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PRINCESSES

BYZANTINES

OUVRAGES DU MEME AUTEUR

Les Volonts Merveilleuses

3 vol.

II

L'poque
III

6 vol.

Critique des

Murs

vol.

TYPOGRAPHIE FIRMIN-DIDOT ET

C'^.

MESNIL (EURE).

PRINCESSES

BYZANTINES
PAUL ADAM

LA TRES PIEUSE IRENE

ANNE COMNNE

PARIS
LIBRAIRIE DE FIRMIN-DIDOT ET
IMPRIMEURS DE l'iNSTITUT, RUE JACOB, 56

C'^

1893

POUR

FRANCIS VIEL-GRIFFIN

LA

TRS PIEUSE IRNE

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VI

I.

LA FUREUR ICONOCLASTE.

Alors

ses matres

que Lon l'Isaurien paissait encore les bestiaux de dans la campagne asiatique il rencontra
,

deux voyageurs, un soir. Pour rcompense des services d'hospitalit


rendre, ces trangers offrirent de lui dvoiler

qu'il sut leur


le sort.
ils l'a-

Ds

la

premire inspection des signes fatidiques,


ils lui

vertirent que, devant rvler d'admirables choses pour le

guider une trs haute fortune,


tout d'abord d'accomplir

feraient promettre

un vu

qu'ils allaient formuler.

Lon

jura en riant.
seras

Tu

empereur!...

Voici

comment

tu agiras

pour obir ton serment. Dans l'tendue de tes tats, tu interdiras que l'on rende les honneurs pieux aux Images
dites saintes, ces

idoles

vnres par

blique en

une

folle abjection

la superstition puautant et plus que l'Ide

divine elle-mme.

quelques marques,

il

reconnut que ses htes taient


congdia en se moquant de leur

Juifs et Kabbalistes.
prdiction...

Il les

PRINCESSES BYZANTINES.

PRINCESSES BYZANTINES.
Ainsi parle
certaines
suivit
la

lgende.
qu'il

De

fait,

le

pasteur Lon, aprs

difficults

eut de contenter ses matres,

Sa bravoure le acquit la confiance de son arme, conspira et profita, pour sa gloire, de ce dsordre politique habituel, durant lequel onze empereurs prirent de mort violente dans le Palais de Byzance, depuis Hraclius jusque la conqute des croiss.

une troupe de

soldats en passage.

porta vite aux premiers grades. Stratge,

il

La

prdiction se ralisa.
faillit

Lui, ne

point tenir son serment.

Du moins,

can-

didat des mercenaires pillards qui, par crainte d'anathme


ecclsiastique, n'osaient trop voler les statues de mtal prcieux peuplant les glises, ce lui valut une immense popularit de propager parmi les thmes militaires la nouvelle
et

fructueuse hrsie.

Quand, dans
surexcites

la salle

des

XIX

tables,

il

proclama
le

l'aboli-

tion des images, les officiers l'acclamrent et les troupes


furent
trangler,

en sa

villa,

patriarche

Germain qui

refusait la sanction liturgique.

Les citoyens comprirent Tenfantillage d'une rvolte rencontre de la multitude arme. Ils se rsignrent ou simulrent la rsignation. Mais les femmes ne l'entendirent pas ainsi. Avec une ferveur remarquable, elles secondrent les revendications des moines; amoureuses passionnes du luxe des glises, ayant au cur la reconnaissance de maint
ex-voto.
L'histoire de cette hrsie est toute de rivalit entre les soldats et les

femmes;

les

uns cupides

et

soucieux de garder

ce droit d'accrotre le salaire des victoires; les autres prises

des magnificences canoniques, habitues au sourire doulou-

LA FUREUR ICONOCLASTE.
reux du Christ tordant sa beaut messiaque sur
prte anoblir de
fidences.
ses
la

croix,

habitues au regard de la Vierge compatissante et douce,

consolations les plus intimes con-

Elles

n'eussent voulu

perdre

cet

avantage

de

Tamour immdiat du
formes mystiques
et

Christ, de ses

compagnons

les saints,

chastes o s'incarnait leur besoin per-

ptuel de tendresse, de protection. Elles n'eussent voulu se


dsister de croire la trs relle puissance des saintes pa-

tronnes intercdant pour

les

menus pchs du cur

et

ornant de leurs robes pompeuses, de leurs auroles d'or, de leurs bottines gemmes les vitraux et les mosaques, les
cimaises
et les autels.
si

Renonceraient-elles cette compagnie


et

d'excellent ton

peu rpliqueuse

devant qui bavarde

l'aise l'imagination.

Aussi quand les militaires vinrent abattre la statue de la Vierge niche sur la porte du palais imprial et considre comme une sorte de palladium, source ordinaire de nom-

breux miracles,

elles se htrent

en foule au-devant, branrurent,


le

lrent l'chelle qui portait l'officier charg de la besogne, et

avant qu'il et frapp trois


chirrent.

fois l'image, se

d-

Quelque temps aprs, comme l'on procdait l'investiture du patriarche Anastase, successeur de Germain, consentant
interdire
le

culte des images, elles accoururent la basi-

lique, forcrent les portes closes^ accablrent le rcipien-

daire de pierres et de coups, avec force injures dont les plus

douces taient
pasteur
le lieu
.

mercenaire

et

On

eut peine le faire enfuir

loup ravissant dguis en demi-mort jusque


point galant envoya

se tenait l'empereur.
cette rage,

Outr de

Lon qui

n'tait

PRINCESSES BYZANTINES.
ses gardes

massacrer
il

les

sditieuses.

Leur cruaut n'en


images sans

pargna point.
Plus tard,
fut enjoint de brler toutes les
et

de fondre celles en mtal. Les femmes les serrrent dans leurs vtements et elles luttaient avec des cris effroyables pour empcher qu'on les leur arracht. Des clameurs dsespres mugirent dans Byzance. Exasprs
valeur marchande

par l'appt du gain, par l'esprit de classe, les soldats couprent un membre aux plus rcalcitrantes. Le sang et les
pleurs coulrent dans les sanctuaires dvasts.

Mais Dieu protgea


lit

ses fidles,

rpandit

les

grces.

Il se

des miracles clatants qui terrifirent l'impit. Saint Jean


la main coupe, se rfugia dans une Pendant son vanouissement, la Vierge lui apparut, sembla lui recoller le poignet. Au rveil il jouissait deux mains et il put continuer de peindre ses images
,

Damascne ayant eu
glise.
et elle

de ses

pieuses, art

il

excellait.
,

Lon l'Isaurien Contre ce miraculeux amour divin opposa de miraculeuses atrocits humaines. Il fit enlever aux dfenseurs du culte intgral la peau de la tte; et ce derme mis au vif il ordonna de lier plusieurs images peintes sur bois. On oignit les barbes de poix, on les enflamma. Les martyrs crpitrent; ils s'effondrrent en tincelles sur
les places

publiques.

A la

voirie, les chiens prirent

coutume

de se repatre de

la chair

de moines.

Cependant beaucoup continuaient de servir en secret le Mme les payens convertis prffrent toujours la gloire du premier culte. Le monde en eut un bel exemple, lorsque l'empereur voulut marier son fils Constantin Copronyme, dshonor d'un tel surnom pour
culte des Saintes Faces.

LA FUREUR ICONOCLASTE.
avoir, au

jour de son baptme, souill honteusement


Il le

le

bassin sacr.
baptisa

fiana la

fille

du

roi des

Avares, qu'on

du nom d'Irne (Eirn signifiant paix j pour marquer l'alliance que scellait cette union. Le patriarche iconoclaste accepta la tche de l'instruire dans le dogme. Elle se montra docile aux leons, se prit de ferveur pour la morale et la symbolique chrtiennes. Mais elle ne tarda
point se vouer, ds qu'elle

images,
palais

et rien

ne

la

la connut, l'adoration des put empcher de suivre ce rite dans le

mme,

d'y tablir une chapelle

pour

elle et

son en-

tourage, malgr Lon et Constantin.

Tant d'avertissements de la Providence ne russirent pas ramener les princes iconoclastes. Le souci de leur intrt

craindre de mcontenter les soldats, seuls appuis d'un pouvoir d'occasion. D'imposantes calamits survinrent e|ui punirent les hrtiques. La terre trembla de l'horreur de porter de si opinitres criminels. Les statues des Csars croulrent. La porte Dore se dfleuronna de l'image de Thodose. Les empereurs taient frapps l mme o ils voulaient frapper Dieu.
faisait

affreux mal.

Lon succomba parmi ces afflictions publiques un Use dcomposa avant la mort; il svit fermenter
,

vivant

thurgiques de Constantin

charogne pestilentielle; et les pratiques Copronyme ne la sauvrent point. La peste suivit qui dvasta Byzance. Les cadavres encombrrent les charriots. On se fortifiait dans les maisons contre le flau en interdisant l'approche aux trangers. Les habits des malades arborrent des croix de couleur verdtre ou bleu clair pour avertir du danger qu'ils portaient avec eux. Tous ceux qui le purent dsertrent la cit impriale

comme une

PRINCESSES BYZANTINES.
renoncrent aux merveilles de la Byzance triangulaire ceinte de six lieux de murailles, tendant ses admirables faubourgs au long du Bosphore, levant au ciel l'orgueil de son Acropole lance, le feu de son phare gant au promontoire. Nul ne promena plus en robes peintes sa flnerie sous les colonnades des thermes d'Arcadius et les statues de la galerie Justinien n'attirrent plus l'admiration studieuse
,

des novices,

la rverie

grave des eunuques impriaux aux

fronts blancs.

Quand
n'y eut

la peste fut

passe,

Copronyme repeupla
redoutable

la ville
il

d'Armniens attachs
plus ds lors
la

l'hrsie iconoclaste; et,

comme
parmi

d'opposition

le

peuple,

doctrine chre au souverain fut dfinitivement

tablie, l'an

ySS
le

par

le

conciliabule de Constantinople.

Cependant

Pape envoya de Rome des moines chargs

de prcher clandestinement contre l'erreur officielle. L'un l'osa faire devant Constantin mme. Le dernier supplice punit l'audace du protestataire. Mais, afin de ne point paratre adversaire

aux pieuses

et

vertueuses gens, l'Empereur

tenta d'attirer en son parti saint Etienne parce qu'il portait

grande rputation d'honneur religieux.


saires et

Comme
avec

ses mis-

Copronyme mme
la

n'y surent russir,

ils

l'accus,

rent d'entretenir

des relations infmes

Anne

une

noble veuve 'que

parole difiante du saint avait conduite

au monastre. Soumise la torture, cette hroque femme prfra mourir dans les douleurs plutt que de renier l'innocence d'Etienne, la sienne. La sollicitude du Seigneur manifesta encore son intervention; car la servante qui avait tmoign contre la dame eut les mamelles dchires par ses enfants jumeaux jusqu' ce qu'elle expirt de tourment.

LA FUREUR ICONOCLASTE.
Les moines de Saint-Etienne perscuts renouvelrent les Lui-mme rprimanda Constantin stylites. sur son hrsie et, ayant pris une pice de monnaie l'effigie de l'Empereur, il la foula sous les pieds en sa prsence, disant que Ton ne s'en devait pas offenser puisqu'on jugeait que le Seigneur ne s'offensait pas si l'on profanait ses images. Un jour que saint Etienne prchait dans les rues de Byzance et que la foule augmentait sa suite les soldats furieux de le voir ramener les mes l'orthodoxie le mirent en pices. A quelque temps de l, Copronyme ordonna que tous les solitaires religieux et religieuses de son gouvernement s'assemblassent sous les murailles d'Ephse, dans une grande plaine. Un hraut leur cria qu'il leur fallait choisir immdiatement l'un de ces deux partis ou quitter l'habit monastique et s'pouser l'heure mme sans autre crmonie, ou subir l'exil dans l'le de Chypre aprs avoir eu les yeux crevs. Par crainte du supplice, par dsir de libertinage quelquesuns consentirent l'union des corps; mais beaucoup n'imitrent pas cet exemple et subirent le chtiment prescrit. Il tait une noble religieuse nomme Anthuse. Elle vivait dans la solitude en grand renom de saintet. Copronyme la lit tirer de sa cellule et, n'obtenant pas son apostasie, il lui infligea, par la main du bourreau, une fustigation puaustrits des
,
:

blique.

Or l'impratrice Eudoxie, l'une des trois pouses successivesde Constantin, en peine d'enfanter, commandad'amener
Anthuse, qui
la

soulagerait par son intercession dj sou-

vent miraculeuse.

Aprs une

fervente

prire,

annona

la

dlivrance de deux jumeaux,

un

fils et

Anthuse une fille,

PRINCESSES BYZANTINES.
et

qu'il

fallait

remercier de

Dieu. L'impratrice obtint


la suite,

ai-

sment

la libert

la religieuse et,

par reconnaissance,

nomma sa lille Anthuse. comme une sainte et ne


Lon, an des
aprs
palais
lils,

Cette princesse, dans


se rsigna jamais

vcut

fut l'hoir

au mariage. dsign pour tenir l'empire

Copronyme.
le

temps vint de marier ce fils, les dignitaires du que l'alliance des Francs serait, pour Byzance, d'un prcieux secours. Ppin venait d'illustrer par
pensrent

Quand

de belles batailles et d'heureuses conqutes la suprmatie

de sa race.
prtendait
fichait

En

Occident,

elle

semblait matresse

comme
af-

l'tre

V Empire Romain
titre officiel.

en Orient; car on
fille

toujours ce

La diplomatie grecque essaya


Gisle,

d'obtenir pour
fit

Lon

la

main de

de Ppin.

On

ressortir

comme

cette

union tiendrait l'Europe

assujettie

entre deux puissances formidables, l'une effective, l'autre

ayant encore

le signe respect d'un trs haut pouvoir moraL unique se fut impose sans doute au vieux monde abolissant pour jamais les luttes de ses peuples mls et

Une

loi

tournant tous leurs


Il

efforts vers

l'uvre de civilisation.

n'en fut rien.

Le concile de Gentilly ayant condamn


l'orthodoxie occidentale repoussa l'ide

l'hrsie grecque,

d'pousailles politiques.

Le chtiment de
lait

l'iniquit iconoclaste se perptuait, l'iso-

parmi

les races chrtiennes.

IIMIftMItff^ttflf^^^^ff^tfl.fi^.t

llllll

II.

IRENE L'ATHNIENNE.

Constantin Copronyme
davantage
vouloir sacrifier
et
les

Jugea qu'il ne fallait point retarder noces de son tils. Ddaignant tout autre
afficha partout son dsir de ne point

alliance politique,
le

il

dclara ne lui

bonheur de Lon des vues ambitieuses choisir pour pouse que la fille la plus belle
sa

et la

plus spirituelle d'entre les Grecques.

Athnes gardait encore

renomme antique pour


aux Pallas de

la

finesse intellectuelle des esprits et la beaut statuaire des

vierges pareilles aux Dianes et

ses sculpteurs.

Entre toutes, alors, on vantait Irne, orpheline de famille aise, instruite aux plus subtiles mtaphysiques des Alexandrins dont maint disciple habitait la cit de Minerve, ressuscitant sous les murs du Parthnon l'acadmie platonicienne.

Son nom mme,

l'avaient import d'Alexandrie et

comme
filles.

dut l'influence de ces sages qui aimaient en nantir, d'un signe de paix les formes esthtiques des jeunes
elle
le

Elle avait alors dix-sept ans;

Lon vingt-et-un. L'empedans


la famille

reur se dcida trs vite

la faire entrer

im-

PRINCESSES BYZANTINES.
prialc. Il ne s'enquit pas

autrement de sa noblesse, car

les

chroniqueurs ne mentionnent pas ses anctres. Une seule chose l'inquita Irne professait le catholicisme orthodoxe; et comme il avait subi tant de malheurs pour soutenir
:

son erreur contre

le

Pape

et les

miracles de Dieu,

il

ne

lui

appartenait plus de transiger en aucune occasion.


Irne invite reconnatre les formules du conciliabule

de Constantinople, employa quelque temps en hsitations,


puis
soi,

satisfit

au

vu
la

imprial, bien que, dans

le

fond de

elle

gardt aux images sa vnration sentimentale.

Mais obtenir

couronne

comme

prix d'une renonciation

extrieure, ce permettrait peut-tre,

un

jour,

dans des conla conseill-

jonctures plus favorables, de rtablir sur l'empire entier la

domination de l'orthodoxie catholique. Ainsi

rent les prtres de son entourage et les princes de la pense

chrtienne. Elle devait raliser leur espoir, le sien.

Quelles restrictions mentales se permit-elle en jurant sur


le

bois de la vraie croix et les plus puissantes reliques?

Par del

les

parvis de la basilique,

le

trne l'attendait, avec


perles,

les gardes, la

couronne aux deux rangs de

aux longues
le

bandelettes charges de joyaux et qui battent, dans les cr-

monies, sur l'incarnat aviv des joues. Vers


acclamations des
savait suprieure
tires.

feu

de ses
et

regards s'exaltait l'enthousiasme de la foule sujette


dignitaires.

les

Elle ne rsista plus; elle


esprits,

se
al-

aux meilleurs

aux volonts

Possdant
ries

le levier

d'une suprme puissance, qui l'emle

pcherait ensuite de modifier

monde au
la

gr de ses thosociale les

philosophiques, d'appliquer
et

mcanique
,

axiomes

les

inductions de ses ducateurs

bien autre-

IRENE L'ATHENIENNE.
ment
rvrs en elle-mme, que les potentats de la famille

future.

resses

Pour cela, il lui suffisait d'abandonner son corps aux cadu prince de Byzance que ses effigies montrent de

figure affine et maladive avec les lueurs d'yeux brlants.

Elle se soumit donc l'hrsie. Aussitt les honneurs impriaux lui furent dcerns. On l'envoya prendre dans Athnes avec un merveilleux quipage. Une galre la conduisit jusqu'au palais d'Hieria sis sur le promontoire Sortenien qui, de l'Asie, fait face la colline de Byzance. De l, il lui fut loisible de contempler la ville de Constantin levant entre les plaines bleues de la mer et du ciel l'tincellement de ses dmes, les dorures des flches aux difices les courbures de ses rues en pavois au long des grves manges par la bave des flots ternels. Elle allait y rgner dans la splendeur des robes aux quadratures de joyaux, des mantes tranantes qu'on relve sur la main gauche soutenant le globe de l'univers asservi. Gomme elle s'enivra de voir les prparatifs de fte pour son entre dans la ville conquise par la seule force de son esprit, de sa
,

beaut.

Quel plus grand triomphe possible que celui-ci, purement


individuel et sans aucun concours?

Un

empire ses pieds, l'empire des Romains; l'orgueil

des empereurs adors


n'est pas

comme les anciens

dieux,

cela offert

la pure vertu des formes et de la spiritualit.


Il

dans l'histoire d'autre situation analogue, un


si

bonheur aussi rayonnant dans une me


goter, avec
le

parfaite et apte

raffinement d'un esprit superbe, toutes les

jouissances de

la gloire,

de

la

mditation mtaphysique, du

PRINCESSES BYZANTINES.
dlire artistique devant les merveilles

humaines

et l'apparat

de

la terre.

Ce mois de septembre, conte le sec Thophane chroniqueur ecclsiastique, Irne d'Athnes fut amene du palais

d'Hieria jusque

la ville

impriale sur

un dromon
le

(sorte de

lgre barque construite

pour passer

Bosphore). Sa suite

hommes

occupait des chalandions orns de soies magnifiques. Les et les femmes des familles du premier rang vinrent
la recevoir

parmi un grand concours de peuple


le

et

l'accom-

pagnrent.

Le troisime jour de septembre,


Phare.

patriarche se rendit au

Palais, clbra les noces d'Irne et de

Lon dans

l'glise

du

Le dix-septime
,

jour de dcembre, dans leTriclinium

Augustal

l'impratrice Irne fut couronne; puis ayant chemin de l'oratoire de Saint-Stphane jusque Daphn, elle prit le diadme nuptial avec le basileus Lon, fils de Cons.

tantin
Ils

habitrent

le palais

de Magnaure.

Le conte ferique o
Malgr

elle s'tait

rve vivre cessa ds lors.

ses excellentes qualits, elle

ne russit pas dominer

l'imprial poux; et, sentant que la lutte lui serait plutt


nuisible, Irne se retira dans le Gynce. Elle se constitua

doucement, silencieusement une


le pouvoir,

cour fidle parmi ceux

des officiers et dignitaires qui, ayant sujet de mdire contre

semblaient craindre pour le salut de leur me, avaient officiellement renonc au culte des images. La nouvelle impratrice les consola en secret, les accueillit en une intimit particulire, et bientt elle eut
parce
qu'ils

IRENE L'ATHENIENNE.

i3

au palais nombre de partisans. Elle possdait de remarquables qualits de sduction, et comme elle resta fort
vertueuse,
les

pieuses gens ne redoutrent pas le prestige


lui

de sa beaut plastique.

Les mdailles
les

attribuent

un corps en proportions

sculpturales, noble de la majest des desses qu'expriment

marbres hellnes, des bras menus, ondulants, une poiune tte petite d'un ovale absolu o priment de grands yeux imprieux une bouche minuscule qui empreint le visage de cette purilit ravissante propre aux
trine haute et rude,
;

nymphes des

bas-reliefs.

peuple de Byzance la regardait passer en char selon le trot d'un quadrige blanc, les paules couvertes de ses quintuples colliers aux lourdes pendeloques de pierreries diverses qui semblaient un camail de feux multicolores, des murmures d'admiration mouvaient la foule frissonnante. Les habiles de la cour comprirent comme cette popularit ne manquerait pas de crotre en faveur d'une princesse dont
le

Quand

l'intelligence et la force

faveur publique.

Et on

morale ne dmentiraient point la commena de se donner elle,


la

occultement. Or, Constantin


faites

Copronyme ayant obtenu


,

paix des

Bulgares vainqueurs

rsolut de venger ses multiples d-

par une incursion inopine sur leur territoire.


ils

En

pleine paix, 80,000 Grecs surprirent leurs garnisons et pillrent le pays. Aussitt
flotte

armrent de toutes parts. La

de Byzance envoye sur l'Euxin pour dbarquer des troupes, fut battue par la tempte, rejete au rivage devant

Copronyme

assistant

dait la frontire.

Le

roi

au dsastre avec sa cavalerie qui garUzericus feisnit alors d'tre m-

14

PRINCESSES BYZANTINES.
lui
,

content de ses troupes. Elles conspiraient contre


vit-il

cri-

TEmpereur.

Il

ajouta qu'il dsirait jouir de la vie

prive, et suppliait Constantin de lui envoyer des otages afin de pouvoir se fier l'hospitalit des Grecs et finir ses
jours parmi les magnificences de leur capitale.

Copronyme
sailles

crut sa lettre.

Il
,

envoya

les otages qui, ds

leur arrive au

camp bulgare
l'effet

furent ventrs en

repr-

de

la
il

violation de paix.

Quand
pra; et,

connut
il

comme
Il

avait les

de sa sottise, l'empereur se dseshumeurs mauvaises, son sang

se corrompit.

jambes. Les soldats


la cte
:

prouvait d'atroces brlures aux cuisses, aux le portrent sur un brancard du camp

il

ne pouvait plus marcher.


le

Lon l'embarqua pour


il

Byzance. Parvenu prs

chteau de Strongyle,
brlait,

se prit

crier effroyablement qu'il

condamn

tout vivant

aux flammes ternelles pour avoir blasphm contre la Vierge Marie. En effet, il polmiquait depuis longtemps afin qu'on la nommt dans les prires Mre du Christ, et non Mre de Dieu, hrsie nestorienne dont il se retracta avant de mourir, en vouant la Mre de Dieu la ddicace de l'glise des Blaquernes, faubourg patricien. Sur le vaisseau mme il rendit l'me dans les tortures du remords.
,

Lon atteignait alors vingt-six ans, il arrangea les choses du gouvernement avec ses quatre frres les Csars Christophe et Niccphore, le nobilissime Nicetas et Eudocime
,

qu'il devait bientt revtir

d'une dignit pareille.

Irne tenta encore de


couterait

le

sduire, de lui

imposer son

esprit.

Elle pensait que, Constantin


fils

mieux

ses

Copronyme tant dfunt, le avis. Mais Lon avait l'humeur


son pre.
Il se

malade

comme

son aieul

et

gardait de tous,

IRENE L'ATHENIENNE.

i5

la

mlancolique et mfiant, proccup seulement de conserver sympathie des troupes qui maintenaient sa race au trne. Dvou leurs dsirs, attach leur hrsie, il ne pouvait souffrir la douceur d'une femme qui reprsentait l'lment contraire dans la politique d'alors. Rebute par l'empereur et ses conseillers, Irne ne se
torieuse,

dcouragea point. Elle prtendait devenir malgr tous vicdominer par-dessus la sottise de ces gens de cour,
rgner seule pour la gloire de l'orthodoxie. Heureusement la

nature

l'avait gratifie
l'aieul. Il tait

d'un

fils

qu'on baptisa Constantin,


le

comme

n dans

pavillon de porphyre,

La

Pourpre, o

l'tiquette voulait

leurs couches. Suivant la

que les impratrices fissent coutume, on surnomma l'enfant

Porphyrognte, n dans La Pourpre. Grce lui en se couvrant de l'affection maternelle Irne se trouvait en meilleure chance de russir. Elle laissa rpandre un bruit sur la mort prochaine de l'empereur. Ses amis catholiques en propagrent l'opinion; et ils disaient
,

quels prils l'empire encourrerait, avec


si

un

trs

jeune prince,

couronner immdiatement. Les dignitaires et les officiers fort heureux sous cette race, tremblrent d'avoir lutter contre un parti de succession. Irne
le

on ne prenait soin de

entretint leurs craintes.

Il fallait

ds l'heure prsente lgi-

timer

la

souverainet future de l'enfant afin, qu'au cas d'un

malheur, nul ne songet une restauration des anciennes races ou l'usurpation du pouvoir en s'excusant par l'exemple de Lon l'Isaurien. Tant travaillrent et intrigurent les amis de l'impratrice que ce devint l bientt le sentiment gnral. On rappelait tout propos les morts brusques des deux basileus dfunts,

i6

PRINCESSES BYZANTINES.

gens en place suivaient avec inquitude sur les traits de Tautocrate renvahissement du mal si redout de l'impet les

ratrice.

Irne ne supportait point que sa science sre, volontaire,

demeurt soumise au bon


de paratre

plaisir

d'un matre.

Il lui

tardait

comme

force
les

humaine concevante

et

agissante

capable de raliser

utopies platoniciennes la face

du

monde.

Mme il commenait courir d'tranges On prtendait que les formules des mages
taient passes en hritage et

bruits sur elle.

alexandrins lui

que leur puissance seule et la vertu des incantations thurgiques la menaient au pouvoir. Plus initie que Copronyme, elle l'avait vaincu et cette mort surnaturelle pouvait bien rsulter des charmes de la magi;

cienne catholique.

Ce ne

faisait

que
,

lui

acqurir les ambitieux. Bientt on


le

reprsenta au basileus lui-mme qu'il importait, pour


salut de l'empire

de couronner son

fils

au plus

tt.

En

chacun s'affirmait la conviction que Lon ne survivrait pas longtemps son pre. Irne y veillerait. Mon fils, rpondit Lon aux plus insistants, est dans un ge bien tendre. Ma sant chancelle; je puis mourir bientt. Vous verriez avec peine un enfant sur le trne, ou plutt
trs

vous ne l'y souffririez pas. Il en coterait la tte mon fils pour avoir port quelque temps la couronne. Je l'aime trop pour l'y exposer . Alors tous lui jurrent d'avoir pour sacre la vie de Constantin Porphyrognte quoi qu'il pt
advenir.

Lon IV les voyant si pleins de ferveur, n'avait plus de bonnes raisons faire valoir. Il consentit au couronnement.

IRENE L'ATHENIENNE.
L'impratrice se crut trs affermie sur
le

17

trne quand elle

apprit ce rsultat de sa politique. Elle remercia son poux,

Selon ses avis, Lon rsolut d'accomplir cette investiture


avec une grande solennit.

Le vendredi avant Pques, il monta sur son tribunal, dans la place qui prcde Sainte-Sopiiie; et, prsentant Constantin aux troupes Voici, dit-il, le nouvel empereur Jsus que vous avez dsir! L'assistance psalmodia qui tes mort pour nous, recevez aujourd'hui le serment que nous faisons notre empereur Alors le patriarche apporta le bras de la vraie Paul (il tait catholique), les chefs des Ordres, les snateurs, les croix sous un dais tribuns des lgions, les principaux du peuple, les matres de chaque corporation, mme ceux des mtiers les plus vils dfilrent devant la cleste relique et jurrent fidlit et dvouement Constantin Porphyrognte. Le lendemain, Lon dclara son frre Eudocime nobilissime. Les dignitaires resplendissant des costumes crmoniels marchrent en cortge jusqu' Sainte-Sophie pour assister au sacrifice de la messe accompli sur l'un des trois
: :
!

cent soixante-cinq autels de la clbre mtropolitaine.

l'offrande, les reprsentants des ordres de l'tat vinrent d-

poser entre

les

mains ecclsiastiques un

acte sign de

chacun

des chefs, et qui consacrait le serment de la veille.

La
les

famille entire bnficiait de ce couronnement. L'l-

vation d'Eudocime devait rallier la combinaison nouvelle

mcontents, adversaires d'Irne


le

et

de Lon, que ce jeune

prince avait accueillis dans ses conseils.


Aussi,
jour de Pques, ce fut une
fte

immense

joie

dans

Byzance. La

religieuse ordinairement magnifique se


2

PRINCESSES BYZANTINES.

i8

PRINCESSES BYZANTINES.

officiel. En costume imprial, la double manteau tiss de pierreries tendu sur la croupe de son cheval, Lon chevaucha par-devant ses quatre frres et sa maison autour de l'Hippodrome rempli d'une foule enthousiaste. La cavalcade tincelait sous le pesant soleil comme un lviathan aux cailles de feux l'amour des colors. L'empereur n'avait qu'une passion gemmes et des perles; et, dans l'intrieur des chambres

compltait d'un gala


tte, le

couronne en

obscurcies,

il

passait les heures faire fluer et ruisseler en

ses doigts fins les

eaux lumineuses des amthystes, des to-

pazes, des rubis, des bryls, des chrysolithes.


sans cesse porte

Pour

tenir
il

du regard de

telles feries visuelles,

ordonnait que sa suite et ses ministres eussent leurs hardes couvertes de joyaux. Cela chatoyait sous l'admirable ciel toutes courbettes des coursiers. Le peuple dlirait, remu jusqu'aux fibres par la vertu des pierres.

Au

milieu de cette splendeur, un char soudain parut o se

tenait droite,

offrant dans ses bras


Un rayonnement

le

la trs belle Irne.

nouvel empereur, de joie triomphale

se

dardait de sa personne impeccable, quasi divine et qu'on

prcieusement savante, en intimit avec les esA sa venue, les feux des joyaux s'vanouirent, avec la richesse des costumes et la majest du cortge. Elle passa devant le trpied de bronze aux trois serpents enrouls que les Platens jadis avaient dpos dans le temple de Delphes en souvenir de la victoire sur les Perses. Et cela semblait lui convenir comme le signe des prophties qu'elle raliserait pour la gloire du Peuple
savait
si

sences clestes et magiques.

Grec.

On

dit

que

la foule se prcipita

en un lan d'amour, roni-

IRENE L'ATHENIENNE.
pant
la ligne des

19

gardes

prit touff, pitin, les os

sautant sur l'arne, et que maint y rompus par la hauteur de la

chute.

au temple des catchumnes. le parcours de son char. Elle laissait des paroles enchantes ceux qui approchaient les franges de sa robe; et on se les rptait de rang en rang, de groupe en groupe; on les apprenait ainsi que des devises
fils

Irne conduisait son


se

Les rues

remplirent sur

propitiatoires.

Car

elle

ne ngligea plus de manifester publiquement


les

comme

sa pit orthodoxe regrettait les

Faces o se formulent
les aspirations

forces suprmes,

Images des Saintes o s'attachent

du cur chrtien. De

ce jour, tout le

monde

Byzance que l'impratrice revendiquait en faveur des femmes et des citoyens contre le pouvoir militaire. Le peuple fut sien. Vers ce temps, on apprit que le chef Franc Karl, avait dpossd le roi des Lombards, Didier, qui lui faisait la guerre. Karl avait rpudi la fille de ce prince, les vques francs ayant annul ce mariage pour ce qu'elle ne pouvait
sut. dans

concevoir, par infirmit corporelle

et

Didier pris, restait

enferm dans Corbie. Irne inquite par les succs des Francs en Italie, obtint que l'hritier des lombards, Adalgise, rfugi Byzance ft honor du titre de patrice. C'tait une manire de dfi pour l'excs de conqute dont les Francs menaaient. Elle maria l'une de ses parentes un prince bulgare cr patrice galement. Les Barbares n'eurent
plus de raisons de dvaster les frontires.

