et il l'attendait debout. Ils se jetrent dans les bras l'un de l'autre. Ils restrent ainsi longuement enlacs, sans rien dire. Puis Kristen toucha son visage aim. Il faisait sombre. Toutes les torches taient teintes et elle le distinguait peine. Je t'ai cru mort, Selig. Il sentit des larmes dans sa voix. Je te croyais morte...

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Il lui caressa les cheveux et la serra nouveau contre lui avant d'ajouter : Les hommes ne pleurent pas. Je sais. Elle renifla, pensant qu'il s'adressait elle jusqu' ce qu'elle sente une larme couler sur sa joue. Elle sourit et se hissa sur la pointe des pieds pour l'embrasser. Viens. Il vaut mieux ne pas rester ici. Elle le prit par la main et le conduisit vers la porte au fond du hall. Comme les fentres, elle n'tait pas ferme. Selig hsita, s'attendant trouver une sentinelle en poste. Kristen ne s'y trompa pas. Je ne pense pas qu'il y ait des gardes. Je suis dj sortie une fois la nuit, et il n'y avait personne dans la cour. Mais ces Saxons ne sont pas imprudents. Je pense qu'il y a des patrouilles l'extrieur des murs. Alors, nous nous en occuperons ds que nous les trouverons. Viens, Kristen, partons. Elle le tira violemment en arrire. Je ne peux pas partir, Selig. Tu ne peux pas ? J'ai donn ma parole que je ne m'enfuirais pas. Par Odin ! Pourquoi ? Elle tressaillit. Pour ne pas tre nouveau enchane. Il y eut un court silence. A nouveau ? J'tais enchane comme les autres depuis notre capture. J'ai... Qui reste-t-il, Kristen ? l'interrompit-il.

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Elle lui donna les noms de tous les survivants puis se tut afin de lui laisser le temps de penser aux morts. Une brise lgre soufflait. Les insectes de la nuit lanaient leurs grincements incessants. Elle savait qu'il souffrait mais cette souffrance tait moins pnible car il les avait tous crus morts. Enfin, il dit : Continue. On m'a enlev mes chanes il y a quelques jours, quand le roi des Saxons et sa suite sont venus ici. J'ai t agresse par trois seigneurs et Royce m^a libre afin que je puisse me dfendre en cas de besoin. Mais ils sont partis ce matin... non, hier matin et j'ai d donner ma parole pour ne pas tre nouveau enchane. Tu t'es toi-mme condamne ne jamais partir d'ici ? s'insurgea-t-il. Non, c'est un compromis. Quand Royce se mariera, je serai dlivre de ma parole. Quand cela arrivera-t-il ? Bientt. Il parut se dtendre. Il ne lui broyait plus le bras. Encourage, elle demanda : Et toi ? Raconte-moi. Comment as-tu fait pour t'en sortir ? Je t'ai vu bless. Tu as vu ? Chut ! Pas si fort... Bien sr que je t'ai vu. Je n'allais pas rester sur le bateau aprs avoir entendu qu'on se battait dans la fort. Je suis venue vous aider. Toi ? Nous aider ? Elle prfra ignorer ce sarcasme. C'est vrai. Je n'ai pas t d'un grand secours,

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mais j'ai au moins russi vaincre celui qui t'a bless. Ce n'est pas vrai ! Selig! Par Odin ! Tu aurais pu te faire tuer... Je ne l'ai pas t. Et lui non plus. Il n'a t que bless. Il a guri depuis et il m'a rendu un fier service alors que j'avais nouveau tent de le tuer. Je suis contente de ne plus tre oblige de m'en prendre lui. Maintenant, je t'coute. La dernire fois que je t'ai vu, tu gisais sur le sol, baignant dans ton sang... C'tait une mauvaise blessure. Je suis revenu moi au moment o le chariot emmenant ceux qui avaient t capturs partait. Ils m'ont laiss avec les morts, croyant que je l'tais. Je ne savais pas s'ils allaient revenir pour ensevelir les corps, alors je me suis dbrouill pour m'loigner de ce carnage. Je voulais rester cach dans la fort quelques heures puis vous suivre pour voir o ils vous avaient emmens. Mais ma blessure tait mauvaise. J'ai nouveau perdu conscience. Je ne me suis rveill qu' la nuit, faible au point d'tre incapable de me lever. Je ne sais pas combien de temps je suis rest ainsi. Cette maudite blessure s'infectait. J'ai eu la fivre, j'ai dlir. Je ne me rappelle plus trs bien. Je sais qu' un moment, j'ai russi me lever. Je suis parti la recherche des Saxons. Dans ton tat ? Il lui sourit. Il fallait que je vous retrouve, toi et les autres, avant qu'il ne soit trop tard. Trop tard ?

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Je ne pensais pas qu'ils vous laisseraient la vie sauve. Je croyais qu'ils vous emmenaient vers leur chef afin qu'il dispose de vous. Il a bien failli nous tuer, admit doucement Kristen. Cet endroit, Wyndhurst, a dj subi un raid des Vikings, et ils ont tu presque toute sa famille. Depuis, il les hait. Pas tonnant qu'il m'ait engag... Je lui ai racont qu'il m'tait arriv la mme chose. Il a d avoir piti de moi. Comment as-tu pu lui raconter une histoire pareille ? lui demanda-t-elle schement. Par le Ciel ! Il te mettra en pices s'il apprend la vrit. Et quand je pense que j'ai eu peur qu'il t'enchane et t'enferme avec les autres ! Il eut un sourire insouciant. Il ne le saura jamais. Ohthere et les autres ne sont pas fous, ils ne me trahiront pas. S'ils ne s'vanouissent pas de terreur en te voyant comme cela a failli m'arriver. Ils te croient mort. Tu as vite repris le dessus. Il riait. Exaspre, Kristen lui flanqua un coup de poing. Achve ton histoire ! Tu as perdu ton sens de l'humour, Kris. Cela lui valut un nouveau coup plus douloureux. Trs bien, reprit-il. J'ai err. Je suis incapable de te dire combien de temps. Je ne sais pas non plus si je suis rest longtemps vanoui la dernire fois que je suis tomb. Je me suis rveill dans la hutte d'une vieille femme celte. Elle et sa fille m'avaient trouv en revenant du march d'une ville nomme Wim-

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borne, une journe de cheval de l'endroit o j'tais inconscient. O tait-ce ? Il haussa les paules. Je ne sais pas. Loki s'est bien amus mes dpens. Tu ne peux imaginer les tours et les dtours que j'ai faits durant mon dlire... Je suis rest chez la vieille femme plus de deux semaines. Elle se mfiait de moi cause de mes vtements et parce que, dans mes accs de fivre, je parlais norvgien. Mais comme je parlais aussi la langue de notre mre, qui tait aussi la sienne, elle m'a soign. Elle m'a mme amen un marchand qui a chang ma ceinture et mes bracelets en or contre ces vtements que tu vois et un vieux canasson. Elle m'a aussi indiqu la rivire la plus proche. Et alors ? Alors, je croyais que cette rivire tait celle qui coule dans la fort, prs d'ici. Je me trompais. Elle est l'ouest, si loin d'ici que j'ai bien cru arriver au bout du monde. Le problme, c'tait que j'ignorais dans quelle direction j'avais err. Je n'avais aucun moyen de savoir vers o aller. Comme la vieille m'avait envoy vers l'ouest, j'en ai conclu que j'avais err vers l'est. Je suis donc parti vers l'ouest et j'ai perdu beaucoup de temps. Et c'est quand tu as trouv cette rivire que tu as su que tu te trompais de direction ? Oui. Mais mme l, je ne savais pas la distance que j'avais parcourue, ni o toi et les autres aviez t emmens. J'ai donc d m'arrter dans chacune des places fortes que je rencontrais. Chaque fois, je racontais la mme histoire au seigneur de l'endroit

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et, chaque fois, je m'en suis bien tir. Mais je repartais ds que j'avais l'assurance qu'ils n'avaient pas vu de Vikings ces dernires semaines. Je ne savais pas en arrivant ici que j'avais enfin trouv ce que je cherchais, jusqu' ce que le seigneur me dise qu'ils avaient t attaqus cet t. Ta blessure est compltement gurie ? Oui, je ne la sens mme plus. Tu as eu de la chance. Si tu avais dit que tu venais de Cornouailles plutt que du Devon, tu n'aurais pas reu un accueil trs chaleureux ici. J'ai appris l'hostilit qui rgne entre Saxons et Celtes de Cornouailles ma premire halte. J'ai failli finir dans les douves mais tu sais comme je suis dou avec les mots. Oui, je sais. Oh ! Selig, je suis si heureuse prsent que tu... Il lui posa un doigt sur les lvres. Rends-moi aussi heureux, Kris. Dis-moi que tu n'as souffert d'aucun mauvais traitement de la part de ces Saxons. Non, ils ne m'ont pas maltraite. Mais je me suis offerte lord Royce. Il commena gronder et elle dut lui poser son tour un doigt sur les lvres. Ne dis rien qui me fera regretter de te parler avec franchise, Selig. Je crois que j'aime le Saxon. Je suis certaine d'avoir envie de lui. J'ai eu envie de lui ds la... Enfin, peut-tre pas ds la premire fois que je l'ai vu. Mais j'ai t fascine par lui ds la nuit o il a travers la cour o nous tions enchans. Il nous contemplait avec un tel dgot ! Il a donn l'ordre qu'on soit tous tus. Mais il a chang d'avis et le len-

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demain, il est venu nous dire que nous allions travailler difier son mur. Tous ? Il t'a force accomplir une telle besogne ? Elle rit. Oui. Thorolf et les autres m'avaient dguise en garon. a a march pendant une semaine entire. Mais les hommes n'ont pas su s'y prendre. Ils m'ont trahie involontairement. Ils n'arrtaient pas de m'aider et c'est ce qui a attir son attention. Le Saxon a cru qu'ils me protgeaient parce que j'tais leur chef. En fin de compte, il a dcouvert que j'tais une femme. Ds lors, j'ai t spare des autres et j'ai d rester dans le hall du manoir. Et dans le lit du Saxon ? Elle le frappa violemment au ventre. Le souffle coup, il se plia en deux. Par le marteau de Thor, Kristen! Fais attention ! Tu n'as qu' surveiller tes paroles, l'avertit-elle avec colre. Je suis une femme adulte. Je n'ai pas rpondre de mes actes devant toi. Et je ne suis pas alle tout droit dans son lit. Elle n'allait pas lui dire tout ce qu'elle avait confi Thorolf. Ce fut avec une totale srnit qu'elle ajouta : En fait, c'est lui qui m'a rsist. Quoi? Sa stupfaction la fit sourire. C'est la vrit. Je savais qu'il avait envie de moi mais il ne voulait pas cder. Aucun homme ne m'avait rsist avant. a, tu n'as pas besoin de me le dire. Tu sais com-

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bien de crnes j'ai d dfoncer parce que ces gaillards n'avaient aucune envie de te... rsister ? Elle ne put s'empcher de rire. Eh bien, le Saxon a lutt contre son attirance pour moi. Et plus a allait, plus j'avais envie de lui. Je l'ai dlibrment provoqu, Selig. C'tait difficile admettre devant son propre frre mais elle ne voulait pas qu'il s'en prenne Royce alors que c'tait elle qui avait commenc. Il y a deux semaines, j'ai enfin triomph. Il m'a emmene dans sa chambre. Depuis, j'y dors toutes les nuits. J'en sors peine maintenant. Tu l'aimes vraiment ? Je le crois. Je n'approuve pas tout ce qu'il fait. Souvent, il m'a rendue furieuse. Mais je ne pourrais jamais le har, mme s'il m'enchanait, alors que je dteste ces chanes plus que tout. Et lui, quels sont ses sentiments ton gard ? Je ne sais pas. Il me protge. Il a mme montr plusieurs reprises qu'il tenait moi. Et c'est beaucoup pour lui. Il ne m'a rien fait quand j'ai tent de m'chapper. Et je sais qu'il n'aime pas m'enchaner. C'est difficile, conclut-elle. Est-ce qu'il a toujours envie de toi ? Oui, cela n'a pas chang. Alors? Il va quand mme en pouser une autre. Oui, tu m'en as dj parl, fit-il avant d'exploser : Par Odin ! Il t'pousera. Elle secoua la tte. Je suis son esclave, Selig. Mets-toi sa place. Pourquoi m'pouserait-il alors qu'il me possde dj ?