On

traita

mme

pour

qu'ils les

dfendissent.

Au

Sud.

les

Sarrasins battus laissrent aux mains des

PRINCESSES BYZANTINES.
Grecs quantit de captifs qui furent employs la culture la Thrace. Peu peu, Irne imposait la cour une puissance effective mane de son titre d'Augusta qu'elle portait depuis
l'an

de

775.

La

foule applaudissait chacun des actes qu'elle

savait inspirs de la sagesse.

Lon

finit
Il

par croire fort dange-

reuse cette aspiration au pouvoir.

avisa se prmunir.

Une
Irne

enqute que menrent ses fidles dcela l'existence

d'un parti catholique, agissant au cur


le dirigeait, et

mme du

palais.

Anthuse,

cette

sur de Lon qui gaquarts de son bien, quart servait au rachat

gnait l'opinion publique ses uvres saintes.

En

effet, elle

y consacrait
lui

les trois

rgi par

une sorte de ministre.

Un

des captifs.

Ce qui

vouait la reconnaissance d'une partie

et de la classe moyenne. Un autre quart se dpensait pour l'entretien, la nourriture des pauvres et, principalement, des enfants abandonns. Elle fonda en

des familles militaires

leur faveur refuges et hospices.

La populace l'aima pour ce


une merveil-

qu'elle donnait ainsi sa virginit de pieuse

leuse fcondit, et que, princesse, elle reniait la gloire de son

rang afin de secourir les humbles. Si la populace et les familles militaires lui venaient en alliance, elle se rendait l'glise favorable en rpartissant le troisime quart de son revenu entre les monastres et les basiliques ravages par la fureur iconoclaste, jusqu' donner ses robes prcieuses et rares, les robes de porphyrognte
qui en voulut

pour orner

les autels et les habits

sacerdo-

taux.

Bien qu'il n'et Jamais autoris le rtablissement des images, l'empereur montrait une grande tolrance l'gard

IRENE L'ATHENIENNE.
des catholiques. Son lecteur Paul, devenu patriarche, appard'Irne. Cependant Lon ne voulut manire de conspiration qui pouvait, au moindre clat, soulever contre lui les armes. L'enqute pousse fond dmontra qu'un culte clandestin se pratiquait dans les appartements de l'impratrice. Un matin, pendant les prires du carme, Lon pntra brusquement dans les chambres, fit fouiller partout. Sous l'oreiller du lit imprial, on trouva deux images le Christ, la Vierge. L'poux exprima une grande colre. Comme il ne seyait, par dcence, de s'emporter contre la Despona elle-mme, il dirigea sa fureur contre les subalternes. On pensa que les papias qui gardaient les clefs du palais pendant la nuit
tenait l'orthodoxie
souftrir cette
:

avaient, de concert avec le capitaine des gardes, apport ces

idoles .

L'ordre imprial les soumit la torture. Rass, dchirs

du

fouet,

on

les

conduisit tout saigneux dos d'nes par les

rues, jusqu' la prison

du

prtoire.

phane y mourut de
palais
,

ses blessures.

Le chambellan ThoThomas, gouverneur du


la

et les autres

propagateurs catholiques allrent de

basse-fosse au clotre.

prudente pour risquer une disgrce enle succs de son uvre, Irne nia tre pour quelque chose dans cette affaire. Elle protesta qu'on avait, sans l'avertir, cach ces images sous l'oreiller dans l'intention de lui nuire auprs de l'empereur et de la brouiller avec lui. Elle songeait que ce sacrifice d'amour-propre et de franchise se compensait par l'assurance de continuer en paix sa pieuse propagande. Il est des cas, dit-on, o le mensonge
fine et trop tire qui eut

Trop

compromis

politique devient mritoire.

PRINCESSES BYZANTINES.
Lon toutefois ne
traita
s'y
lui

voulut

fier.

Sur

le

moment,

il

la

mal, l'injuria,
ni religion.

reprocha durement de n'avoir ni

honneur
Il

fallait qu'elle

possdt l'me d'une malheureuse pour


elle

violer l'horrible serment fait l'empereur dfunt sur les choses


les plus saintes.

Comme

voulut s'approcher afin de

l'a-

doucir,

il

la

repoussa avec beaucoup de violence

et refusa

depuis de

la voir,

Irne jugea

comme une

trs grave

msaventure l'espce de

divorce qui suivit cette rupture bruyante.


vivrait plus vieux. Tel

mois que Lon IV Basileus ne que son pre, il mourrait de ce mal dont les humeurs dcomposent le sang. Lui-mme s'assombrissait, dans le sentiment de sa fin proche. Plus que jamais il s'enfermait aux chambres obscures, pour jouir de ses joyaux o il baignait ses mains, son visage, sa barbe, s'ingniant leur dcouvrir des jeux de lumire inconnus, des qualits extrmes d'clat et de coloris. C'tait un charme, disait-on et personne ne l'en saurait dlivrer. Son me devenait l'esclave de l'esprit des gemmes. Les amis d'Irne
disait depuis bien des
;

On

le

surveillrent.

Bientt rien ne refrna son dlire, cette passion bizarre.

Se prvalant de l'hrsie iconoclaste,


tuaires les pierres

dont

il

il enlevait des sanctombait amoureux, au grand

scandale des chrtiens.

On

voyait Sainte-Sophie une couronne d'or enrichie des

gemmes du monde, conquises par les empereurs romains aux temps des victoires illustres sur l'ensemble des peuples. L'empereur Hraclius l'avait consacre Dieu
plus belles

parce que, trop lourde, nul ne

la

pouvait porter.

On

l'avait

IRENE L'ATHENIENNE.

23

suspendue la vote. Chaque jour, Lon qui l'aimait perdment, l'allait visiter, lui parlant comme une matresse, caressant ses formes admirables, se berant l'clat merveilleux de ses yeux de pierreries. On rapporta la chose l'Impratrice qui envoya des gens
observer Tpoux infidle; car
elle gardait, dit un chroniqueur, grand ressentiment de cette rivalit. Enfin Lon, incapable de rsister davantage la passion, ne recula plus devant la peur du sacrilge. Il s'appropria

l'objet sacr.

La possession occulte ne lui suffit pas. Il fallut qu'il montrt au monde ce bonheur. A la premire fte crmonielle, il apparut au peuple avec sur le chef, la couronne d'enchantement. Il resplendissait comme le soleil des grimoires alchimiques. La foule bahie, stupfaite, l'adora. Mais on meurt de trop fol amour. A peine rendu au palais, il lui sembla que les feux des mille gemmes incrustes se fluidifiant sur son front le brlaient atrocement. Il hurla toute une nuit dans les grandes salles dsertes par l'effroi des serviteurs, invoquant en vain les saints des mosaques qu'il avait effacs. Des pustules lui germrent sur le crne. La fivre le consuma en quelques heures. Le sacrilge s'expia pour la vengeance et le triomphe
de
la

jalouse Irne.

Constantin atteignait dix ans.

En son nom,

l'Impratrice allait rgir l'Etat.

^..^..^..^..^..^..^..^..^.^

^^^^^^^

Mi.

- LA REGENCE.

Certains
trts.

accusent Irne de cette mort propice ses in-

La solennisation qu'elle avait su conseiller pour le couronnement de son fils empcha les comptitions immdiates. Le serment du Vendredi-Saint fut renouvel dans les mmes termes. Elle se trouva toute puissante, appuye d'un parti fort et dtermin. Le peuple dj dispos parfaitement
en sa faveur, reut des largesses considrables; car elle profitait de l'avarice criminelle des prdcesseurs, en jetant en pture aux hommes les trsors acquis jadis au prix d'iniquits nombreuses et dont la foule gardait rancune. En sorte que sa conduite fut un heureux contraste avec les coutumes cupides des empereurs, sans que l'on raisonnt comme elle accomplissait une simple et peu coteuse restitution. Mais elle eut grand soin de faire ces largesses en son propre nom et d'carter ds le prsent la personnalit du porphyrognte. D'abord les monnaies l'avaient reprsent sous un visage niaisement ovale et soutenant avec son pre une croix double. De mme, les pices nouvelles le montrrent soute-

26

PRINCESSES BYZANTINES.
se

nant avec sa mre une haute croix gmine. Cela seul modifia dans sa vie.
Irne
offrit

Anthuse de partager

le

pouvoir. La sainte
et la batification

s'y refusa et s'tant clotre attendit la

mort

dans Taustrit monastique. Et l'Impratrice domina seule, servie par la modestie mme de celle qui l'avait puissam-

ment

aide s'assurer le trne.

On

rait les

put voir en fort peu de temps, esprances publiques.


le

comme

elle

surpasse-

Aaron-al-Raschid,
les

prodigieux calife des popes arabes,

ds qu'il la connut par ses premires diplomaties, cessa


hostilits

entreprises contre

Byzance

et

lui

voulut

alliance. Peut-tre, initis


et l'autre, s'taient-ils

d'un dogme occulte enseign l'un

reconnus l'change d'un signe

mystrieux. Des prsents envoys, des projets pacifiques

ouvertement affirms conclurent ces premiers rapports. Le pape Adrien L'", ce politique hardi qui sut faire du Franc Karl le Carolus Magnus des crits ecclsiastiques et le Charlemagne de l'histoire, ne lui fut pas moins favorable.
Il

connaissait les desseins orthodoxes de l'Athnienne

et,

sr de ne plus craindre l'absorption grecque balance par

l'norme pouvoir des Carolingiens, il s'humanisa dans la querelle canonique et s'entendit avec la pompeuse intelligence d'Irne. Charlemagne qu'il menait en pouvantail
obit

maraudeurs du temporel de Saint-Pierre, Il s'tablit une manire de triple alliance entre Byzance le Pape et l'Empereur dcids maintenir la paix contre les Barbares et les ambitions soudaines des gnraux pars. Qu'en moins de deux mois de rgne un pareil rsultat
pour loigner
,

les

ces

desseins.

LA RGENCE.
et t atteint par Irne cela tait la

27

hautain,

marque d'un esprit propre niditer de grandes choses et volontaire pour les accomplir. En mme temps, le budget se dgrevait d'impts. Les richesses illgalement enleves aux citoyens, aux moines, taient rendues. Une harmonie nouvelle naissait dans l'tat, un quilibre inou de ses forces, de ses facults, la paix si vainement attendue. Les louanges du peuple levrent Irne dans son amour. Comme premier ministre, elle choisit l'eunuque Staurace, un cubiculaire assoupli la vie de cour par un trs long service de courtisan. Il savait trs bien les hommes, leurs passions, leurs faiblesses surtout qui les livrent. Des derniers rangs sociaux, il s'tait lev par l'unique force de son talent observateur, dissquant, avec l'ardeur de sa haine povir les matres, esprits soumis ses investigations. Dpourvu de passions sensuelles, il concentrait en sa seule ambition les vigueurs de son tre, avec l'espoir vague de dominer un Jour ceux-l qui l'avaient asservi, honteusement mutil. C'tait, condition de ne pas lui laisser
actif,

rompre

le frein,

un

auxiliaire sans gal.

Irne, dit un pieux historien, le prit pour l'clairer et

non pour

la conduire.

Il la

renseigna sur ce qu'il connaissait


ses glises, ses

du

palais, cette cit

norme avec

gemmes,

ses

trois

mondes

militaire, ecclsiastique, administratif, circu-

lant
le

dans l'ensemble des salles immenses, des difices divers, long des quais, sous les arcades basses de l'hippodrome, et sans cesse occup s'unir en factions, tramer des complots avec

un

art spcial cr

pour

cela,

une sorte de sport

aristocratique

se

consumait

la vie

de cour.

28

PRINCESSES BYZANTINES.
La
ville tait

une tout autre chose, plus inconnue de ces

patriciens, de ces eunuques, que les postes militaires des

confins asiatiques,

o tour

tour

ils

allaient

commander

et

s'user en tentatives prilleuses afin d'attacher leur fortune

individuelle les mercenaires barbares pour reparatre

un

jour sous les


la

murs de

la ville

impriale, chausss de pourpre,

subir courageusement le dur supplice des


s'ils

couronne des basileus au front, prs de triompher, prts yeux crevs,


ne russissaient point.

Staurace n'ignorait aucun


tous,
il

systme

de conjuration.

A
qui

avait t ml depuis son entre

au

palais,

comme

agent,

comme

spectateur,

comme

espion.

Ce

fut lui

saisit les lettres

adresses par plusieurs officiers iconoclastes

auCsarNicphore, prede Lon, relgu dj en Chersonse par le feu empereur pour menes ambitieuses. Les soldats l'invitaient par leurs crits reprsenter aux troupes de son thme que la balance et l'pe ne convenaient pas aux mains d'une femme. Avertie aussitt, l'impratrice rappela Nicphore avec de tels termes qu'il crut sa grce accorde en l'honneur du joyeux avnement. Il accourut. Mais, ds la premire heure de sa venue, il fallut qu'il se justifit. On instruisit le procs o furent impliqus des snateurs mme.

En

d'aussi graves conjonctures, Irne n'hsita point. Elle


fallait

punir terriblement pour marquer que sa virile. Les fauteurs du complot, sans gard au rang, reurent le fouet et furent tondus puis relgus aux frontires; les plus illustres durent subir l'internement dans des les diffrentes o aucun rapport ne leur demeurerait possible.
pensa qu'il

main de femme

frappait de faon

LA REGENCE.
Quant aux quatre oncles de l'empereur,
devant
revtue
le

29

csars et nobilis-

simes, elle leur enjoignit de comparatre en sa prsence


patriarche Paul. Ilsl'y virent superbe etcourrouce,
insignes d'Augusta, ayant le diadme surla croix
-de ses

mont de
gauche

grecque, et cette sorte de chasuble courte


se

devant, longue derrire qui

retroussait

sur

la

main

comme

la trane

de nos modernes amazones. Les

eunuques

et les

dignitaires catholiques l'entouraient, les

scholaires avec leurs masses d'armes. Staurace lut


sitoire contre leurs prtentions

un

rqui-

menaantes pour la paix intrieure. Cela se terminait par une condamnation mort. On leur laissait une voie de salut; substituer la mort civile la mort physique; se consacrer Dieu par tous les vux de renoncement. Le patriarche voulait bien les recevoir au nombre des ministres du Christ et les ordonner prtres. On
ne leur
laissait

pas

le loisir

de rflexion.

Il

fallut qu'ils se

dcidassent et se fissent sacrer incontinent. Aprs une re-

nonciation de leurs
ordres.

titres et qualits,

on leur confra

les

Irne exigea que ce premier succs sur ses adversaires


ft suivi

d'une sanction solennelle qui montrerait au peuple

quelle puissance infrangible elle tenait. Sa science n'ignorait

pas l'influence suprme des manifestations extrieures

couronnement de Constantin

magnifique crmonie du aux yeux du monde, lgitim sans conteste sa qualit d'empereur, elle pensa que faire officier sacerdotalement par ses beaux-frres devant Byzance les marquerait ainsi d'un caractre d'onction
sur l'esprit des foules.
la

Comme

avait,

qui rendrait odieuse l'avenir toute tentative guerrire

ou politique de leur

part.

Le sentiment religieux de Byzance

3o

PRINCESSES BYZANTINES.
Ils

n'et pas souffert cette profanation.

resteraient

pour

jamais dchus de leurs droits de naissance.

A Nol donc, ils donnrent en grand appareil la communion publique au peuple, dans l'glise de Sainte-Sophie. Irne y vint avec un superbe cortge. L'empereur Constantin l'accompagnait, suivi de toute la cour, des officiers, des dignitaires. Et l'on portait devant eux la couronne enleve par Lon, cette merveille de Joaillerie pour l'amour de laquelle
il

tait

mort. Afin d'expier

le

sacrilge, l'impratrice l'avait

enrichie encore des pierres les plus rares qu'elle avait

pu

un nouvel hommage au Seigneur parmi l'allgresse des moines et les acclamations populaires. Mais un si beau coup d'audace politique ne pouvait satisfaire tout le monde. Le parti militaire sentait bien que l'orthodoxie peine secrte d'Irne le menaait. Ce fut une
connatre.

On

en

fit

crature de l'impratrice,

le

vieux stratge Elpidius, gouveril

neur de

Sicile qui, le premier,

Dans son gouvernement,


portaient

fomenta la rvolte. blma la crmonie de Nol.


les milices; ils raples

Les Siciliens l'approuvrent excits par

immdiatement

l'intervention d'Elpidius
les

amliorations administratives appliques selon

ordres

de la Rgente. Puis, sur son conseil, ils offrirent Nicphore de le proclamer et se levrent en armes. Le csar-prtre craignit. Il concevait que si la Despona avait entirement men au bien son uvre de rpression, le peuple de Byzance pensait avec elle et pour elle et que sans lui rien n'tait qui mritt les hasards d'un soulvement. Aussi prvint-il de lui-mme Irne sur les choses de Sicile.
,

Thophane
Messine pour

capitaine

des

gardes,

aussitt

expdi

signifier Elpidius son rappel,

manqua

d'tre

LA REGENCE.
charp par
la

3i

populace.

Il

dut

fuir.

Ds son retour, Irne

commanda
ferma au

l'arrestation de la famille d'EIpidius.

On

les en-

clotre, puis en prison

comme

otages.

La nouvelle de la rvolte occasionna certains troubles dans Tesprit des thmes militaires; et, quelque temps, on put redouter qu'elle se gnralist. Par bonheur, Jean, chef du Palais, battit les Sarrasins. Ce succs encouragea
les troupes.

La faveur d'EIpidius

baissa.

Irne ne laissa pas languir ce sentiment de l'opinion.

Avec

les trsors

reurs iconoclastes, elle


lui attira les
elle savait

normes accumuls par l'avarice des empearma une flotte considrable. Et ce curs davantage. Seule aprs tant de matres

vaincre sans fouiller les bourses. Elpidius ne put

les Sarrasins, emportant pour apocryphe de basileus dcern par les soldats sditieux. Les infidles le lui reconnurent et l'honorrent. Mais nul historien ne dit quelle fin il eut. Sans doute, il mourut exil misrable, occup de vaines intrigues pour persuader ses htes d'aller combattre sa patrie et de le porter au trne. A Byzance, le Palais jugea les Siciliens suffisamment punis par l'humiliation de la dfaite. Nul autre chtiment ne les frappa.
rsister.
Il

dut s'enfuir chez


titre

toute fortune ce

D'autre part, Staurace, victorieux des Slavons dfinitive-

ment chasss de Grce

et

de Thessalie, revint toucher

le

Sur la place intrieure du Palais parmi la joie de la classe ngociante dont ces provinces rouvertes allaient augmenter les trafics, il apparut dans la majest des tendards dclos et le poudroiement de la cavalerie. La Rgente le reut avec
milliaire d'or d'o rayonnaient les routes impriales.

32

PRINCESSES BYZANTINES.

beaucoup d'honneur. Elle voulut que l'on ftt extraordinairement l'habile ministre qui la secondait de si brillante faon. Jl triompha dans l'Hippodrome avec une splendeur inaccoutume. Byzance n'avait rien vu de pareil depuis
Blisaire.

Irne comptait alors deux ans de pouvoir.


Ses adversaires semblaient partout terrasss aussi bien par
la force

politique.
lui fallut

de ses armes que par l'excellence des rsultats de sa On imagine difficilement l'norme activit qu'il

pour accomplir en deux ans

la

reconstitution de

l'empire byzantin, pour substituer au pouvoir prcaire des

prdcesseurs maintenus contre l'hostilit du peuple par

la

faveur instable de l'arme un gouvernement en quilibre entre ces deux forces, sachant s'acqurir les sympathies de
la

premire au

moyen d'une conomie


et des espoirs

sociale admirable-

ment improvise

de restauration, sachant aussi

fcondes en gloire, ou
d'tat.

occuper l'inquite brutalit de l'autre par des expditions la rprimer par d'nergiques coups

athnienne avait organis le Les guerres vaines, les entreprises d'inutile orgueil ou de sotte fureur publique, cessaient devant la logique de cet esprit. Elle n'armait que contrainte et pour conclure les querelles par des traits
ans,

En deux

l'orpheline

point d'appui de cet quilibre social.

d'union commerciale.
favorable d'Irne. Les beauts

La prosprit grandit trangement sous l'administration du rgne de Justinien se renouvelrent. Partout la culture des champs occupait les
bras des captifs coloniss; les routes sres se creusaient
d'ornires sous
le faix

des chariots marchands colportant les

LA REGENCE.

33

richesses qui passaient d'Orient en Occident; car la vertu

gographique de Byzance en faisait le comptoir du monde le plus achaland entre la civilisation asiatique et la barbarie confine dans la vieille Europe. Irne maintenait ses relations entre le calife Aaron-alRaschid, fils de Mahdi, et le Charlemagne la couronne de fer. Elle les unissait de ses mains propices d'initie. Les
sciences encloses

aux anciens

livres de l'hermtisme cos-

mopolite

lui lguaient les conseils ncessaires

pour voquer

l'harmonie des lments humains en prsence dans le corps de l'empire. Et elle prdominait dans l'imagination de l'un
et

de l'autre potentat avec

le prestige

de sa beaut dj l-

gendaire rehausse par

l'artifice

du luxe byzantin.

Assise sous les tendelets impriaux, l'extrme pointe du promontoire, dominant les eaux rapides du Bosphore, elle passait les soirs devant la ferie immortelle du ciel levantin se voir reflte dans les vasques de mtal poli resplendissante comme la Mre de Dieu, en la chsse pompeuse de ses vtements qui miraient les scintillantes toiles chaque facette de leurs joyaux uniques. Les penses de triomphe chantaient en elle. Sa mmoire voquait les enseignements mystrieux des coles; et elle se demandait pourquoi les arbitres du monde renoncent si facilement jouir de la grandeur d'un tat se dveloppant en harmonie selon leur ide directrice, l'immense bonheur de percevoir leur esprit
,

crateur vivifier les

mes de millions
le

d'tres

leur

imprimer

un

effort

cadenc ralisant

principe

mme

qui les a mis

en branle. Renoncer cette joie divine pour sacrifier aux misrables apptits individuels! Les monarques des temps dfunts dfilaient devant son souvenir courbs sous le ridiPRINCESSES BYZANTINES.
3

34

PRINCESSES BYZANTINES.
des passions bestiales pour l'assouvissement desquelles souverain pouvoir ne leur avait paru qu'un utile moyen; elle prouvait une manire de honte songer qu'elle

CLile

le

et

compterait un jour aux pages historiques dans la srie des simples couronns. L'amour de faire vibrer un peuple au souffle de son esprit la tenait haletante et pme quand la foule approbative
poussait
rables.
elle ses flots

Elle sentait le

humains secous de clameurs favocur lui faillir, le froid de la mort


Elle communiait, presque

pntrer sa chair tressaillante.

sous

les espces sensuelles, elle,

principe actif et fcondant,

avec cette foule passive, enthousiaste comme une amante, et palpitant comme l'pouse l'approche de l'poux.

Ce

dlire d'lue, elle le ressentit surtout durant le


fit

qu'elle

travers ses tats.

Dans tout

le

voyage nouveau de cette

gloire rcente dont le peuple s'tait dshabitu, elle apparut

aux foules pieuses

ainsi qu'une seconde incarnation du Sauveur. L'or inpuisable des rserves servait fournir ses perptuelles largesses et le public ne la connaissait pas encore qu'elle semait sur les paules des passants les monnaies nombreuses, pantacles infaillibles pour lier les mes.

Sa marche d'ailleurs
elle

fut

marque par des uvres philan-

thropiques. Elle relevait les villes dtruites par les guerres,


fondait des colonies pour les pauvres, dotait les monastres phalanstriens qui appliquaient alors

dans toute leur

rigueur

les

doctrines communistes

si

effrayantes

pour notre

ge pusillanime. Ainsi organisa-t-elle sous l'conomie des moines, la ville de Berro au bord de Tbre, l'difia de nou-

veau parmi ses ruines et la nomma Eirenopolis. Cependant elle avait atteint la chose qu'elle

dsirait le

LA REGENCE.
plus au

35

monde
,

sceller dfinitivement

une alliance avec

l'empire franc

et

fondre en une

mme

action officielle les

trois puissances de

l'Empereur, du Pape, de Byzance. Rotrude, fille de Charlemagne, fut fiance Constantin Porphyrognte. Elle tait la sur de Louis et de Ppin, sacrs rcemment par Adrien rois d'Aquitaine et d'Italie. L'ambassade solennelle envoye prs de Charlemagne revint
ni

avec l'acquiescement des Francs. Ce que n'avaient obtenu Lon l'Isaurien, ni Constantin Copronyme malgr tant
et

de dmarches
et la

d'humiliations. Irne, par sa seule initiative

grce que projetait au loin sa


offrir

renomme,
sollicit.
Ils

se le

fit

en

quelque sorte

comme un honneur

Ce parut un grand triomphe aux


vivacit de leur allgresse, lui

Grecs.

aimaient dj

leur future impratrice qu'ils baptisrent Erythro, dans la

donnant

le

nom

de

la

mer,

qui pousait deux

fois le

jour la terre de l'Empire.


vers la prinla

La Rgente

choisit

cesse afin de l'instruire dans la

un eunuque et l'adressa coutume et dans


et

langue des

Grecs, l'duquer au crmonial

aux

subtilits

du dogme

byzantin.
Cette fois, les vques des Gaules ne s'opposaient plus

un mariage avec un prince iconoclaste. Certainement Irne avait donn les gages d'une prochaine conversion impose
au peuple;
et cela lui avait

valu, dans les ngociations nup-

tiales, la prcieuse alliance

de Rome.

IV.- LA MATERNITE IMPERIALE.

Dans les

soucis d'une politique complexe,

le

jeune prince

peu nglig par l'affection maternelle. Si, jusque la mort de Lon, Irne l'avait choy comme le motif de ses plus ardentes brigues, l'empereur mort, elle laissa plutt aux moines et aux eunuques ducateurs le soin
avait t quelque

de cultiver la croissance de Constantin.

Quand

la

question
la

du mariage franc vint surgir,


s'agiter cette
rilit

la

rgente s'tonna de voir

puproche exprience mener de soi-mme. Il parut soudain trs amoureux de Rotrude, excit par l'enthousiasme des gens; et sa nave prolixit se promettait de conduire le monde avec cette fille de la grande race combattante du Nord. Irne comprit alors que bientt elle devrait s'effacer devant le pouvoir de l'Empereur devenu l'homme d'Etat attendu. Son autorit elle tait chose intrimaire et pis-aller de tutelle devant la viduit de la patrie. Il fallut que cette femme altire se rendt ce raisonnement vers l'heure mme o aboutissait merveille la combiimagination adolescente enfin sortie de
et

premire

regardant dj l'avenir

comme une

38

PRINCESSES BYZANTINES.
Il

naison de ses plans politiques, de ses rves de gloire.


fallut songer

lui

qu'un rle de vieillesse lui allait convenir dans la retraite du monastre ou dans les salles du gynce, que plus elle ne commanderait ni ne goterait l'ivresse de sentir lui battre au cur la faveur publique, de suivre haletante le jeu merveilleux des empereurs o les vies humaines sont les points de ds et la terre et les mers le plateau d'enjeux.

Abandonner

tout,

mme

cette

belle

partie

restaurer

Byzance la hauteur de son titre d'empire romain. En deux automnes n'avait-elle su dj sduire la fortune, suffisamment pour que le monde admirt. Constantin avait douze ans. L'extrme jeunesse de la princesse franque laissait encore

du

rpit.

Irne se voyait trente ans prs de ne plus vivre que de

son

titre.

La

dignit lui importait

peu sans

le

pouvoir.

Cela lui parut une souveraine injustice du sort. cet enfant sot et inexpriment saurait-il prendre
sion de son
vniles

Comment
la

succestel.

uvre gigantesque
tant de potentats

et

porter un fardeau

Ne

croulerait-il pas

misrablement dans l'ordure de

ses vices ju-

comme

mmorables?

ne se permit pas de cder la coutume. Et pour reculer au moins l'chance d'un si funeste avenir, elle arrangea sa diplomatie de manire refroidir les relations actives existant entre Charlemagne et Byzance.
se rvoltait. Elle

La rgente

D'abord
versa sur
les

elle

allgua l'extrme jeunesse des

fiancs
;

pour

prtexte son refus de fixer la date des noces


le

puis tergi-

dtail des actes ncessaires.

Aussi, peu peu,


laissa

ngociateurs francs se lassrent.

On

tomber

les

questions de date, de contrat, sans rupture apparente, ce-

pendant.

LA MATERNITE IMPRIALE.

Sg

Mais, de cette secousse morale, il demeurait au cur un trange sentiment de mfiance l'gard de ce fils qui la pouvait priver de tout, du soir au matin, par un coup de force aussitt lgitim. Elle le voyait en proie aux conseils de vieux libertins, d'audacieux jouvenceaux avides du pouvoir et de joies, aptes tout tenter pour les obtenir. Hors le dsir de rgner, aucun signe d'intelligence ne semblait devoir clore dans ce cerveau embryonnaire sottement attach connatre les plaisirs extrieurs les futilits de la vie, offrir et retirer sa confiance aux plus misrables favoris. Toute la hideur de l'me brutale des jeunes garons se manifestait en ce petit-fils de Copronyme. Rien qui fit pressentir en lui un gnie du gouvernement ou de la
d'Irne
,

guerre.

Irne pensa qu'il importait

de sauver Byzance de

ses

mains.
Elle n'avait d'autre

moyen
et

d'y russir que de se faire plus

indispensable encore aux destines du pays, que de pousser

son uvre plus outre


de ses entreprises.

de ravir

le

monde par

le

bonheur

Ses ennemis, ceux qui attendaient patiemment, rsolument l'mancipation de Constantin. C'taient les iconoclastes du parti militaire. L surtout elle devait frir et

gagner. Sa seule chance de salut reposait sur


la

le

dsastre et

dchance des destructeurs d'images. Eux abattus, les orthodoxes lui devaient la libert religieuse, les moines la richesse de leurs clotres et la scurit contre les pillages, les femmes l'accomplissement d'un trs cher dsir. Cela lui donnerait d'un mme coup l'alliance du Pape et des Francs, les subventions du clerg, la reconnaissance des classes tra-

40

PRINCESSES BYZANTINES.

tiquantes ennemies des soldats, mais qui payaient Timpt.


Elle
le

entama rapidement

la lutte;

et,

prestige de la cause qu'elle secondait, elle se

pour grandir encore mnagea un

miracle.

Thrace trouva
et je crois

Fort propos, en cet an 782 du Christ, un paysan de le tombeau d'un gant enfoui dans la terre
:

Le Christ natra del Vierge Marie en lui. Soleil tu me verras encore un jour sous l'empire de Constantin et d'Irne . La stle fut amene dans Byzance. Elle y lit grand effet. Elle contenait la rfutation de l'hrsie nestorienne, sur quoi

avec cette inscription

se fondait la

doctrine iconoclaste

et

prdisait la restauration

temps que l'empire vie d'Irne, lue de Dieu. Les catholiques prpars depuis longtemps la rsistance par les encouragements du palais menrent bruyamment la lgende. On se rvla en public adorateur des images. Tout ce qui n'tait pas militaire arbora hardiment l'opinion de la rgente soutenue du Seigneur. Seuls les vques du concien
liabule de

mme

Copronyme

n'osrent se rtracter par

amour-

propre.

Ils

avaient dfendu avec trop d'acrimonie l'abolition

des Images.

Le public manifestant
de suivre
le culte

ainsi, la tche se facilita.

Un

dit

dcrta la libert de conscience et la facult pour chacun

qui lui conviendrait. Aussitt l'orthodoxie


les glises;

fut prche

dans

on

officia

publiquement selon

le

vieux

rite.

crainte des vexations et des supplices.

devenus ardents iconoclastes que par Le culte de la Vierge se rtablit partout. Les femmes triomphaient par le moyen d'une femme pour l'adoration d'une divinit fminine.
n'taient
,

Beaucoup

LA MATERNITE IMPERIALE.
Irne avait son parti au grand jour. Les soldats
le

41

purent

dnombrer;
drables,
ils

et

comme

les forces

leur en semblrent consi-

n'agirent pas rencontre.


rsultat rendit l'impratrice fort confiante.

Ce premier

Elle s'attendait une meute, la rvolte ouverte. Voici

que sa fermet seule anoblissait


par-dessus
la

l'intellectualit

dlicate

multitude brutale. Pour elle-mme, pour ses ambitions secrtes c'tait la victoire en somme de l'lment
contraire

Lon

l'Isaurien et Constantin
le

prsage de sa suprmatie future sur


leur descendant.