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Pre pourrait le lui dire, grommela-t-il. Oui, il le pourrait mais il n'est pas ici. Alors, je m'en chargerai. Non, Selig, tu ne feras rien. Royce ne doit pas savoir que tu es mon frre, quoi qu'il en cote. Que vas-tu faire, Kris ? Elle se durcit. Je vais profiter du temps qu'il me reste passer avec lui. Et quand il se mariera, je partirai. Comme a ? Mme si tu l'aimes encore ? Que faire d'autre ? Au moins, maintenant, tu es ici pour m'aider m'enfuir, le moment venu. Mais si tu peux aider les autres d'ici l, fais-le. Tu pourras toujours revenir me chercher. Qu'il en soit donc ainsi. Elle lui prit le visage entre ses mains et l'embrassa. Merci, Selig, merci de me comprendre. Comme tu as dit, fit-il avec tendresse, tu n'as pas me rendre compte de tes actes. Mais qu'Odin te vienne en aide le jour o tu devras expliquer tout cela pre. Viens, nous sommes ici depuis trop longtemps. Le ciel tait clair prsent, beaucoup trop clair. Oui. Elle fit un pas vers la porte mais s'arrta une nouvelle fois pour lui prendre la main. Je ne pourrai pas t'adresser la parole avant un bon moment. Ne t'tonne pas si je fais semblant de t'ignorer dans le hall. Il m'a dj prvenue : il ne veut pas que jeVapproche. Il doit s'imaginer que je vais te trancher la gorge si j'apprends que tu es une Viking assoiffe de sang.

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Quelles que soient ses raisons, sa colre est terrible. Prends garde toi, mon frre. Ils redoublrent de prudence en regagnant le hall. C'tait inutile. Royce s'y trouvait dj, rveillant ses hommes coups de pied. Il se figea ds qu'il vit Kristen. Puis il aperut Selig et une lueur meurtrire passa dans son regard. On prenait l'air dehors, murmura-t-elle prcipitamment l'intention de Selig tandis que Royce venait vers eux. Nous nous sommes rencontrs en rentrant. Il va le croire ? Il faudra bien. Mais Royce ne leur posa pas la moindre question. Il attrapa Kristen par le poignet et la propulsa vers l'escalier en jetant Selig: Toi, ne bouge pas ! Kristen essaya de se librer mais il ne cda pas. Elle trbucha et s'affala sur les marches. Il ne s'arrta pas, continuant la traner comme un vulgaire sac. Maudit sois-tu, Saxon ! Tu as intrt avoir une bonne raison pour me traner comme a ! Il ne rpondit pas. Il la jeta dans sa chambre et referma la porte derrire elle. Stupfaite, ele resta l contempler la porte ferme. Dans le hall, Royce ordonna d'un geste Selig de le suivre. Il le conduisit dehors et referma la porte derrire eux. Puis, se retournant, il lui flanqua un coup de poing qui l'envoya quatre pattes dans la poussire. Royce s'avana, le dominant de toute sa hauteur. Je ne t'interdirai pas le hall, Gaelan, mais je

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t'interdis de t'approcher de cette femme. Elle est moi et je n'aime pas qu'on touche ce qui m'appartient. Je ne te le rpterai pas. L-dessus, Royce retourna dans le hall, laissant la porte ouverte derrire lui. Selig aurait pu se jeter sur lui mais il ne le fit pas. Il resta assis sur le sol, se massant la mchoire. Un sourire naquit lentement sur ses lvres puis il clata de rire. En haut, depuis la fentre qui dominait la cour, Kristen n'avait rien perdu de la scne. Ses mains griffaient le bord de la fentre jusqu' ce qu'elle entende ce rire. Elle pivota en secouant la tte. Il y avait des moments o le comportement des hommes l'curait.

Un miroir main vola vers le visage de Royce quand il pntra dans la chambre. Un plateau en argent le suivit de prs. Il repra Kristen qui, debout devant son propre coffre ouvert, y cherchait des projectiles pour le bombarder. Tu ne dois pas tre si furieuse, sinon, tu utiliserais les armes. Ne me tente pas, Saxon ! Elle avait t enferme toute la journe, sans rien manger ni adresser la parole quiconque. Et elle avait depuis longtemps perdu son calme. Pourquoi m'as-tu enferme ? demanda-t-elle. En me rveillant ce matin, je me suis aperu que tu tais partie. Je suis descendu, tu n'tais

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pas dans le hall. J'ai cru que tu avais manqu ta parole. Tu m'as enferme parce que tu as cru a ? Tu sais que je n'ai pas manqu ma parole et que je ne le ferai pas ! Alors, pourquoi ? Ce que tu faisais avec le Celte, c'est diffrent, rpliqua-t-il durement. Vraiment ? Et qu'ai-je fait avec lui ? C'est ce que je veux savoir, Kristen. Tu ferais mieux de le lui demander car je suis trop en colre pour te dire quoi que ce soit ! En quatre enjambes furieuses, il la rejoignit. Elle leva les poings et se mit en garde, le dfiant d'approcher. Il s'arrta et lui lana un regard furibond. Dis-moi que cet homme ne t'intresse pas. Que le diable t'emporte ! Dis-le! Il ne m'intresse pas. Alors, que faisais-tu dehors avec lui ? Kristen baissa sa garde et ouvrit des yeux ronds. Incrdule, elle demanda : Es-tu jaloux, Saxon ? Est-ce pour cette raison que tu l'as frapp ? Il jeta un coup d'oeil vers la fentre, comprenant comment elle avait assist la scne. Mais elle n'avait pu entendre ce qu'il lui avait dit. Je suis possessif, Kristen. Aucun autre homme ne te touchera tant que tu seras moi. Quand tu te marieras, je partirai d'ici. Je ne serai plus toi. Il la saisit et la secoua violemment. Tu ne me quitteras pas, sorcire, jamais ! Maintenant, dis-moi ce que tu faisais avec le Celte.

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Jusqu' prsent, elle ne s'tait jamais rendu compte qu'il tait jaloux. Jaloux... Cela lui semblait parfaitement incongru. Je n'ai rien fait, Royce. Je ne pouvais pas dormir et je suis sortie pour regarder le soleil se lever. Quand j'ai vu que je n'tais pas seule dans la cour, je suis rentre. L'homme m'a suivie. Il m'a dit quelques mots la porte mais je ne l'ai pas compris. J'ignore ce qu'il faisait dehors. Tu devras le lui demander. J'imagine qu'il voulait lui aussi respirer l'air frais, comme moi. Je ne veux plus que tu sortes la nuit, Kristen. Tu ne me l'as pas interdit. Je le fais maintenant. La prochaine fois que je ne trouverai pas le sommeil, j'irai faire les cent pas dans le hall et je rveillerai tout le monde. Il sourit enfin. Tu n'auras qu' me rveiller et je te trouverai bien quelque chose faire. Elle avait une rplique cinglante sur le bout de la langue quand on frappa un coup timide la porte. Meghan apparut aprs que son frre eut lanc l'ordre d'entrer. Alden te fait dire que la colre engendre la violence, et la violence le malheur. Qu'est-ce que a veut dire, Royce ? Kristen clata de rire devant la mine bahie de Royce. Il est intelligent, ce cousin, milord. Pensait-il que vous alliez me battre ou peut-tre que j'allais vous assommer ?

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Elle rit de plus belle quand il lui jeta un regard furieux. Et il envoie votre sur..., reprit-elle. Oui, il est trs intelligent. Entre, ma chrie. Ton cousin Alden nous a jou un tour sa faon mais tu es quand mme la bienvenue. Meghan se glissa trs vite aux cts de Kristen. Je croyais que Royce tait en colre, chuchotat-elle. Et tu es quand mme monte nous livrer ce message ? Il t'a fallu beaucoup de courage. Voyant Meghan alarme par le silence inquitant de Royce, Kristen ajouta : Calme-toi, Meghan. Tous les hommes sont ainsi. a ne veut rien dire. Kristen..., commena-t-il d'un ton menaant. Chut ! rtorqua-t-elle. Je donne ta sur une leon qui lui sera profitable. Tu vois, mon cur, tu ne dois pas avoir peur des hommes quand ils sont en colre. Aprs tout, ils sont simplement un peu plus grands que toi. Meghan roula des yeux effars en examinant son frre des pieds la tte. Kristen se mit rire. Oui, il y a quelques exceptions. Mais prends ton frre, par exemple. Il tait furieux et moi aussi. Il a cri et moi aussi. Maintenant, nous nous sentons beaucoup mieux tous les deux. Mais il est toujours en colre... Meghan se cachait le visage dans la jupe de Kristen. Il fait sa mauvaise tte, c'est tout. Bien sr, il existe de relles colres et il vaut mieux alors ne pas rester dans les parages. Bientt, tu sauras faire la

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diffrence. Mais ton frre... l'as-tu jamais vu faire du mal une femme ? Il t'a fait fouetter. Il ne savait pas encore que j'tais une femme. Il t'a enchane et tu as saign. Kristen soupira. Ne t'ai-je pas dit que ce n'tait qu'une gratignure ? Que je ne sentais rien ? Et ce n'tait pas sa faute, mon cur. Il m'avait demand de me bander les chevilles. C'est moi qui ai oubli de le faire. Alors, non, concda Meghan. Il n'a jamais fait de mal une femme. Parce que c'est un homme bon et gentil sous ses airs bourrus. Et s'il n'a jamais fait de mal une femme, tu peux tre certaine qu'il ne fera pas de mal une enfant. Et encore moins sa propre sur. Toi, mon cur, tu pourrais mme lui faire a... Kristen s'approcha de Royce et lui flanqua un bon coup de pied dans la jambe. Et il ne te fera rien, conclut-elle. Royce ne broncha pas parce que Meghan avait commenc sourire. Il effaa toute motion de son visage tandis que sa petite sur le dvisageait avec anxit. Tu ne ferais vraiment rien, Royce ? Il lui sourit. Non, ma chrie, jamais je ne te ferai du mal. Elle se prcipita pour coller son petit visage sa ceinture. Puis elle fit de mme avec Kristen. Merci, Kristen, dit-elle avant de sortir en courant.

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Je te remercie aussi, dclara Royce lorsqu'il fut seul avec Kristen. Je n'ai jamais pu lui faire comprendre qu'elle ne devait pas avoir peu r de moi...

Le lendemain matin, Royce proposa Kristen de faire une promenade cheval. Comment refuser alors qu'il lui offrait de disposer de sa propre monture, et qu'il suggrait une course travers la campagne ? Elle perdit la course mais en tira un rel plaisir. Le souvenir de Torden galopant firement travers champs et forts lui revint en mmoire. Le cheval qu'elle montait n'tait pas aussi bon mais la prsence de Royce compensait largement cet inconvnient. En fin de matine, ils s'arrtrent au bord d'un tang pour permettre aux chevaux de se dsaltrer. L'endroit tait merveilleux, la verdure et le ciel bleu se refltaient dans l'eau limpide. Royce s'assit l'ombre d'un grand chne. Adoss au tronc, il fit signe Kristen de le rejoindre. Elle prit place ses pieds, mordillant un brin d'herbe. Royce soupira. Elle n'avait cess de s'offrir lui tout au long de la nuit et voil qu'elle semblait nouveau faire la forte tte. Je vous remercie pour la promenade, milord. Thorolf avait raison. Tu es une bonne cavalire. Il y a des tas de choses que je sais faire. Thorolf ne les connat pas toutes. Quoi, par exemple ?

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Elle allongea les jambes et roula sur le ct pour prendre appui sur un coude. Quelques mches rebelles s'chappaient de sa natte et bouclaient sur sa nuque. Eh bien, Thorolf ignore que je sais me servir d'une arme. Aucun d'eux ne le sait. Toi, oui. J'aurais prfr ne pas le dcouvrir. Kristen sourit. J'ai gard ce secret jusqu' ce que je sois oblige de me dfendre. Qui t'a appris ? Ce n'est quand mme pas ton pre ? Non, dit-elle, c'est ma mre. Ta... Il clata d'un rire tonitruant. Riez tant que vous voudrez, milord, fit-elle de bonne grce, c'est la vrit. Oh ! je n'en doute pas, rpondit-il, hilare. Et que t'a-t-elle appris d'autre, ta guerrire de mre ? Ce fut au tour de Kristen de rire. Elle revoyait sa mre, si belle, si dlicate. Une guerrire ? Par le Ciel ! Personne ne ressemblait moins une guerrire. Ma mre n'aime peut-tre pas coudre et cuisiner mais elle n'a rien d'une guerrire, milord. Et elle m'a enseign une autre excellente chose. Elle m'a appris ne jamais avoir honte de dsirer un homme. Royce se figea aussitt. Elle aurait trs bien pu le caresser partout. Ses mots avaient le mme effet sur lui. Et tu n'as pas de honte ? Non. Et tu as envie de moi, Kristen ? Non.

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Il la dfia du regard. Tu l'as dj admis une fois. Pourquoi ne veux-tu pas l'admettre maintenant ? Je t'ai dj dit qu'il ne fallait pas trop y compter. Tu m'as dit cela au milieu d'une dispute. Tu es libre prsent. Tu me gardes enchane par ma parole, ce qui revient exactement au mme. Tu aurais simplement pu me demander de rester. Tu as prfr marchander ma confiance. Au nom du Ciel ! Tu ne vas quand mme pas me dire que tu serais reste uniquement parce que je te l'aurais demand ? Tu ne le sauras jamais, prsent, Royce... Kristen... Il voulut se redresser mais la flche qui pntra dans son paule le renvoya contre le tronc de l'arbre. Elle le traversa de part en part et se ficha dans le bois. Il essaya de se dgager. Comprenant que c'tait impossible, il se souvint de l'attaque des Danois... Il revit Rhona hurlant de douleur, son incapacit lui venir en aide parce qu'il tait clou au mur. Son sang se glaa. Kristen bondissait dj sur ses pieds. Prends mon cheval et va-t'en ! Vite ! ordonnat-il. Mais elle s'accroupit devant lui tandis qu'une nouvelle flche vibrait quelques centimtres au-dessus de leurs ttes. D'un geste sec, elle brisa l'empennage. Je vais te librer mais tu dois m'aider, lui demanda-t-elle. Kristen, va-t'en. Je t'en prie. Tu dois t'enfuir.

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Pousse! Elle tira si fort qu'il n'eut pas fournir le moindre effort. Il s'effondra genoux. Le sang gicla. Elle se mordit la lvre en se disant qu'elle n'aurait jamais la force de le porter. Mais il se leva tout seul. Pas encore trop affaibli, il tait furieux contre elle. Si tu ne montes pas sur ce cheval, femme, je... Pars avec moi. Il tait dj trop tard. Des hommes arms surgissaient des fourrs. Kristen en compta cinq mais il y en avait srement plus. Derrire moi, Kristen, ordonna Royce en tirant son pe. Tu n'as quand mme pas l'intention de tous les affronter ? Pas avec ta blessure ? Ils ne t'auront pas. Pas tant que je vivrai. Comme c'est touchant ! La voix s'tait leve derrire eux. Lord Eldred contourna le chne sous lequel ils s'taient abrits. Deux autres soldats l'accompagnaient. Mais je l'aurai, reprit-il, plus ricanant que jamais. Et toi avec. Eldred la saisit. Elle se libra une premire fois. Mais ses deux sbires ne lui laissrent aucune chance. Une pe se posa sur sa gorge. Elle s'immobilisa. Et maintenant, ton pe, Royce, ordonna Eldred. Tu sais ce qu'il lui arrivera si tu rsistes. L'pe tomba sur le sol. Eldred donna des ordres brefs. Kristen tressaillit quand on lui attacha les mains. Impuissante, elle vit qu'on faisait de mme avec Royce. Eldred triomphait. Je dois te remercier d'tre venu te jeter tout

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droit dans mes bras, Royce, et de l'avoir amene. Quel plaisir inespr, alors que je m'apprtais passer de longues heures dans tes forts t'attendre. Voil que je fais d'une pierre deux coups ! Ils galoprent vers le nord pendant le reste de la journe jusqu' ce qu'ils atteignent un manoir, plus petit que Wyndhurst mais bien fortifi. Royce fut capable de descendre de selle tout seul mais ses jambes taient bien moins solides prsent. Kristen se mordit les lvres pour ne pas crier en voyant l'tendue de la tache de sang sur la tunique. Royce voulut intervenir. Ton pre... Ne vous sera d'aucune aide, le coupa Eldred. Il est parti supplier Alfred de me laisser revenir la Cour. Mon pre n'aime pas que je sois chez lui, tu comprends. Il prtend que j'ai une mauvaise influence sur ses esclaves. Amer, il se retourna vers ses hommes avec colre. Emmenez-le au cachot et enchanez-le au mur ! Sa blessure..., commena Kristen, mais Eldred ne lui laissa pas le temps de conclure. Saignera, voil tout. Et toi aussi, tu saigneras quand j'en aurai fini avec toi. Royce commena se dbattre en entendant cela mais l'un des hommes l'assomma avec le pommeau de son pe. Il fut tran jusqu' son lieu de rclusion. Puis ce fut au tour de Kristen. La pointe d'une pe l'obligea pntrer dans le hall du manoir. C'tait une pice mal tenue, avec des murs en bois et des dalles d'une salet repoussante. Les serviteurs qu'elle aperut, apeurs, n'osrent pas lever les yeux vers elle et son escorte.

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On l'enferma dans une minuscule cellule sans fentre. La porte close, il y rgnait une totale obscurit. Le bruit d'une lourde barre de fer qui retombait lui apprit qu'elle tait prisonnire. Elle entendit aussi un clat de rire. Elle avait vu un lit avant que la porte ne soit referme. Elle s'y laissa tomber. Elle ne devait pas se laisser aller. Elle avait dj connu une situation pareille : la capture, l'ignorance du sort qui lui serait rserv... Mais cette fois, elle avait une petite ide de ce qui l'attendait. Un frisson la secoua. Eldred ! Il hassait Royce. Il voulait lui faire du mal, le faire souffrir, peut-tre mme... mon Dieu, pourquoi l'aurait-il amen ici sinon pour le tuer, de prfrence lentement ?

A travers la porte, Kristen entendait lord Eldred dans le hall. II mangeait, il buvait, il clbrait son triomphe. Mais tant qu'elle pouvait l'entendre, c'tait bon signe. Cela signifiait qu'il n'avait pas encore touch Royce. Ivre de haine, Eldred ne manquerait pas d'infliger lui-mme la torture son prisonnier. Ces considrations la calmrent. Elle devait s'organiser, se prparer. Il lui faudrait sortir de cette pice l'instant o la porte s'ouvrirait. Puis aller jusqu'au cachot o elle avait vu qu'on entranait Royce, le librer, trouver leurs chevaux... Dieu lui

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vienne en aide, comment allait-elle faire avec autant de gardes ? Elle fouilla la cellule ttons, maudissant l'obscurit. Il n'y avait rien ici qui puisse servir d'arme. Elle s'y attendait mais avait prfr s'en assurer. Elle devait donc s'en remettre elle-mme et son habilet. Eldred ne serait srement pas facile duper mais, avec de la chance, il aurait un peu trop bu... Et s'il avait l'imprudence de venir seul... Finalement, il apparut, effectivement seul. S'il avait bu, il ne semblait pas ivre. Pas ivre du tout. Il portait une chandelle qu'il installa dans un support aprs avoir referm la porte. Kristen put alors vrifier qu' l'exception du lit, la pice tait entirement vide. Mais elle ne s'absorba pas dans la contemplation de la chambre, n'osant quitter Eldred des yeux. Il souriait, se dlectant l'avance du traitement qu'il lui rservait. Son pe pendait toujours sa ceinture mais il portait aussi une sorte de petit fouet fait de fines lanires de cuir. Qu'avez-vous fait Royce ? Je ne me suis pas encore occup de lui, rpondit-il, insouciant. J'ai dcid de m'amuser un peu avec toi, d'abord. Comme a, je pourrai tout lui raconter... Alden semble penser que Royce a un penchant pour toi. Nous verrons bien. Vous vous trompez! Il est fianc avec une autre. Et alors ? Cela n'a rien voir avec la femelle avec qui il couche. Kristen tressaillit sous l'insulte. Pourquoi le hassez-vous ainsi ?