Copronyme; un Porphyrognte,

Elle ne laissa point de repos l'ennemi et porta de nouveaux coups. Paul, le patriarche de Lon IV, malgr les apparences ncessaires sa charge, n'avait pas dmenti ses prfrences pour l'orthodoxie. Il restait fort attach Irne, l'ayant prouv en ordonnant les oncles du porphynognte lors de

circonstances prilleuses.

Quand

le

mouvement populaire
ses

eut t bien admis, la

rgente lui persuada de se retirer au clotre et d'y accomplir

une pnitence publique de se conforma ce dsir.

errements extrieurs. Paul

A peine fut-il en cellule, la maladie l'assaillit, une de ces maladies qui aidaient Irne propos lors des temps difficiles.

On

le

jugea bientt perdu.

la Rgente alla le visiter. L, devant eux, devant leur suite, Paul remercia trs haut
le ciel

Accompagne de l'Empereur,

d'avoir quitt une dignit hrtique avant la mort;

cela seul lui permettait l'espoir

du

salut ternel.

Ds
et

ces

paroles,

Irne

fit

mander

les

principaux patrices

sna-

42

PRINCESSES BYZANTINES.

teurs iconoclastes et les pria de voir le patriarche afin de

l'exhorter reprendre la direction de l'glise. Lorsqu'il les

aperut, Paul les supplia de garantir leur salut par une prompte abjuration. En outre, il conseilla de runir un concile cumnique pour rsoudre la question des Images. Ces personnes ne manqurent pas de lui reprocher son consente-

ment

officiel

l'hrsie.

cela

il

rpondit par des pleurs et


c'tait

prcisment la de faire rude pnitence. Pendant cette crise de dsespoir tragique, il


cause de sa douleur,
trpassa.
et

des cris de contrition, rpta que

pourquoi

il

s'efforait

Irne tenait tout prt un dit autorisant prcher la rfutation des thories iconoclastes.
Il

fut

promulgu

aussitt.

Paul ne croyait sans doute pas jouer si au rel la comdie du repentir in extremis. La Rgente ne ddaignait pas l'office de machiniste dans les drames de palais utiles son dessein. Sans doute, elle avait pens qu'une mort parfaite prterait une autre importance la conversion prpare. D'ailleurs on ne perdit plus de temps. Les dlgus des ordres de l'tat runis par commandement imprial dans la megaura du palais des Blaquernes, virent la Rgente, l'Empereur portant le sceptre et le globe, tous les dignitaires en costumes prsider cette sance extraordinaire. Lorsque le silence se fut tabli, Irne qui, en sa qualit d'Athnienne, parlait admirablement le grec, invita en de belles priodes
les

personnes prsentes

lire

un nouveau patriarche qui

galt Paul par ses qualits.

L'Empereur,
et

ajouta-t-elle, envisage cette dignit

comme

la

plus importante de l'empire puisqu'il s'agit du service de

Dieu

du

salut de ses sujets. Aussi souhaite-t-il

que vous

LA MATERNITE IMPERIALE.
Taidiez choisir celui que vous croirez
le

plus digne et

le

plus capable de remplir ces importants devoirs; en telle


sorte qu'ayant contribu de votre part l'lection
triarche,

du pa-

vous vous soumettiez d'autant mieux son pouvoir que vous l'aurez jug vous-mmes le plus capable de vous gouverner. Il est la vrit, la cour, un sujet dont le mrite est assez connu de tout le monde et sur qui on n'a pu d'abord s'empcher de jeter les yeux cet homme c'est
:

Taraise; mais...

dans toute assemble de ce genre ayant un peu le les gens se htrent d'interrompre Irne, et de crier le plus haut possible le nom de
sentiment de son humilit,
Taraise.
Satisfaite

Comme

de cette docilit,

elle

de dire

C'est celui-l

mme que nous


triarche.

choisissons et que nous voulons pour pa-

Mais,
et

comme
il

j'allais

cette charge;

faut,

vous l'apprendre, il refuse devant cette manifestation, qu'il


par Dieu

expose

ici

les

motifs qu'il a de s'opposer une lection


ainsi

inspire,

pour

parler,

mme

puisqu'elle

vient de la voix

du peuple aprs

celle de l'Empereur.

On connaissait Taraise de famille de patrices, rput homme de talent et de cur. Ainsi que saint Ambroise avant
son lvation au patriarcat,
il

tait laque.

Mais Irne

le

savait catholique intransigeant. Elle l'avait choisi

comme

l'nergique excuteur de la restauration mdite


tort

l'homme

d'me qui ne reculerait, ni ne trahirait. Pour accepter cette mission, il avait exig que l'assemble le dsignt, ne voulant point qu'on pt lui reprocher plus tard d'avoir obtenu sa charge par faveur.

Devant

cette

acclamation publique, Taraise n'hsita plus.

44

PRINCESSES BYZANTINES.
se leva; et, aprs les saluts d'tiquette
il

Il

l'Empereur,

rimpratrice,

prit la parole, ceux-ci le lui ayant

com-

mand.
Il commena par dclarer ne vouloir pas assumer une si grande responsabilit dans l'glise de Constantin puisqu'elle se trouvait spare par l'anathme des autres glises patriarcales de rOrient et de celles d'Occident. Il avoua n'admettre qu'une foi unique dans le Christ et dans son Esprit. Par suite, il n'accepterait la charge patriarcale qu'aprs la dcision d'un concile gnral ayant statu sur le diffrend des Images et rtabli par son jugement l'unit du christia-

nisme.

L'assemble sanctionna de ses acclamations l'attitude approbative d'Irne,


et se spara.

Dans

la

coulisse,

l'Impratrice

et

Taraise convinrent

d'envoyer un message au pape Adrien. Les souverains de Byzance l'y priaient de venir lui-mme tenir la prsidence du concile cumnique projet. Ils lui promettaient des honneurs inous
et la satisfaction

de ses plus chres vises.

pour ne pas comprendre quel parti la politique impriale comptait tirer de ce voyage pontifical Adrien prfra envoyer deux lgats porteurs d'une lettre fulmina-

Trop

fin

toire contre l'hrsie iconoclaste.

Il fcilita

Taraise de sa

profession de foi et de son lection, encore que celle-ci fut


faite

contre les canons. L'anne suivante, au mois d'aot, commena, dans l'glise des Saints-Aptres, le concile annonc en grande rumeur

toutes les socits ecclsiastiques

Dans

les galeries

du monde. du haut pourtour tendues, pour

la cir-

constance, d'toffes impriales quadrilles de broderies pr-

LA MATERNIT IMPRIALE.

45

cieusement mtalliques enchssant les pierreries, Irne et Constantin trnrent, avec les amis de la Rgente. Elle daignait Texpression bienveillante de sa face vers les vques dj dtermins Taccomplissement de son vu,
voter la restauration

du

culte catholique; et l'on changeait

quelques propos de discussion convenue qui prcderaient l'accord unanime, lorsque d'effroyables bruits et des clameurs de meurtre retentirent du dehors. On vint annoncer que des sditieux en armes manifestaient pour le maintien du dogme tabli par le conciliabule de Copronyme trente-six annes auparavant.
par apparat
officiel

l'pe

Bientt on signale les gardes du Palais qui accourent, nue. Des cris terribles, des hurlements de guerre
les

pouvantent

Pres de l'Eglise. Irne plit

et

impose en

vain l'autorit de son geste consacr. Les portes cdent. Les

hommes
ils

pntrent menaants parmi des cliquetis de fer et

profrent qu'ils ne laisseront pas outrager par un dsaveu


la

public

mmoire des monarques


charges honorifiques.

militaires dont

ils

re-

urent

Les officiers de son escorte envoys par l'Impratrice pour ordonner le calme et la retraite sont contraints de se rfugier dans la nef
leurs

autour de l'intrpide Taraise, qui, vtu de l'habit patriarcal, monte l'autel et commence, dans ce tumulte de bataille,
le

symbolique

sacrifice
le

non sanglant.

Nanmoins

concile se spara. Irne, merveilleusement

ddaigneuse de cette foule, sortit avec son fils et devant elle les menaces tombaient. Son courage altier troubla les protestataires qui, aprs son dpart, rivalisrent d'insultes envers le patriarche. Les vques iconoclastes les vinrent
joindre.

Ensemble, avec

la

jactance du succs,

ils

vantrent

46

PRINCESSES BYZANTINES.

les

axiomes thologiques du conciliabule, pleins de dridont la fermet ne se dmentit pas. Revenue au Palais, l'impratrice ne perdit pas le temps
sion pour les orthodoxes ractionnaires',

en rcriminations vaines. Elle n'essaya point non plus contre ses adversaires d'une rpression dangereuse, cette heure de dfaite. La violence de la soldatesque triomphait trop pour
qu'il ft

prudent de refrner alors son ivresse. Elle se priva ne parut plus au dehors. Mais bientt, un bruit courut la ville les Sarrasins se jetaient sur les provinces d'Asie. Des messages venus au Palais, et rendus publics immdiatement, signalaient les progrs de l'incursion de lieu en lieu, de bourg en bourg. Les crieurs publics et les tibicinaires, sonnaient sur les places la calamit nouvelle. Les troupes commencrent
de
sortir,
:

le Bosphore avec les enseignes et les bagages. La guerre tant prvue terrible et longue, les phalanges de l'lite recurent, brigurent Tordre de partir. Car d'normes prparatifs agitaient les gens du Palais. Pour la premire

passer

fois, le

jeune empereur
et

armes

allait prendre le commandement des dployer en tendard le voile de la Trs Illumi-

nante Puret contre le croissant des infidles. Le prince enthousiasm de la subite importance dvolue sa personne htait les choses. Il voulut que ses quipages
gagnassent tout de suite la Bithynie afin de donner au monde chrtien cette preuve d'une bravoure qui ne pour-

Or, c'tait coutume et privilge des gardes impriaux de suivre en tous lieux les quipages des souverains. Comme on ne les y conviait pas assez vite, ils rclarait plus tidir.

mrent

cet

honneur imprescriptible.

LA MATERNITE IMPERIALE.
La rgente commanda leur passage.
Byzance.
Ils

47

sortirent

de

Irne n'esprait que cette marche. Staurace parti depuis


plusieurs Jours auprs des lgions de Thrace sous prtexte

de
Il

les

dnombrer,
et

offrit

aux

officiers la

garde des souverains.


Ils

ramena nouveau titre


les

bientt convertis Irne, glorieux de leur

de leur plus belle solde.

pntrrent

dans

la capitale et

occuprent

les
les

priaux disperss alors dans


d'Asie.

logements des gardes imcamps et dans les postes


la retraite subite

En mme

temps, on annonait
le

des Sar-

rasins; les motifs de guerre n'existaient plus; les quipages

de Constantin repassrent

Bosphore, laissant

les

troupes

iconoclastes sans vivres, sans places fortes dans les provinces

mridionales. Byzance tait au pouvoir des orthodoxes. Les


iconoclastes pris au

pige de

la

Rgente allaient devoir

rendre

les

armes.
Irne les licencia par dcret. Dpourvus d'argent,

En
et

effet,

de ressources,

ils se dissiprent, en qute chacun d'un abri du gain ncessaire. Deux semaines aprs, un ordre imprial expulsait de Byzance tous leurs partisans, leurs familles, leurs serviteurs; le titre de gardes tait imput l'lite des lgions de Thrace. La panique sarrasine avait

dlivr l'Athnienne orthodoxe de ses plus durs ennemis.

Elle n'attendit gure pour consacrer sa victoire.

Dans

la ville

mme

o Constantin
les

avait runi le grand

concile qui formula les principales vrits de la Foi, Nice,

en Bithynie,

elle

convoqua
:

vques, un an plus tard.

Du

lieu, de

son

nom

historique, l'assemble sainte devait

acqurir un prestige rel

une

sorte de confusion s'tablirait

48

PRINCESSES BYZANTINES.

dans les esprits chrtiens et l'on ne saurait quel fut la plus importante de ces dites catholiques. En fait, la crmonie parut des plus graves. Nombre de religieux mutils lors des perscutions iconoclastes, s'y montrrent, palmes humaines du martyre de l'Eglise. Un miracle ne pouvait manquer de sanctifier une poque si pieuse. Des Juifs de Bryte ayant crucifi une image du Sauveur, le sang et l'eau jaillirent au coup de lance qu'ils lui portrent, tant qu'on en put envoyer toutes les basiliques du monde.

Dieu donnait raison

Irne contre le parti militaire.

Les

miracles affermissaient son pouvoir. Elle se batifia dans


l'me admirante du peuple grec.
triarche Taraise
la

Le vingt-troisime jour d'octobre, en cet an 787, le pamena les Pres du concile Byzance dans grand'salle du Palais des Blaquernes. Irne, l'Empereur,
magistrats
et la

les

cour, les corporations et la multitude

s'tageaient hirarchiquement de l'intrieur


trieur, vers l'extrmit

du palais l'exdu faubourg noble. Sur un trne,


la

merveille des orfvres studieux,

d'habits d'or et de pourpre, prsida la lecture

Rgente en sa chsse du Dcret de

Foi.

Tous les dignitaires durent y apposer leur seing. A un coup de trompette, des clercs prpars relevrent les images, les rtablirent dans les niches, et le peuple se ruant par la ville avec des acclamations alla chercher au fond des cachettes les statues de pit et les rigea en grand honneur partout, dans les palais, les glises, aux angles des rues et
sur les portes d'o Constantin
abattre.

Copronyme

les

avait fait

LA MATERNITE IMPERIALE.
Bnie par
gesses.
la

49

reconnaissance des femmes, l'Impratrice

rouvrit les trsors de

Lon l'Isaurien et rpandit les larDe somptueux prsents rcompensrent les hommes

de bonne volont qui Pavaient servie et consolrent les rallis tardifs que les fervents de la premire heure avaient querells aux sances du concile. En effet, un moment les

vques catholiques refusrent d'y recevoir les pnitents iconoclastes; ils les accusaient de s'tre souills du sang chrtien. Grce l'intervention d'Irne, on les accepta; mais ceux qui avaient tenu le conciliabule de Copronymc durent en relire publiquement tous les articles, suivis de la rfutation impose. La paix rgna. Le parti militaire fondateur de la puissance de risaurien, disparut. Irne se connut la tte des ractionnaires religieux. C'tait la faction majeure du peuple. Seule, la Rgente en demeurait la pense directrice; elle seule, ce peuple parvenu raliser son vu, pouvait imputer la restauration du culte libre. Le jeune empereur ne comptait plus, sinon comme symbole humain, sorte de matre des crmonies paraissant tous les galas publics avec la tenue des basileus byzantins. Il n'existait point par lui-mme. Nul chroniqueur ne mentionne que la trs pieuse Irne ait prouv jamais du remords de la lutte entreprise contre ce fils au mpris des devoirs maternels. Ce titre de Trs Pieuse lui resta pour le triomphe de l'glise orthodoxe, obtenu par son courage et son habile politique sur les plus redoutables hrtiques de l'histoire.
,

PRINCESSES BYZANTINES.

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V.

LES LUTTES INTESTINES.

Comme
la

elle eut

toujours en but

la

grandeur de Byzance,

reconstitution de l'hgmonie romaine, elle se con-

vainquit de bonne heure que rien ne pouvait aboutir de ses


desseins sans l'appui des plus
et les

hauts pouvoirs

le

Pape

Francs.

voir perptuellement

le territoire se

drober

sous les incursions des Sarrasins, Scythes ou Bulgares, elle comprit que ce ne serait trop de l'entente des peuples du vieux monde pour s'opposer l'immigration orientale et se dfendre d'un esclavage probable. Il fallait donc carter les
conseils de la politique exclusive prconise par les thoriciens de palais et tenter, au contraire, rapprochements et alliances avec les jeunes races d'Occident plus pres la lutte,

mieux fournies en valeur, innombrables,

et

amantes de

la

guerre. Ds ce huitime sicle, Irne prvoit la dfinitive in-

vasion de 1445, la chute de l'Empire immerg, sans soutien, l'afflux de la cavalerie turque; toute la civilisation de Constantin, tout le souvenir de la gloire romaine mietts

par

sous

la furie

du Barbare

oriental, qui s'installe enfin hors


la fertile et riche

ses dserts

infconds dans

Europe.

52

PRINCESSES BYZANTINES.

Elle seule de son temps, elle seule des gnrations grecques prcdentes, de celles qui suivirent, sut cet avenir et peina pour le dtourner. Certains prtendent que l'astrologie lui tait de rvlation familire. Le pourrait-on nier en

suivant aux rcits des secs

et niais

annalistes de ce temps, les

effortsdignesdesplus clbres intelligences qu'elleaccumula.

Son

fils

Constantin

lui

semblait l'obstacle ses vues. Elle

pensait qu'il n'chapperait pas l'individualisme brutal des

ascendants, proccups, au contraire, en un orgueil puril,

de se brouiller par des extravagances religieuses ou politiques, avec le pouvoir occidental. Les dix-neuf annes de l'ducation impriale n'avaient
pas form un esprit suprieur. Le souci d'une dbauche

quotidienne, une arrogance

facile,

le

mpris des sciences,


le

l'ignorance complte de toutes choses constituaient

fonds

moral du futur souverain. Sans doute, Irne et di se reprocher un manque de vigilance; et, aux heures de sincrit

intime,

elle s'avouait

tat

sans dplaisir les

certainement qu'elle avait consabsurdes penchants de l'hritier.

lui-mme, il laissait moins craindre Jamais il ne se montrerait capable de gouverner seul l'empire des Romains. Esclave de tristes apptits sensuels, il ne tarderait pas, si par hasard il essayait le despotisme, lasser le peuple par la frquence des impts et l'odieux de ses allures. Irne se trouverait bientt remise par l'opinion publique en possession d'une autorit qui valait Byzance une prosprit conomique inconnue depuis des temps. Autour d'elle ses amis propageaient le sentiment de l'incapacit de l'hoir et disaient comme l'Empire en de telles mains, sans Irne la tte, serait confusion et misre!
S'avilissant ainsi de
tard.

pour plus

LES LUTTES INTESTINES.


Une
seule qualit lui parut natre
:

53

quand il atteignit Tadocourage militaire. C'tait prcisment la plus dangereuse pour sa mre. L'arme couvait toujours une manire de haine contre elle; et Constantin ami du soldat,
lescence
le
,

manieur d'armes,
le parti

visiteur de camps, pouvait

un jour rveiller

des sditieux nagure iconoclastes.


les

Aussi lorsque
cette fois, la
et

Sarrasins inquitrent, srieusement

Romanie, Irne mit en oeuvre ses intrigues son influence pour l'empcher de prendre la tte des

troupes d'expdition. Elle simula l'amour maternel, le dclara bien trop frle malgr ses dix-neuf ans pour affronter
les

fatigues d'une

taient. Elle

campagne en Asie. Les soldats protesforma leur tat-major de ceux-l mme qui,

dans l'entourage imprial, cherchaient stimuler l'orgueil de Constantin contre l'inflexible autorit de sa mre.

Des
sans.

batailles

malheureuses dconsidrrent ces courti-

L'empereur dpit pressait sa mre de conclure enfin le mariage avec la fille de Charlemagne. Les portraits qu'il avait de Rotrude, le bien que l'on disait d'elle excitaient son dsir. Il en sembla fort amoureux.

Leur ge n'tait plus un obstacle aux fianailles. La Rgente ne pouvait prsenter de motif valable qui prolonget le retard de cette union tant dsire par le cur du prince et par la diplomatie de la cour. L'ambassade grecque partit. Elle trouva Charlemagne Capoue dans sa gloire de conqurant organisateur. Selon les conseils et les ordres d'Irne, les ministres de Byzance rclamrent avec hauteur l'accomplissement des promesses nuptiales faites sept annes auparavant; en outre,

54

PRINCESSES BYZANTINES.
levrent sur la Fouille et
le

ils

duch de Bnvent des pr-

tentions intransigeantes que l'on savait inadmissibles pour


la politique franque.

trieures des

Dj bless par les tergiversations andiplomates d'Irne, Charlemagne refusa les concessions requises. Ainsi que l'avait espr l'Impratrice, le mariage fut rompu dfinitivement. Ds que la nouvelle en parut certaine elle invoqua l'exemple de Copronyme qui, sur le refus de Ppin d'unir
,

sa

fille Lon, avait immdiatement fianc ce prince une Grecque distingue d'esprit, elle-mme. Il fallait agir pareillement, affirma-t-elle, pour sauvegarder

la

dignit de la cour byzantine.

ce temps, vivait un saint homme, nomm Philarte, rendu clbre dans tout l'Empire par sa charit et ses autres vertus. Il levait sa nice, Marie l'Armnienne, selon de svres principes de pit. Irne jugea que cette belle ducation la dsignait pour le trne, encore que sa naissance

En

fut mdiocre.

Quoique pt
il

dire Constantin Porphyrognte,

dsol d'avoir perdu Rotrude et sans affection pour cette


fiance

nouvelle,

la

l'autorit de sa mre.

En

dut pouser devant les menaces et vain invoqua-t-il l'indpendance

acquise par son ge, les dix-neuf ans qu'il portait. Irne rappelant son propre mariage accompli dans des conditions

analogues

par respect filial, obir. ddain de Charlemagne servait l'ambition de la Rgente, il blessait fort son amour-propre. La Despona permit au Lombard Adalgise de passer en Italie par les provinces grecques pour tenter de reprendre la coule fora,
si le

Cependant

ronne de son pre, prisonnier des Francs. Mme donna des subsides en argent et en hommes. Jean,

elle

lui

trsorier

LES LUTTES INTESTINES.


gnral des guerres
et

55

chef du palais conduisit les troupes.

Elles passrent en Calabre, se joignirent aux garnisons de Sicile et marchrent sur le duch de Bnvent. Grimoald,
alli

de Charlemagne, vint leur rencontre, les battit presque sans combat. Jean fut pris et mourut soit des suites de
blessures, soit des tortures sans doute infliges. Adalgise ra-

mena pniblement
vieillit l,

Byzance

les dbris

de l'expdition

et

sans honneur, menant une existence obscure.

Charlemagne, avide de mettre Tltalie grecque aux mains


de ses allis, prit pour prtexte de continuer
propositions hrsiarques
nait paratre le flau
la

guerre, les
Il te-

du rcent

concile de Nice.

du Pape. Cette

attitude lui donnait

une sorte de caractre sacr justifiant les succs de ses armes. Mais Adrien, craignait une nouvelle scission des glises. Il crivit au prince franc une longue lettre qui rfutait

moins

son attaque. Les vainqueurs d'Adalgise ne terminrent pas la conqute des possessions grecques en Italie, prle

parant ainsi
qualit que

sacre de

Charlemagne comme empereur,

pouvait plus gure disputer. Constantin atteignait alors vingt ans. Sa situation tait absolument misrable. Le ministre Staurace le mprisait avec affectation. Une ignorance presque complte l'avilissait au milieu d'une cour rudite, rhtoricienne, prise de brillants
lui

Byzance ne

syllogistes.

Occup de
il

satisfaire

quotidiennement

les pires
et

dbauches,
qui

sollicitait

de Staurace l'argent ncessaire,

cela le rendait d'autant plus

infme aux yeux des courtisans

le voyaient au rang des qumandeurs habituels, sans plus de dignit. Staurace distribuait les emplois et les fa-

veurs, les grces et les charges, sans

le

consulter

mme

pour

la

forme.

Tout

se dcidait sans lui.

56

PRINCESSES BYZANTINES.
Irne qui, au concile de Nice, lui avait pass
la

plume

aprs avoir sign

la

premire, mettait maintenant son

nom
si

avant

le sien

sur les actes publics.

Son

imbcillit ne pouvait soutenir la lutte contre de

un Staurace de face ruse et fine, au nez fort de flaireur, aux yeux perants, avec une pntrante ironie vers les plis de la bouche dont les commissures s'accusent. La barbe lgamment divise allonge encore la figure plate semblable un peu celle du Louis XI de la tradition.
habiles personnages. Les mdailles prsentent
site et de

Constantin le molesta d'une arrogance inumenaces sous-entendues. Ce suffit pour que Tastucieux ministre d'Irne prsaget de ce changement quelque conspiration latente. Certainement des tmraires excitaient l'empereur. Staurace fit espionner les mcontents, amis du Porphyrognte. Il ne tarda pas dcouvrir que les deux patrices Thodose et Damian, Pierre, prfet de la ville, mJour,

Un

ditaient de le surprendre, de le charger de chanes et de le

relguer avec Irne en Sicile.

A ce

moment, de
toits,

furieux tremblements de terre boulever-

saient le sol de Byzance. Les

hommes

n'osant plus coucher

sous des
la

dressaient des tentes au milieu des Jardins.

la banlieue, Saint-Mamas, Rgente coutait ses conseillers habituels lui dire que Dieu srement ne destinait pas l'Empire son fils, et qu'elle agirait selon les vues du ciel en s'appropriant le titre et le

Rfugie dans un chteau de

pouvoir. Staurace survient qui conte


secrets de l'impratrice dj

comment

les

desseins

souponns suscitent dans le palais un parti de rvolte. On ne perd pas le temps. Les officiers mmes que Staurace sait affilis au complot reoivent

LES LUTTES INTESTINES.

Sy

l'ordre d'arrter l'empereur et les patrices. Ils obissent par

peur.

Irne exprima une grande colre. Elle ne comptait pas


sur une tentative de rbellion, et se croyait sre pour long-

de Constantin. Sa fureur frappa d'abord Elle s'imagina qu'ils avaient tout conduit, hors sa volont. Battus de verges, humilis de mille manires, ils furent relgus dans cette Sicile mme o ils voulaient l'exiler. Lorsqu'elle connut mieux les dtails de

temps de

l'inertie

les conseillers

du

fils.

l'aventure, elle n'pargna plus Constantin.


elle

Ds cette heure, L'ambition touffa le sentiment maternel. Il ne lui fut plus que le rival pernicieux capable de la priver du commandement, son unique et dvorante passion. Car, bien qu'on sache Irne trs belle, nul ne dit qu'elle fut galante. Parvenue jeune au souverain pouvoir, elle se servit de sa beaut pour captiver les foules et les plus habiles gens de cour, mais sans distinguer personne. Elle et craint de se laisser dominer par un
cessa de
le

considrer

comme

son

fils.

amant,
s'tant

et

son orgueil

lui dfendit toujours ce risque.

Aussi
de r-

donne entire, corps, esprit, gner, les autres affections moururent.

cette passion

Constantin, obstacle vivant de son dsir, fut battu de


verges en prison, puis enferm dans une chambre,
si

troi-

tement reclus que personne ne le pouvait voir. Et, pour affirmer la face du peuple qu'elle agissait ainsi selon le bien et la volont de Dieu, elle fut en grande pompe Sainte-Sophie remercier le Sauveur de l'avoir protge contre les embches de son fils. Le peuple l'acclama traversant les rues de Byzance sur son char, rpandant la

monnaie

d'or.

38

PRINCESSES BYZANTINES.
C'tait

un signe

excellent de Ttat gnral. Irne

pensa

l'heure venue de dgrader le Porphyrognle et de s'attri-

buer

la dignit

impriale. Elle profita de l'tonnemcnt des

grande hardiesse, pour ordonner nouveau serment par o elles s'engageaient ne pas souffrir que l'Empereur rgnt, Irne vivante. Les lgions de Byzance qui lui devaient leur position la proclamrent seule Basilea et seule digne de l'tre. En mme temps, des moines allaient rpandant des prophties, expliquant des textes bibliques o il tait prdit qu'elle commanderait seule aux destines de son peuple. La foule admirant son nergie, enthousiaste de ses largesses, voyant l'empereur enferm, ses amis en exil sans que personne ost tenter leur dlivrance, se tourna vers cette incarnation de la force, et jura de n'obir qu' elle avec la mme ferveur et les mmes serments qui avaient jadis dtermin Lon proclamer son fils.
esprits frapps

d'une

si

aux troupes

la

prestation d'un

Sre,
rait

comme

il

lui

semblait

tre,

du pouvoir, Irne prpaqui attaquaient

dj une

flotte

contre les Sarrasins

en toutes les provinces pour rayer officiellement le nom de Constantin des actes publics. Mais trs vite, une raction surgit l'encontre de son autorit. On crivit Irne de conseiller l'empereur, de l'clairer, de lui apprendre rgner, mais non de se substituer lui. C'est Constantin seul que Dieu a tabli notre matre . De nouveaux messagers expdis en hte n'obtinrent pas
Chypre. Des
officiers partirent

meilleures rponses.

Irne ne cda point. Elle considrait


de se ddire, maintenant.
la renverserait

comme dangereux
lui

Une

sdition pouvait natre qui

brutalement du trne. Reculer

parut ini-

LES LUTTES INTESTINES.


possible.
les

bg

On dirigea une troisime mission d'officiers vers camps provinciaux. Alexis, capitaine des gardes, brila

gua
il

lgation auprs des troupes d'Armnie. Arriv

l,

que Ton tait hostile Irne, qu'il n'obtiendrait rien que de mauvais traitements s'il s'acquittait de son office. Pris par une ambition subite, par ce vague espoir de guider la rvolte imminente et d'tre port au triomphe sur l'effort des soldats, il trahit brusquement l'Impratrice. Je viens, dit-il, vous annoncer la honte du nom romain et vous proposer de vous en faire les complices. Une femme ambitieuse m'a charg de vous apporter de l'or et des fers .
vit bien

Suivaient quelques propos sur


et la

la

politique intrieure d'Irne

manire dont elle avait su rduire au nant la personne Les trsors de ce malheureux prince impriale. Il acheva ont servi corrompre la cour et les soldats... Voulez-vous vendre sa libert et sa couronne?.. Dsormais le sceptre appartiendra qui voudra l'acheter et les soldats romains apprendront trembler sous des femmes . Avec plus de prudence, les chefs des lgions soutinrent la cause d'Irne. Les soldats constamment excits par Alexis
:

la dfaite de eaux de Chypre, la rvolte dclare aussitt par les meneurs gagna les lgions de Bithynie et de Cappadoce. Alexis prit le commandement et marcha sur la capitale, suivi de toute l'arme d'Asie dont les avant-coureurs annonaient quel pillage sans pardon punirait la rsistance
la flotte

hnirent par les enchaner; et, quand on apprit

dans

les

des vaincus.

Irne se
palais, ses

vit

abandonne des milices, perdue d'avance. Au ennuques affols n'avaient plus de conseils

fournir. Staurace et son collgue Atius dtruisaient par le

6o

PRINCESSES BYZANTINES.

feu les pices compromettantes et mettaient hors d'usage les


registres

aux impts.
elle se

Elle, tenace et formidable, ne voulait

accepter leur avis de rappeler au trne Constantin. Dans ses

appartements,

dmenait furieuse, emporte, proclahaine contre


la

mant

sa

rancur
si

et sa

soldatesque imbcile

Le monstre longtemps combattu, terrass maintes reprises, renaissait l'heure mme o elle le pensait dtruit. Dans sa colre, elle insultait Marie l'Armnienne pour qui sans doute se levaient ses congnres. Enfin il lui fallut se rendre, abandonner l'espoir de ses longs efforts. Elle alla trouver
militaire

qui lui prfrait un jouvenceau sans esprit.

son

fils.

Elle fut hautaine.

D'abord il refusa de la croire. Les mauvais traitements infligs son corps par l'autorit de la Rgente lui faisaient craindre tout, la mort mme. Il comprenait alors cette femme plus ambitieuse que mre, qu'pouse, qu'amante. L'Empequ'il prfrait de beaucoup aux prils du pouvoir. Ce lui semblait un pige, cette promesse de lui rendre le sceptre; et il ne voulut longtemps l'accepter. Irne lui envoya des gens qui confirmrent ses dires. Alors il prit la tte des gardes et rejoignit au Bosphore ses partisans qui approchaient des murs. On le reut par des

reur protestait

avec terreur

sa situation d'alors

acclamations. Alexis
ralissime

punition des ministres d'Irne

demander par la voix des soldats la et, pour lui, le titre de gnen fonction irrvocable. L'Empereur n'osait encore
fit

frapper les puissants de la veille. Mais Alexis n'hsita point faire battre de verges Staurace
et

Atius qu'on relgua

immdiatement en Armnie parmi de srs gardiens. A Byzance, on frappa les plus chauds amis de la Rgente, im-

LES LUTTES INTESTINES.


mcdiatemcnt privs de leurs biens, puis
pas son prcepteur Jean qui
toutes occasions.
exils.