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Il est trop parfait. Il ne fait jamais rien de mal... du moins Alfred le croit-il... Elle le contempla avec mpris. Vous tes jaloux ! Vous agissez ainsi parce que vous tes jaloux comme une femmelette. Tais-toi ! Tu ne sais pas de quoi tu parles ! Peut-tre. Mais je sais que vous ne vous en sortirez pas comme a. Trop de gens nous ont vus arriver ici. Il clata de rire. Mes gens n'oseraient jamais tmoigner contre moi. A la diffrence de toi, garce, ils savent qu'ils n'ont que le droit de se taire. Ce sont les serviteurs de votre pre. Il apprendra ce qui se passe. Elle avait voulu le provoquer. C'tait russi. Il bondit et la gifla violemment. Elle encaissa le coup sans broncher. Cela surprit Eldred. Il avait l'habitude de voir les femmes s'effondrer sous ses coups et se mettre gmir. Mais cette femme-l tait aussi grande que lui, et elle ne tremblait pas. Du sang coulait au coin de sa bouche mais ses yeux tincelaient de fureur. Eldred recula, nerv. Cette prudence devant une simple femme l'irrita aussitt, et il brandit son fouet. Bientt, elle le supplierait. Il mit toute sa force dans le premier coup. Elle tenta de l'viter mais les lanires lui mordirent cruellement l'avant-bras et le dos. Elle laissa chapper une exclamation de surprise plus que de douleur. Avec un sourire mauvais, Eldred reprit son lan. Ce fut cet instant qu'elle se jeta sur lui. Le souffle coup, il s'effondra sous son poids. Et il

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agrippa le fouet deux mains, certain qu'elle voulait le lui arracher. Ce fut son erreur. Elle se releva d'un bond, l'pe de son agresseur la main. Il sentit la pointe de la lame sur son cou. Bougez un cil, milord, et je vous l'enfonce en travers de la gorge. Cet avertissement tait d'autant plus menaant qu'elle l'avait prononc d'une voix trs calme. D'ailleurs, reprit-elle, je me demande si je ne vais pas vous tuer uniquement pour le plaisir. Ce fut le dernier mot qu'Eldred entendit. Elle lui cogna violemment la tempe avec le pommeau de l'pe. Kristen trancha rapidement ses liens en veillant les attaquer prs du nud afin de pouvoir les rutiliser sur Eldred. En un clin d'il, elle eut termin. Elle le retourna et lui attacha les mains dans le dos. Il avait t stupide de ne pas lui nouer les mains dans le dos... Mais la plus grande erreur d'Eldred avait t de croire qu'elle se laisserait fouetter sans ragir. Il n'tait pas mort. Dommage , pensa-t-elle. Elle dcoupa des bandes de tissu dans sa tunique afin de lui attacher les pieds et de le billonner. Elle ne cessait de se dire qu'elle devait le tuer tant qu'elle en avait l'occasion, mais elle ne pouvait se rsoudre assassiner un homme dsarm. Elle tendit l'oreille, l'coute de ce qui se passait dans le hall. Eldred sortit de son vanouissement et elle l'assomma nouveau. Elle aurait pu s'accorder le plaisir de continuer ainsi toute la nuit, mais elle quitta la petite pice ds que le silence rgna. Une torche unique brillait dans le hall. Les serviteurs dormaient tous sur leurs paillasses alignes le

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long de l'un des murs. Kristen se dirigea tout droit vers la porte en retenant son souffle. Elle avait l'impression que son cur faisait un tel vacarme qu'il allait rveiller tout le monde. Mais personne ne broncha. En revanche, un garde tait post l'extrieur, devant la porte. C'tait l'un des hommes qui avaient pris part leur capture et en la voyant, il fut aussi abasourdi qu'elle. Elle avait trop l'habitude de Wyndhurst o l'on ne postait jamais de sentinelle dans la cour. Eldred avait donc eu quelques craintes... L'homme fut encore plus surpris de voir l'pe qu'elle tenait la main. Il voulut dgainer la sienne. Mal lui en prit. Elle l'embrocha avant qu'il en ait eu le temps. Il n'y avait plus une seconde perdre prsent. Elle courut jusqu'au cachot, un petit local isol au milieu de la cour. Il y avait un autre garde qui s'veilla et voulut se lever. Elle le renvoya au pays des songes par la grce du pommeau de l'pe. Puis, elle le fouilla rapidement, trouva les cls et ouvrit la porte. Royce tait bien enchan au mur, les bras en croix supportant tout le poids de son corps. Il avait perdu beaucoup de sang. Une petite flaque sombre brillait ses pieds. Sa tte pendait sur son torse. Elle n'tait pas certaine qu'il soit encore vivant. Elle lui souleva le visage et lui frappa doucement la joue, puis un peu plus fort et encore plus fort jusqu' ce qu'il ragisse. Le soulagement la submergea quand il grogna. Comment? Ce fut sa seule question.

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J'ai bless un homme, peut-tre mme l'ai-je tu. Ta loi saxonne me punira-t-elle ? Elle s'acharnait sur la serrure qui verrouillait les chanes. Royce secouait la tte. Et c'est tout ce qui t'inquite ? Je ne sais rien de vos lois, rpliqua-t-elle. Je sais simplement que quand j'ai voulu me dfendre, on m'a dit que j'avais tort. Ai-je tort, prsent, de vouloir fuir cet endroit par tous les moyens ? Royce se mit rire mais la douleur transforma ce rire en une sorte de hoquet. Non, tu as fait bien plus que je n'en esprais. Bien, dit-elle en ouvrant le dernier bracelet qui le retenait. Maintenant, partons. Aussitt libr, il tomba genoux. Il tait faible, trs faible. Kristen arracha la moiti de sa robe pour le bander sommairement. Elle n'avait pas le temps de soigner la blessure mais il ne fallait pas qu'il perde trop de sang cheval s'il tait capable de monter cheval... Il leur fallut un certain temps pour gagner les curies. Kristen tait forte mais pas au point de pouvoir porter un homme de la corpulence de Royce. Elle dut l'abandonner un court instant pour s'occuper du garde endormi. Quand elle reyint, Royce gisait sur le sol. Elle eut envie de pleurer mais le gifla nouveau pour qu'il reprenne conscience. Elle le fora se lever en le soutenant, le suppliant de rassembler ses dernires forces. Aprs plusieurs essais pnibles, il parvint avec son aide se hisser sur son cheval. Elle prit ses rnes et conduisit leurs deux montures travers la cour

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dserte. La seule issue tait un haut portail de bois massif barr d'une longue poutre. Il y avait une petite plate-forme mi-hauteur, sur le ct, avec un garde en surveillance. Pour l'instant, il dormait, adoss au mur. Kristen emprunta l'chelle avec prcaution et veilla ce qu'il reste endormi. Puis elle s'occupa de la poutre. Elle tait lourde. Trop lourde pour qu'elle puisse la tenir bout de bras. Elle dut la lcher. La poutre tomba sur le sol avec un bruit semblable un coup de tonnerre. Kristen se retourna, s'attendant voir surgir une lgion d'hommes en armes. Elle se figea quand elle vit effectivement un homme, un serf, sortir des curies. Il billa et les contempla d'un air indiffrent. Un autre homme sortit d'un btiment et les observa tout aussi placidement. Elle respira mieux en comprenant qu'ils n'avaient nullement l'intention de s'interposer, ni mme de donner l'alarme. Les affaires de leur seigneur ne les concernaient pas. Une chance pour Royce et elle que lord Eldred fasse si peu de cas de ses serviteurs. Kristen ouvrit le portail, attrapa la bride du cheval de Royce et sauta en selle. Ils disparurent dans la nuit.

Kristen tait puise et morte d'inquitude. Royce n'avait plus de forces. Elle avait refait son bandage mais cela ne servait rien. Il avait perdu beaucoup

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trop de sang. A peine conscient, il tait croul sur l'encolure de sa monture. Mme la vue des murs de Wyndhurst ne lui apporta pas le moindre rconfort. L'aube blanchissait le ciel. On les avait vus approcher. La porte tait ouverte et des hommes se prcipitaient leur rencontre. Un autre groupe de soldats patrouillant cheval dans la fort galopait vers eux. Bientt, Royce serait soign, mais Kristen craignait que ce ne soit trop tard. Il tait aux portes de la mort. Elle cria quand il tomba de sa selle. Bondissant ses cts, elle lui souleva le visage. Il gardait les yeux ouverts mais il semblait perdu. J'ai... d m'endormir... Seigneur ! il ne savait mme pas ce qu'il disait. Le cur dchir de le voir si faible, si vulnrable, elle en oubliait de retenir ses larmes. Calme-toi, Royce. Calme-toi. Ils arrivent, ils vont t'aider. Le regard de Royce fouilla le sien. Vas-tu enfin admettre que tu tiens moi, Kristen ? Par le Ciel ! Comment pouvait-il songer cela dans un instant pareil ? Il tait en train de mourir. Kristen? Oui, je tiens toi. Je te le jure. Tu m'aimes... un peu ? Elle n'hsita pas. Oui, a aussi. Il russit lever une main pour la prendre par le cou. Il l'attira contre lui. Ses lvres taient brlantes et sches et si faibles... au dbut. Tout coup, Kristen

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se rendit compte qu'il mettait trop de force dans ce simple baiser, trop de passion. Elle se libra et le scruta avec attention. Il souriait. Tu n'es pas mourant ! Non. C'est ce que tu croyais ? Oh! Elle eut envie de le frapper. Et quand il se mit rire, elle lui tourna le dos.

C'tait une blessure grave qui avait affaibli Royce, mais il ne resta couch que quatre jours. Et une semaine plus tard, il accomplissait nouveau toutes ses tches. Aprs une quinzaine de jours, la blessure ne lui arrachait plus qu'une grimace occasionnelle. Il n'avait pu s'occuper d'Eldred comme il l'aurait souhait. Ayant t inform de sa perfidie, Alfred l'avait mand et Eldred, paniqu, s'tait enfui vers le nord pour chercher refuge auprs des Danois. Son cadavre avait t renvoy son pre. Royce dut aussi accepter la mauvaise humeur de Kristen qui n'avait pas apprci le petit tour qu'il lui avait jou au cours de leur fuite. Dans son tat, elle aurait pu l'abandonner n'importe o. Au lieu de cela, elle l'avait ramen bon port et pour lui, c'tait, bien sr, plus important que tout le reste. La colre de Kristen ne dura d'ailleurs pas. Elle se montra attentionne et joueuse tandis qu'il recouvrait ses forces. Elle ne quitta pas son chevet, veillant le distraire, lui faire oublier ses maux, au point qu'il regretta de ne pas tre plus gravement bless afin de bnficier un peu plus de sa prsence. Ce fut avec le dclin de l't que l'humeur de Kris-

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ten changea. Elle devint mlancolique. Royce ne cessait de l'interroger, mais elle ne voulait pas avouer ce qui la tracassait. Il l'emmenait nager, se promener cheval. Elle souriait, elle riait avec lui, mais il voyait la tristesse dans son regard ds qu'elle croyait qu'il ne l'observait pas. Il la soulagea de la moiti de ses tches dans le hall. Cela ne la rendit pas plus heureuse. Il les redoubla, sans plus de rsultat. Il lui proposa mme de porter ses propres habits elle refusa. En fait, elle parut plus malheureuse encore aprs avoir vu la belle robe de velours vert. Royce ne savait plus quel saint se vouer. Mais le jour o Kristen lui demanda quand il comptait se marier, il eut peur de connatre enfin la rponse ses interrogations. Elle voulait toujours le quitter. Voil pourquoi elle tait si triste. Elle comptait les jours qui la sparaient de sa libration. Mais il n'tait pas question qu'il la laisse partir. Il n'avait donc plus qu'une chose faire. Royce aurait t stupfait d'apprendre la vritable raison du trouble de Kristen. C'tait l'poque o elle aurait d rentrer chez elle en compagnie de Selig et des autres. Tout au long de leur absence, ses parents avaient d se faire un peu de souci pour elle et son frre, mais ils taient certains de les revoir bientt. A prsent, une relle angoisse allait les saisir. Chaque jour, ils devaient guetter l'arrive du navire avec une inquitude croissante. Comment pouvait-elle savourer son bonheur ici tout en sachant ce qu'enduraient son pre et sa mre ? Elle avait pu parler une nouvelle fois avec Selig. Elle l'avait suppli de partir, de retourner chez eux