On n'pargna

l'assistait

en tous lieux, en

Les nouveaux gouvernants prescrivirent Irne de vivre


en secret dans son palais d'Eleuthrion dont
la

elle avait dirig

construction. Par prudence, elle y avait transport dans de profondes cachettes les trsors de l'Empire; et, quand

Constantin la pria de les lui remettre, elle rpondit n'en pas possder d'autres que ceux connus de lui-mme. Elle comptait sur cette rserve d'or pour reprendre la

domination sur l'Empereur au jour o


richesses.

il

aurait besoin de ses

Comme, malgr
se

ce

coup

d'tat, le peuple gardait sa con-

fiance en la Rgente, le conseil imprial interdit Irne de

montrer en public. Cette rclusion force

la

fit

regretter

davantage.

On

s'apitoya sur ce sort. N'avait-elle pas


avait eu lieu au
le

rendu
?

Byzance la prosprit merveilleuse des anciens empereurs

Le changement politique
l'hiver qui est
la

commencement de

souvent trs rude sur


elle tait

Bosphore. Pendant
contre

saison rigoureuse, le peuple ne reut pas les largesses

accoutumes dont
Constantin.
et les riches

prodigue.

On murmura

Un violent

incendie dtruisit

le palais patriarcal

quartiers des alentours. Les partisans de l'im-

le bruit que Dieu maudissait le rgne advenu. L'an qui suivit (791), le parti d'Irne avait tellement repris d'importance, qu'au mois de juin, Constantin sollicit par les politiques clairvoyants fit nommer Irne seconde dans les acclamations officielles. Avant son dpart du ministre Staurace ayant cach les registres, supprim les rles de

pratrice

mre rpandirent

62

PRINCESSES BYZANTINES.

contributions, les percepteurs nouveaux rclamaient sans


raison
pritaires.
le

les marchands, les cultivateurs, les proDpourvus de renseignements, perdus dans tout dsordre administratif, malmens par les rclamations des
et

vexaient

habitants, presss par les exigences de la cour, les officiers

impriaux prirent le parti de rapiner brutalement afin de fournir au fisc les sommes obligatoires. Le mcontentement des citoyens ne se contint plus. Sur les conseils d'Alexis, Constantin fut combattre les Bulgares. D'abord il les surprit et les refoula hors du territoire byzantin. Pendant une autre campagne mene contre les Arabes, les choses empirrent. A son retour, il fallut tondre et relguer Alexis qui, soutenu des troupes armniennes, se plaignait de l'influence renaissante d'Irne et menaait le Palais de son ambition appuye
sur la force effective des soldats.

Enfin, dbord par l'indiscipline de ses partisans et menac de sditions populaires, ses coffres vides, l'Empereur recourut sa mre. Il la trouva trs digne, austre dans sa
svrit de recluse.
faisais votre

Vous m'avez punie du bien que

je

peuple, dit-elle; vous ignorez tout, vos miy>.

nistres aussi

Et, triomphante, elle refusa de parer au


11

gchis gnral.

fallut la supplier, l'aduler. Elle exigea la

direction suprme, le rappel de ses ministres. Staurace et

Atius revinrent en leurs charges. La disgrce d'Irne avait dur quinze mois peine. En deux hivers,' l'Empereur
s'tait

perdu devant son peuple. un coup dcisif au parti militaire. Les lgions armniennes lui refusaient l'acclamation. Alexis les rejoignit. Il se laissa battre et prendre. Nicphore qui le remplaa n'eut pas meilleure chance. Bien que Csar
Irne voulut porter

LES LUTTES INTESTINES.


et

63

oncle de l'Empereur,

il

eut les yeux crevs aussi bien

qu'Alexis. Les autres oncles, Christophe, Nictas et

Eudo-

cime, enferms au chteau suburbain de Saint-Mamas, eurent la langue coupe. Par de tels moyens de terreur, Irne comptait ter quiconque l'envie de tramer contre elle des complots. Leur qualit de prtres n'avait pas sauvegard les nobilissimes du
supplice. Tout l'odieux de cette excution retomba sur Constantin qui l'on reprocha l'horrible ingratitude de faire mutiler ceux qui se rebellaient en sa faveur. Ce fut bien pis quand, revenu de Bulgarie, vaincu, plusieurs dignitaires tus, mme le devin Pancrace qui tenait la confiance de l'Empereur et lui avait prdit victoire, il marcha en personne et furieux contre les Armniaques. Ses officiers en achetrent les claireurs qui revinrent au camp des sditieux dclarer n'avoir point vu les phalanges impriales. Surpris et taills en pices, les Armniaques se dissiprent. Mille furent ramens Byzance par la porte des Blaquernes au milieu de la foule applaudissant leur dfaite. On les marqua de multiples petits trous noircis l'encre qui formaient au front de chacun les caractres Armnien tratre. On les bannit en Sicile.
:

Ds
rait
foi.

cette heure, Irne fut sre


fils,

que personne ne conspire-

plus pour son

nul ne pouvant compter sur sa


instruit par ces cruels
il

Le monde demeurerait

exemples

de l'extraordinaire ingratitude dont

punissait les

hommes

vous lui. Le dconsidrant ainsi, par l'abus de sa sottise et de sa faiblesse. l'Impratrice mre comptait le rendre pour tou-

G4

PRINCESSES BYZANTINES.
du pouvoir. Elle ne
limita point son

jours incapable

uvre
fallait

de haine ce succs.
Elle l'avait dconsidr devant le parti militaire,
le
il

perdre auprs des gens d'glise.

Maintenant elle simulait pour lui une amiti vritable. Leur reconciliation officielle se consacrait d'ententes intimes. Peut-tre l'ayant priv du pouvoir, Irne se laissaitelle compatir la misre de ce fils imbcile, et voulait-elle lui donner au moins la compensation de satisfaire ses pauvres dsirs. Non qu'elle abandonnt le souci de leur
rivalit et le soin lui

de

le

dictait le prcepte

vaincre; mais, la thorie d'initie qu'on ne dgrade pas mieux les

hommes

paratre pleine

qu'en aidant leurs passions; et, si elle pouvait de douceur envers Constantin lorsqu'elle
,

savait

prodiguait l'indulgence et l'argent ses dbauches elle comme les gens devaient porter des jugements svres sur ce soudard sans dignit.
chaste
et

Elle, admirablement ddaigneuse des sens, se renferma dans les lignes divines de sa beaut intangible, prte excuser les vices qui
abaissaient,

pour son bnfice, les volonts mles. L'Empereur ne supportait gure Marie l'Armnienne. Son union avec cette fille avait marqu la fin de ses esprances lgitimes
la

suprmatie impriale.
et
le

Il

ne paraissait

auprs d'elle qu'en public

plus rarement possible.

Priant Dieu, elle souffrait en patience au fond du palais, entoure d'une cour minime, le strict service exig par le

crmonial.

Vers l'an 795, Constantin frquenta plus assidment l'entourage de l'Impratrice. Marie, bonne et simple, prouva
d'abord grande joie de ce retour de l'poux. Elle remerciait

LES LUTTES INTESTINES.


le

65

Sauveur par des dvotions ferventes et rptes. Mais les gens du palais connurent bientt le secret il ne venait aux appartements de l'Impratrice que pour contempler son aise une fille d'honneur, Thodoie dont il se laissait voir
:

perdment amoureux. Toute la cour imitant l'Empereur, se groupa autour de Thodote, si bien qu'on la considra vite comme l'impratrice relle, l'autre tant la Despoina nominale. La suivante
distribuait les grces et gouvernait les intrigues des courti-

sans. A se sentir en si heureuse situation, elle ne fut pas longtemps sans briguer la couronne mme. Aux premiers moments, l'Empereur hsitait la contenter. Irne intervint. Elle flicita son fils sur le got qu'il tmoignait en

choisissant

si

belle favorite. Puis,

en des heures d'expan-

sion, elle s'accusa presque de l'avoir contraint prendre

l'Armnienne. Lgitim par l'approbation de sa mre,


tantin lui devint pressant.
alors

le

Ce

n'tait pas

dsir de Consmince entreprise

que

le

divorce.

Les canons ecclsiastiques s'oppo-

saient formellement la disjonction des poux.

Le

clerg

de Byzance tenait beaucoup ne pas contrevenir ce principe religieux, car cette austrit lui donnait avantage sur la
facilit

jugales et fort port soumettre

du clerg romain plus accessible aux querelles conaux apptits ou aux intrts

des potentats l'inviolabilit des sacrements. Taraise ne se

corrompre et ne cderait pas la persuaPremier patriarche orthodoxe succdant aux iconoclastes, il ne pouvait donner cet argument la critique des
laisserait point

sion.

adversaires.

D'autre part,

le

peuple aimait Marie l'Armnienne dont


5

le

PRINCESSES BYZANTINES.

66

PRINCESSES BYZANTINES.
le

malheur

touchait.

Il

semblait dangereux d'encourir ainsi

la dfaveur du public. Cependant Thodote insistait, supla pliait, menaait son amant des plus svres rigueurs
:

retraite
Il

au

clotre.
fait,

y avait, au
:

un motif

rationnel de divorce imple lit

rial
le

la strilit

de l'pouse.
le

On

valoir Taraise en

priant d'annuler

mariage sur ce

grief.

sollicitaient et obtenaient toujours satisfaction

Les autres cours de Rome, en

allguant pareille raison de rupture.

Le patriarche dclara schement Irne qu'ayant reu de son autorit spirituelle, il ne lui ferait pas l'injure de dchoir en se prtant de telles manuvres.
d'elle les insignes

Constantin, en sa sottise, n'admettait plus d'obstacle au


dsir de sa matresse dont
poir, puisqu'il ne pouvait
s'accrut. L'ide
le
il

les caprices l'asservissaient. Il

entra en fureur, jura qu'on le voulait faire prir de dsescette fille. Sa folie mina. Il allait par tout palais montrant des vases emplis d'une liqueur infecte, et prtendait que l'Impratrice Marie avait command qu'on

vivre sans
le

de

la

perscution

lui servt ce poison.

Irne feignit de

le croire.

Les dignitaires

et les

gens du
t-

palais n'avaient plus qu' croire galement. Ils dsertrent


les

appartements de
se trouvrent

la

jeune Impratrice. Bientt cent

moins
alla

pour confirmer les histoires du fou; il pleurer devant Taraise et demander qu'on remdit
en annulant
le

cet excs d'infortune

mariage

et

en voilant

l'empoisonneuse.

Le patriarche, honnte homme, eut grande indignation. publia hautement l'imposture. Mais les faux tmoins se multipliaient pour dire les moindres dtails du crime. Lass
Il

LES LUTTES INTESTINES.


d'une
si

67

malveillante cabale, Taraise finit par juger

Si

vous ne mentez, vous


l'univers sur
trice

me

vierges sacres celle qu'il

proposez d'admettre parmi les faudrait faire mourir aux yeux de


les

un honteux chafaud. Convainquez l'imprasnateurs et livrez-la au bras

de ce forfait devant
.

sculier

Constantin n'osa suivre ce pernicieux conseil et, quelques jours, parut se dsister d'accomplir son dessein. Thodote toutefois ne le laissa languir. Elle exigeait imprieusement le sceptre ou menaait de tarir la source des joies charnelles. Esclave de son corps, l'Empereur expdia
Taraise un ordre exprs. Le patriarche se contenta de renvoyer l'missaire avec la rponse qu'il prfrait mourir

Le peuple tenait pour le patriarche, comme le Mais les gens de cour en qute de faveurs mettaient tout en uvre pour donner cette fille le sceptre de Byzance
consentir.
clerg.
et assouvir la passionde Constantin. Le spectacle tait bizarre de ces nobilissimes, stratges, csars, chefs de gardes, offi-

ciers de scholaires, cubiculaires

et

palfereniers

aux abois

pour contenter
conciliation

la favorite et suant

fournir un motif de
lit

qui rament la

femme au

du souverain.

Tous
tine,

s'entremettaient.

Des

officiers

voulurent passer l'pe

au travers du corps de Jean, dput des patriarches de Palesqui soutenait la conduite de Taraise. Todote pleurait tout le jour dans le gynce en criant que l'Empereur ne l'aimait plus, ou encore qu'il ne savait se faire obir et qu'elle ne se passionnerait jamais pour un prince incapable de dominer ses sujets. Cela redoublait la fureur de Constantin comme le msaise des courtisans privs de grces par cette mchante humeur.

68

PRINCESSES BYZANTINES.
II

fallait

en

finir.

dans

les

galeries.

du

clotre

ou

la

L'Empereur courait tel qu'un satyre Sans cesse, il ordonnait la mort civile mort physique de l'chafaud contre Marie

l'Armnienne. On devait choisir immdiatement et voir s'il convenait que le sang ft rpandu ou le mariage annul. Il envoyait dire Taraise que, reprenant la religion de son pre, de ses aeux, il dcrterait l'abolition des images et le supplice des orthodoxes. Irne se gardait d'intervenir. Autour du palais, le mpris de la foule augmentait pour ce fou d'rotisme. Le dgot se gnralisa. Un jour, il chassa brutalement l'impratrice dpouille de ses ornements officiels et elle traversa la ville, plore, devant la consternation du peuple honteux de son
;

prince.

L'Armnienne
lavt de

se rfugia

dans

le

clotre.

Dj

elle avait

suppli Taraise de la sparer de son poux afin qu'elle se


si odieuses calomnies. Constantin, sitt cette retraite connue,

fit

valoir auprs de

abandonn d'elle-mme pour le monastre, rien n'entravait plus le prononc du divorce. Aux difficults qui surgirent encore, l'Empereur entra dans le dlire, promulgua des dcrets iconoclastes, commanda
Taraise que sa
l'ayant
les

femme

bourreaux.

Par crainte que le sang chrtien se rpandt cause de son obstination sainte, Taraise laissa un catchiste voiler Marie l'Armnienne, contente d'obtenir ce prix la vie, le repos, de troquer la couronne et les misres du trne contre
la

paix d'une cellule de religieuse.

Le patriarche refusa

d'officier

lui-mme. L'abb d'un mo-

nastre, consacr par Constantin, clbra les noces de

Tho-

LES LUTTES INTESTINES.


dote, dans l'glise de Saint-Mamas.

(39

On

dploya une grande

pompe pour consacrer

le sacrilge.

Taraise prcha ds lors que l'Empereur ne mourrait pas en paix. Pour garantir de la fureur du potentat les ecclsiastiques qui s'taient drobs cette crmonie, Irne couvrit de sa protection. Cela seul les sauva.
Il

les

naquit de ce sacrilge un scandale norme dont souffrit

Beaucoup d'hommes incits par l'exemple de Constantin prtendirent divorcer. Les demandes en annulation de mariage afflurent aux vchs. Le clerg ne sut bientt comment restreindre cette licence. Nulle rfutation plausible ne lui vint lorsque la voix publique l'accusa de dformer le dogme et la pratique selon les caprices des grands puisqu'il ne voulait tendre au peuple cette mesure de libration. Certains abbs relevrent la censure de la foule, l'approuvrent. Ensuite, forts de l'assentiment gnral, ils ne craignirent pas de blmer en public la conduite de Taraise. L'exemple de protestation fut donn par de propres parents de la nouvelle Impratrice attachs aux grades liturgiques. Le palais les envoya prier de revenir sur leurs jugements. Ils ne se rtractrent point. On leur fit des menaces. Elles
tout l'Empire.
restrent vaines.

Deux
bilit

abbs, Platon et Thodore, assumaient

la

responsa-

du mouvement protestataire. Au nom de leurs collgues proclamant adultre le mariage de l'Empereur, ils enjoignirent de considrer les contractants comme excommunis. Au palais d'Eleutherion, T Impratrice-mre menait occultement cette aventure. Elle crut alors l'instant propice

PRINCESSES BYZANTINES.
pour conseiller
aux yeux de
Constantin
la

suprme maladresse qui

anantirait de faon dfinitive son influence en manifestant


la foule la rprobation que Pglise lui vouait. Staurace lui porta l'avis d'entreprendre une dmarche personnelle auprs de Thodore, de le visiter son monastre. L'Empereur y alla bnvolement ayant reconnu que la ri;

gueur ne servait point sa cause. Enferm au clotre Saint-Michel, prs du palais, sous la garde de l'abb Joseph, qui avait clbr les noces de Thodote Platon ne cdait pas; et la
,

dfaveur publique s'en tait accrue. Avec un assez beau cortge, Constantin Porphyrognte gagna donc le monastre de Thodore. Ds qu'il voulut
franchir le seuil, les moines s'enfuirent, renversrent les cierges, comme il tait coutume d'agir en prsence des

excommunis; puis s'enfermrent dans


lui parler ni le saluer.

leurs cellules sans

Constantin en dlire regagna le palais. Des soldats commands aussitt coururent au monastre, se saisirent de Thodore et de ses moines. On les dchira d'trivires avant la relgation Thessalonique o ils rejoignirent la communaut de Platon exile
l.

messager du pape, avec qui Irne gardait d'excellentes relations, loua le courage de ces saints hommes. L'opinion publique les admira, et bientt les requtes en annulation de mariage qui avaient excit ce tumulte furent retires
par leurs auteurs. Tant de nisaventures ne diminurent qu'en partie le respect du peuple pour son prince. Il sembla plutt qu'ayant souffert de lui cet excs d'indignit, les Byzantins affirmaient ainsi leur dvouement l'oint de Dieu, au descendant du

Un

LES LUTTES INTESTINES.


glorieux Isaurien. C'tait
truite
le

71

sentiment, qu'une

fois

puises,

mal insaux tentations de la vie, Constantin Porphyrognte finirait par comprendre la vanit des apptits sensuels et se consacrerait d'autant mieux, sous l'excitation du repentir, au bien de l'Etat.
toutes les folies propres une jeunesse attarde et

pour

rsister

On

attendait.

Irne sentit cette esprance latente du peuple, et s'en dsola. Pour confirmer ses craintes, Thodore et Platon terminrent le schisme provoqu par leur intransigeance en revenant se soumettre la communion deTaraise. La situation du patriarche grandissait. Marie l'Armnienne, que la

foule aimait prendre pour

une

sainte, le flicita de la sa-

gesse montre en

ces conjonctures

troublantes.

Tout

le

monde pardonnait en somme

Constantin, sauf sa mre.

Le jeune Empereur avait accompli des actes de courage, pendant une expdition contre les Arabes et l'on voulut chrir les qualits guerrires de sa race retrouve en lui.
;

Une fanfaronnade d'apparence insignifiante lui valut la sympathie de la foule. Il envoya au prince des Bulgares, Cardamos, qui rclamait le tribut, un coffre rempli de crottin de cheval. Il y eut, la suite, des marches de guerre; mais les Bulgares n'osrent attaquer le camp des Grecs et l'Empereur
rentra en triomphe aux Blaquernes.

Le

parti militaire exalta ces avantages et la valeur de

Cons-

tantin.

La populace chanta

la

hardiesse du Basileus.

La

du terrain. Au palais, les anciens conspirateurs recommencrent^ miner le pouvoir de l' Impratrice-mre. L'opinion persuadait Constantin de changer
faction d'Irne perdit

72

PRINCESSES BYZANTINES.
pour-

les ministres, de revenir la doctrine iconoclaste et de

suivre les guerres heureuses.

Irne effraye, emmena son tils jusqu'aux bains de Pruse en Bithynie, afin de le soustraire aux conseils nfastes. L'Impratrice Thodote tait grosse. Il devenait craindre
qu' la naissance de l'enfant,
sition se
s'il

portait le sexe mle, l'oppo-

groupt sur ce nom de l'hoir, pour former officiellement une puissance politique. Ils taient Pruse depuis quelque temps lorsque Constantin fut rappel pour les
couches.

Demeure au milieu
rial,

des troupes avec l'quipage imp-

Irne se constitua rapidement parmi les officiers une


fidles. Elle

compagnie de
sa grce,

employa toutes
et

les sductions

de

de son ternelle beaut,

distribua une forte part

de ses inpuisables richesses. Avant le printemps de 798, possdait au cur des armes une coterie importante, capable de faire avorter un lan gnral du parti militaire dirig contre elle.
elle

C'tait, pour l'instant, la chose essentielle. Le printemps venu, Constantin voulut entrer en campagne et renouveler les succs des annes prcdentes qui le rconciliaient avec
le

peuple. Irne travailla, expdia des missaires.

On

acheta

les claireurs. Ils

prtendirent que l'ennemi avait repass la


reprit trs

frontire.

penaud la route de Byzance. mort subite de son fils au berceau. I rne conservait des amis srs auprs de l'Impratrice Thodote. Trs affect de ce malheur, le Basileus prouva de l'humeur noire, se renferma, cessa de voir le monde. La populace de lacapitale vivait des nouvelles du palais. L'infortune

Le Porphyrognte
il

En chemin,

apprit la

LES LUTTES INTESTINES.


impriale
la

yS

toucha. L'imagination populaire voulut recon-

natre en lui l'amoureux persvrant, le soldat valeureux, le


le jugea homme de grand cur. Les jours de fte, la foule se massait Sainte-Sophie pour le voir, amaigri et triste, invoquer avec une ardente pit la commisration du Christ. Ou bien, on guettait le dromon l'emportant sur les eaux du Bosphore jusqu'au palais de Saint-Mamas, jusqu' ses vastes jardins; et les acclamations

pre attendri; on

le

saluaient de loin avec mille

vux

appelant sur sa
et

tte

la

bndiction de
Il y avait premire

la

Trs Illuminante Puret


le

de

la

Rayon-

nante Douleur.
six

semaines que
il

malheur

lui tait
fte,

chu. Pour
jeu ques-

la

fois,

venait d'assister une

un

tre
Il

du cirque.
regagnait
le

palais de

Saint-Mamas en dromon,

lors-

qu'il aperut courir

vers lui une grande barque

charge

de dignitaires, amis de sa mre, et de quelques officiers r-

cemment

attachs l'auguste Rgente.

franchement vers l'Empereur avec les la barque louvoyait pour prendre place entre le dromon etla cte. Celui donnades soupons. Il savait vaguement que la politique de Staurace lui gardait rancune de cette popularit close; il se rappelait l'incarcration et les trivires subies jadis. Comme la barque cherchait sa position vers la terre d'Europe, il commanda aux rameurs de gagner trs vite Pyles, sur la rive de Bithynie. La barque tenta la poursuite, mais trop lourde pour rejoindre le dromon, elle tourna la proue sur Byzance. Arriv parmi ses fidles troupes du thme oriental, il apprit que sa mre s'installait dans la Megaura des empereurs.
lieu de se diriger

Au

acclamations habituelles,

74

PRINCESSES BYZANTINES.

Elle avait quitt Eleuthrion, tant elle se croyait sre de tenir

son

fils

et

de lui prendre

le

pouvoir.
le

peuple passa sur la rive jugea perdue. Dj elle pensait envoyer des vques; peut-tre obtiendraientils qu'elle vct par la suite dans une maison prive. Or, des
Irne risquait tout.

Quand

adverse au devant de Constantin,

elle se

gens lui annoncrent une chose qui modifia ses espoirs ceux de ses amis, non compromis dans l'affaire du dromon, franchissaient en hte le Bosphore pour joindre l'Empereur afin d'carter les soupons officiels de leur personne. Aussitt, sa perspicacit entrevit le salut, mme le triom:

phe.

Si

vous ne trouvez un moyen de

me

livrer

mon

fils,

crivit-elle ceux-l, je lui dcouvrirai les conciliabules qui


lient pour son dam . L'me victorieuse, Irnede retour en son palais d'Eleuthrion, attendit. Constantin tait circonvenu par des ennemis qu'il ignorait. Depuis les bains de Pruse, les officiers vendus Irne ne demandaient que le signal d'agir. Sa femme le rejoignit, lui communiqua quelques dfiances; on arrta de s'enfoncer dans les terres jusqu'aux camps de l'arme. Alors les amis secrets de sa mre tinrent conseil, di-

nous

reste des troupes parvient jamais s'unir l'Empereur, il sera libre, et ds qu'il connatra nos desseins, nous nous trouverons sa merci . La lettre d'Irne les pouvanta. Aussi rsolurent-ils d'en finir incon-

sant

Si le

l'escorte de

tinent. Dj

deux lgions mandes par Constantin

se diri-

geaient vers lui marches promptes.

Lesconjursguettrent l'instant ol'Empereur,

retir

dans

un dicule de
chrent

pit,

comme

y commenait ses prires. pour le soin de leur service,

Ils

s'appro-

le saisirent

LES LUTTES INTESTINES.

73

avant qu'il se doutt de leurs intentions, le billonnrent, le voilrent. Aux gardes demandant qui on emmenait ainsi, ils rpondirent que c'tait un prisonnier d'importance
:

l'Empereur voulait qu'on

ils

le

conduist secrtement.

Ils

pas-

srent. Ils jetrent la capture sur

un chaland. Ce samedi, quinzime jour de ce mois de septembre 798,


la ville

au palais de premier en entrant par la porte marine duct de la Propontide, L, vers trois heures de l'aprs-midi, suivant l'avis des conseillers de sa mre, les bourreaux vinrent lui crever les yeux avec tant de cruaut qu'ils lui donnrent presque aussitt la mort. Il trpassa dans le palais mme o Irne lui avait donn naissance, au mme mois, au mme samedi la mme heure o il avait fait crever les yeux au patrice Alexis et au C,

l'amenrent dans

de grand matin

La Pourpre qui

se rencontrait le

sar Nicphore...

Ainsi parle

le

chroniqueur. Sans autre transition


:

il

crit,

la ligne suivante

PREMIRE ANNE

d'irF.NE,

IMPERATRICE DES ROMAINS.

-o<^g&igS;^S5^Bo-

y//////////////////////////////^^^^^

VI.

LA TRES PIEUSE IMPRATRICE.

nature mue d'un pareil marqua La tion du Ciel. Pendant dix-sept jours,
forfait
luire. Si

la

rprobacessa de

le soleil

grande

fut l'obscurit

que

les

navires perdaient la

flots. Le bras de Dieu punit l'Empire par le moyen des incursions sarrazines qui dvastrent le thme d'Orient et massacrrent l'arme chr-

route sur l'immensit opaque des

tienne.
11

fallut toute la science

magique d'Irne pour conjurer ces


de
soleil

flaux, rapportent les chroniqueurs. L'or, l'essence

des initis, lui tait sans doute facile produire

car elle

trouva immdiatement dans ses coffres fabuleux

les

sommes

ncessaires pour acheter la paix aux Bulgares et aux Arabes.

Les impts subitement diminus donnrent la joie au menu peuple, aux riches marchands. Les toffes prcieuses, orgueil de Byzance
,

rapparurent sur

les

paules des digni-

couronnes de la Trs Illuminante Puret se parrent des joyaux inconnus, aux angles des rues, aux centres des carrefours, dans les niches des fontaines, contre les hautes mosaques des glises. Par
taires, les statues furent redores, les

78

PRINCESSES BYZANTINES.
si

rintercession de la Vierge
leil

consentit sourire de

nouveau

prodigalement honore, le so la mer bleue, aux indo-

lentes collines des rives.

Irne ne se montra presque pas en public jusqu'au jour de Pques. Elle laissa s'apaiser la rumeur du crime. On ne peut douter qu'un rel chagrin l'accablait alors. Son
intention n'tait pas de

commander

la

mort de Constantin.

l'Empereur avait pri par accident. Les historiographes se gardent de dire qu'elle donna l'ordre de crever les yeux son fils. Cela s'accomplit par l'initiative des conseillers intimes, Staurace et l'eunuque Atius qui, voyant vieillir Irne, se permettaient certainement le rve de lui succder, puisqu'ils participaient un gouvernement dont le peuple se dclarait heureux. Le supplice des yeux crevs n'entranait la mort que trs rarement, toujours alors par la brutalit des excuteurs. Dans les crmonies, aux galas du palais, on pouvait voir maint seigneur ainsi aveugl par raison de politique, garder toutefois son rang et, appuy sur le bras d'un eunuque, paratre avec les insignes de sa charge. C'tait simplement une sorte de stigmate de dchance pour les ambitieux qui recherchaient l'Empire par la voie des armes ou
fait,

En

l'hypocrisie des complots.

On les indiquait

ainsi la dfiance

des foules, on les notait d'un symbole de dfaite propre


carter les pertubateurs d'un politique

malchanceux. Mais
parfois sous l'auto-

cela n'entranait point l'infamie, et tel qui avait subi ce

supplice sous
rit

un gouvernement rcent

rgnante, n'en pouvait pas moins arborer dans les cortges, au retour d'un bref exil, les blasons de sa noblesse,
et les

preuves de son patriciat. L'Impratrice, si mme elle ordonna l'uvre des bour-

LA TRES PIEUSE IMPERATRICE.

79

reaux, n'avait d'autre but que de rduire ce rle d'apparat


le fils

imbcile dparti ses soins par

le

hasard.

jug courant cartait jamais du trne

Le prl'homme frapp
,

de cette infirmit physique. Le parti militaire sans chef ds lors (les oncles de l'Empereur portant la mme infirmit

une fois vaincu, dsagrg. Par meilleure prvoyance, ds que ces nobilissimes voulurent protester, Irne les relgua dans Athnes, sa ville originelle dont la plus grande fiert tait value par ce triomphe d'une de ses filles. Sous la surveillance de ses concitoyens, amis combls par le palais en parents chris, l'Impratrice ne pouvait craindre que les exils remuassent dangereusement. Sans doute, la ncessit de se garer d'une raction absorba beaucoup l'intelligence d'Irne, pendant les premiers mois qui suivirent l'accident survenu son fils. Mais cette tche politique accomplie, elle dut se plaindre sa conscience du mauvais gardien qu'elle tait pour sa vertu maternelle. Elle s'aperut alors que le comptiteur tait bien rellement le fruit de sa chair; tandis qu'il est permis de penser qu'au cours de la lutte soutenue contre Constantin, elle ne voyait en lui que l'adversaire politique le bas soudard avide de soumettre ses apptits sensuels le rendement de la patrie, les labeurs des gens, l'avenir de Byzance. Consacre l'amour d'un peuple, l'expansion et au dveloppement de la race la plus intelligente des temps historiques, la restauration de l'Empire romain, elle avait pes cela d'une part, les intrts du fils de l'autre, et, pour son critrium de moralit il avait paru juste de sacrifier la moindre valeur du prince sans gnie la haute ide de
rdhibitoire), se trouverait encore
, ,

8o

PRINCESSES BYZANTINES.
et

sauver des invasions


legs des Csars, des

de

la

dsagrgation dernire l'tat,

Thodose, des Constantin. Le droit absolu lui donnait raison. Elle et pch contre la justice humanitaire en immolant Byzance son fils; elle prfra supprimer l'individu au profit de la race, amputer le peuple malade du membre gangren qui eut communiqu sa pourriture tout le corps.

Mais,

le sacrifice

accompli avec Tentire rigueur exige

par sa thorie d'initie impriale, le deuil la reprit; si forte douleur, qu' partir de cet hiver-l une maladie lente la consume, une sorte d'humeur noire o elle aime se susciter

de l'amertume du dsespoir. dans les livres des hermtistes anciens que le meurtre accompli sans l'quilibre du pril pour le meurtrier encourt, dans la srie des transformations ultrieures la vie, d'excessifs chtiments hyperphysiques. L'me dgage du corps trane aprs elle la lourde charge du crime, dont elle ne peut se dfaire avant de longues expiations; et elle rde, alourdie par ce Karma ^ contre le sol, parmi les vivants qui ne la peuvent percevoir, dpourvue de la consolation d'tre plainte ou allge de ses douleurs par la piti humaine. Il semble que ce dogme sotrique ait proccup jusqu' sa
le

remords

et jouir

Il

est dit

mort

la

trs

pieuse Impratrice Irne. Elle

commena de

penser que sa victoire sur l'instinct, fort humble, en somme, de la maternit, tait un crime contre le principe de la pro-

gressiondeshommespeinant reconqurirl'denperdu. Elle se livra au douloureux scrupule de savoir s'il n'importait pas davantage de conserver intact le respect d au principe
de la perptuit des hommes efforcs vers la connaissance de Dieu. Elle avait cd un motif utilitaire immdiat,

LA TRES PIEUSE IMPERATRICE.


sans compter qu'un
si

8i

haut exemple pouvait nuire

la v-

nration de cet instinct sauveur des peuples.

On ne la vit plus dans les rues de Byzance, joyeuse aux acclamations qui lui venaient battre avec les flots de foule
en
liesse,

admiratrice de sa beaut. Elle s'enferma dans

le

palais, pre continuer son

uvre, mais lamentablement

voue au mal moral qui attristait son existence. L'or continua de jaillir hors de ses mains mystrieuses pour la prosprit publique. On dit qu'elle en faisait la nuit, seule dans les

chambres inabordables du chteau d'Eleutherion. Ses ennemis tombaient partout. Les oncles de Constantin ayant voulu conspirer et soulever les soldats en garnison Athnes, furent charps par les habitants. C'tait le mois de mars. Acameras, prince des Esclavons, pensait les dlivrer et crer l'un d'eux empereur. Malgr ses douleurs, Irne n'hsita point poursuivre l'uvre de haine et d'extermination o elle s'tait engage sous l'influence de sa plante native, Saturne. Elle envoya aussitt son cousin Thophylacte Srantopichos qui conduisit les massacreurs.

Ce
crime.

fut

comme

le

renoncement
de

elle-mme, cet autre


contre
le

Par l, mort qui


fin

elle se dsistait
la

la lutte

rythme de

conduisait, et rsigne subir elle-mme une

d'autant plus prompte que les excutions se multiplie-

raient, elle immolait, dans

un sublime

sacrifice la vie

pr-

sente et la vie future la reconstitution politique voulue par

son
se

fier esprit.

Aux

soirs des samedis, les gens l'piaient pour voir si elle donnait suivant les rites, aux influences funraires de sa
PRINCESSES BYZANTINES.
6

PRINCESSES BYZANTINES.
plante maudite, pare du
les

plomb qui y est consacr, et dans hardes sombres des vieux sacrificateurs chaldens.
ses pieds, la ville riche et
et les

Sous
ciel

son haleine de plaisir

voluptueuse soufflait au fumes de ses festins, et les


et les

chants des corporations ftant leurs patrons sacrs,

hymnes pieux des moines en veil parmi les batteries des cloches. Parmi cette vie palpitante, Irne sentit lui venir
la

mort.

Les Pques approchaient. Elle rsolut d'offrir une dernire fois aux yeux du peuple le spectacle de sa puissance et de sa beaut dans un appareil inou. A la sainte Pque narre l'annaliste, le second jour, l'Impratrice fit une promenade solennelle depuis les SaintsAptres, monte sur un char d'or tran de quatre chevaux blancs. Quatre patricestenaient les rnes Bardanes, stratge des Thraces, Sisinnicos, stratge, Nicetas, domestique des scholaires et Constantin Bolos . Elle passa sombre et silencieuse, parmi un apparat semblable celui des riches cathdrales les jours de grandes ftes; apparat tal dans toute la ville. Les largesses accoutumes lui firent un sillage d'or o se ruait la populace. Presqu'aussitt, elle fut si gravement malade que les nouvellistes allrent par la ville annonant sa fin prochaine. Elle resta longtemps dans une prostration absolue les yeux fixes, les traits altrs par quelque spectacle d'outre-vie, ter,
:

rifiant et

magnifique.

Cependant que Taraise avec Thodore et Platon imploraient le Christ dans les chapelles du palais, les eunuques commenaient dj se disputer le pouvoir. En ces dernires annes, Atius avait su conqurir une

LA TRES PIEUSE IMPERATRICE.


autorit extEme.

83

Etant demeur cubiculaire


il

intrieur

du

palais,

avait pris

peu
les

domestique qui. surprend tous


excuse
les
et les plaint,

au service peu l'importance du secrets du matre, les


,

puis assiste ses chagrins, ses joies,


et

partage, console

soulage par ses prvenances d'au-

tant plus assidues qu'il espre


Il

une rmunration plus haute. ne tarda point clairer l'Impratrice sur les actes de Staurace qui aftectait de commander lui-mme les mouve-

ments de troupes, de se donner l'importance d'un successeur certain au trne. Furieux de cette faveur chue un autre, Staurace mit le dsordre dans les affaires publiques. Il refusa de s'loigner, afin de ne point abandonner le champ Atius, et laissa
les

Tartares envahir le sol de Byzance. Irne acheta la paix. Mais, l'argent reu, ces Barbares continurent les ravages. Leurs fourrageurs vinrent aux portes de Byzance enlever par un hardi coup de main les chevaux mmes de l'Impra-

trice

On

eut beaucoup de peine les repousser jusqu'en Lydie.

Cette insulte de l'ennemi, reue par la faute de Staurace,

anantit son crdit auprs du trne. Se voyant dcouvert,


tenta toutes les arrogances, ne garda plus la mesure.
Il

il

agit

en souverain, et mme se fit dcerner le serment par quelques lgions. Fort du consentement imprial, Atius s'associa le patrice Nicetas, domestique de la garde des scholaires. Avec lui, il forma un parti puissant qui tint en chec les amis et les
sectaires de Staurace.

Irne, malade, impotente, ayant perdu la volont d'agir extrieurement, donne tout entire au souci des vrits

84

PRINCESSES BYZANTINES.
la vie future, suivit les conseils

hyperphysiques concernant
d'Atius.

Convaincue
pire
,

d'ailleurs

que Staurace

allait

prendre l'Emelle

elle se

fit

transporter au palais d'Hieria par plus grande


crise

sret. L,

dans une

de violente colre,
la

dclara que

l'auteur des tumultes et des meutes qui troublaient la ville


se prparait ainsi

lui-mme

chute
le

et

la fin les

plus
tait

promptes.
Staurace osa comparatre. Cela
habile orateur,
il

sauva.

Comme

il

travestit les faits en sa faveur, se disculpa.

La rage d'Irne tourna contre Atiusqui dut


Quelle fureur ressentit cette
elle

quitter le palais.

femme imprieuse de ne pou-

voir dompter son mal, d'tre l'esclave de sa chair dolente,

qui mprisait tant les apptits des

hommes

et la

douleur

des patients. Elle comprenait que ces misrables eunuques

trompaient, guettaient son soupir suprme pour se disputer un pouvoir qu'ils seraient incapables de rendre propre servir le destin de Byzance.
la

Au
palais.
les

mois de

fvrier,
lit,

on

se battit

aux portes mmes du


et

De son

Irne entendait les cris des sditieux

chants des amis de Staurace qui tournaient en drision son mal, sa mort.
Elle

mande

aussitt Atius.

Il

accourt;

il

lui

apprend que

par des sportules l'aide des scholaires, celle des veilleurs-gardes, et qu'avec eux il tente de

Staurace

s'est concili

rduire Nicetas, c'est--dire les dfenseurs du palais et de


l'Impratrice.

Les crieurs sortent, proclament un ordre de la Despona menaant de peines terribles ceux qui ne dposeraient immdiatement les armes.

LA TRES PIEUSE IMPERATRICE.

85

qu'il fallait attendre

Irne rsolut de montrer qu'elle tait encore vivante et pour se disputer sa couronne.
Il

Elle appela ses femmes.

fallut revtir

des lourds orne-

ments impriaux
filles

cette

moribonde que

la fivre seule flam-

bant en ses larges yeux maintenait debout.

Appuye sur

ses

d'honneur, elle supporta la charge norme des dalmatiques, des broderies de mtal, de la double couronne, alourdies du poids des joyaux gants. Cependant, on avait prvenu les snateurs de se runir au Triclinium de Justinien. Ils s'y assemblrent. Irne parut sur son char, hors du palais. Elle attendait les acclamations usuelles. La foule garda un mutisme sinistre. Peut-tre tait-ce la surprise de voir si change la belle Irne, la magicienne bienfaisante de l'Empire. Mais quand Atius se montra, les murmures coururent dans la foule avec des menaces de mort. On reprochait l'Athnienne de livrer l'tat cet eunuque intrigant. La trs pieuse Basila, restauratrice
les

ambitieux de

la basse

de l'orthodoxie du Christ n'tait plus; domesticit, des trangers, des

chtrs voix hybrides, voil ce qui remplaait maintenant

main vigoureuse d'Impratrice consacre par les vques du concile de Nice. La foule se fit si menaante qu'Irne eut presque peur. Du moins sous la charge de ses ornements
sa
elle
sait

pensa dfaillir. De nouveau, la foule silencieuse se masaux parois du char, la considrant avec une impertinence haineuse. Les chevaux durent s'arrter. C'tait au loin sur la place et dans les rues descendantes, un champ de ttes humaines dardant vers elle des regards
de fureur.

Un

silence horrible,

un

silence de rve pesait

sur cette masse immobile. Irne, pouvante, crut un atten-

86

PRINCESSES BYZANTINES.
donna le signal de amena les gardes,
le

tat et

rentrer au palais. Brusquement,


fraya

Atius

un

passage.

Il

conjurait de

gagner

Triclinium et de parler aux se'nateurs. Irne fit un vague geste, remise dj, ayant vaincu
Sa venue au Snat fut accueillie avec respect.

cette

courte dfaillance.

On

lui

rendit les honneurs impriaux. Alors, Irne reprit son as-

surance

et,

changeant le discours prpar,


le

elle

accabla de son
,

mpris, de ses accusations

ministre Staurace

montra

l'anarchie qu'il voulait imposer la ville.

Son loquence gagnait


soins

les dignitaires.

Elle rappelait les

prvoyance l'Empire, et comme, par son administration il prosprait. Staurace, au contraire, refusant d'aller combattre l'ennemi, amenait les claireurs barbares aux portes de Byzance. Depuis que le mal la terrassait, un vent de calamit soufflait sur la ville. Ce ministre, bon excuteur de la pense impriale, ne pouvait rien de lui-mme. Qu'avait-il uvr depuis qu'il prenait l'allure du Matre? On se battait dans les rues. Le fer et le feu menaaient la vie, les biens des citoyens. Nagure, quand sa pense impriale dirigeait Staurace, il n'accomplissait que des choses bonnes et justes. Qu'on juget entre elle et lui... Elle se dressa sur son trne, dans la chsse de ses hardes prcieuses, ple de la mort prochaine, de sa terreur perp-

donns par

sa

tuelle d'outre-vie.
luisait

Son

visage, pareil la cire des cierges,


;

dans l'ombre des franges de perles et les feux de ses yeux semblaient deux lueurs venues de trs loin par del l'aurole d'or du trne, apportant l'clat de la pense divine
par-dessus l'illumination des pierreries.

Malgr

ses

quarante-neuf ans,

elle tait

admirable encore,

LA TRES PIEUSE IMPRATRICE.

87

admirable de beaut asctique et intelligente, superbe de haine douloureuse devant la basse ingratitude des hommes. Les snateurs l'acclamrent. Alors elle pronona contre Staurace la formule de dchance avec la dfense tout homme de milice d'approcher
le

ministre mis hors

la loi.

du Triclinium, la foule lui fut meilleure, au souvenir rappel de son gnie surhumain, devant le courage qu'elle montrait, malade, quasi dfunte, d'affronter par deux
sa sortie
fois la sdition.

Ds

Les choses rentrrent dans l'ordre le soir mme. Mais Atius et Nicetas avec quelques autres poursuivirent Staurace.

Cependant

cet arrt avait frapp le ministre


lui tait

Un
il

sang cumeux

mont des poumons


le

la

le

vomit

et otrit

aux mdecins accourus

au cur. bouche, signe d'une


potes

mort

invitable^ Les quelques courtisans qui lui restaient,

des imbciles, quelques moines irrligieux et des


s'em'parerait de l'Empire.
Il

affirmaient tmrairement qu'il vivrait plus longtemps et


Il

mourut...
,

avait suscit,

pour perdre Atius

une rvolte en Cap-

padoce.

Deux

jours aprs sa mort, les chefs de cette rvolte


l'exil .

furent pris, subirent les supplices et

A la Nol de cet an 800 Charlemagne fut couronn empereur d'Occident par le pape Lon, successeur d'Adrien. Irne avait toujours nourri une admiration sincre pour e chef des Francs. Maintenant dbarrasse du plus vivace ennemi, libre d'agir, elle songea, ds que l'importante nou,

88

PRINCESSES BYZANTINES.
ancienne alliance de Byzance
et

velle lui parvint, cette

de

l'empire d'Occident jadis bauche pour son fils. En l'tat d'esprit o elle se tourmentait, il lui parut devoir cette rparation la

mmoire de Constantin, remdier au mal que


luttes

l'intrt des

immdiates contre

lui

avait caus

Byzance. Puisque l'union avait manqu par ce seul motit de concurrence, il convenait qu'Irne, pour la gloire de la patrie grecque, sa seule excuse poursuivt jusqu'au bout l'uvre de grandeur laquelle sa volont ambitieuse su,

bordonnait aussi bien le destin de ses proches que celui de On dmontrait dj que ce ministre avait succomb aux malfices du poison imprial.
Staurace.
la

Byzance ne pouvait s'opposer ce que Charlemagne prt couronne des empereurs. Bien qu'il tut obligatoire pour
si
,

les successeurs

sateurs d'un

de Constantin de se prtendre seuls dispenhaut titre en qualit de chefs de l'Empire romain; les armes et les ressources de l'Etat grec ne permettaient pas de soutenir efficacement pareille attitude. Irne comprit bien la manire de la nouvelle diplomatie papale comme Charlemagne savait l'impuissance de
l'Orient. Lon, lev par lui

au sige de Saint Pierre,

lui

devait aussi la vie. Les parents d'Adrien I" mditaient sa mort et seul le vainqueur franc l'avait sauvegard. Il devait
suivre, par suite, rigoureusement les indications de son

protecteur.

Or, Adrien s'adressait autrefois Irne et Constantin justes souverains de Rome; il continua de les considrer ainsi dans les actes publics pendant toute la

comme aux

dure de son pontificat. Lui-mme dcernait Irne ce titre de Trs. Pieuse pour ce que l'hrsie iconoclaste avait

LA TRES PIEUSE IMPERATRICE.

89

pris tin sous sa rgence. Au contraire, Lon, ds l'avnement, se dclara lige de Charlemagne, et se reconnut en sa dpendance au dtriment de l'Empire oriental. C'tait pour la politique Irne une signification extrmement grave. Les tats.d'Europe, dbris de l'Empire romain, ne reconnaissaient plus la suprmatie nominale des potentats de Byzance. C'tait en quelque sorte la dchance avoue

reconnue des successeurs de Justinien, et cela par le chef chrtient. L'quivoque, subie jusqu'alors par le monde, de la suzerainet romaine, tait dnonce diplomatiquement par le premier feudataire, le plus important en
et

mme de la

autorit morale.

Le sentiment de

ce pril

immense,

trs inattendu, farda

vigueur nouvelle. Elle songea aux moyens de parer le coup funeste qui effaait de la place d'honneur Byzance et lui tait la facult de revendiquer,
l'Impratrice d'une
l'avenir,

dans

les

questions belliqueuses ou religieuses,

le

droit de considrer

comme

rebelles toute prise d'armes con-

traire ses intrts, toute hrsie diffrente de sa

commu-

nion.

Irne eut bien vite conscience que


tait

la

rcrimination ou-

verte ne ferait que confirmer cette dchance.

en admettre

la

possibilit. Il

ne

le fallait point.
il

La discuter La
si

voici debout.

Le mal

disparat;

ou mieux

est vaincu, r-

duit par de plus hautaines proccupations. Qu'importent

remdes cessent et rapproche bientt le


les
:

mort un instant loigne se sort de Byzance est menac. Irne s'tait identifie avec l'tat, avec la patrie, ou plutt avec Vide de sa patrie. Elle se lve comme l'me suprme du vieil Empire romain prs de rendre le souffle, mais qui
si la

go

PRINCESSES BYZANTINES.
blason
et

veut trpasser sous son


noblesse
fait

que

la

ngation de sa

ressurgir des limbes entrevues dj.

bruit vient d'outre-mer

Les ambassadeurs partent. Les conjurs sont soumis. Le que Charlemagne prpare la conles

qute de la Sicile. C'est donc par

armes

qu'il

compte

unir rOrient l'Occident?


savait incapable de rsister

de son rgne, l'Impratrice se aux Francs. Leur victoire s'imposait inluctable. Aprs en avoir ni la suzerainet nominale, le nouvel empereur allait runir ses possessions immenses le vieil Etat du Bosphore. C'tait, six sicles avant

Malgr

les

grands

efforts

l'heure, la dfaite entire.

Par une ide d'admirable gnie


le

Irne trouva

le

miracle
tri-

diplomatique. Les ambassadeurs venus auprs du Franc ne


prirent point, ne rcriminrent pas, n'offrirent ni
ni concession
:

but,

ils

demandrent simplement

la

main

de Charlemagne pour la trs pieuse impratrice Irne, Despona augustale des Romains. Ainsi elle vitait la bataille et la droute. C'tait l'union charnelle des deux moitis du grand Empire romain qui se

pour les temps d'avenir, comme dans les familles heureuses les seconds cousins se lient par mariage afin de sauver l'intgrit du patrimoine et les traditions des ancfianaient
tres

communs.

Charlemagne tait veuf de Lutgarde, sa quatrime femme. Il fut infiniment flatt de cette proposition. Au fond de soi, le Franc se savait un Barbare, un rude, un puissant guerrier, mais un barbare. Qu'une femme grecque,
qu'une Athnienne, choisie comme pouse par l'autocrate Byzantin pour ses seules qualits de plastique et d'intelli-

LA TRES PIEUSE IMPERATRICE.

91

vre, victorieuse
claste,

gence, devenue par ces qualits impratrice puissante et rdu parti militaire et de l'hrsie icono-

que

cette

femme unique,

trs belle encore, disait-on,

lui dclart qu'elle

et qu'il tait le

Taimait parce qu'il la valait en tous points seul homme digne d'elle, cela le transportait.
et

Au
de

del du

Rhin

de la Loire, Byzance paraissait une ville


et

ferie, d'intellectualit divine, le

esprits puissants

de l'Asie

rendez-vous de tous les de l'Europe mridionale, qui

conservaient en eux la tradition des sciences closes aux cerveaux des Chaldens, des Hellnes, des Romains de la
rpublique. Charlemagne tenait beaucoup ses prtentions

de bel-esprit

pdagogue. L'offre d'Irne

l'enthousiasma.
lui dplaire.

Au

reste, le ct politique n'tait point


il

pour

De

ce projet accompli,

rsulterait

l'investiture en

sa

per-

sonne de la succession dans la srie des Csars. 11 ceindrait lgitimement la couronne de Constantin, hritage d'Auguste et de Marc Aurle, et, comme Trajan, rgnerait, empereur du monde romanis. Le Franc n'hsita gure. Josse, vque d'Amiens, et le ccfmte Hligan partirent bientt pour confirmer la paix et
traiter les dtails

du contrat nuptial entre

les fiancs

imp-

riaux.

^^I^-^^^^^-^-^^^-!^-^-^-^-^-^^^-^^-^^'^"^^

VII.

LA DCHANCE ET LA MORT.

la Trs Pieuse aux Byzantins les contributions civiles et Irne remit dchargeales redevances commerciales d'Abydosetd'Hieros, pourquoi et pour plusieurs autres bienfaits le peuple. lui

Au mois

de mars, neuvime indiction,

rendit grces,

Cette anne (80 1) lepatrice Atius, libre de


et

la

peur

de Staurace

dgrev de ce souci, employait tout son crdit

suprme pouvoir sur la tte de son frre Lon. Aussi avait-il pris soin de le faire nommer seul stratge sur la Thrace et la Macdoine, bien qu'il commandt dj le thme d'Orient. Plein d'une extrme arrogance, mprisant les hauts dignitaires, Atius ne jugeait en aucune estime les autres gens. Aussi les hommes qui prparaient la rvolte contre l'Impratrice, gravement irrits contre son favori, complotrent de la mener rapidement la catastrophe. Cependant les mandataires envoys par Charles et le pape Lon, pour le mariage d'Irne, arrivrent afin de runir en
transporter le

un

seul les empires d'Orient et d'Occident.,.


l,

C'tait

en

effet, la

grande,

la seule

affaire

pour Irne.

94

PRINCESSES BYZANTINES.

toute, laissant Atius gouverner en sa pour le reste, sans se proccuper autrement des fureurs que soulevait sa jactance ni du prtendant qu'il tablissait dans les thmes militaires. Elle pensait non sans raison que le succs du mariage et l'union des empires anantiraient pour toujours les espoirs des conspirateurs, qu'ils fussent les anciens amis de Staurace, prts venger sa mort ou les rcents amis d'Atius, prts partager la fortune
Elle s'y donnait
place,
qu'il leur savait promettre.

Mais
bassade.

les difficults se

compliqurent

la

venue de l'am-

connut quelle srieuse consistance prenait le Charlemagne, Atius voyant chappera sa famille les chances de conqurir le trne, s'emporta en unefureur folle. D'une heure, l'autre, il devint l'implacable ennemi de sa souveraine et, par tous moyens oratoires, pcuniaires, persuasifs, il alla, chez les uns et les autres, pril

Quand

projet d'Irne et de

cher contre l'union des tats. Vous ne serez plus, disaitil aux Byzantins, qu'une faible province de l'empire d'Occident la politique de Charlemagne veut asservir le monde
;

conquise dont la fertilit enrichira l'Occident. L'aigle romaine va s'envoler vers les Gaules. Vous avez voulu obir une femme vous avez dgrad l'tat, vous tes devenus sa dot .

l'Empire grec

lui sera

une

terre trangre et

Pour fausses qu'elles


organise
et

fussent,

on

se rendait facilement ces

raisons; surtout parce que chacun, dpendant d'une faction

capable d'acqurir

le

pouvoir, se croyait tou-

jours la veille de la

Charlemagne devenait empereur d'Orient, leurs chances de profiter des troubles et des sditions pour se crer une charge lucrative la suite
russite. Si

LA DECHEANCE ET LA MORT.

gb

du triomphateur, ces chances allaient disparatre. Le calcul fut tel parmi les groupes politiques, ignominieux et stupide. Car il est bien certain que Chariemagne, loin de rduire l'Empire romain une province de ses Etats occidentaux, se ft ht, la chose faite, de prendre le titre que lui confrait ce nouvel apanage, de se fixer Byzance et de supprimer l'Orient et l'Occident en tant que divisions territoriales ou administratives pour les fondre dans l'unit romaine aussitt
reconstitue. C'tait l
le

rve de tous les Barbares envahis raliser

seurs depuis sept sicles. Le civilisateur des Gaules et de la

Germanie,
le

l'lu

du

clerg latin n'et point

failli

plus cher dsir de ses anctres, son rve de cinquante


et

annes,

de ceindre par-dessus la couronne de ferle laurier

des Csars, dsormais incontest. Mais les conspirateurs de Byzance tremblrent de se voir
rduits la situation de citoyens paisibles.
lait

La

ville

fourmil-

de gens sans aveu, de capitaines dnus de centenies, de soldats en cong, de moines hors du couvent, qui vendaient
le

leur appui, leurs sermons, leur pe au parti vivaient de cela.

plus riche et leur


la

La comptition d'Atius contre Irne


facilits
Ils allrent

promettait trop de

pour tendre successivement


par
les

main

l'une et l'autre.
et

rues excitant

avec des cris


ni de

des prches en plein vent l'indignation des


ils

habitants. Trs haut

dclaraient ne vouloir ni d'Atius,

Lon, son frre, ni de Chariemagne. Nicetas et Sisinnicos, qui les menaient alors, les enrlaient pour le compte du chancelier Nicphore, homme obscur, sans mrite connu et vers lequel tous se tournaient le sachant encore dpourvu de favoris, dans l'espoir de dterminer son choix. Irne ne s'inquita pas de la rumeur. Son courage avait

96

PRINCESSES BYZANTINES.

affront tant d'meutes et de sditions qu'elle s'accoutumait

Au reste, l'humeur noire l'avait au palais, attendant le rsultat des ngociations diplomatiques, tout occupe du soin de son corps par o elle voulait sduire le prochain poux. Entoure de chambrires, elle passait le jour composer des thriaques, trier des herbes, se baigner dans des eaux imprgnes d'essences rares et de vigoureux toniques, sans se proccuper autrement des bruits de la rue. Pourtant des dignitaires parvinrent en sa prsence. Ils l'avertirent avec brutalit qu'en devenant impratrice elle avait renonc au droit de se donner un matre, que, si les prtres avaient pu soumettre l'ancienne Rome Charlemagne, leurs pes sauraient bien toujours carter le Barbare de la nou n'y prendre plus garde. Elle
se clotra ressaisie.
velle.

Irne haussa
les

les

paules

et les

congdia. Par del, dans

provinces, les lgions s'agitaient. Des officiers accouruvexait de mille manires, contre son frre

rent Byzance pour venir prendre le vent. Irrits contre

Atius, qui

les

Lon

qu'il leur

imposait,

ils

adressrent leurs plaintes

l'Impratrice. Elle ne leur rpondit.

Alors ils s'allirent avec Nictas et Sisinnicos. Ils prvoyaient que, dans l'arme franque, ni leurs grades ni leurs privilges ne seraient respects de ces rudes guerriers. Ils
manifestrent avec violence contre Charlemagne, Atius et
Irne.
le

Quand la Despona pouvante voulut agir contre mouvement devenu gnral, il tait trop tard. Les sdi-

tieux arboraient un

mme

drapeau. Le chancelier Nicphore,


la tte

proclam empereur, marchait


Sophie.

du peuple vers Sainte

J,A

DECHEANCE ET LA MORT.

97

Premire anne de Nicphore empereur des Romains , le calme annaliste. d'octobre, la onzime ... Cette anne (801), au mois indiction, la quatrime heure de nuit du second Jour de Dieu tant irrit par la multitude de fte illuminante nos fautes et le permettant ainsi par ses jugements ineffaNicphore, patrice et logothte universel, leva la bles tyrannie contre la Trs Pieuse Irne. L'aidrent cela Nictas patrice domestique des scholaires, Sisinnicos galement patrice et son frre Triphyllis, Lon et Sranpar parjures et dois. Se joignirent eux
ce

note
c<

topechos le questeur, et Grgoire le patrice, le fils de Mousoulacios, Theoktistos le patrice et questeur, et Petros le patrice, ayant amen dans leur parti, par artifices, quelques-uns des chefs des corps arms. Enfin, ayant occup le quartier dit Chalc, ils y menrent les gardes tromps par leurs mensonges. On fit croire que l'Impratrice Irne leur donnait le mandat de dclarer Nicphore empereur afin de djouer les desseins d'Atius patrice qui dsirait proclamer son frre Lon, parce qu'elle voulait prouver par ce subterfuge sa tratrise. Eux ajoutrent facilement foi au mensonge et salurent le tyran empereur. Et ainsi les patrices s'tant avancs encore vers le palais, s'y introduisirent. De l des hommes de la lie du peuple et des esclaves envoys dans toute la ville confirmrent la proclamation de l'empereur avant la minuit.
ic

Au

point du jour,

ils

constiturent des gardes auprs du

palais d'Eleuthrion

tait l'impratrice...

Irne ne pouvait croire d'abord cette promptitude du


dsastre lui venant choir l'heure
PRINCESSES BYZANTINES.

mme

elle

allait

98

PRINCESSES BYZANTINES.

couronner son uvre par la vritable restauration de l'Empire des Romains, elle tant Augusta. En sa prvoyance, elle gardait une foi trop sre pour s'avouer la faute de ne pas avoir senti le mouvement du peuple. Atius, en qui elle se reposait des soucis quotidiens, n'avait donc rien pu. Cependant lui et ses ambitions se trouvaient comme elle intresss combattre, diviser l'effort de ces sditieux. Prisonnire de ce Nicphore! Elle eut une crise de rire rageur qu'on entendait dans les cours. C'tait alors la fuite des domestiques, des favoris, courant porter au triomphateur nouveau

l'hommage de leur servitude. Seule avec ses femmes plores,

elle resta,

accusant Atius,

regrettant Staurace, se vilipendant elle-mme de sa sottise.


N'tait-elle plus la prudente Irne, la magicienne liseuse de l'avenir, dbarrassant, avec la rigueur de l'ange lthifre, le chemin de gloire, des plantes humaines capables de retarder la marche vers l'accomplissement? Ds qu'elle connut qu'on allait la prendre et la conduire

au grand palais, elle se calma soudain. Elle se para de ses ornements impriaux, de ses insignes, dtermine imposer le magnifique spectacle de sa hautaine attitude devant de
elle

misrables adversaires. Quand elle fut toute vtue ainsi, pleura fort. Elle songeait que c'tait l'expiation venue

de ses derniers actes, des meurtres crus ncessaires. Le rythme de destruction engendr par son me volontaire avait fini par la dominer, la rduire au point que ses intentions envers son fils avaient t trahies par le hasard plus
fort^

morale,

au point qu'elle-mme succombait en sa personne et que le fruit de l'uvre pnible se drobait sa


cueillir.

main prs de

LA DECHEANCE ET LA MORT.
Les cloches sonnaient voles pour
le

99

couronnement de

l'usurpateur dans ce gris matin d'octobre. L'aube frache


frissonnait travers les cimes des jardins.

Le murmure de

la

foule passait sans enthousiasme, curieux plutt des apparats

crmoniels

et

de la figure du nouveau matre.


lui retentissait

Comme

chaque coup

glas de ses espoirs.

Ah

c'avait t

au cur, sonnant le malheur cette mort de

Constantin. Depuis, l'instinct maternel, l'instinct puissant


des atavismes,
disparition,
esprit
l'efifort

progressif de la race ls par cette


ses

avaient affaibli

organes physiques, son


perptuelle engeance des

mme.

Elle s'tait affaisse dans le remords, oublieuse


la

des prcautions tenir contre


conspirateurs.

saire; et ce mal, elle l'avait cr

par punition nceselle-mme, s'y tait donne pauvrement, lamentablement. Pourquoi le rve de l'union avec le Franc l'avait-il fait un instant ressurgir pour rendre plus odieuse cette extrmit dernire?
l'avait terrasse

Le mal

Elle voquait sa vie de vierge philosophale couteuse des doctes enseignements dans les acadmies d'Athnes,
le visage des matres, et la pompe austre de leurs enseignements hiratiques. Avec quelle dvotion de chaque heure, de chaque pense elle avait, dans sa vie impriale, tent la pratique de ces prceptes plus beaux que la vie o leur efficacit sombre. Les cloches sonnaient, sonnaient pardessus la voix de la mer. Le patriarche Taraise, sa crature, celui qui l'avait tant exalte, consacrait l'ennemi dans la basilique entre les quatre colonnes de brche verte amenes du vieux temple d'Ephse sous le grand dme de Sainte- Sophie, telles qu'un symbole de la perptuit des enseignements initiatiques

et

PRINCESSES BYZANTINES.
travers
les

peine dissemblables de

apparences diverses des religions, formes la mme, de l'antique tentative de


la

l'homme cherchant
N'tait-il

Cause.

plus personne dans


?

Byzance qui soutint

sa

Trs Pieuse Majest En fait, le peuple


les officiers
et

et les prtres

l'aimaient toujours, mais

les militaires tenaient tout

du

glaive.

Le chroniqueur
la foule.

laisse voir

sous la terreur en ses crits quels

sentiments couvait
...

Ils partirent (les patrices)

pour

la

grande glise afin

de couronner l'homme nfaste. L tout le peuple tait venu jetant des maldictions celui qui posait la couronne,
celui qui la prenait, ceux qui se rjouissaient; et vivant

divine.

de pit et de raison ces gens s'tonnaient de la sentence Comment une femme qui nagure encore combattait
la

pour

dfense de la vraie

foi et

avait bien souffert

pour

son uvre se trouvait-elle dpouille de l'empire par un ses amis lui manquant par cupidit Lon, porcher;

Sinopeosle trsorier, Triphyllis et les autres patrices has de Dieu qui, consols par les prsents de l'Impratrice et invits

sa table frquemment, avaient affirm par des serments

terribles prfrer

son amiti toutes


et,

les

choses qu'offre

le

monde.

Les autres, frapps de stupeur,

doutant presque de

la

ralit, se

croyaient jous par les songes; d'autres, doctes


plus habilement l'avenir, pleuraient en louant
la nature, l'essence

prvoir
la

prosprit passe, en prvoyant d'imminentes calamits...

Bien plus, contre


l'automne...

de

l'air

elle-mme

fut

ce jour-l terrifiante et obscure, le froid intolrable, malgr

LA DECHEANCE ET LA MORT.
Irne attendit en vain tout
sort. Elle attendit
le

jour qu'on statut sur son


la nuit.

Les gardes se promenaient sous les arcades, et ils communiquaient aux chambrires les nouvelles. Elles apprirent ainsi qu'aprs la crmonie du couronnement, Nicphore allait au Snat. Simplement il y protesta n'avoir pris la couronne que pour sauver Byzance du joug tranger. Les snateurs, gagns l'avance, fauteurs mme de la
rvolution, l'acclamrent.

encore toute

Le lendemain, on annona
ratrice. Il vint,

qu'il rendrait visite


et,

en

effet,

avec les patrices,

l'Impdevant l'austre

majest d'Irne, il se trouva tout coup sans voix, trs humble, balbutiant presque des excuses. On l'avait port
l'empire

malgr
il

lui. Il
le

ne se faisait nulle illusion sur ses


privant d'enyieux avait seule aid
et
il

mrites.