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d'une manire ou d'une autre. Il avait refus. Pas uniquement parce qu'il ne pouvait la quitter mais parce qu'il tait certain que Garrick le taillerait en pices s'il rentrait sans sa sur. Royce tentait par tous les moyens de lui rendre sa bonne humeur. Elle ne l'en aimait que davantage. Mais il lui tait impossible d'avouer les raisons de son trouble car la seule faon qu'il avait de la soulager tait de la laisser partir. Et elle craignait qu'il n'en soit capable. Elle tait maudite, d'une faon ou d'une autre. Quitter Royce maintenant la dtruirait. Pourtant, elle se languissait de ses parents, et ne cessait de penser eux. Pour la premire fois de tout l't, Royce quitta Wyndhurst. Il resta absent deux jours. Personne ne sut o il tait mais quand il revint, il avertit Darrelle qu'elle allait se marier. Sa pauvre cousine clata en sanglots car il refusa de lui donner le nom de l'homme qu'il avait choisi pour elle, se contentant d'assurer qu'elle approuverait srement son choix. Pour une fois, Kristen trouva que Darrelle avait raison de pleurer. Elle-mme n'aurait srement pas support qu'on la traite ainsi. Cette nuit-l, elle s'en ouvrit carrment Royce. Ce n'est pas juste, tu sais, de ne pas dire ta cousine qui tu lui as choisi pour poux. Il prit l'air moqueur. Tu ne connais pas Darrelle. Elle sait qu'elle peut me faire confiance. Elle est simplement impatiente. Le serais-tu autant qu'elle si je t'annonais que je te rserve une surprise toi aussi ? Une surprise dont tu n'as pas l'intention de me parler pour le moment ?

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Un sourire fut sa seule rponse. Je crois que je peux attendre si tu me dis quand tu me la rvleras. Quand l'heure viendra. Kristen trouva le sommeil avec beaucoup plus de facilit cette nuit-l. Royce avait, au moins, atteint un but avec ses cachotteries : il l'avait distraite de ses inquitudes.

C'tait une mchante piqre, assez douloureuse pour rveiller Royce. De la main, il voulut chasser l'insecte. Ses doigts heurtrent le mtal froid. La pointe de la dague s'enfona un peu plus dans son cou. Il ne rvait pas. Kristen tait blottie contre lui. Il sentait son bras pos sur sa poitrine. De l'autre ct, la pointe de douleur tait trop relle. Dans l'obscurit qui rgnait dans la chambre, il ne pouvait voir son assaillant. L'homme s'tait gliss sans bruit prs de lui et en voulait visiblement sa vie. Nul Wyndhurst n'aurait agi de la sorte. Royce en tira donc la conclusion qui s'imposait: les Vikings s'taient chapps. Et s'ils avaient pu venir jusque dans sa chambre, ils avaient certainement tu tous les autres en bas. Kristen avait jur qu'il n'y aurait pas de massacre, qu'ils partiraient simplement si l'occasion leur en tait offerte. Etaient-ils venus la chercher? Il ne les laisserait pas faire. Ils devraient

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le tuer d'abord. Il se rendit compte que cela leur serait facile. Peux-tu comprendre ce que je dis ? Les muscles de son torse se crisprent. L'homme avait chuchot d'une faon parfaitement audible... et comprhensible. Il n'avait pas utilis la langue viking mais un dialecte celte. Gaelan ? Non, la voix n'tait pas assez grave. Les Vikings ne s'taient donc pas chapps. C'tait un nouveau raid des Celtes... Rponds, Saxon ! Oui, je te comprends. Bien. La pression de la dague sur son cou se relcha un bref instant, juste le temps pour la lame de se poser en travers de son cou de faon lui trancher la jugulaire au moindre geste. Il ne pouvait esquisser le moindre mouvement. Il devait rester allong l attendre la suite des vnements. Une telle impuissance le mit en rage. Que veux-tu ? siffla-t-il. Du calme, Saxon. Ils sont encore en train de se battre. Moi, je veux des rponses. Je prfre juger en connaissance de cause. Royce frona les sourcils. Il n'y comprenait rien. Il n'entendait rien qui ressemblait au bruit du combat. En fait, dans l'obscurit, il ne percevait que leur respiration. La maison tait calme, comme l'ordinaire au milieu de la nuit. Tout le monde dormait. A moins qu'ils ne soient tous morts. Qui... La lame pesa un peu plus fort, le rduisant au silence. Une goutte de sang perla sur son cou. Kristen

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s'tira ses cts. Il carta son bras avec prcaution pour ne pas la rveiller. Je poserai les questions, Saxon. Si tu tiens la vie, tu me rpondras avec franchise. Cela devenait insens. Que savait-il donc de si important pour un Celte ? La voix de Royce s'leva, trs calme. Je te dirai tout ce que tu veux savoir, si tu laisses partir la femme. La laisser partir ? Apparemment, le Celte tait surpris. Mais cette surprise n'tait rien en comparaison de la stupfaction* qu'prouva Royce quand la voix s'leva nouveau. C'est avec ma fille que tu dors. Ton Eglise saxonne t'en a-t-elle donn le droit ? Royce ferma les yeux. Il n'en croyait pas ses oreilles. C'tait impossible. Le pre de Kristen n'tait pas celte. La voix reprit, impatiente : Eh bien, tu n'as pas besoin de rflchir pour rpondre cette question, Saxon. En as-tu le droit, oui ou non ? Non. Alors, ma fille te l'a-t-elle permis ? Royce eut envie de rire. Cela tait trop incroyable. Je pense que tu fais erreur. Cette fille avec qui je dors n'est pas une Celte. La lame se fit plus pressante. Je n'ai pas une seconde perdre. Tu ferais mieux de ne pas gcher btement mon temps. Kristen est ma fille et je sais trs bien qui tu es. Le chuchotement avait disparu. La femme parlait d'une voix claire mais assourdie... Une femme !

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Tu es sa mre... ? demanda Royce, incrdule. Par le Ciel, pour qui me prenais-tu ? Pas pour une femme, en tout cas... Il avait rveill Kristen. Royce, que se... Du calme, ma chrie, ou cette lame que je tiens va lui ouvrir la gorge. Mre ? Seigneur ! est-ce vraiment toi ? Comment... Calme-toi, Kristen ! Elle va me saigner comme un goret, intervint Royce prcipitamment tandis qu'elle se redressait d'un bond, secouant le lit. La coupure sur sa gorge s'largissait. Te saigner ? Oh ! non, mre, ne lui fais pas de mal ! Ne pas lui faire de mal aprs tout ce qu'il t'a fait ? Ohthere nous a tout racont. Il t'a fouette ! La lame quitta le cou de Royce tandis que Brenna, exaspre, levait les bras au ciel. Royce voulut se redresser. Kristen le repoussa d'une bourrade. Il retomba sur le dos. C'tait une erreur, dit-elle. Thorolf ne vous a rien dit ? Il n'en a pas eu le temps. Ton oncle Hugh l'a assomm ds qu'il a commenc prendre la dfense du Saxon. Je crois qu'il dort encore. Oncle Hugh est ici aussi ? Royce saisit Kristen par le bras et se redressa. Tu m'as menti, dclara-t-il froidement. Tu m'as affirm ne pas comprendre Gaelan et voil que tu partes sa langue avec ta mre. Bien sr. C'est elle qui nous l'a enseigne tous les deux. Gaelan est mon frre.

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Selig ? Oui. Alors, tu m'as menti propos de sa mort ! Non. Je le croyais vraiment mort. Il lui a fallu plusieurs semaines pour gurir de ses blessures et me retrouver. Mais je ne pouvais pas te dire qui il tait. Tu l'aurais enchan avec les autres. Il se souvenait maintenant de son trange comportement le jour o Gaelan ou plutt Selig tait arriv. Il se pencha vers Kristen pour lui caresser tendrement les cheveux et frler ses lvres. Je suis dsol, dit-il simplement. Charmant ! fit observer Brenna. Si vous en avez fini avec votre petite scne de mnage, il y a des problmes plus importants rgler. Ton pre veut la peau de ton Saxon, Kristen. Non! Ce n'est pas aussi simple, rpliqua Brenna. J'ai pu me glisser jusqu'ici parce que Garrick, Hugh et ton frre n'arrtent pas de se disputer... Pas pour savoir s'il faut le tuer mais pour dcider qui aura le plaisir de s'en charger. Pas Selig, insista Kristen. Il sait ce que j'prouve. Peut-tre. Mais quand il a appris qu'il t'avait fouette... Encore ! s'impatienta Kristen. Ce n'tait rien du tout. Deux petits coups. Et il croyait que j'tais un garon ce moment-l. Ds qu'il s'est aperu que j'tais une femme, il a arrt. Tu aurais d l'expliquer Selig au lieu de laisser Ohthere le lui apprendre. Ce gros idiot n'a pas compris la moiti de ce qu'il a vu ici.

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Je n'en ai jamais tenu rigueur Royce. Pourquoi s'en mlent-ils ! Thorolf le sait. Ah ! maudits soient oncle Hugh et son sale caractre ! Ils sont tous furieux, ma chrie. Comment en serait-il autrement... ? Ils viennent d'apprendre que tu es rduite en esclavage et force de partager le lit de ton matre... Selig ! Je le tuerai ! s'emporta Kristen. Il sait que personne ne m'a force ! Pourquoi ne vous a-t-il rien dit ? x Brenna rit de la vhmence de sa fille. Il tait peut-tre trop furieux pour se souvenir d'un dtail pareil. Non, calme-toi. Je plaisante. En fait, je suis heureuse d'apprendre que tu as pris ce que tu dsirais. Calme-toi. Ta colre ne rsoudra rien. Royce intervint alors. Dois-je comprendre que vous avez libr mes prisonniers ? Oui, rpondit Brenna. C'tait le plus facile. Ta cour n'est pas trs bien garde, Saxon. Et la patrouille dans la fort ? Capture. Vous les avez tus ? Oui, quelques-uns. Impossible de faire autrement. Ta sentinelle la porte aussi. L'unique raison pour laquelle nous avons prfr nous retirer hors de tes murs sans investir ta demeure, c'est que tu tenais Kristen. Tu as l'avantage tant qu'elle reste avec toi. Mais ne te fais pas d'illusions, Saxon. Nous ne partirons pas. Je m'appelle Royce, rpliqua-t-il schement. Et moi, Brenna. Et puisque nous en sommes

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nous appeler par notre prnom, laisse-moi te dire ceci : j'aurais pu te tuer dans ton sommeil et emmener ma fille loin d'ici. Tes hommes veulent ma peau. Pourquoi m'astu pargn ? J'ai song te tuer. Mre ! protesta Kristen. C'est vrai, ma chrie. Dieu m'en est tmoin, je voulais les voir morts, lui et les siens. J'ai enfin compris, aprs toutes ces annes, ce qu'avait prouv ton grand-pre et pourquoi il avait voulu se venger contre mon peuple des traitements infligs ton pre. Je suis venue ici pour me venger, exactement comme Anselm quand il m'a capture. Mais comment avez-vous su o nous trouver ? La femme d'Ivarr. Tu la connais, c'est une pleurnicheuse. Ivarr lui avait rvl leur plan.. Elle a attendu quelques semaines avant de venir voir Garrick et de tout lui avouer. En trouvant le monastre de Jurro en ruine, nous avons cru que les hommes avaient russi leur raid et que vous tiez dj de retour. Nous retournions aux bateaux... Aux bateaux ? intervint Royce. Il y en a plusieurs ? Trois, rpondit Brenna. Si tu pensais nous combattre, tu ferais bien d'y rflchir deux fois. Nous sommes venus en nombre et arms. Nous avons une centaine d'hommes. Kristen trouva la main de Royce. Tu ne te battrais pas contre mon pre, n'est-ce pas ? Il grommela une rponse incomprhensible. Pour une fois, Brenna sembla tomber d'accord avec lui.