Son obscurit

sa fortune. Et
les porter

montrait ses souliers noirs,

affirmait

en signe de deuil au lieu des souliers rouges qu'arborent les empereurs d'ordinaire. Irne ne le releva pas, ne le rassura point. Elle semblait dj hors le monde, une relique dans la somptueuse chsse de ses insignes. Avec cent protestations, Nicphore la conjura de se fier sa loyaut. Il promit de lui apporter les soulagements e|ui conviennent l'infortune d'une impratrice. Elle pouvait attendre de lui tout ce qu'une Despona rclame d'un pieux serviteur. Aucune pernicieuse aventure ne suivrait cet vnement fcheux pour elle. On le voyait encore sous l'impression de la haine populaire si clairement manifeste la veille dans Sainte-Sophie. Il redouta de lever la colre des rues et des clotres en

PRINCESSES BYZANTINES.
traitant
il

mal

l'idole

humaine adore des Byzantins. Mme


tressaillit

assura qu'Irne conserverait ses titres et ses insignes.

A
ne

cette

promesse, l'Impratrice

de

joie.

Rien

semblait perdu, tant qu'elle porterait le sceptre et la couronne sous laquelle resplendirait toujours pour le peuple
lui

sa beaut d'lection.

Nicphore surprit ce mouvement. Et

comme

il

tait fin,

cupide, avide des richesses lgendaires de l'Impratrice, il la pria de lui remettre les trsors des empereurs anciens indispensables l'tat et qu'elle ne pouvait plus garder.
Irne comprit l'avidit de cet esclave d'hier,
tirer

et

pensa tout

de lui par cet appt.

Homme!

dit-elle, je suis certaine

que

c'est

Dieu qui

m'leva moi, fille sans naissance, jusque sur le trne imprial, bien qu'indigne. Aussi je n'impute qu' moi-mme et mes fautes le motif d'un pareil abaissement. En tous lieux et de
toutes manires que
le

nom du

Seigneur

soit bni!

Ayant

invoqu
gneurs,
crois

le

seul Roi de tous les rois et le Seigneur des sei-

je veux lui imputer la cause de ton lvation, car je que sans un signe de sa puissance, rien ne nous peut

advenir.
Le succs de tes agissements a prouv que les bruits courants sur ton compte taient vrais. Si j'avais permis que

mon

esprit s'en influent,

personne ne
les tiens
et

me

rsistant, tu

eusses pri. Mais raffermie par tes protestations et tes ser-

ments,

j'ai

voulu

te

vouer avec
les

mandent au monde
reur

princes

les rois.

Dieu par qui comTes complices

furent pargns. Maintenant

je te

vnre

comme

l'empe-

promu par

Lui. Aussi
laisser,

je te

supplie d'pargner

ma

fai-

blesse et de

me

pour consolation de

mon

incompa-

LA DECHEANCE ET LA MORT.
rable calamit, ce palais d'Eleuthrion que
j'ai

io3

construit

moi-mme
n'mut

Ce discours
gure

plein de fiert et de courageuse rsignation


cet

homme

peu scrupuleux, sans


Il

pit,

uniquement

livr aux soucis de l'avarice.

ne s'arrta point
il

discuter, rsolu dj ne tenir

aurait l'or et la scurit

aucune promesse quand du pouvoir. Il rpondit


:

Si tu dsires que ces avantages te soient conservs, jure auparavant par toute la Vertu Divine que tu ne cacheras rien des trsors de l'Empire; et aussitt je me soumets tes dsirs; je pourvoierai aux honneurs que l'on doit te rendre

et

au repos qu'il te faut laisser . Par ces bois vnrables et vivifiants de


je

la

Croix, s'cria

l'Impratrice,

Elle le

fit

ne clerai mme pas une obole! conduire aux caves d'Eleuthrion par un moine
s'y

qui avait ses secrets.

Mais quand elle-mme voulut


par
les

rendre

comptant pour

certains les serments de Nicphore, elle se trouva

emmene

gardes jusqu'au port

et

embarque.
la vit

Irne ne protesta point.


regarder

Longtemps on

de la poupe

les terrasses et les jardins

encombrant les mles, et l, Charlemagne qui assistaient l'enlvement. On la dporta dans l'le du Prince, voisine de Byzance, o elle avait fond un monastre.
C'tait
fraches.

de ses palais; ce peuple devant la foule, les lgats de

un lieu admirable, recueilli, voil de verdures Les religieuses la servaient, muette et adonne seula

lement aux pratiques pieuses. Cependant quelques-uns de ses plus ardents amis ne dlaissrent pas. Ils ranimaient son courage. Nicphore

se

I04

PRINCESSES BYZANTINES.
le

conduisait sottement, s'alinait

peuple.

Les trsors de

l'Empire,
les

il

les avait

enfouis sans gratifier la foule. Des cours

martiales institues par sa rancune envoyaient au supplice

ennemis du

parti militaire.

Par la ville, le bruit courut que les ambassadeurs de Charlemagne, au dpart, combls d'honneurs, accompagns d'un hraut grec charg de reconnatre l'empereur d'Occident, avaient laiss entendre cependant qu'ils reviendraient bientt avec les lances victorieuses de la Germanie saxonne. On mourait de peur de l'ennemi et du tyran. Nicetas exigea le prix de sa trahison. Il prit empoisonn par ordre imprial. Ses amis accoururent en plerinage l'le du Prince implorer le pardon d'Irne. Bientt ces plerinages se succdrent sans grands intervalles. Les citoyens dpouills par les cours martiales s'y joignirent. Un va-etvient de calques, de dromons, de chalands, s'tablit de la rive l'le. On dserta la cour du vainqueur. Irne s'arrachait la maladie pour runir les mcontents. La possibilit sembla natre de reprendre le pouvoir. Elle distribua des titres de cour aux religieuses qui l'entouraient. Nicphore eut peur. De crainte que, par hasard, on ne se souvint des bienfaits de la pieuse Irne et qu'on ne la rappelt pour admi-

tombant

au mois de novembre un froid trs pre Nicphore sans clmence, mu de nulle piti, ordonna de la dporter dans l'le de Lesbos, de l'y retenir sous une garde trs troite et de ne la laisser voir de personne .
nistrer l'Etat,
,

dj sur la terre,

On

l'interna Mitilne.

partir de ce

temps, Irne n'avait plus de raison pour

LA DECHEANCP: et la mort.
exister.

io)

Elle s'abandonna toute la

rancur de sa dqu'il lui

chance, au deuil de ses espoirs. On lui fit la vie fort dure. D'aucuns affirment
fallut
filer

pour obtenir

les

aliments indispensables au

corps.

Elle se laissa dprir, sentant agoniser avec soi la fortune

de Byzance qu'elle avait voulue


sacrifi sa moralit

si

belle,

pour qui

elle avait

humaine,

et touff ses

naturelles affec-

tions.

entoure des fantmes de ceux qui avaient sucsa route, et envote de leur haine posthume, les habitants de Lesbos la considraient souffrir et lui souhaitaient la prompte dlivrance de la mort.

Comme

comb sur

Cette

femme de volont

trpassa

l't

suivant (802).

Le neuvime jour du mois d'aot, onzime indiction, I'Impratrice Irne mourut. Son corps fut transport dans l'le du Prince, au monastre de sa fondation . Elle reposa en vue de la cte grecque l mme o elle avait port les yeux au jour de ses noces impriales, en vo,

quant

le

mirage d'une splendide destine.

ANNE COMNNE

r^ vf.,

^t-^Ji^^ii v^

'V^

^JhWA'- ^ ^i>- V -.- 'i* -^r ^^^^ --^^T* -<?% jf'-W^^ -'^

I.

LES ORIGINES DES COMNNES.

famille Comnne dont La pire qui rgna dans


et

s'illustra l'histoire
la suite

du Bas-Eni
Sci-

sur le pays fabuleux de


la

Trbizonde, prtend dater son origine de


pions.

Rome des

la fin

du

sicle pass,

un chevalier de Comnne

crivit,

avec ce soin superficiel des rudits du temps, une gnalogie contestable qui n'infirme ni ne certifie les crits des

chroniqueurs. D'ailleurs, il importe peu de connatre le bien fond de hautaines revendications pour une race clbre entre toutes, de noblesse jamais discute, et si honore encore aprs la chute mme de l'Empire byzantin que le suld'appartenir cette descendance; quinzime sicle. Il allguait que le fils d'Alexis le Grand, Isaac Sebastocrator, ayant renonc jadis la religion chrtienne, par amour pour une fille des sultans, en tait devenu l'poux. Au sicle o les Comnnes parvinrent au trne imprial, on les savait depuis longtemps tablis en Asie. Leurs domaines patrimoniaux occupaient une partie du district de
tan
II se vantait
et

Mahomet

cela en plein

PRINCESSES BYZANTINES.
Castamona dans une rgion proche de l'Euxin. Sous le rgne de Basile II, ils commencrent prendre une importance
officielle.

Les ngociations diplomatiques d'un Michel


Il laissa

Comnne
fils

apaisrent des troubles en Orient.

deux

en bas ge, Isaac et Jean, que la reconnaissance du souverain ne manqua point de pourvoir. Instruits par les moines les plus savants et les philosophes ecclsiastiques, ils reurent l'ducation des hritiers du trne. On leur enseigna la
cl
le

des controverses

religieuses qui passionnaient


ainsi

alors

monde

mridional

que

les

disputes

politiques

passionnent notre
centes,

monde

actuel
sujets

de rpubliques efferves-

mais pour des


lettres

moins vains.

Plus

tard,

imbus des

de Platon, d'Aristote, connaissant un peu

d'astrologie et la science

du

palais, c'est--dire les rgles

minutieuses de l'tiquette et du crmonial, ils furent incorpors dans les gardes scholaires, y apprirent l'art de combattre et se formrent l'tude de la stratgie dj fort dvelopp. Au sortir de ces sortes de mousquetaires, on leur

donna des commandements. Le beau sang de


fit

leur race les y

paratre valeureux et prudents tour tour. Ils combattile

rent
et,

Turc,

le

Russe,

le

Sarrasin, le Bulgare et le Scythe;


les intrigues des

parce qu'ils s'tayaient l'un l'autre de leur amiti frater-

nelle, ils surent


ils

djouer

envieux

comme
trouve,

avaient su lasser le courage des adversaires.

On

en effet, dans les chroniques, que l'un pousa, l'occasion d'un des nombreux traits toujours viols au lendemain,

une princesse de Bulgarie, et l'autre la fille du Patrice Charon, ainsi surnomm pour ce qu'il avait envoy maint ennemi de l'Empire traverser les fleuves mythologiques des
Enfers.

LES ORIGINES DES COMNENES.


Ils taient

donc de grands personnages lorsque

les

chefs

de la garde armnienne, assembls Sainte-Sophie, refusrent de reconnatre Michel VI Statioticos, eunuque favori de
rimpratrice Theodora
les insurgs, se dsista
la

Paphlagonienne.

Ils

possdaient

dj une clientle redoutable, car le vieux Catacalon lu, par

en faveur d'Isaac Comnne.

On

ac-

cepta cette substitution, encore que

une

assez

beaucoup dvoilassent habile intrigue mene par les Comnnes pour ob-

Au reste, la victoire flatta le nouvel Michel Stratioticos battu, malgr son prestige militaire, tonsur et relgu au clotre, dut payer les services des convers et les frais de son entretien avec la monnaie du vainqueur qui portait un glaive grav. Nanmoins Isaac
tenir le dsistement.

empereur.

atteignit la vieillesse. Assig de scrupules religieux, et tra-

cass des ennuis du gouvernement,

il

alla se parer

Pme

mort au monastre. Son frre Jean refusa de lui succder. Ce fut un de leurs amis les plus fervents, le prodre Constantin Ducas qui chaussa les souliers de pourpre, inpour
la

signes de la dignit souveraine, et recueillit les serments des


fonctionnaires. Les

Comnnes

et leur influence

comman-

daient sous

un autre nom.

Eudoxie Dalassne, impratrice et femme de lettres, gouverna sept mois aprs la mort de son mari, puis leva au trne Romain Diognes, cause de sa beaut martiale. Mais les gardes du palais avaient toute confiance dans la famille
amie des Comnnes,
il

fallut

qu'Eudoxie, devant leur r-

volte, les dfaites et la captivit de

Romain,

laisst procla-

mel son

Michel VII Ducas, surnomm Parapinace. Ce prince laissant aux Turcs le soin de dfendre son
fils

trne attaqu par de

nombreux comptiteurs,

se dconsi-

PRINCESSES BYZANTINES.
dra publiquement par une alliance dcrie. Alexis Comnne en profita pour aider sa fortune la tte des troupes grecques. Pendant ces annes de trouble o tour tour le Csar

Jean Ducas, Ursel, le chef des gardes francques rvoltes, Nicphore Mlissne et Jean Bryenne assaillirent de leurs ambitions armes le gouvernement mal tenu en main par un empereur trop soucieux de parfaire des ambes dans les chambres secrtes du Palais, Alexis semble avoir su, d'une ruse matresse, conserver la situation prpondrante en se sacrant le protecteur asserment du trne quel qu'en fut le dtenteur. Quand l'usurpateur Botaniate envoie Michel Ducas au monastre, Alexis, l'un des premiers, porte l'hom-

mage au monarque du
Issue
,

destin.

de la famille mme de l'impratrice Eudoxie, Anne Delassne mre d'Alexis le guida en tout avec beaucoup de prudence et de sret. Il l'coutait fort. Anne
,

le dira dans ses histoires. Un fait immdiat le prouve. Ds qu'il ft entr en grce prs de Botaniate, il pria l'usurpateur de dlivrer Eudoxie, enferme au monastre par son fils Michel Ducas. Les parentes se soutenaient. Au reste, en cet empire de Byzance et durant prs de

Comnne

deux sicles, rien de grand qui ne se soit accompli par les mains des femmes crimes ou gloires. Eudoxie conduit le rgne de Constantin et de Romain Diognes, Marie d'Alanie celui de Michel Parapinace et de Botaniate. Celle-ci devait mettre au palais les Comnnes qui attendaient l'instant propice sous la garde et la vigilance de la vieille Anne Da:

lassne.

C'est de cette

mre qu'Alexis

disait plus tard

en

lui

remet-

tant la rgence au dbut d'une

campagne

Elle a form

LES ORIGINES DES COMNENES.

ii3

mon esprit. Nous n'avons qu'une mme me en deux corps. Jamais on ne nous entendit nous servir de ces mots mien ou vtre qui sont les termes de partage ou de division , Pour qu'un prince aussi fin affirmt une telle confiance, un si haut respect envers cette femme et qu'il l'avout, il la fallait vraiment suprieure et d'intelligence cratrice. Le sceau d'Anne portait l'image de la mort et celle de
la rsurrection. Il signifiait qu'il fallait profiter

tendre ses services, pour revivre dans


nitive.

la

de l'une, atrnovation dfi-

En ce hasard des vanits individuelles luttant par antagonismes de violences, dchirant la paix intrieure de leurs querelles, usant la campagne par les chevauches brutales de leurs partisans et la ville par les brusques virements de faveur et de dfaveur o la fortune trop changeante soumettait les citoyens inhabiles se vtir et dvtir des plus
diverses opinions,

Anne Delassne

sut indiquer son


le

fils

que
ple

la

patience assurerait la suprmatie. Le jour o


le

peu-

trs fatigu

de ces misres chercherait un caractre


il

ferme qui
la

guidt,

trouverait Alexis, loyal serviteur de

Loi

et

hors des comptitions.


le

Anne Dalassne

lui apprit

attendre.

Elle prit

maniement des

affaires, crivit sa petite-fille,

dans un ge o, le corps commenant s'affaiblir, l'esprit est dans sa plus grande vigueur et la prudence dans sa plus haute perfection; dans cet ge o, non seulement, on parle
plus facilement que les jeunes gens, mais o on agit plus utilement. On l'avait regarde, ds les premires annes de
miracle; et on s'tait tonn de voir dans la fleur de sa jeunesse, une sagesse qui ne se rencontre pour l'ordinaire que dans la maturit, et qu'elle
sa vie,
qu'elle et,
PRINCESSES BYZANTINES.

comme un

114

PRINCESSES BYZANTINES.

la fit remarquer sur son visage tous ceux qui avaient les yeux assez perants pour la reconnatre . L'austre matrone prvit tout de suite que ce rgne d'u-

surpateur devait clore la srie des

aventures politiques

bruyantes. L'avarice extrme que montra, ds son avne-

ment, Ncphore Botaniate, n'pargna point mme les richesses liturgiques. C'tait la profanation de ce que les Byzantins avaient de plus cher au cur, l'orgueil de leurs instincts indignes, le motif suprme de leurs amitis, de leurs haines, de leurs ruptures, de leurs alliances, toute la
vie d'alors.

Aux
et

jeux du cirque,
victoires

les

Verts
les

et les

Bleus reprsentaient

toujours les uns l'orthodoxie,


les

autres l'hrsie la

mode;

des chevaux de l'une ou l'autre faction

taient dterminantes
agissait

pour conclure

si

la

prescience divine

dans
et les

la

substance humaine du Christ cinq mois

avant

les

gnards;

couches de la Vierge. Parfois on tirait les poibornes de l'arne s'ensanglantaient pour des
faisait
et

motifs pareils. Certains jours, l'annonce d'une prdication

encore inoue
tacle des

brusquement quitter au peuple


:

le

spec-

chars

des chevaux

il

courait l'immense

Sainte-Sophie couter d'un prcieux solitaire ou d'un prince


ecclsiastique les spcieuses thories artistiquement compli-

ques pleines d'images fortes et de bravoure oratoire fort semblables la rhtorique chre aux prdicateurs clbres du sicle de Louis XIV. Enfreindre le respect d aux symboles chrtiens en ces poques de foi militante, devait aigrir le caractre du peuple. Trs indiffrent pour les lois conomiques et lev dans le culte, il attribuait ses maux la colre du Christ

LES ORIGINES DES COMNENES.


que ne
le

ii5

satisfaisaient point les

palais et
la

honneurs rendus. On accusa l'Empereur d'ignorer les rites propres reconet

qurir

grce

on

le

dclara incapable d'exercer sa mis-

sion puisque Dieu reniait le sacrifice de son peuple.

Anne Dalassne prvit la dchance prochaine de Nicphore. Elle avisa aux moyens de lui succder et de maintenir le pouvoir dans une stabilit plus sre.
Pour lgitimer son coup de force, le tuteur des fils de Michel Ducas, avec
rit.
il
il

s'tait

proclame
de devoir
desseins,

la feinte

leur remettre les souliers de pourpre au jour de la majo-

Comme

sanction

de

la

certitude

de ses

avait pous la

femme de son

prdcesseur, cette Marie

d'Alanie en faveur de qui les chroniqueurs du temps puisent les plus folles comparaisons des dithyrambes. Le Csar

Jean Ducas avait cru que cette belle femme lui garderait quelqu'influence dans la nouvelle cour, et il avait pouss vers ce mariage qui conserva la couronne dans sa famille. Le soin d'apaiser les troubles publics de la rvolution ne justifiait pas seul un tel choix, puisqu'Eudoxie avait entrepris d'unir sa fille Zo au vainqueur. Cela eut li les partis extrmes. Jean Ducas s'y opposa fermement. Cet homme de volont opinitre qui avait machin le malheur de Romain Diognes, la dchance d'Eudoxie et le couronnement de son neveu Michel, parvint encore supplanter l'ambitieuse

femme

de lettres en rpandant sur Zo d'adroites ca-

lomnies. La princesse

Anne Comnne,

si

chaste en ses crits,

dclare ne pouvoir les rapporter sans offenser sa dignit

d'historienne et de porphyrognte.

Marie d'Alanie, soutenue par tant d'intrts divers,


souci

le

de pacifier

les partis

et

l'ambition individuelle du

ii6

PRINCESSES BYZANTINES.
et

Csar, ne tarda point conqurir la premire place


rgir
le

gouvernement. Sa merveilleuse sduction, les murs faciles des femmes d'honneur qui l'entouraient lui permirent de seconder ses vues Taide de dvouements virils. Ce que son mari perdit par sa cupidit, elle le retrouva par sa galanterie. Bientt il y eut deux cours au palais, et la moins nombreuse fut celle de l'Empereur. Anne Delassne n'ayant pu applaudir le mariage de Zo, se tourna vers la faveur de Marie. Elle admirait que la politique de cette jeune femme et su faire chouer ses plans; elle
lui

mena son

fils.

Selon

les conseils
11

maternels,

la

souplesse

d'Alexis lui attacha l'Impratrice.


sa foi.

sut plaire.

De

meilleures
re-

attentions que les hautes charges de la cour rcompensrent

Aprs

qu'il eut

combattu

et

vaincu

les

gnraux

de mettre profit l'impopularit de Botaniate, nulle raison ne subsistait qui empcht Marie d'Alanie d'adopter son amant, sauveur du trne. La chose se consacra sans le moindre scandale. Anne Dalassne avait prpar
belles avides

durant l'absence de son fils. La dignit de Grand Domestique le rcompensa en outre de ses victoires. Il tenait le comble de la faveur. Son astuce fminine, sa grce, ses exploits de paladin, l'lgance de sa tenue magnifique et sa chevelure longue lui prtaient un prestige indles esprits

niable.

On

l'envia.

On

le desservit.

Botaniate averti qu'Alexis s'alliait plus troitement les gnraux et les officiers, se rendit aux raisons des dnonciateurs
(i).
Il

imagina

que

les

Comnnes

voulaient

lui

(0 Basile et leurs charges.

Germain, eunuques barbares qui prtendaient ne point perdre

LES ORIGINES DES COMNENES.

117

prendre l'Empire. Revoyant tout le chemin glorieux par eux parcouru en quelques annes, il rsolut de leur ravir les chances d'atteindre le trne. On prpara tout pour se saisir de cette redoutable famille avec l'intention de priver les principaux de la vue et d'enfermer au monastre les

femmes et les clients de marque. L'amour est excellentgardien, disent les contes du temps. Marie d'Alanie ne manqua pas de connatre les dispositions
hostiles de l'Empereur. Elle prvint Alexis qui
fit

inconti-

nent avertir sa mre. Anne Dalassne jugea le moment opportun pour revendiquer le trne en quelque sorte concd jadis aux Ducas, et seulement pour l'intrim, au temp s

du premier Comnne.
en tous lieux
clients d'Alexis
le le

Elle s'empressa de faire


la

souvenir de

cession temporaire.

proclame r Les
lui plaisait

parurent annoncer qu' la mort de Botaniate


s'il

trne imprial revenait de droit leur chef,

d'y prtendre; que

mme,

le

souverain actuel ne gouvernant

qu'en qualit de tuteur des hritiers Ducas, son titre pouau fils des Commnes. L'vidence du raisonnement ne laissa pas que de convaincre le peuple irrit contre le sacrilge. Marie d'Alanie invait tre pass de suite

formait
seil

la vieille

Anne de

toutes les choses convenues au con-

du

palais.

Lorsqu'elles surent les excuteurs

mands

et

les
la

gardes prs d'agir, elles convinrent qu'Alexis quitterait


nuit

mme Byzance
rendue

avec sa clientle
par
les

et

rejoindrait les

troupes nagure victorieuses sous son


fuite

commandement. La

fut

commode

grandes prcautions de

secret auxquelles se trouvait contraint Botaniate. Trs in-

quiet

du prestige de ses comptiteurs, il n'osa les frapper publiquement ni mme leur donner l'veil par une surveil-

ii8

PRINCESSES BYZANTINES.

lance affiche. D'autre part,

comme

les

Comnnes continu-

rent de paratre la cour et qu'ils y faisaient orgueilleuse figure avec la foule des courtisans empresss vers le triom-

phateur probable du lendemain, Nicphore ne savait de prodre assez fidle sa personne pour encourir la colre

publique

afin d'accomplir les intentions impriales.

On
lui

profita de l'hsitation souveraine

pour prparer le d-

part des conjurs. Marie d'Alanie avait elle des gens qui
ses desseins

annonaient d'heure en heure l'esprit de l'Empereur et nouveaux. Il fut entendu qu'Alexis vainqueur

pouserait l'Impratrice dlivre par quelque prtexte eccl-

Delassne gens qu'elle allait faire ses dvotions l'glise de saint Nicolas-Evque. Ses hommes l'accompagnaient pour l'aidera ce vu. Mais en chemin, ils l'abandonnrent, et furent trouver Georges Palologue, un de leurs partisans, qui ils dclarrent leur rsolution de se lever contre Botaniate. Aprs quelque hsitation, Georges Palologue se joignit eux, sous la promesse que ne marchanda point Alexis, d'lever la nice de Jean Ducas, Irne, la dignit impriale, en l'pousant ds son
la nuit,

siastique de Nicphore.

Au milieu de

Anne
les

quitta son palais avec les

femmes, en avisant

succs.

Cela convenu,

la

nouvelle troupe alla rejoindre les femmes

l'glise de saint Nicolas

elles priaient

dans

les

lumires.

Anne Dalassne embrassa Georges Palologue


pas
l'asile assez sur,

qui ne jugeant

voulut qu'on ment tout ce

monde

Notre-Dame des Blaquernes.


Les Blaquernes formaient le plus remarquable quartier de Byzance. On l'appelait ainsi parce que jadis il consistait en un champ couvert de fougres. Plus tard, les empereurs y

LES ORIGINES DES COMNENES.

119

avaient construit de vastes et beaux difices, palais, glises.


Celle de

Notre-Dame
les

tait rvre

et clbre entre
ils

toutes.

Comme

conjurs s'y rendaient,

sides de l'empereur.

Mais Anne

rencontrrent des Dalassne tira de sa mante

lacroix impriale de Marie d'Alanie et devantce sauf-conduit

indniable,

il

fallut la laisser

avec son cortge. Elle renou accomplir.

vela d'ailleurs l'explication

du vu nocturne
une curie o

Prs des Blaquernes,

il

tait

les

chevaux

les

plus vites de l'Empire se trouvaient gards pour le service des courriers. Palologue y pntra avec ses hommes et,
les jarrets de ces animaux; psaumes chants d'ensemble, remis leurs familles la Vierge, ils gagnrent la campagne. Aussitt Alexis crivit au Csar Jean Ducas Nous avons apprt un festin dont les mets, comme nous croyons, ne seront pas mal assaisonnes. Si vous avez agrable de prendre votre part de la bonne chre, faites-nous la grce de venir
ils

coups de sabre,

couprent

puis, ayant, par des

en diligence

neveu du Csar pntra dans sa tente et lui annona la rbellion d'Alexis, il reut une tape pour avoir veill son oncle avec de pareilles sottises. Mais Jean Ducas ayant lu et relu la missive, monta cheval une heure aprs et cria par le camp qu'il fallait courir saluer le nouvel emle

Quand

pereur Alexis Comnne.

En

route,

il

enleva

Byzance

l'or

le bagage d'un percepteur qui portait de l'impt, en lui disant qu'il se trompait

de route, que l'Empereur n'y tait plus, et, aprs avoir convaincu aussi quelques Turcs mercenaires, il vint auprs d'Alexis avec l'hommage de ces hommes et de cet
argent.

PRINCESSES BYZANTINES.
La conversion du Csar au nouveau
lion, la

parti activa la rbel-

consacra d'une sorte de cachet officiel. Les troupes accoururent en foule vers la faveur du jour. L'arme tout acquise Alexis le vouait la pourpre. Aussi son frre Isaac
ayant voulu pour soi la couronne, le Grand Domestique l'embrassa devant les soldats et dit qu'il la lui laisserait de grand cur. Mais la foule arme menaa Isaac de mort, et il s'empressa de chausser lui-mme Alexis des souliers de pourpre.
L'habilet du nouvel empereur lui concilia tout le monde. Bientt des tratres htifs lui livrrent la ville de

Constantin.

Ceux qui
et

tinrent

pour Botaniate furent

fort

maltraits. Les vainqueurs se payrent par le pillage des

choses sacres

profanes.
dit

Les grands mmes,

Anne Comnne en contant

plus

tard l'attaque des croiss, se souvinrent que la ville avait t

Comnnes, et ils apprhendaient un funeste retour qui ft comme le chtiment des cruauts qu'ils avaient exerces en ce temps-l . Pour que l'impeccable pangyriste d'Alexis se permit une
autrefois prise pareil jour par les

apprciation semblable sur les actes des partisans paternels,


il

fallait

que

la justice

publique de Byzance et ds long-

temps

fltri les

excs de ces heures historiques.

>J^Jf^^^^'>^X^^ >?fe'>^'>!5(&'>x^

>^

ALEXIS ET IRENE.

Les

galres

du prtendant vainqueur envahissent


les rives.

le

port

de Byzance. Des difices fument sur

Les der-

niers amis de Botaniate combattent malaisment dans les

rues troites o la populace hostile les harcle de flanc. Les


points fortifis que l'on
tiales

compte tenus par

les

troupes pala-

cdent un un sous l'effort des triomphateurs qui ne rencontrent plus une rsistance prjudiciable aux intrts du

lendemain. Les soldats passent, centurie par centurie, aux tendards de l'empereur nouveau, et les prtres, dans les basiliques, supplient le Sauveur pour la chute du tyran Nicphore qui les dpouilla. Les dernires chanes tendues entre les mles ont t dtaches par des mercenaires venus au plus fort parti, et les vaisseaux de Palologue dardant des vergues les carreaux et les traits de mtal rougi, nettoient
les jetes

de leurs suprmes dfenseurs.

Les rames abattues en cadence aux flancs des carnes carlates et dores immergent les malheureux qui se dbat tent sur les eaux. Dj les proues aigus vont heurter les architectures du palais Bucolon, et les antennes abaisses

PRINCESSES BYZANTINES.
raflent les

marbres polis de
la

la petite
les

anse o

il

baigne.

Comme un
le

merveilleux prsage,

matelots d'Alexis saluent

groupe sculptural de

premire terrasse, on y voit un

lion qui,
la

une

patte sur la corne d'un taureau, lui enfonce dans

gorge ses dents formidables. couverte du bandeau imprial, la main cache par son manteau pareil aux dalmatiques des diacres, s'avance avec le glaive nu, des serviteurs relvent les plis de sa robe pour montrer au peuple les souliers de pourpre. Les tendards se drapent dans les airs avec les figures brillantes des saints aux grandes auroles gemmes, de la Vierge au visage de satin blanc, aux yeux de saphirs conquis dans les mosques du Sultan et purifis par un patriarche martyr. En bas, la bataille houle plus sourde, tous bruits d'enthouAlexis la tte

siasme apaiss,

les

l'invitable mort, les


la scurit dfinitive.

vaincus ne cherchant plus qu' retarder vainqueurs qu' gagner au plus vite

Alors Palologue du haut du chteau de sa galre fait sonner les trompettes. Les combattants lasss s'arrtent et les hrauts commencent proclamer les formules qui investissent Alexis Comnne et sa famille de la souveraine puissance. Lorsque lui-mme arrive exprimer les noms d'Alexis
et d'Irne,

Empereur, Impratrice,
faire,

les

Comnnes

lui crient

de n'en rien
d'Alanie

se rappelant la

promesse
et

faite

Marie

et le

pacte conclu entre elle

Anne

Delassne.

Mais Palologue se trouvant la tte des hrauts et seul capable de faire une proclamation efficace, s'obstinait
Joindre les deux

noms

sans craindre d'allguer qu'il avait

soutenu la fortune du Grand Domestique uniquement pour porter au trne Irne Ducas, la nice du Csar.

ALEXIS ET IRENE.
Et
le

I23

peuple rpta aprs Palologue les

noms

d'Irne et

d'Alexis; et la ville entire quasi pacifie consacra par les

acclamations d'usage cette alliance des deux plus hautes familles de Byzance.

Cependant les princesses attendaient dans l'angoisse. Au fond du gynce, l'Impratrice Marie, gardant son fils Constantin Porphyrognte, craignait pour lui, pour elle, un retour offensif des amis de Botaniate, instruit de tous les dtails
de la conjuration. La mort possible d'Alexis et pu rompre galement les projets. Surveills dans un btiment imprial,

Anne Dalassne
liers les tnt

et ses

enfants redoutaient aussi les conjonc-

tures nfastes, bien que la respectueuse sollicitude des ge-

sans dissimulation au courant des pisodes de

la rvolte.

Ils finirent

par livrer

le

palais l'enthousiasme

du peuple venant saluer la famille du triomphateur. Q.ue vous avez agi prudemment, La foule chantait
:

Alexis, le samedi tyrophage, et que, le jour suivant,

vous

vous
des

tes

heureusement chapp
des Barbares insidieux!
les

comme un

pervier rapide

filets

C'tait la victoire.

Mais quand
vainqueur,
tenait, elle

proclamations

officielles

eurent t rela

nouveles, Marie d'Alanie, abandonne par la politique du


se plaignit

amrement. Anne Dalassne

sou-

supplia Alexis d'observer ses promesses. Elle

ordonna au fils d'obir. Puis, lorsqu'il eut fait comprendre que cette concession aux Palologues et au Csar avait valu le succs, elle ne songea plus qu'aux moyens d'empcher
la

conscration religieuse de l'union nominale.