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Il n'aura peut-tre pas le choix, Kristen. Non, il n'y aura pas de combat ! La jeune femme boTKiit hors du lit, emportant le drap avec elle. Mre, je... Oh ! j'en ai assez de cette obscurit ! Je veux te voir. Attends,, ne bouge pas. Elle se glissa hors de la chambre pour aller chercher une torche. Royce en profita pour trouver ses vtements t les enfiler calmement. Tu as dit pourquoi tu voulais me tuer, Brenna. Pourquoi ne l'as-tu pas fait ? Parce que j'ai t capture et rduite en esclavage, moi aussi, et que j'en suis venue aimer l'homme qui on m'avait donne. Garrick est mon mari. Il est venu ici non en tant que Viking mais en tant que pre. Et c'est le pre que tu vas affronter. Je pourrais te faire prisonnire maintenant, annona-t-il en ceignant son pe. J'aurais deux otages au lieu d'une. Un rire paisible s'leva. A ta place, je n'essaierais pas. Il ne dit rien. Une lueur orange claira le couloir. Quelques secondes plus tard, Kristen faisait son apparition, une torche la main, le drap nou autour d'elle. Oh ! mre, pose a, la gronda Kristen en fixant sa torche dans un support mural. Il ne va pas t'attaquer. Royce avait les yeux fixs sur une arbalte pointe droit sur son cur. Il se mit rire. Il avait commis l'erreur de sous-estimer cette femme. Il aurait eu une belle surprise s'il avait cherch profiter de l'obscurit pour la dsarmer...

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Kristen lui lana un regard noir en voyant sa main pose sur la garde de son pe. Il lui sourit en levant les deux mains devant lui en signe de reddition. Puis il contempla les retrouvailles de la mre et de la fille. Kristen se jeta dans les bras de sa mre qu'elle dominait pourtant d'une bonne tte. Stupfait, Royce secouait la tte. Comment cette femme pouvait-elle tre la mre de Kristen ? Elle tait si petite, si dlicate... Un costume de velours noir moulait parfaitement sa mince silhouette. Ses cheveux noirs comme la nuit tombaient librement sur ses paules, uniquement retenus par un petit lacet de cuir. Ses yeux gris contemplaient sa fille. Selig avait hrit de la chevelure et du regard de Brenna. Kristen avait les traits de sa mre, une mre qui ne semblait pas assez ge pour avoir une telle fille. Par le Ciel ! Cette femme tait d'une beaut exceptionnelle. Tu ne nous as pas expliqu comment vous nous avez trouvs, demandait Kristen. C'est Perrin. Il patrouillait dans les environs quand il a repr cet endroit aujourd'hui. Il a vu Ohthere et les autres porter des pierres. Nous avons attendu la nuit pour agir. Oh ! mre, si tu savais comme je suis heureuse de te voir! J'tais si malheureuse, ces derniers temps. Je savais que vous deviez nous attendre et que, plus l'hiver approchait, plus vous deviez vous faire du souci. Alors, c'est pour a que tu tais si dprime ? s'tonna Royce. Kristen se tourna vers lui. Oui. Je suis dsole de ne t'avoir rien dit, Royce, -

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mais cela n'aurait servi rien. Tu n'aurais rien pu faire. Je pensais... peu importe, fit-il schement. La prochaine fois, tu me laisseras juger moi-mme si je peux changer quelque chose ou non. Il n'y a plus une minute perdre, mes enfants, reprit Brenna. Je dois savoir une chose : pouserastu ma fille, Royce ? Mre! s'cria Kristen. Tu ne peux pas lui demander a ! Je le dois, insista Brenna. Il faut calmer ton pre, moins qu'il ne soit dj trop tard... Je ne veux pas d'un mariage impos, se cabra Kristen. Et il a une fiance. Il ne peut pas m'pouser. Brenna se tourna vers Royce. Il lui sourit. Les fianailles dont elle parle ont t rompues. Comment ? s'cria Kristen. Mais quand ? Je me suis absent deux jours, tu t'en souviens ? Eh bien, je suis all Raedwood parler au pre de Corliss. Il n'a pas t trop du d'apprendre que je ne voulais plus de sa fille, quand j'ai propos que Darrelle pouse son fils, Wilburt. C'tait cela, ta surprise ? Non. La surprise, c'tait que je veux t'pouser. Mais je n'tais pas certain que tu acceptes. J'ai d ruser pour te faire admettre que tu m'aimais et, depuis, tu ne me l'as jamais rpt. Tu as vraiment l'intention de m'pouser, moi ? Oui. Elle se jeta dans ses bras. Oh ! Royce ! Ils s'effondrrent ensemble sur le lit. Brenna interrompit leur baiser.

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Alors, tu aimes rellement ma fille ? Kristen roula sur elle-mme. Mre ! Par le Ciel ! Jusqu' prsent, il ne me l'a jamais avou et tu voudrais qu'il me le dise pour la premire fois, contraint et forc ? Tu crois qu'il... Du calme, mon cur. Je n'ai pas le temps de m'occuper de tes blessures d'amour-propre. Ce n'est pas de ma faute s'il ne t'a encore jamais dit qu'il t'aimait. Mais je veux l'entendre de sa bouche. Royce se plia volontiers cette demande. Je l'aime. Cela ne signifie rien. On t'oblige le dire, grommela Kristen. Il lui prit le menton, la forant gentiment le regarder dans les yeux. Tu crois vraiment qu'on pourrait me forcer dire une chose pareille ? Je t'aime, Kristen. Derrire eux, Brenna rit. Ton pre a eu du mal l'admettre, lui aussi. Kristen souriait. Elle n'entendit pas sa mre. Mais Royce ne pouvait ignorer la prsence de Brenna. Et maintenant ? demanda-t-il. Maintenant que j'ai mes rponses, je vais partir aussi doucement que je suis arrive. Et j'espre bien parvenir les convaincre... Brenna! Royce vit les deux femmes se ptrifier au son de cette voix de stentor qui retentissait dans la cour. Lui-mme en eut la chair de poule. Dieu nous aide ! J'aurais d savoir qu'il se rendrait compte de mon absence. Brenna ! Rponds ! hurla nouveau Garrick. Ton pre ? s'enquit Royce.

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Oui. Et il parle le celte, lui aussi ? Je t'ai dit que... Brenna les interrompit brutalement. Tu ferais bien de descendre, Royce. Garrick a srement rveill tes hommes. Veille ce qu'ils ne sortent pas en armes sinon ils seront taills en pices. Et sans attendre de voir s'il lui obissait, elle se rua la fentre. Par le Ciel, Viking, je suis ici ! Tout va bien et Kristen est avec moi. Non ! Ne rentre pas, Garrick. J'arrive ! Kristen s'tait glisse la fentre auprs de sa mre l'instant o Royce avait quitt la chambre. Des torches innombrables illuminaient la cour. Elle voyait l plus d'une centaine de Vikings casqus, arms d'pes et de haches, tous visiblement prts en dcoudre. Elle pria le Ciel que Royce ait le bon sens de ne pas ordonner ses hommes de se battre. Ils n'avaient pas une chance.

Non! Non, Thorolf, ce n'est pas possible! Laisse-moi lui parler. C'tait le matin, mais le hall tait encore calme. Des femmes pleuraient silencieusement et priaient. Les hommes aiguisaient solennellement leurs armes. Brenna tait retourne auprs de Garrick qui ne

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lui avait pas permis de revenir. Thorolf avait t envoy sa place pour dicter les conditions des Vikings. Ceux-ci s'taient nouveau retirs l'extrieur des murs. Kristen tait reste aux cts de Royce pendant le reste de la nuit. Ils attendaient une attaque, un ultimatum mais certainement pas ce que Thorolf annonait. Elle se tenait aux cts de Royce sur le seuil de la porte. Thorolf tait arriv sans armes aux premires lueurs de l'aube. Sa mchoire avait doubl de volume, tmoignage de l'affection que lui portait l'oncle Hugh, le Jarl, le chef des Vikings. Il s'tait adress Kristen, lui laissant le soin de traduire ses paroles Royce. Elle ne l'avait pas encore fait. Tu peux venir le voir avec moi, disait Thorolf. Mais si tu quittes cette maison, ton Saxon perd sa monnaie d'change. Je ne pense pas que tu dsires cela. Alors, amne-le-moi. Thorolf secoua la tte. Il ne viendra pas. Il ne fait aucune confiance aux Saxons. Tu es bien venu ! Oui, fit-il avec un sourire. Mais je sais que tu empcheras ton homme de me trancher la gorge. A la diffrence de ton pre, je connais le pouvoir que tu as sur lui. J'ai peut-tre une influence sur lui pour des problmes mineurs, rtorqua-t-elle, mais certainement pas quand la vie de ses gens est en danger. Thorolf jeta un regard vers le seigneur saxon qui restait l, absolument impassible. Il ne semblait mme pas press d'apprendre ce qu'ils se disaient.

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Tu le lui dis ? demanda-t-il. Si tu veux que je m'en charge, il est possible qu'il ne comprenne pas tout. Thorolf, je t'en prie ! Cela ne peut pas arriver. Je les aime tous les deux. Il n'y aura aucun vainqueur pour moi ! Je ne pense pas que cela ait t pris en ligne de compte. Seize d'entre nous ont t rduits en esclavage, forcs de travailler pour ces Saxons. Tous ne rclament pas vengeance, loin de l. Certains d'entre nous aimeraient mme vivre et s'installer dans ce pays en tant qu'hommes libres. Mais tous ceux qui ne veulent pas se venger ont des pres et des frres ici qui le veulent leur place. C'est injuste ! s'cria-t-elle. C'est le risque qu'ils ont pris en venant piller ce pays ! Ils ne voient pas les choses ainsi. Par le Ciel ! Ma mre n'a-t-elle donc pas parl mon pre ? Oh ! si ! ils ont parl... Disons plutt qu'ils se sont disputs pendant des heures. C'est aprs leur discussion que la dcision a t prise. Ma mre l'approuve-t-elle ? Pas plus que toi. Mais on ne lui a pas laiss le choix. En tant que Jarl, ton oncle commande. Il a approuv cette solution. Et ton pre a t choisi l'unanimit. Il est le plus fort d'entre nous et on pense gnralement que c'est lui qui prouve le plus d'animosit l'gard de ton Saxon, en raison de ce qui t'est arriv. Maintenant, dis-le-lui, Kristen. Le temps presse. Livide, elle se tourna vers Royce. Que Dieu lui vienne en aide ! Aujourd'hui, sa vie perdrait tout son sens.