Il

semblait funeste cette haute politicienne de dlaisser

les

dvouements de

la veille,

de tromper

le juste

espoir de

124

PRINCESSES BYZANTINES.

que son intelligence des choses gouvernementales avait maintenu au pouvoir malgr la plus terrible rvolution et l'impopularit de deux poux galement odieux leurs sujets.
celle

La perdre
liaire

et la trahir tait s'aliner le

plus prcieux auxises

pour

les affaires futures et le

nombre important de
il

fidles.

D'autre part, on ne pouvait se mettre Fencontre


avait fait paratre en

des desseins du Csar Jean. Assez

brisant Eudoxie, Diognes et leur descendance,


fiert

comment

sa

ne souffrait point d'obstacle

la

fortune de sa famille.

Lui
les

seul,

en

somme

avec l'aide de ses partisans avait port


le

Comnnes au

trne. S'il eut gard sa foi au Botaniate,

sort n'et sans doute pas favoris les

mmes

bannires.

Encore

qu'il reprsentt ces

arguments

la mre, Alexis

prfrait suivre

comme
les
:

plus conformes sa passion les conles

seils qu'elle offrait. Il

aimait profondment Marie d'Alanie

non moins pour veilles du corps

avantages de l'esprit que pour

mer-

chevelure blonde, peau trs blanche.


,

Les yeux, crit Anne Comnne taient semblables ceux d'un pervier et ils tincelaient dans ses sourcils comme le joyau dans l'or qui le sertit... Elle tait comme la neige... Aucun peintre, ni Appelles, ni Phidias, n'et jamais form une pareille image... La tte de Mduse chan-

geait en pierre qui la regardait; le corps de l'Impratrice


ravissait
Si l'on

en admiration

compte avec l'exagration de l'historienne, on ne pourra nier que le portrait de sa mre Irne, la rivale de Marie, compos en termes bien moins emphatiques, dnote Elle n'avait pas aussi une plastique moins remarquable ni long comme les le visage rond comme les Assyriennes
:

Scythes. Ses regards avaient quelque chose qui tait tout

ALEXIS ET IRENE.
ensemble
donnait
la

12b

et

agrable

et terrible,

de sorte que
l

si

sa

douceur

hardiesse de lever les yeux, Sa Majest obligeait

aussitt de les baisser .

Ce sont

des qualits morales se

traduisant par des effets d'attitude plutt que de prcises


explications sur les charmes naturels de la femme. Or,
il

importe de noter qu'Anne aimait fort sa mre, sa protectrice dans les heures difficiles contre les intentions politiques de l'Empereur Alexis et de son fils Jean. La pangyriste n'et
pas

manqu,

si

elle n'avait craint

une trop grosse


l'clat des
la

offense

envers la vrit publique, de rehausser

vertus

maternelles par une description magnifique de

personne.

Son poux, qui avait reu la mme moins la louange l'Impratrice.

aide d'Irne, pargna

l'poque du mariage,
le

Irne tait

une insignifiante

fillette

de quinze ans, empreinte seulement de l'extrme pit


principal de l'ducation byzantine. Les alrecueilli

qui formait
taient

lures invtres par l'habitude d'une grande dvotion pr-

aux personnes nobles une sorte d'extrieur


qui signifiait
la

austre, roide et digne

distinction et la

naissance. Les tableaux de l'poque, les images des saints, conservent l'expression de cette manire de tenue.

De

srieuses raisons engageaient

Anne Delassne
de

en-

traver l'action ecclsiastique

du

patriarche. Elle tait certaine


la politique et

de servir en

mme temps par son indulgence maternelle.


Le
pontificat avait alors

l les intrts

pour

titulaire le patriarche

Cme.
et

Anne Delassne commena

par lui insinuer qu'il

trouver un prtexte canonique

pour refuser l'investiture de l'Impratrice Irne. Malheureusement lui aussi suivait la fortune des Ducas. Il leur devait son rang. La mre

125

PRINCESSES BYZANTINES.

d'Alexis, constatant l'inutilit de ses dmarches, le contrai-

gnit par mille misres se dmettre de sa charge.


Il lui fallut bien cder. Il annona sa prochaine retraite. Auparavant, affirma le malicieux vque, et comme dernire crmonie imposante o il lui serait glorieux de pa-

ratre encore

il

voulait prsider le

couronnement des per-

sonnes impriales. Aucune menace ne le dtourna. jour solennel. Marie Il officia dans Sainte-Sophie au d'Alanie garda quelque temps sa position au Palais jusqu' ce que Jean Ducas l'en fit sortir avec son fils parachevant ainsi la ruine commence par quelque dpit secret contre cette belle femme qu'il avait lui-mme marie Botaniate. L'usurpateur fut, selon la coutume, tondu et clotr. Facilement rsign ce sort commun aux hommes politiques de l'poque que le succs ne suivait pas, il se contenta de remarquer comme l'abstinence des viandes lui serait incommode quant au reste ce lui vaudrait peu de peine . Le petit Constantin Ducas obtint le titre de Csar et l'honneur de porter les souliers de pourpre. On donna le
:

palais de

tion

Magnaure sa mre par respectueuse compensadu prestige politique perdu.


,

Le patriarche Cme se dmit dfinitivement de sa charge. L'eunuque Eustrate Garidas lui succda. Mais au bout d'un certain temps, comme il se laissa battre dans un synode par la dialectique d'vques dissidents, on lui donna pour successeur Nicolas le Grammairien. Ports des offices du palais de si hauts emplois, les eunuques demeuraient, pour leurs bienfaiteurs, les plus fidles des fonctionnaires. On les faisait venir trs jeunes de Lorraine,

pays sans cesse

pill

par les soldats de toutes races

ALEXIS ET IRENE.
accourus pour batailler
l

ternellement. C'tait excellent

butin aux fourrageurs que ces enfants aussitt destins servir les patriciennes et les princesses dans le gynce, par

convenance. Leur peau blanche constituait leur valeur. On vendait fort cher. Ds leur arrive Byzance, des matres en tous arts leur ornaient l'esprit et le langage. Par la puret de leurs voix, ils formaient les churs sacrs des
les

basiliques chrtiennes et des chapelles impriales.

Beaucoup

gagnrent la rputation de parfaits musiciens, de rhteurs sans dfaut de savants et de casuistes couts par le monde. Vers la vieillesse, ils prenaient l'habit monastique et sanc,

tifiaient

ligents

par une fin difiante leur vie chaste. Les plus intelou mieux les plus habiles acquraient des emplois de
Ils

dignitaires, de ministres; et plus d'un releva l'Empire, le

sauva du dsastre toujours imminent.


assist, hors les passions

semblent avoir
prcieux spec-

humaines, sages

et

romaine que Byzance, de l'avoir pleure, retarde, transcrite sur le velin des chroniques monastiques dans l'humilit du corps et la splendeur de l'me compatissante. Les choses de l'Etat rgles pour le nouveau rgne, Alexis commena de jouer son rle de potentat, de publier de fires proclamations o il traitait de roi le souverain imprial d'Allemagne et le rappelait, par crit, ses devoirs
tateurs, cette dsagrgation de la puissance
fut

de vasselage;

Pape d'vque hrtique et donet aux Sarrasins, lui juste propritaire d'un territoire gure plus tendu que la Turquie actuelle et beaucoup plus menac. A ses amis, son entourage, il prodigua les litres, en inventa mme de nouveaux, entre
il

qualifiait le

nait des ordres

aux Scythes

autres celui de Sebastocrator qui. plac au-dessus de celui

,28

PRINCESSES BYZANTINES.
jusqu'alors
le

de Csar,

plus proche du
et

titre

imprial,

devait rabaisser l'orgueil

l'influence

du turbulent Jean
ext-

Ducas.
Car, outre les campagnes

mener contre l'ennemi

rieur rarement vaincu, Alexis

Comnne

dut, ainsi que ses

prdcesseurs lutter sans cesse contre les adversaires du

dedans, les mauvais esprits , comme les appelle sa fille Anne, ceux que ne contentaient pas entirement sa ruse et sa politique. Cependant plus avis que les autres empereurs, il sut les mater et les tenir de longues annes jusqu' ce que la mort la plus naturelle le vint soustraire leurs embches et au faix d'une vieillesse maladive. Anne Dalassne craignit l'influence d'Irne qu'elle sentait fire,

experte politicienne avide de savoir et toute d-

voue la gloire d'Alexis. Lui avait suppli officiellement sa mre de continuer rgir les destins de Byzance; et,

comme

la

vieille

princesse

facilitait
il

et

encourageait ses

amours avec Marie d'Alanie,

partageait sans dfiance son

injuste prsomption contre Irne Ducas.

Cependant la naissance d'une fille consomma l'alliance morale des poux. De grandes rjouissances la signalrent. Des crmonies
la clbrrent.

Un

miracle l'avait prcde.

^^ ^^ *^\

i^^

*^^ *V^ ^^ **^ *^^ *^^ *^^ *^^ *^^ *^^ m^^ ^^ ^^ ^^ *^^

1^^

lli.

- ENFANCE
le

D'ANNE COMNNE.

Anne le conte elle-mme. depuis ou dire ma mre que sentant les douleurs de l'enfantement trois jours avant qu'Alexis ft arriv

Voici

miracle.

... J'ai

Byzance o

il

revenait aprs tant de guerres termines,


:

elle fit le

signe de la croix sur son ventre et dit

Reste,

petit enfant, et attends le retour


tiaire, sa
(c

de ton pre

La Protoves:

en colre et lui reprsentait son pre reviendra devant un mois et si vous pourrez souffrir si longtemps les douleurs qui vous tourmentent . Cependant l'ordre de ma mre fut suivi d'une parfaite obissance. Par l, mme dans le sein matermre,
la reprenait
si

Vous ne savez

nel,

mon

obissance envers mes parents pour l'avenir tait

suffisamment indique. Car ds que j'eus l'ge d'adolescence et que je commenai goter la sagesse des prceptes, je devins trs aimante pour ma mre et mon pre. Tous ceux qui me connaissent peuvent tmoigner de la
vrit de

mes

allgations; et
j'ai

il

m'est ais de

les

confirmer
j'ai

par

les

travaux que
.

supports, par les hasards que


et

courus, par l'honneur


leur service

par la vie que

j'ai

exposs pour
Q

PRINCESSES BYZANTINES.

i3o

PRINCESSES BYZANTINES.
et

Le cant religieux

moral de l'poque s'affirme ds ces

lignes de l'historienne.

Pour l'obissance

passive, les chroni-

queurs nous apprennent qu'elle conspira contre son frre, successeur voulu par Alexis, et qu'avec Irne, elle tracassa l'agonie du pre pour obtenir que la souverainet passt son mari. Ce doit mettre en garde contre ces protestations de belle tenue. Sitt ne, l'enfant fut fiance Constantin Ducas, fils de Marie d'Alanie. C'tait une dfrence de compensation. Les acclamations publiques retentirent par ordonnance du Palais, sur ces deux noms unis et dsigns dj pour hritiers du trne. Immdiatement aprs l'Empereur, on cita dsormais Constantin en ces acclamations; il marchait dans les cortges le second; il souscrivait en rouge les donations, de l'encre spciale rserve aux seings de la Majest souveraine. Honore de la couronne et du diadme publiquement, Anne partagea cette gloire avant que de savoir parler. Cette acclamation, crit-elle, tait peut-tre un prsage du bonheur et du malheur qui me sont arrivs depuis . Anne Comnne parut au monde le deuxime jour de dcembre io83, deux ans et demi aprs le couronnement d'Alexis et d'Irne, le samedi, jour consacr par l'astrologie aux influences de la plante Saturne qui prside aux uvres de rancune, de vengeance. La princesse allait, toute sa vie, souffrir de cette conjoncture nfaste et se lamenter dans la mmoire de ses ambitions dues, en gardant une rancune envieuse pour ceux qui les
, (c

avaient abolies.

Au

reste, cette

Comnnes. Au

anne de io83 n'aida point la fortune des mois de fvrier, Robert Guiscard s'tait em-

ENP^ANCE D'ANNE COMNENE.


par de Durazzo.
et les
Il

i3i

avait fallu montiser les statues saintes

glises pour payer la solde arrire des troupes refusant de combattre nouveau contre les Normands vainqueurs, sans tenir la scurit de leur salaire.

ornements des

Bien que le synode eut consenti ce sacrifice officiellement, haine du peuple et du clerg s'tait leve aussitt contre les volonts gouvernantes, Lon, vque de Chalcdoine, dclarait les images vnrables en leur matire mme. La
la

d'obir au sentiment dans l'excution de cette mesure. Elle songeait avant tout l'ennemi menaant; et ce lui valut tout le poids de la colre gnrale. Malgr les supplications de l'Empereur, elle ne put se dispenser de prendre retraite au monastre de Pentepopte, de renoncer aux choses de la politique. Elle mourut l, une anne avant son autre fils Isaac, celui qui avait attach les brodequins de pourpre aux pieds d'Alexis. Cependant la sdition ne s'apaisait pas. Bien que l'on et fondu les portes d'argent de Chalcopratie qui reprsentaient les 12 ftes du Seigneur, 25oo Pauliciens de l'arme grecque se retirrent Philippopolis. On s'occupa de les rduire, et l'Empereur s'accorda une sorte de triomphe pour la petite victoire gagne sur eux la veille du jour o naquit sa fille. Ce lui sembla porter meilleure chance. Il parvint, dans l't de 1084, rduire au silence les revendicateurs du clerg et exiler Lon de Chalcdoine. On dcouvrit une conspiration de dignitaires; on en punit les auteurs. L'Empereur conut une grande affection pour la petite Anne. En mme temps, l'Impratrice Irne s'insinuait dans les conseils de l'Etat, se montrait dj fort apte reprendre

fermet d'Anne Dalassne dfendit

populaire

et s'obstina

i32

PRINCESSES BYZANTINES.

la

perte, outre

la trouver exaccorda plus d'attentions; et une fcondit rcente, bientt accrue d'une autre fille, d'un fils, russit la lui rendre respectable.

tche de sa belle-mre. Alexis surpris de

que

trs pieuse, lui

Irne choya ses


qu'ils lui

enfants pour ces

valurent. L'ane dut prendre la

honneurs inesprs bonne part des

cajoleries.

Comme
mre,
elle

sa

venue au monde marquait le bonheur de sa conserva dans la suite l'extrme gratitude que
toile lui

l'Impratrice lui tmoignait ds lors.

Mais
que
les

la

mauvaise influence de son

imposant un

caractre morose, elle ne cessa de se plaindre et de prtendre

toutes manires

comme

premires annes mmes de son enfance ptirent en N'ayant pas t leve dans la mollesse les autres personnes de ma condition, mais ayant t
:

exerce ds

mes premiers ans par des peines


je

et

par des disni

grces continuelles,
d'afflictions.

n'ai

jamais

manqu de douleurs
je

Les choses de

mon

corps,

ne

les

veux dire

moi-mme, les fonctionnaires du gynce les rappelleront. Quant aux maux intrieurs qui m'assaillirent avant que je
fusse sortie de la huitime anne,
il

faudrait avoir pour les


la v-

conter

la facilit d'Isocrate,

l'loquence de Pindare,

hmence de Polmon, la muse d'Homre, enfin mme la lyre de Sapho ou une autre facult similaire au gnie de ces
auteurs

Son crit s'tend avec complaisance en une phrasologie non moins pompeuse sur la violence des infortunes par elle
subies, encore qu'elle n'en prcise aucune.

Sans doute voulait-elle entendre par


avaient atteint sa famille,

les

calamits qui

comme

les incessantes

conqutes

ENFANCE D'ANNE COMNENE.

i33

des Normands. Les Grecs toujours vaincus perdaient chaque mois quelque district. Il n'tait de repos qu'aux rares mo-

ments o

le

chef des

Normands

rappel en Italie par des

attaques tentes contre son territoire laissait fort peu de

troupes sur

le sol

de l'Empire grec. Aussitt ses soldats se

mme passaient, avec armes et bagages au service d'Alexis, moyennant quelque forte somme. Le plus grand malheur qui atteignit Anne dans sa jeunesse fut la mort de son fianc, Constantin Ducas, qui, selon l'archevque Romualdus Solermitanus, prit la fleur de l'ge dans un combat contre Robert Guiscard. Jamais d'ailleurs il ne devait s'unir en fianailles heureuses. Jadis la suite d'un trait, l'Empereur Michel Parapinace, son pre, l'avait destin Hlne, fille de l'ennemi Normand. On avait mme envoy la princesse Constantinople pour qu'elle s'instruist dans la langue grecque, et dans le crmonial compliqu du Palais. C'tait coutume d'attirer ainsi la cour byzantine des princesses barbares fiances aux fils des empereurs afin de leur donner l'unique ducation que les Grecs reconnussent biensante pour une despona. Mais Botaniate avait renvoy Hlne son pre, ce qui amena la reprise des hostilits, au cours desquelles Constantin semble avoir trouv la mort, trs jeune. Anne hrita de ses matres, de ses prcepteurs, par une pit de la mmoire, voulant s'orner l'esprit de cela mme
laissaient vaincre et

qui avait constitu l'ducation intellectuelle du jeune Csar, et en les mmes formes.
Elle reut

donc un enseignement
et elle

viril,

connut Homre,

Platon, Pindare, Aristote, toute la littrature ancienne de


la

Grce olympique,

y ajoutait de constantes tudes

i34

PRINCESSES BYZANTINES.

sur l'astrologie dont les mrites contests par certains esprits


ecclsiastiques avaient reu cependant lors de la

mort de

Robert Guiscard une clatante confirmation. Alexis gardait auprs de lui un Athnien qui passait pour devin expert, bien que ses prdictions n'obtinssent que de rares sanctions de la ralit. Cet homme ne convainquit pas la princesse, car, au cours de ses crits, Anne ne cesse de se moquer de ceux qui ajoutent quelque foi aux diseurs de prsages. Les mathmatiques furent un grand agrment pour
cet esprit ferme, angulaire, sec. Elle chrit et cultiva surtout
les

catgories

scolastiques qui

faisaient de

la

rhtorique

d'alors

un

art divis, catalogu, plein de dfinitions et de

rgles sans autres fondements srieux

que

les

scrupules

ma-

niaques d'une pdagogie minutieuse.

L'loquence des moines catchistes qui l'induisirent aux la transforma point en une de ces saintes de l'poque que le mysticisme anmiait au fond des clotres. Elle parat n'avoir pris de tels enseignements que ce qu'il seyait d'en connatre pour la tenue de son rang. Plus
beauts religieuses ne
tard,
si elle

manifesta contre certaines hrsies inopinment

closes, celle des Bogomiles, par exemple,

on comprend que
le

sa ferveur les rfuter tait de l'enthousiasme scientifique.

Dans un temps o

les factions

rpandaient

sang pour

soutenir les plus insignifiantes propositions liturgiques, elle daigne peine combattre, prcepte prcepte, les thories
des rvolutionnaires,
et

elle

se contente de les juger avec

mpris en une apprciation de haut esprit tonn de voir les gens susciter tant de tumulte pour difier des niaiseries. Tout autrement parlaient les Pres de l'glise dont l'me combattante se vouait la dfense du dogme et de sa puret.

ENFANCE D'ANNE COMNENE.


Entre
les

i35

temps des

dfaites successives qui

jours de l'Empire byzantin,

marquent les on ne s'occupait pourtant la


et

cour que de ces querelles monastiques. Irne


appelaient tout novateur, s'efforaient de
droit canon; et c'tait, sous les
et les
le

Alexis y

ramener au

mosaques miraculeuses
cerclant les ligures

auroles superbement

gemmes
et les

peintes des Saints rigides, d'pres et interminables discussions

les

grands, les vques


la

gnraux s'efforaient
au feu de
l'h-

de briller pour conqurir

faveur impriale.

Gnralement

cela se terminait par l'envoi


foi

rtique irrductible; les cas de

prs qui entranassent la


la Loi.

demeurant les seuls peu peine de mort pour qui faillissait

Quel deuil au Palais quand on apprit que l'Empereur


avait perdu
le

Voile de
les

la

dans un combat contre


L'esprit entier

Vierge qui servait d'tendard, Petchngues!

l'occupation des courtisans.

conformait pas gnait prendre cause dans l'change des anathmes.

d'Anne Gomnne se droba facilement Le calme de sa nature ne se un tumulte de telles discussions et rpu-

Cependant

la

Crte se rvoltait. Les Turcs torturaient les

plerins et les voyageurs. L'Hellade flambait sous la torche

des partisans de Zarchas.

Nicphore Diogne essayait, sur


par une servante, une premire

les instigations

de l'Im-

pratrice Marie, d'assassiner Alexis dans sa tente. Surpris


fois, le poignard sous le une tentative qui dcela la conspiration o agissaient Ambuste Catacalon, et le beau frre lui-mme de l'Empereur. Les bourreaux crevrent les yeux de Nicphore et de Catacalon. Les autres furent emprisonns, llmpra-

manteau,

il

refit

i36

PRINCESSES BYZANTINES.
Marie pargne par
la

trice

clmence du souverain. Clil

mence quelque peu

obligatoire, car

redoutait toujours

qu'une rpression trop dure n'excitt la rvolte, par la crainte inspire aux innombrables affids de tout complot. Comme Anne atteignait sa dixime anne, son frre Jean fut nomm empereur. La sur cadette Marie avait pous Grgoire Gabras, fils du duc de Trbizonde, l'ge de six ans. Elle-mme avait t demande en mariage par le
Sultan.

^^=^000^^"^^

IV.

AME DE PRINCESSE.

Petite-fille d'Anne Dalassne, Fenfant de la pieuse politicienne Irne Ducas, et du prudent Alexis, Anne ne
les vertus d'une telle ascendance. L'admiration tmoigne au cours de ses crits envers sa grand'mre et sa mre, ce que nous savons de l'alliance qui les unit dans les plus graves vnements impliquent une parit d'mes entre ces trois princesses; et Anne Comnne, dernire venue, synthse humaine de pareils atavismes, offrit, en son caractre, les traits directeurs des intelligences

pouvait dmentir

ancestrales.

Ses yeux, son attention,

comprendre l'immense
dsastres perptuels
,

difficult de rgner.

son oue ne s'exeraient qu' L'annonce des

des conjurations et des hrsies lui mirent de bonne heure en l'me l'ide de lutte incessante soutenir et d'autorit froide connatre pour ne point perdre l'quilibre mental dans des conjonctures si diverse-

ment

funestes,

si

multiples.

seulement le trne, mais la Mre de Dieu, la Trs Illuminante Puret souffraient les audacieuses attaques

Non

i38

PRINCESSES BYZANTINES.
finir le cycle

d'un destin htif

de l'Empire des

Romains

dont, encore infantile, elle avait t proclame matresse,

Despona . Le Palais prsentait des murs svres depuis l'autorit d'Anne Dalassne. On rappelait, comme des souillures
infmes, la galanterie jadis importe par Monomaque et continue par la belle Marie. Les lourds vtements crmoniels surchargs de broderies et de symboles tombaient selon les plis rigides des chapes, cuirassaient la pudeur, enlisaient
la vivacit naturelle des gestes fminins. Or, en cour savante, les propos trouvaient des motifs suffisants parmi les textes des philosophes et des Evanglistes. Le badinage ne prenait place non plus que la plaisanterie facile devant cette tiquette qui ne permettait mme pas au

cette

Csar, parent de l'Empereur, de

lui transmettre les plus importantes nouvelles, une victoire de Turc, par exemple, si le souverain ne l'interrogeait. En sorte que tout ce qui

sortait

des dissertations

pieuses ou

politiques semblait

quelque faute de got et de tenue. Entre sa mre Irne cherchant recueillir l'hritage diplomatique d'Anne Dalassne et les moines lisant leurs doctes mmoires, la jeune princesse acquit vite un srieux d'esprit et d'imagination qui ne laisse point paratre qu'elle ait jamais donn du temps aux jeux de l'enfance. D'ailleurs ds qu'elle et l'ge de comprendre, on reut des ambassades du Sultan de Perse il la demandait en mariage. Il mettait la paix cette condition. Les musulmans affichaient une grande convoitise de femmes byzantines. Captives, elles devenaient sur leurs marchs d'esclaves, des denres d'un prix excessif. Bien qu'aucun des apolo:

AME DE PRINCESSE.
gistes de

i3g

l'historienne grecque ne
il

mentionne

les qualits

plastiques de son corps,

est

probable que sa rputation

de beaut

ds l'ge nubile. Alexis, en sa prudence, trouva l'art d'atermoyer, afin de ne pas subir cette msalliance avec le paen. Car, en dpit de tant de revers, c'tait toujours, au moins
tait tablie

sur les proclamations et dans les notes diplomatiques, V Empire des Romains qu'il commandait; et les potentats de la terre, il les considrait nominalement comme des vassaux

indignes de pntrer au sein de

la famille
il

augustale.
sa
fille

Pour mieux

affirmer ce principe,

donna

Anne

pour pouse Nicphore IV Bryenne, stratge, prodre, parent immdiat de cet autre Bryenne contre qui Alexis avait combattu sous Michel Parapinace et Botaniate, qu'il avait pris et qui avait eu les yeux crevs, selon la coutume observe envers les conspirateurs malheureux. L'poux tait choisi pour le caractre et les gots de l'pouse. Lui-mme avait crit quelques brves chroniques sur les principaux vnements du sicle. Il en devait faire plus tard un livre. On le connaissait trs rudit, habile dans les arts et assez bon gnral. Les qualits de son imagination et de son style ravirent la fiance dj toute pdante et seulement prise des choses graves. Par le double mariage de Marie et d'Anne avec les hritiers des grandes familles
byzantines,

Alexis affirmait politiquement

la

suprmatie
celui des

irrfutable, entire

du

sang patricien

romain sur

races rgnantes.

Il

feignait ainsi estimer plus l'alliance d'un

duc de Trbizonde ou d'un Bryenne que celle des plus fameux monarques. Nous ne possdons pas de mdaille srement authenti-

140

PRINCESSES BYZANTINES.
les traits

que qui donne en quelque vraisemblance


princesse
fort
offre

de

la

Comnne. Nous savons

peine qu'elle ressemblait

son pre. L'effigie d'Alexis au recto des monnaies un visage de traits vagues sans artes viriles, muni de beaux yeux un peu indcis, comme si, de sa constante
de leur face

soumission aux avis des femmes, il et acquis et la mobilit de leur nature. Sa politique intrieure ou extrieure procde par contrastes, elle est toute de brusques dterminations et de ruses hsitantes avec cette marque de flinit si merveilleusement conserve dans les mes des femmes, moins imbues de civilisation et plus proches de la bestialit originelle. Qu'Anne Comnne reproduist en sa plastique les plus saillants indices de ce type, rien ne nous dtourne de le
et volontaire
la mivrerie

croire.

Comme

longue,

elle devait aussi tenir ce

l'Empereur Alexis, clbre par sa chevelure genre de sduction. Mais

ainsi qu'il tait

homme

frninis par l'influente

intimit
elle

d'Anne Dalassne, de Marie d'Alanie, d'Irne mme,

devait porter sur ses joues plates, sur son allure ferme, la

marque masculine d'une ducation austre


et

atavisme maternel de rgne. Il avait l'estomac un peu avanc,


si

et savante, d'un empreint des graves soucis de cour

comme
il

les hros, ditil en sortait galement in-

elle

d'Alexis...

Quand
et

il

ouvrait la bouche,
tait

l'ardente loquence de Dmosthnes,

vincible

du bras

de

la

langue

Ainsi excuse-t-elle une

certaine dviation
chait

du sternum et le grasseyement qui l'empde prononcer les R. Anne ne renseigne pas davantage,
la petite

sauf sur

taille
il

de l'Empereur. Les inductions se


faut s'en tenir

limitent forcment; et

prsumer que l'un

AME DE PRINCESSE.

141

des sultans d'alors, galants paladins et courtois chevaliers


s'il

en

ft, n'aurait
si

point requis la main d'une princesse de


sa rputation de beaut

nation vaincue

n'et couru le

monde. Nicphore Bryenne tait un honnte guerrier manquant un peu de la dcision qui engendre les actes de vigueur. Au demeurant un dignitaire admir et entendu pour le service
des seconds emplois.
plus accessible que lui aux maaux esprances de rgne, car ce mariage lui donna la crainte de se voir dpouille du titre d'hritire du trne dont la ralisation semblait compromise dj par la mort funeste de Constantin Ducas. Ds le baptme, le frre cadet, Jean, avait reu la cou-

Sans doute l'pouse

tait

gnifiques ambitions

et

ronne.

Aussi la figure de Robert Guiscard qui lui avait valu ce premier chec ses espoirs de fillette ambitieuse, prit-elle, dans sa vie, une importance terrifiante. Quand Anne crit ses histoires, quelques trente ans aprs, elle le reprsente encore comme une sorte d'Hercule implacable, invincible, elle rappelle l'Achille d'Homre, le compare Hrode l'un n'avait massacr que des Innocents, celui-ci tranait au
:

pre

combat des enfants et des et le fils fBomond)

vieillards...

On

peut assimiler
.

le

la sauterelle et la chenille,

l'un ayant

consomm

ce que l'autre avait pargn

Puis

vient l'vocation de sa
bats cheval,

femme Gate qui le suivait aux con^arme comme un homme, rassemblant les

Sa

et les ramenant sur la ligne de bataille, elle en tte. Hlne n'aurait pu plaire au jeune Ducas, affirme Anne par une sorte de jalousie rtrospective Constantin

fuyards
fille

142

PRINCESSES BYZANTINES.
trs petit ressentait

encore

pour

elle

une rprobation

ins-

tinctive d'enfant

peureux

C'tait aussi terrible

chose que vivre dans ces temps de

guerre avec l'attente coutumire de l'ennemi aux portes, aux remparts, au Palais. Lors du pillage qui accompagna l'entre des

Comnnes dans Byzance, de


commises par
les

si

affreuses monstruosi-

ts avaient t

troupes mercenaires, Francs,

Turcs, Scythes et Bulgares, que le patriarche Cme, encore qu'il ft de leur parti, dut prescrire une pnitence trs dure, des jenes, des austrits inoues, l'obligation de coucher sur la dure. Le peuple ne le dsapprouva point, tant il reconnaissait comme ses fautes et crimes avaient atteint l'abomination. Aux portes des glises, les femmes accourues se disputaient les cilices de rdemption que distribuaient
les

moines.
cit

elle-mme s'agitait toujours de l'effervescence prochaine rvolte. Lorsque les grands accusrent d'une

La

Alexis de sacrilge pour avoir


tes

monnay
il

les

orfvreries sain-

de tomber du pouvoir. La circonfrence de l'tat a t alors rduite un point . L'optimisme d'Anne Comnne ne se peut d-

au temps de l'invasion normande,

manqua

fendre de proclamer cette vrit.

Le lendemain,

tout le

monde

partait en
le

rient, vers l'Occident, sur

mer; contre

campagne l'OTurc et contre le

Franc; et sans foi au succs, hors le style des proclamations, Hercule n'osait combattre deux ennemis la fois, (1^ Si s'crie la malcomment un jeune empereur l'et-il os!
y>

heureuse princesse tchant d'excuser la duplicit et la perfidie de son pre, seule chance de salut d'ailleurs, pour l'Empire et pour lui.

AME DE PRINCESSE.
La
crainte, la terreur constantes,

143

chaque heure, l'anxit


le

de prvoir des nouvelles nfastes sur

sort des armes,

sur l'ambition des stratges chelonns aux frontires, hors

du contrle imprial et ne pensant qu' rit parmi les Barbares leur solde; il

tablir leur populafallait


si

vivre de cela

sans espoir de s'accoutumer jamais de


scurit!

violentes alter-

natives de doute, de peur, de doutes nouveaux. Et qu'elle

Le

palais gard par les

Varangs des milices

fran-

ques, excellents soldats du reste, mais qui peut-tre refuse-

raient au

moment suprme

de combattre, dans les rangs

adversaires des sditieux, leurs amis de la veille, leurs congnres, venus aussi chercher fortune en ce pays de fable,

o tout

tait d'or,

selon ce que contaient les plerins au

re-

tour des Lieux Saints.


taient la merci

Comprenant quelle faiblesse tait la leur, et comme elles du sort historique, les princesses de la cour

de Byzance ne pouvaient requrir de consolation et de rconfort que de Dieu seul, de l'Ineffable Seigneur Christ, et de la

Trs Grande Puret, Marie. Sous


cieux
et

les

damiers d'maux pr-

d'escarboucles incrusts dans les toffes d'or et

d'argent o elles existaient, orgueilleuses, silencieuses par

suprme vanit de ne parler qu'aux gaux familirement, elles se savaient plus malheureuses et plus attristantes que les humbles. Il n'tait pas d'instant o elles ne sentissent sur elles s'alourdir la main de Dieu. La pit leur servait fort, comme un monde de rayonnantes illusions, de Bien absolu o l'on ne craindrait plus
enfin. Et elles priaient, priaient sans cesse ensemble,
lais-

sant monter l'Inconnaissable Essence leur


les cantiques

me

exalte par

harmonieux des

castrats ecclsiastiques.