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Elle parla d'une voix mconnaissable. Vous tes dfi, milord. Ils ont choisi leur champion et il sera le seul que vous aurez affronter. Si vous le battez, ils partiront. Royce lui offrit son plus beau sourire. Elle eut l'impression qu'il lui pitinait le coeur. Je n'aurais pu esprer mieux, Kristen. Pourquoi fais-tu cette tte ? As-tu peur que je ne puisse gagner ? Cela peut arriver... Trs bien. Que se passera-t-il si je suis vaincu ? Alden pourra toujours m'utiliser comme otage. C'est mon oncle Hugh qui commande. Il pense que tu ne me tuerais pas, mais il n'est pas certain qu'un autre Saxon agirait comme toi. Hugh ne veut pas risquer ma vie. Ils partiront si on me rend eux. Ton peuple sera sauf, d'une manire ou d'une autre. Ils n'en ont qu'aprs moi ? Oui. Un Viking prfre mourir au combat plutt que d'tre rduit en esclavage. Il n'y a pas d'honneur tre captif. Tu les as forcs accomplir ce qui, pour eux, est la besogne la plus immonde. Et pourtant, ils accepteront le verdict des armes si je gagne ? Le combat est leur vie, Royce. Ils se battent pour le sport ou pour la plus infime insulte, peu leur importe. Des hommes meurent nos festins pour ce qui tait au dpart une simple discussion. Les amis affrontent les amis... C'est le dfi qui compte pour eux. Mais le vainqueur est toujours considr comme le meilleur des hommes. Ils t'ont envoy leur meilleur champion. Ils ne pensent pas que tu puisses

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le vaincre, mais si cela arrive, tu auras prouv ta force et gagn leur respect. Il la fora le regarder. Et pourtant cela te dchire le cur. Tu veux que je refuse ce dfi ? Elle gmit. Tu ne peux pas. Ma mre a d leur dire que tu ne me feras jamais le moindre mal. Mon oncle en est persuad. Ils attaqueront ta demeure si tu ne combats pas, Royce. Tu n'as pas le choix si tu veux sauver tes gens. Ils pourraient attaquer tout de suite et ils prfrent me dfier... C'est quitable, Kristen. Ne te tracasse pas. Je ne peux pas perdre. Elle sanglota et s'enfuit vers l'escalier. Royce la suivit des yeux jusqu' ce qu'elle ait disparu puis il se tourna vers Thorolf. Que lui as-tu dit pour qu'elle soit dans un tel tat? A essayer de suivre leur conversation, Thorolf en avait mal la tte. Il avait abandonn aprs avoir acquis la certitude que le Saxon savait qu'il tait dfi. Ne comprenait-il pas pourquoi elle tait aussi bouleverse ? Thorolf haussa les paules. Garrick furieux contre Selig... perdre bateau... amener Kristen... Royce continua froncer les sourcils. Se pouvait-il qu'elle se fasse autant de souci pour son frre ? Peuttre bien aprs tout, et si s'ajoutait cela l'inquitude quant l'issue du combat... Quand votre homme va-t-il venir ? Tout de suite.

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Portera-t-il une armure ? Oui. Thorolf parti, Royce envoya un homme chercher son armure pendant qu'il expliquait Alden ce qui allait se passer et lui donnait des instructions au cas o il serait vaincu. Peu de temps aprs, il portait casque et cotte de mailles, et Alden aiguisait son pe quand un appel retentit dans la cour. Royce sortit, son pe dans une main, son bouclier dans l'autre. Les Vikings avaient tous franchi l'enceinte et s'taient aligns contre le mur, leurs boucliers et leurs pes au sol en signe de nonintervention. Voyant cela, les hommes de Royce sortirent leur tour du manoir et il donna l'ordre qu'eux aussi dposent leurs armes. Il aperut la mre de Kristen agrippe au bras d'un homme puissant, au torse comme un tonneau. Le pre de Kristen ? Royce n'eut gure le loisir de considrer cette question. Son opposant tait dj prt, quelques mtres peine. Il tait formidable, trs grand peut-tre mme un peu plus que lui les jambes cartes, des jambes musculeuses garnies d'paisses bandes de cuir. C'tait son seul vtement si l'on exceptait le casque conique muni d'un long protgenez qui dissimulait la plus grande partie de son visage. Le torse tait massif et noueux, sculpt de muscles solides qui roulaient sous la peau jusqu'au ventre plat. Les bras semblaient capables d'arracher un arbre et ses racines. Des bracelets d'or s'enroulaient autour des avant-bras et se terminaient par deux ttes de serpent. Son immense bouclier tait recouvert de cuir avec une pointe d'une bonne dizaine de centimtres en son centre. Et son pe

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double tranchant tait une des plus belles armes que Royce eut jamais vues. La garde tait richement dcore d'argent et d'or. Royce vit tout cela d'un seul coup d'oeil. L'homme tait torse nu. Cette attitude tmoignait d'un mpris qu'il ne pouvait ignorer. Il appela Alden pour l'aider enlever sa cotte de mailles. Tu es devenu fou ? demanda celui-ci. Non, il sera avantag si je suis alourdi... Je ne pense pas que ce combat sera vite termin, cousin. Je ne veux pas lui donner le moindre avantage. Un cri, comme une sorte d'encouragement, s'leva des rangs vikings quand Royce se dvtit. Son adversaire attendit patiemment. Alden lui rendit pe et bouclier, et Royce marcha sur l'homme qu'il devait tuer. Soudain, il se figea en voyant les yeux couleur de mer qui le guettaient sous le casque. Il jura violemment et recula. Il jura nouveau et jeta son pe sur le sol entre eux deux. Garrick baissa sa propre pe. Par Thor ! Elle ne te l'avait pas dit, hein ? Je ne peux pas me battre contre toi, gronda Royce avec colre. Elle en mourrait ! Est-ce la seule raison pour laquelle tu ne veux pas combattre ? L'insulte tait vidente. On le traitait de lche. Royce faillit se jeter sur son pe. Mais le visage dcompos de Kristen lui apparut et il serra les poings pour rsister son impulsion. Envoie-moi quelqu'un d'autre, n'importe qui ! dit-il, les mchoires crispes. Envoie cet ours qui se tient prs de ta femme. Non, mon frre n'est pas en condition d'affron-

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ter un homme de ta taille et de ton ge, mme s'il ne voudrait pas l'admettre. Ce sera moi ou personne. Ma fille a-t-elle aussi nglig de te dire ce qui arrivera si tu refuses de te battre contre moi ? Elle me l'a dit ! Alors, ramasse ton pe, Saxon. Tu sais que tu n'as pas le choix. Es-tu sr de ne pas tre, toi aussi, trop vieux, Viking ? ricana Royce. Je m'entrane tous les jours en vue de pulvriser tes semblables, les Danois. D'ailleurs, ce que je sais, tu n'es qu'un simple marchand. Oh ! oh ! se moqua Garrick. Voil qui est fait ! J'ai t bel et bien dfi. Tu as une seconde avant que je ne te taille en pices, petit. Royce plonga vers son pe, s'en empara et roula sur le sol. Ladite seconde s'tait peine coule que le premier coup s'abattait sur son bouclier. Un autre suivit alors qu'il n'avait pas encore pu se redresser. Brenna avait raison. Le pre de Kristen voulait sa peau. Il attaquait sans relche, profitant de son avantage initial, ne laissant Royce aucune occasion de lui rpondre. Coup aprs coup, il le fit reculer travers la cour. Royce n'avait rencontr une telle frocit chez aucun des Danois qu'il avait affronts. Mais il combattait un pre enrag, pas seulement un Viking. Il tait en train de payer chacune des nuits qu'il avait passes avec Kristen. A la fentre de la chambre de Royce, celle-ci tait fige telle une statue. Elle observait le combat. C'tait une torture qu'elle devait s'infliger. Une demi-douzaine de fois dj, elle avait cru que son cur s'arrtait de battre quand il semblait que Royce ne pourrait jamais lever son bouclier temps,

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et quand la lame de Garrick tranchait le vide quelques centimtres de la tte du Saxon. Tout coup, Royce fit un curieux pas de ct. Garrick, emport par son lan, ne put s'arrter temps et effectua un pas en trop. Cela laissa le temps Royce d'attaquer son tour. Ils se tenaient prsent face face, tels deux tours, se rendant coup pour coup. Les lvres de Kristen saignaient tant elle les mordait pour ne pas hurler. Combien de temps pourraient-ils lutter ainsi ? Combien de temps avant que... Royce dut mettre un genou terre sous la violence d'un nouveau coup. Garrick tenta de frapper de ct, mais Royce dtendit une jambe et Garrick se retrouva terre son tour. Royce fut plus prompt se lever. Il avait l'ouverture et piqua. Au lieu de plonger son pe dans le ventre de son adversaire, il la planta dans le sol et rejeta son casque. C'est termin pour moi ! cria-t-il. J'aurais pu te tuer et tu le sais ! Garrick se dressa lentement. Il plaa la pointe de son pe sur la poitrine de Royce et la tint l pendant un moment d'agonie. Puis, son tour, il la planta dans le sol. Il se dbarrassa de son casque, lui aussi. Une nue de cheveux dors flotta autour de lui. Oui, nous serions tous les deux fous de continuer car je ne pourrais pas te tuer moi non plus. Mais je n'ai pas autant de remords concernant ceci. Son poing cueillit Royce sous la mchoire, l'expdiant terre une nouvelle fois. Roulant rapidement sur lui-mme, il se redressa au moment o Garrick fonait sur lui. Il lui enfona gaillardement l'paule

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dans le ventre. Le combat faisait toujours rage mais les poings avaient remplac les pes. A l'tage, Kristen pleura de soulagement. Dans la cour, Brenna se dtourna pour dissimuler ses larmes. Les deux femmes souriaient prsent, certaines que leurs hommes survivraient. Les Vikings ne se souciaient gure que le combat ait pris un tour nouveau. Ils continuaient encourager leur champion tout comme les Saxons, de l'autre ct de la cour. Quand ce fut termin, bien longtemps aprs, Royce tait incapable de se relever. Garrick, encore genoux, fut acclam tel un vainqueur avant de s'effondrer, vanoui, sur son adversaire. Un trange silence rgna alors dans la cour. La possibilit que les deux champions survivent n'avait pas t envisage. Kristen ne laissa personne le temps de s'appesantir l-dessus. Elle courut jusqu'aux combattants inconscients et donna l'ordre de les transporter dans le hall. Comme aucun Saxon ne faisait mine de bouger, elle lana un regard tincelant Alden. Ne me fais pas regretter de t'avoir pardonn, Saxon. Dis tes hommes d'obir ! Il le fit. Kristen s'empara aussitt d'une des deux pes abandonnes par les deux combattants et se tourna vers son oncle et les autres qui approchaient. Elle fit face Hugh, l'pe brandie. C'est termin, oncle Hugh, cria-t-elle avec colre. Je vais pouser le Saxon maintenant, et malheur celui qui voudra m'en empcher. Il s'est battu pour avoir le droit de demander la paix. Donne-la-lui. Hugh rejeta sa grosse tte en arrire et clata d'un

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rire rugissant. Il flanqua une claque dans le dos de Brenna. Telle mre, telle fille ! Odin nous vienne en aide si c'est l la nouvelle race de femmes qui dferle sur nos plages ! Brenna lana un regard svre son beau-frre. Tu es un ne, Hugh ! Comment aurait-elle survcu ici si je ne lui avais appris se dbrouiller toute seule ? Donne-lui la rponse qu'elle attend, Hugh. Il sourit sa nice. Oui, ton homme s'est bien battu. Il peut avoir sa paix. Et vous partirez tous ? Pas avant que tu ne sois convenablement marie.

Royce souffrait un peu moins aujourd'hui. Aprs trois jours, il allait mieux mais il ne s'tait jamais senti aussi mal en point. Par moments, il avait cru que tous ses os taient briss. En fait, certains l'taient et Kristen lui avait solidement band le torse afin de maintenir ses ctes casses. De son lit, il savait pourtant tout ce qui se passait chez lui. A tout instant, on lui rendait visite. Ses gens pour voir comment il se portait, les amis de Kristen pour dcouvrir l'homme qui allait pouser leur belle fleur de Norvge. Darrelle fut la plus assidue. La prsence d'un si grand nombre de Vikings dans le hall la mettait au

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bord de l'hystrie. Alden trouvait tout cela fort rjouissant. Quant Meghan, cette tonnante enfant, ces curieux visiteurs ne l'effrayaient pas le moins du monde. Elle tait mme venue lui dire, tout excite, que l'oncle de Kristen, l'immense Hugh, lui avait promis de lui faire visiter un drakkar. La faon dont la petite fille avait chang tait une vraie merveille grce en soit rendue Kristen. Et la barbare aussi avait beaucoup chang... Royce se demandait parfois si le destin n'avait pas voulu corriger l'injustice qu'il lui avait inflige. Il avait perdu son premier amour au cours d'un raid viking, et c'tait un autre raid viking qui lui avait envoy Kristen. Elle avait rempli, combien, le vide de sa vie. Il ne pensait Rhona que trs rarement. Dans son esprit flottait toujours la vision de ce regard couleur de mer et de cette chevelure dore Kristen l'aimait. Aprs tout ce qu'il lui avait fait subir, elle l'aimait. Cela ne cesserait jamais de le stupfier. Le seul qui n'tait pas venu le voir tait le pre de Kristen. Brenna lui avait rvl, avec un petit sourire, que Garrick ne pouvait pas encore se lever. Cette confession avait fait le bonheur de Royce car il souhaitait ardemment que l'homme souffre autant que lui-mme. Il avait l'impression que tout son corps avait t crabouill entre le marteau et l'enclume. Il voulait bien revoir ce terrible Viking mais pas avant le Jour du Jugement Dernier. Il n'eut pas attendre jusque-l. Trois jours plus tard, Kristen se prcipita dans la chambre pour lui annoncer l'arrive de son pre. Royce enfouit son visage sous son oreiller qu'elle lui arracha en sou-

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riant. L'immense silhouette de Garrick Haardrad apparaissait sur le seuil. Royce connaissait les capacits de ce superbe corps mais c'tait la premire fois qu'il avait la possibilit d'examiner l'homme. Il avait du mal admettre qu'il s'tait fait copieusement rosser par un homme de prs de vingt ans son an. Et qui plus est, un marchand ! Un homme qui aurait d tre amolli par une vie facile. Royce connaissait sa force. Un homme de l'ge de Garrick aurait d garder le lit pendant plus d'une semaine aprs la correction qu'il lui avait inflige. Pourtant, il se tenait l, droit et fier. Seuls quelques signes tmoignaient encore de leur affrontement : une lvre gonfle, un bleu sur une joue et une trange rougeur autour d'un il. Royce aurait aim voir cet il deux jours plus tt quand il devait tre bien enfl et bien noir. Bon sang ! ce Viking rcuprait plus vite que lui... Garrick portait une tunique sans manches et une culotte de cuir qui lui moulait les jambes. La tenue tait simple mais richement dcore. Ses vtements taient brods de fils d'or, une boucle en or de la taille d'un poing fermait sa ceinture, des joyaux tincelaient sur ses doigts et il portait aussi bracelets et mdaillon en or. Constern, Royce dcouvrit que cet homme l'intimidait non par sa richesse ou sa force, mais par son existence mme. Garrick tait le pre de Kristen. Un mot de lui et Royce la perdait. Les festivits du mariage avaient commenc, malgr l'absence des principaux intresss. En fait, elles avaient dbut ds la fin du combat, Hugh Haardrad

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ayant dclar qu'ils devaient faire voile vers leur patrie avant l'hiver. Ils n'avaient pas le temps d'attendre la gurison de Royce. Les rjouissances avaient donc t ouvertes. Pour les Vikings, cette fte se devait d'tre longue et mmorable afin que Kristen n'oublie jamais le jour de son mariage. C'tait du moins ce qu'avait proclam Hugh. Pour Royce, cela signifiait que le mariage avait t dfinitivement accept. Et pourtant, en contemplant le pre de Kristen, il comprit que ce n'tait pas le cas. Il lui fallait encore obtenir le consentement de Garrick et, pour l'heure, celui-ci ne donnait pas l'impression de vouloir le lui donner. Mais Kristen souriait. C'tait un signe encourageant. Apparemment, elle ne trouvait rien d'anormal dans l'attitude glaciale de son pre. Royce se dit qu'il avait tort de s'inquiter. Aprs tout, il ne connaissait pas Garrick. Brenna apparut derrire son mari. Elle le fora gentiment pntrer dans la chambre avant de faire le tour du lit pour s'asseoir aux cts de sa fille. Elle n'arborait pas une mine franchement rjouie en examinant Royce d'un il critique. Je comprends, Royce, dit-elle avec une franche dsapprobation, que tu apprcies les bons soins de ma fille, mais il ne faut pas abuser. Si mon mari est capable de se lever, il doit en tre de mme pour toi. Je veux voir ma fille marie aujourd'hui. Les yeux d'meraude volrent vers le Viking pour voir s'il ne contestait pas cette dernire affirmation. Il ne le fit pas. Royce se dtendit quelque peu. Il parvint se redresser sans grimacer. Ne voyez l que de la courtoisie, madame. Je ne

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voulais pas forcer votre mari sortir de son lit pour assister au mariage avant qu'il n'en soit capable. Royce ! s'trangla Kristen. Brenna sourit mais son mari intervint avant qu'elle puisse rpliquer. Garrick riait aux clats. Tiens donc. Saxon ! Si j'avais su que c'tait ton unique excuse, je n'aurais pas laiss ma femme me dorloter si longtemps. Ce fut au tour de Brenna de s'offusquer tandis que Kristen riait. Quels menteurs, ces deux-l. Qu'allons-nous faire d'eux, mre ? Je ne sais pas ce que tu vas faire avec le tien, rtorqua Brenna, mais si ton pre ne tient pas mieux sa langue, il va se retrouver au lit ! Nous venons de le quitter, ma chre, rpliqua Garrick avec un sourire de loup. Mais si vous dsirez que nous y retournions... Kristen vit sa mre rougir. Pre, s'il te plat... Royce ne sait pas que tu plaisantes. Tu vas le choquer. Si c'est le cas, fit-il, glacial, je devrais lui demander de me pardonner de l'avoir si bien ross. Mais on m'a affirm que tu as partag son lit tout l't. Si Royce n'avait pas t choqu jusque-l, il l'tait, prsent. Kristen tait carlate et lui-mme avait les joues brlantes. La bonne humeur de Garrick avait disparu aussi vite qu'elle tait arrive. En une fraction de seconde, il avait retrouv tout son srieux. Royce savait prsent de qui Kristen tenait ses subites sautes d'humeur.

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Vous avez tent de me tuer pour cela, lui rappela-t-il froidement. Si vous le voulez encore... Ne sois pas stupide, l'interrompit Garrick. Jamais je ne t'aurais tu. Je connaissais les sentiments de notre fille ton gard. Et tu n'en as rien dit Thorolf ? s'cria Kristen. Garrick secoua la tte. Non, Kristen, il fallait que cela se passe ainsi pour que tout le monde soit satisfait. Il mritait cette correction. Brenna soupira. Ton pre oublie sa propre jeunesse, ma chrie. Mais ds qu'il s'agit de toi, il est draisonnable... Elle se leva pour venir aux cts de son mari tout en continuant s'adresser sa fille. Ce n'est pas tant que tu aies fait l'amour avec lui, dclara-t-elle, mais vous n'tiez pas maris. Cela nous chagrinait tous les deux et nous allons donc enfin rgler ce problme. Royce avait toujours besoin d'entendre cela confirm par le pre de Kristen. Nous avons donc votre bndiction ? Brenna f lanqua un coup de poing dans les ctes de Garrick qui semblait ne pas vouloir rpondre. Oui! s'exclama-t-il. Royce s'esclaffa en voyant la mimique de douleur de Garrick. Mal lui en prit, car il grimaa son tour. Hilare, Garrick ne put s'empcher de dire : Au moins, je n'aurai pas faire mes preuves, ce soir. Royce lui lana un regard noir qui le fit rire de plus belle. Sa femme le gratifia d'un nouveau coup de poing avant de reprendre la parole.

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Ses cousins ont tout prpar. J'emmne cet ours mal lch en bas pendant que tu aides Royce se prparer, Kristen. Puis elle poussa Garrick hors de la chambre. Kristen ferma la porte derrire eux avant de se tourner vers Royce, avec un sourire hsitant. Il faut un peu de temps pour s'habituer eux, assura-t-elle. Il vit qu'elle faisait de son mieux pour ne pas clater de rire. Depuis que ses parents taient apparus, elle ptillait de joie. Entoure de sa famille et de ses amis, elle ne pouvait tre plus heureuse et il ne dsirait nullement lui gcher son plaisir en se plaignant de l'attitude de son pre. Ils te manqueront, quand ils seront partis ? demanda-t-il. Elle vint lui, se coula dans le lit et l'enlaa tendrement. Oui, mais pre m'a promis de venir nous voir. Ce n'est pas un si long voyage, surtout en t. Tu crois qu'ils viendront tous les ans ? Oh ! oui, srement. Il dissimula sa dception en se cachant le visage entre ses seins. L, il oublia compltement Garrick. Il la serra contre lui, se noyant dans son dcollet. Elle portait sa belle robe verte. Il n'avait plus jamais t fait mention de son statut prcdent. Elle avait abandonn ses guenilles d'esclave aussi facilement qu'elle les avait endosses. Il avait compris alors que jamais, dans sa tte, elle ne s'tait considre comme une esclave. Le velours vert sombre de sa robe donnait des

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reflets turquoise ses yeux. Une vague d'amour et de tendresse le submergea. Ils ont attendu prs d'une semaine pour ce mariage, murmura-t-il en la couvrant de mille petits baisers. Nous pouvons bien les faire attendre encore un peu ? Vous plaisantez, milord... A SQn tour, elle l'embrassa sensuellement. Vous ne pensez tout de mme pas ... Il l'attirait plus prs encore. Non, je n'y pense pas, sorcire. Mais tu pourrais me faire changer d'avis. Leurs bouches s'unirent. Oui, milord, je le pourrais...