144

PRINCESSES BYZANTINES.

Plus dores qu'elles encore, plus resplendissantes de joyaux rares conquis par des sicles de victoires aux temps de splendeur de l'Ancien Empire rgi par Constantin, les images divines clataient sur les vitraux dans les mosaques prcieuses des niches cintres o la joie des couleurs riches,
artistiquement

combines par l'esthtique

infaillible

des

moines, animaient tout une zoologie bizarre, merveilleuse, tmoignaient l'admirable fcondit du Verbe Crateur. Les mes des princesses allaient l. A cette poque, le Palais offrait l'assemblage pieux d'un clotre et d'une basilique. Anne Dalassne avait rtabli l'honneur dans le gynce o, avant elle, s'talait une corruption orientale et

une licence effrne de faire l'amour . Elle avait aussi fix un horaire; le temps des prires, des repas, des affaires
(c

se rglait avec exactitude sur l'coulement de la clepsydre.

avait introduit les

Modle ostentatoire de toutes les vertus chrtiennes, elle moines au palais afin qu'ils la reprissent en ses fautes et donnassent un salutaire exemple de ferveur sacre aux dignitaires dissolus. Elle les honorait de manire clatante et ne dnait pas sans en avoir sa table.

De telles murs persistrent aprs son dpart, au moins en apparence. Irne qui l'imitait soigneusement, s'assujetmonastique. Seul le saint tit l'observance d'une rgle
changea qui
surtout saint
recueillait les

pits

impriales. Irne lisait


et

Maxime, philosophe
la foi.

martyr. Elle prenait

moins de
mditer

plaisir rechercher les secrets de la nature qu'

les

mystres de

Je pris une fois la libert de lui demander comment elle osait jeter les yeux sur des objets si levs qui me don-

naient de

la

frayeur, et

comment

elle

pouvait

les

arrter

AME DE PRINCESSE.
fixement sur une lumire
blouis.
si

145

clatante sans qu'ils en fussent

souriant que ma retenue ne regardait jamais ces excellents ouvrages sans tre saisie d'une sainte horreur et sans apprhender d'tre accable par la majest et par la gloire qui y brilElle

me

rpondit en

tait louable, qu'elle

lent

Je ne saurais

me

ressouvenir de toutes ces choses

sans ressentir un transport ml de douleur et de joie et sans

m'garer du sujet o la suite de l'histoire me rappelle . Ainsi parle Anne de sa mre. Une autre fois, celle-ci s'in-

digne parce qu'un courtisan


les paroles, l'attitude.
Il

s'est enhardi jusqu' louer la beaut de son bras. La plus grande austrit commandait

faudrait prendre garde

nanmoins que

ces entretiens

thologiques ne se bornaient pas ce que nous en pouvons aujourd'hui connatre par les propos de notre clerg moderne si dchu ou par la niaiserie de nos dvots.

La

religion d'alors tait plus mtaphysique que canonile

que. Ainsi que

brahmanisme,

tres de la nature, les

elle traitait les grands myshypothses des fluides lmentaires et


si

des

modes de

la cration; et,

la

plbe s'attachait des

l'lite des pieuses gens cultivait sous les symboles du christianisme

disputes traitant de simples formules liturgiques,

une

sorte de haute

magie catholique.
le

Le grand
tuel sous

Psellus qui avait dirig


et

mouvement

intellec-

Romain Diogne

en accomplissant comme tant personnage politique, Psellus crivit maint ouvrage de magie orthodoxe et termina sa vie chez les moines, revtu de leur habit. On l'avait charg de l'ducation de Michel Parapinace, Empereur.
PRINCESSES BYZANTINES.
10

l'Impratrice Eudoxie, tout ministre les devoirs d'un impor-

140

PRINCESSES BYZANTINES.
Il

arriva, dit la princesse

Comnne,

la perfection de

la

science,

non seulement des Grecs, mais des Kaldens,

moins par le- secours des matres qu'il n'avait presque jamais couts que par l'excellence de son gnie et par les lumires extraordinaires attires sur lui par sa mre qui allait chaque nuit devant l'image de la Mre de Dieu, en
l'glise

Notre-Dame

L'sotrisme chrtien, hritier des doctrines philosophi-

ques des noplatoniciens d'Alexandrie florissait Byzance, dernier refuge de ce qui subsistait de l'Ecole magiste fameuse. On sait comme Domitien envoya des lgions dtruire les
sanctuaires hermtiques

d'Egypte, disperser

et

tuer

les

adeptes qui, en laborant l'essence de soleil et, en fabricant Tor, menaaient l'autocratie romaine par la puissance que
cette dcouverte leur pouvait valoir.

Les hrtiques de Byzance taient


lectuels de
ces sages

les

descendants intel-

alexandrins.

Ils

se rattachaient, l'a-

vouant plus ou moins, la secte gnostique dont les protagonistes dclaraient audacieusement vouloir produire la raison de toute magie, la Gnsis, la connaissance Suprme des rythmes qui scandent l'harmonieuse gravitation des existences sidrales.

Que, pendant un sicle d'rudition, les strictsesprits de l'Ucontemporaine aient pris les grandes querelles hrtiques de Byzance pour des enfantillages de catchistes, cela tient ce qu'ils n'en connurent que les apparences symboliques sans plus approfondir. Sous la discussion de savoir quelle nature dominait le Christ lors de son incarnation au
niversit

sein de la Trs Illuminante Puret, se celait l'importante

thorie qui traite de la rduction des gaz, dans le

monde

AME DE PRINCESSE.

147

naturel; du passage de la pense l'acte (objectivation de


la volont},

soit

la

question de

la responsabilit,

dans

le

moral; enfin des rapports entre le rythme crateur des plantes et la synthse hominale des productions terrestres, soit la possibilit volontaire d'un
intellectuel et

monde

retour ce rythme originel, dans

le

monde

divin. Si l'on con-

sidre en quelqu'attention l'hrsie de Valentin, par exemple,

on dcouvrira facilement que

la tentative

de cette secte relisur les

gieuse consistait instruire par


boles de la Gense.

un symbole nouveau

vertus philosophiques et darwinistes incluses dans les para-

Les ons de Valentin sont les doubles des Elohim de Mose; ils les expliquent; ils commentent, en des diffrents degrs, l'involution de la cause premire l'atome matriel, puis l'volution prsente de cet atome, jusque le Divin, en appuyant sur l'tat visible de cette volution le rgne adamique. Que le peuple de Byzance se passionnt jusqu'au meurtre pour de pareilles questions, encore qu'il n'en comprt que vaguement les subtilits, cela indique au moins qu'il fut le peuple le plus intelligent de l'poque historique. Pareil motif de sditions et de batailles valait bien, nous le pouvons croire, les causes fort absurdes qui entranrent nos rvolutions contemporaines.
:

Certes ces savantes disputes


res et bien

consolaient beaucoup les

patriciens des msaventures de la guerre, choses extrieu-

moins intressantes. Ils n'y prenaient garde impose par leur naissance, et pour dissimuler aux profanes les mystres de leur esprit. Car ils n'ignoraient pas que le bras sculier, soumis au clerg
que pour
la ncessit

PRINCESSES BYZANTINES.
farouche de TOccident, et destin au feu leurs ttes raisonneuses, leurs personnes titulaires de richesses. Encourir le dernier supplice pour dfendre des thories
volutionnistes
et la

symbolique qui

les

schmatisait, cette

perspective devait singulirement animer les discussions.

Par contre,

si

l'on parvenait en tablir l'excellence, les

plus hautes dignits rcompensaient l'audace heureuse. Et, comme nul hrtique proposant une thorie neuve ne

manquait d'adhrents empresss, avides de savoir, avides de s'lever, les dignitaires religieux devenaient vite chefs
de partis considrables. Souvent il fallait leur faire place dans l'tat, renoncer les rduire. Ainsi les Pauliciens formaient une arme spciale, ayant ses places fortes, ses cantonnements limits, commands par des stratges de leur choix. Les Manichens obtinrent la mme faveur. Quand leur nombre s'tait accru, quand l'Empereur et son gouvernement devenaient impopulaires, il arrivait parfois qu'un des stratges tentt la rvolte. Un des principaux devoirs des volonts rgnantes consistait par suite d-

montrer au peuple
devant
le

l'infriorit
l

des
ces

thories

dissidentes

dogme officiel. De dont Anne Comnne flagelle

moqueries exagres les hrtiques de son temps. Les voici venus en dlgation au Palais. La princesse prtend qu'ils ne savent rien sinon baucher des gestes comme leur matre. Ils ne parlent, dit-elle, que de mtempsycoses.
tout court

En

attaquant l'un d'entre eux,


fois

elle affecte

de

ne point prononcer une seule


:

son nom,

et l'appelle

l'Italien .

Tel autre, dfr aux tribunaux, convainc ses juges euxmmes. Le peuple guid par quelques meneurs le veut

AME DE PRINCESSE.
tuer; et, l'arme au poing, on
le

149

force anathmatiser ses

maximes en
tinue de les

Le lendemain, remis en libert, il conprofesser; puis, menac de nouveau, se rtracte


public.

dfinitivement.

Un manichen est pris, converti, mari une fille d'honneur de l'Impratrice qui l'espionne. Cependant il parvient fuir, soulve tout un pays, prend quelques places, s'allie aux Scythes. On ne le put jamais chtier. La trahison seule russissait rduire par moments cette secte puissante; et l'odieux du procd anoblissait les vaincus.

J'avais

envie,

crivait

Anne
j'ai

plus tard,
et

d'expliquer

l'impit des dogmes des manichens


la rfutation;
si

d'en entreprendre

mais quand

fait

rflexion qu'ils taient


s'en

extravagants que tout

le

monde

moquait
.

et

que

d'ailleurs les rgles de l'histoire ne permettent pas de faire

des traits de thologie,

j'ai

abandonn ce dessein

Les Bogomiles formaient une branche importante de l'hrsie manichenne; ils causrent les plus srieux ennuis au gouvernement. Un mystique merveilleux appel Basile les menait. Anne le qualifie archisatrape de Nathaniel (Satanal, Satan). Des femmes distingues soutenaient sa cause; elles prchaient avec le fanatisme et le dlire de leur
sexe,

leurs

sductions

dangereuses.

Ils

affectaient

des

murs

austres,

un

extrieur asctique.

La race des Bogomiles, crit encore la princesse, est, en matire de vertu, la plus grande hypocrite. Vous ne lui verriez pas un cheveu mondain. Le Bogomile cache le mal sous le vtement le plus pais et comme dans un cocon de soie; il a l'air svre, se voile jusqu'au nez, marche baiss et parle tout doucement mais c'est un loup qu'on
:

PRINCESSES BYZANTINES.
ne saurait arrter... Puis elle dclare qu'elle ne dvoilera pas leur doctrine par respect pour son sexe ce qui laisse
:

croire tout ce

que

l'on veut.
Il

Alexis feignit de se vouloir convertir eux.

flatta le

mdecin

Basile.

Sans doute,

la
il

mdecine

tait le ct

extrieur de sa thurgie et par


fois initi,

o
les

agrait la foule.

Une
l'h-

une

fois

connus

secrets

du

culte, Alexis,

sans d'ailleurs plus ferme dmonstration,


rsie,

condamne

envoie Basile au bcher public, en plein hippodrome,


le

devant
point.

peuple.

Le voyant

assurait qu'il

ne brlerait

Les soldats jetrent d'abord son manteau sur la flamme le consuma. Mais lui, vritable et sincre illumin, Le voyez-vous qui s'lve dans les airs comme de crier moi-mme le vais faire l'instant , et il se prcipite aux flammes. On ne retrouva point ses os, aucun dbris humain, bien que le feu ft teint aussitt. Alexis avait supprim un dangereux comptiteur. Pour exclusivement thologiques qu'elles paraissent, ces querelles n'en revtirent pas moins une grande apparence
qui
:

fille,

de littrature. Si l'Empereur avait, selon la parole de sa un cur d'aptre sous la pourpre d'un Basileus, il

savait quel prix la


elle lui confre.

Le

naissance littraire

forme prte au dogme et quelle valeur sicle d'Alexis fut une poque de redans le monde byzantin. Depuis Basile

Porphyrognte jusqu' Constantin Monomaque, l'art s'tait effac. Psellus inaugura la nouvelle ferveur esthtique. Irne aida la propagation du mouvement intellectuel. En dehors des devoirs de leurs charges, les membres de la famille impriale travaillaient eux-mmes pour anoblir les

AME DE PRINCESSE.
lettres et les arts.

On

recevait la cour les savants, au


clbrit incontestable.

moins ceux qu'indiquait une

Je n'ai garde de passer lgrement sur


les rgles

un

si

bel endroit

de leur vie puisque

de

la

rhtorique
.

me

permettent

de m'y tendre avec un peu de libert

Malgr

cette phrase,

Anne ne

renseigne gure. Les dtails

de leur got demeurent voils sous des anecdotes peu importantes. Elle s'attache encore portraicturer des hrtiques, leur dnier la logique, conter

que

tel

arrache

la

barbe
elle

ses contradicteurs et tente

de trahir son pays; puis


qu'elle

revient expliquer ses tudes astrologiques

garde d'une superstition aussi dangereuse), mais pour convaincre la vanit de ceux qui en font profession. Je n'cris pas ceci
entreprenait
l'avenir

non pour savoir

(Dieu

me

par ostentation, mais par le seul dsir de dmontrer que les sciences ont reu un notable accroissement sous le rgne de mon pre qui aimait la philosophie . Cette supriorit laisse comprendre comment, bien que la princesse en dise,
elle

ne manquait pas de classer cet art magique au nombre

des sciences capables d'enrichir les notions du savoir hu-

main.
D'ailleurs Robert Guiscard avait pri d'une faon brusque confirmant mot pour mot une prdiction astrologique; et ce fait frappa beaucoup les esprits. On lui avait annonc qu'il rencontrerait la mort sur le chemin de Jrusalem. Or, se sentant pris de fivre il rsolut d'aller boire les eaux d'une source thermale rpute de l'le d'Ithaque. Cette source tait sise prs des ruines d'une ville nomme Jru-

salem.

Il

trpassa avant que d'y parvenir.

Au moment

de partir en campagne, Alexis consultait

PRINCESSES BYZANTINES.
souvent
la

Trinit Sainte par des


Il

moyens analogues

ceux

des augures.

dposait deux billets sur Tautel contenant

chacun l'une des dterminations entre lesquelles il hsitait. A la fin du sacrifice, le patriarche prenait au hasard l'un. Cela suflfisait pour indiquer l'Empereur le moyen de sortir du doute. Aprs avoir manqu le succs de sa conspiration, Nicphore Diognes s'adonnait aux mathmatiques o il excella. Anne l'en flicite en ses histoires n'tant pas elle-mme tout fait ignorante des mathmatiques . De ces doctes entretiens, on se dlassait en des distractions
sages, les checs, par exemple, jeu trs divertissant dont

de meilleure heure pour trouver


avec ses proches. Cela

nous devons l'invention aux Assyriens . Alexis se levait le temps d'y prendre part

mme

fit

manquer
le

la

conjuration de

quelques

pensant encore au lit, furent surpris par les gardes dj posts dans le vestibule. Le chef du complot, un fat impudent, avoua tout par crainte
officiers

nobles qui,

des tortures.
bientt la

On

le

relgua dans les

les.

Son riche
qui
le

palais

confisqu fut donn

l'Impratrice Irne

rendit

femme du

conspirateur, par ostentation de

clmence.
les rues, la

Les complices eurent la tte rase. On les promena dans barbe arrache, le crne ceint de diadmes drisoires en boyaux de buf. Les huissiers dansaient devant et chantaient en argot de populace des chansons remplies
tt

d'invectives ironiques.
II

n'y avait
si

personne qui
le

ne voult assister un

spectacle

extraordinaire, tellement que


voir

mes surs
.

et

moi

nous drobmes pour

un moment

AME DE PRINCESSE.
Elles aperoivent dans
le

i53

cortge
le

un

vaillant

homme

du

nom

de Michel, Sa prestance,
la

souvenir de fameux exploits

militaires,

mander
froisser

meuvent les princesses. Anne se dcide dedu sympathique criminel. Au risque de les observateurs minutieux de l'tiquette, elle va
grce
ses

trouver
priaient

parents impriaux qui


les

avec toute

la

cour,

pour

condamns devant Tirnage de

la

Vierge.

les excuteurs avancent sans hte pour faire honte des patients, elle supplie, elle obtient le signe de pardon. Lorsque les princesses revinrent la terrasse, une bonne part des coupables avait dj franchi le seuil du lieu de supplice sur la place intrieure du Palais. Il se dressait l deux gigantesques mains de bronze entre

Et,

comme
la

durer

lesquelles le cortge des excutions devait dfiler.

Une

fois

ces mains passes, nulle grce ne pouvait plus secourir.


Elles

tremblrent que leur protg n'et dj disparu

derrire ces redoutables signes de la justice


dfil continua.

Un

un

les

humaine. Et le condamns gmirent sous les

emblmes de bronze. Les princesses crurent tout perdu et faillirent se dsoler. Soudain Michel apparut aux mains des
soldats. Un incident avait retard sa marche. Elles lui envoyrent le signe du pardon. L'motion qui conduit Anne Comnne en ce sujet, laisse une touchante impression, la seule peut-tre, de toute son histoire, qui nous la dcle attendrie et fminine.

A% &f^ A^ ^% |^9P Af^c ffff 9F AfP ^9"^ ffP A? ^f- A^ f^ i^V fV

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^fF, 3. ?F,

cS?a

V.

LA FACE DES BARBARES.

Une autre cesse


tout,

chose cependant

la troubla.

Quand

la prin-

allait atteindre sa

treizime anne, les premiers

croiss taient apparus sur les confins de l'Empire. C'avait


t la terreur.

Des lgendes coururent.


la

On

prtendit que
les

des nuages orageux prcdaient leur avant-garde ravageant

commenant

destruction

entire

que

Latins

devaient achever ensuite parleurs armes.

Les Franais passaient pour


niques

les

plus braves et les plus

habiles des soldats, ainsi qu'en tmoigne ce passage des chro-

Nicphore tait merveilleusement adroit tous des armes, manier la iance, se couvrir de son bouclier, monter achevai; et il accomplissait cela avec tant de grce que ceux qui le voyaient sans le connatre le croyaient Franais et ?ton pas Romain . Ailleurs, Anne
:

les exercices

explique
tance
cits le et

comme

Alexis se terrifia

La connaissance
.

qu'il

avait de la valeur invincible de cette nation, de son incons-

de son

infidlit, le

remplit de frayeur

Elle parle
rles

ainsi d'infidlit

au suzerain, voulant reprsenter en ses prestige du nom romain qui tient toujours, pour

i56

PRINCESSES BYZANTINES.

le monde en vasselage. Presque toutes les roupubliques taient dfonces par eux, ajoute- t-elle et, comme des fleuves venant confluer de toutes parts, ils arri-

Byzantins,

tes

vaient sur

nous d'abord par la Dacie. Cette invasion fut annonce par les sauterelles qui, pargnant les moissons, s'attaquaient seulement aux vignes. Cela signifiait, ainsi que le prsagrent les devins, que ces armes gauloises pargneraient les chrtiens, mais nuiraient aux Ismalites adonns honteusement l'ivresse et au vin bacchique . Malgr cette assurance, l'arrive de Pierre l'Ermite et des foules qui le suivaient rpandit l'angoisse. On souponnait les comtes de sa compagnie de convoiter la possession de Constantinople sous l'allure de vouloir joindre le tombeau du Christ. L'atroce barbarie du moyen ge franc faisait irruption dans ce riche pays aux glises dores et gemmes comme des reliquaires miraculeux, aux palais de marbre pur o les couronnes de pierreries trop lourdes pour la tte humaine restaient suspendues du plafond jusqu' hauteur du potentat dont elles devaient ceindre le front. Les dix mille Normands qui accompagnaient Pierre firent d'horribles violences aux environs de Nice. Ils hachrent des petits enfants en pices. Ils firent rtir les autres embrochs de baguettes. Quant aux adultes, ils les affligrent de tous les genres de supplices . Le Sultan ordonne de publier que les Normands pillent
.

Nice; aussitt toute

la

troupe de Pierre rompt


Ils

les

rangs

et

court au butin, sans armes, sans ordre.

tombent dans

l'embuscade des Sarrasins, stupidement. On trouva tant de morts de part et d'autre que leurs corps formrent une montagne.

LA FACE DES BARBARES.

137

Tous

les

Latins tant extrmement avides de lucre, ne

par aucun mobile . on a depuis construit des murs avec de la pierre et des ossements mls, en sorte qu'on leva en mme temps une ville et un tombeau . Vrais ou faux, tels sont les rcits d'Anne sur cette premire rencontre de la civilisation byzantine et des Occidentaux. L'impression est toute d'horreur et de dgot affol. Ses phrases, ses paragraphes flattent bien plus les Sultans et les Turcs que ces chrtiens sauvages. A force de se combattre, Sarrazins et Byzantins avaient appris se bien con-

peuvent
ce

tre rfrns

En

cet endroit,

natre et changeaient des rapports de courtoisie.

La

religion

des envahisseurs nouveaux ne pouvait


tif

mme

servir de

moles

d'alliance.

On

lavait

et

on

purifiait les

autels

prtres latins avaient offici. Trs tard seulement, lorsqu'on


tolra sur le sol de l'Empire les

mercenaires de
papal.

cette nation,

mosques turques pour les on permit l'exercice du culte

Les prtres croiss, revtus de l'tole, se battaient avec un acharnement extraordinaire et cela parut presque sacrilge au clerg grec qui ne voulait absoudre les soldats morts sur le champ de bataille parce qu'ils s'taient souills d'homicide.

Sachez que

je

suis le roi des rois, crit

Hugues de France
i).

Alexis,
les

Empereur des Romains; venez


l'minence de

honneurs dus

ma rencontre avec ma dignit Et les ambas

sadeurs apportant ces paroles s'armaient de cuirasses d'or.

Ce
dans

fut Jean Kalos Sebastocrator


cette difficile preuve.
le

que dlgua l'Empereur Malgr ses efforts, Hugues refal et

fusa de prter

serment de

de

lige.

i58

PRINCESSES BYZANTINES.
froissait
:

Tout

en ces Barbares, les

noms mmes

qu'ils

portaient

Je prie le lecteur de ne pas trouver

mauvais

que je place ici ces noms barbares qui semblent ter quelque chose la beaut du discours; mais Homre n'a pas fait difficult de nommer Viotos et d'autres des Barbares, pour
tre plus exact
Il
.

en vient d'autres, d'autres encore. Ce sera maintenant jusqu' la prise de Constantinople par les croiss, une avalanche discontinue de leurs forces immenses, torrents de peuples exalts par le mysticisme, chasss de leurs patries
par
la

douleur

et la

misre.
les

Jean Kalos est de tous

combats, de toutes
sa

les

aventures

prilleuses, de toutes les diplomaties difficiles.

Trs jeune, on avait mari


s'tait

sur jumelle Marie au


et

fils

de Grgoire Gabras, soldat originaire de la Chalde


rvolt avec

qui

Isaac Sebastocrator.

Ce

fils,

gard en

otage, fut enlev par le pre puis rendu sous la promesse

d'une union impriale. Irne lui fit donner cette seconde fille, sorte de msalliance qui discrditait Jean lui-mme. Au contraire, Thodora Comnne pousa Constantin l'Ange et Eudoxie un autre Constantin de haute famille
,

Le mariage rompu, elle au monastre. Cependant tous concouraient repousser le pril franc. Que si quelqu'un dsire savoir leur nombre, s'crie l'historienne, qu'il compte les toiles qui brillent dans le firma. ment, les grains de sable qui gisent sur le rivage, les feuilles et les fleurs que l'on voit crotre au printemps... Je n'ai pas le courage de faire ici la liste des chefs et j'apprhende de gter mon histoire par tant de termes barbares, et de lasser
patricienne, qui d'ailleurs la battit.
se retirait

LA FACE DES BARBARES.


le lecteur

iSg

leurs visages

qui n'a t que trop ennuy de voir si longtemps Alexis emploie les ruses les plus folles.

perdu, il s'acharne diviser ces corps d'arme frocement mangeurs, pillards et impossibles rfrner par le secours de quelqu'alliance, puisqu'ils allguent en excuse leurs mfaits le plus saint des mobiles la dlivrance du tombeau
:

tromper, les leurrer, les dtourner de leurs Etats communs. Et tous deux rivalisent de politesse, se rendent les prisonniers. Il y a des moments
Christ.
l'aide aies

du

Le Sultan

d'exaspration

les

Grecs mettent

croiss et des heures de longue patience


affronts silencieusement.
'<

mort les captifs o ils avalent les

Comme

ils

taient tous assembls et qu'ils venaient de


il

prter le serment,

y eut un des comtes qui s'enhardit

jusque s'asseoir sur

le

trne.

de sa nation ne
tirant par la

lui dit rien;

L'Empereur connaissant la fiert mais Baudoin s'approcha et le


:

manche, lui dit Il ne vous appartient pas de vous mettre en cette place. C'est un honneur que l'Empereur ne fait personne. Etant en ce pays-ci, il en faut observer les lois . Il ne rpondit Baudoin, mais il dit en sa langue, comme parlant soi-mme Voil un beau paysan pour tre assis seul, pendant que tant d'excellents capitaines sont debout , Alexis ayant remarqu le mouvement de ses lvres, appela l'interprte pour lui demander le sens de ces paroles. L'ayant appris, il n'en tmoigna rien aux Franais, mais ne l'oublia pas. En leur donnant cong, il tira part
:

cet orgueilleux et lui

demanda qui

il

tait.

Je

suis

Franais, rpondit-il, de la plus ancienne et de la plus pure


noblesse. Je ne sais e^u'une chose, c'est qu'il y a en mon pays une glise btie dans un quartier o se rendent ceux

i6o

PRINCESSES BYZANTINES.
et

qui souhaitent do signaler leur valeur dans des duels

o,

en attendant qu'il se prsente un ennemi,

ils

iont leur prire

Dieu

et

implorent son secours. J'y

ai

sans que personne ail os se battre contre


trant

demeure longtemps moi ".


le

Les Gaulois n'avaient gure change depuis

jour o en-

Rome

ils

riaient et s'amusaient caresser les barbes

des snateurs assis immobiles sur leurs siges curules. Quels

coups

l'orgueil

de l'Empire bvzaniin qui


et le

traitait

de roi

vassal l'Enipereur d'Allemagne

pape d'eveque hrtique.

La chronique nous apprend bientt que ce faniaron prit dans un prochain combat. Voici Bomond qui se met en tte d'obtenir la charge de Grand Domestique. C'est mille diplomaties pour parvenir la lui refuser sans qu'il se froisse. Ce colosse barbare agit comme un enfant. Il refuse les mets que lui oti'rent les Grecs et, feignant la civilit, les donne sa suite, tout tonn de ne point voir mourir les dneurs. Alexis lui tait montrer un
cabinet plein d'toties prcieuses et de riches vaisselles;
s'crie
il

que

s'il

avait autant de biens,

il

se rendrait
il

maitre

d'une vaste tendue de pays.


puis assez platement se

On

les lui

donne,

les refuse,

les fait

apporter.

A
si

la

cour byzantine, on

se

moquait

fort

de ces exotiques

rustres, ignorant tout,

sans connaissance des arts, des


leurs adversaires, ceux-ci sa-

lettres
tisfaits

se passait la vie de

et

de tenir nominalement le monde par droithrditaire peu soucieux de connatre s'il existait une ralit des
la contemplation Et c'tait de bons tours aussi que diplomatie fconde du Basileus. 11 leur laissait
li-

choses correspondant aux symboles dont


suffisait les enorgueillir.

leur jouait la

assiger les villes, parfaire tous les travaux d'approche,

LA FACE DES BARBARES.


vrer des combats, repousser des sorties; puis,

i6r

quand

l'en-

nemi
tants

bout allait se rendre,


et

il

intervenait auprs des habi-

leur persuadait de s'offrir lui par crainte de la

cruaut gauloise.
pire

En sorte qu'un matin l'tendard de l'Emromain remplaait sur les murailles les enseignes sarrasines et qu'il fallait que les assigeants se dpartissent sans
alli.
Il

autre profit devant la conqute de leur habile


est vrai

lendemain en occupant des villes de l'Empire et en massacrant le clerg orthodoxe. Puis le feu grgeois Jailli des ttes de lions en bronze fixes la proue des galres byzantines dtruisait, avec la flotte des Pisans, les renforts venus vers Bomond.Et lui de fuir dans un cercueil o il s'tait blotti avec une charogne
le

de dire que

Normand

se vengeaitle

de coq pour que la puanteur exhale

Ainsi

fit croire sa mort. vaisseau qui porte son catafalque chappe aux investigations des Grecs trop heureux de savoir dfunt un

le

pareil ennemi.
ce

Cet exemple

me

fait

reconnatre

dclare la princesse

Anne, que

rien ne peut dtourner les Barbares de la pour-

suite de leurs entreprises et qu'il n'y a rien,

fcheux qu'il puisse

tre, qu'ils

pour dur et ne souffrent avec constance

quand

ils s'y

sont

une

fois rsolus .

PRIN'CESSES I^ZANTINES.

f$\!^f$>'^^'^f$^4^f$^?$^?$*.4^^4^

VI.

- UNE CONSPIRATION DE

PALAIS,

De
On

Nicphore Bryenne, Anne Comnne engendra un


le

fils.

baptisa sous le

nom

d'Alexis

et le Conseil

imprial

lui attribua le

semblait
gnante.

le

vocable patronymique de Comnne, ce qui dsigner pour hoir et successeur de la race r-

Ds

lors, les soucis

de

la politique

rent davantage la princesse. Elle

personnelle accaparne pensa plus qu' faire

souche d'empereurs. Sa mre Irne gardait toujours une affection particulire l'ane pour l'intronisation au pouvoir

que lui avait value sa naissance. Allie elle, Anne Comnne entreprit des intrigues afin de supplanter son frre Jean, surnomm le Beau, Kalos, et couronn ds le baptme.

venu au jour dans l'appartement spcial, Pourpre, o les Impratrices avaient coutume d'accoucher. L'extrieur offrait la forme d'un pavillon carr se terminant en pyramide. Du fate, on voyait la mer et le port orn de quantit de figures de taureaux, de lions et autres
frre tait

Ce

nomm La

i64

PRINCESSES BYZANTINES.

btes.

Un

marbre d'une beaut

rare,

anciennement import
couleur

de

Rome, en
tait

revtait le plancher et les murailles; sa

marquete en quelques endroits de taches blanches aussi petites que des grains de sable. Du nom de ce lieu, les princes tiraient leur titre de Porphyrognte, n dans la pourpre i). L'enfant, dit sa sur, avait le teint brun, le front large, les joues maigres, le nez ni camus ni aquilin, les yeux noirs, l'esprit ouvert, vif et ardent autant que le peut tre Vesprit d'im enfant qui vient de natre . Il ne faut pas souponner la perspicacit d'Anne Comnne si elle sut dcouvrir en lui, ds ce moment, les marques d'une haute intelligence le prince Jean en eut beaucoup puisqu'il parvint djouer par la suite toutes les tentatives d'usurpation que conduisirent les amis de sa sur. Car, aussitt que le petit Alexis vcut, ce Jean devint l'ennemi combattre chaque heure, distraire de l'affection de l'Empereur, faire expdier en des guerres dangereuses et lointaines avec l'espoir que les prils des batailles ou la dure des campagnes dtruiraient sa sant et son influence. Nannioins Jean Kalos Sebastocrator chappa de si terouge
(c
:

naces ennemis.

Au

contraire, toutes les difficults qu'il sur-

monta
et

servirent le faire paratre

comme un

guerrier hardi

heureux,

comme un

paladin de grand cur,

comme un

politique astucieux. Sa remarquable dvotion lui conciliait


les esprits ecclsiastiques.

Pour contredire les ambitions lgitimes du Sebastocrator, y avait l'alliance ferme de l'Impratrice, d'Anne, de son mari, Nicphore Bryenne. Descendant direct de ce Bryenne rvolt contre Botaniate et qu'Alexis avait rduit, qu'un diil

UNE CONSPIRATION DE PALAIS.


gnitaire barbare avait, sans ordre, priv de la vue,
le
il

i55

portait

prestige d'un grand

nom. En

outre, le titre de Csar dvolu

l'heure de son mariage lui donnait la troisime place dans

TEmpire, presque un
et

droit de rivalit contre l'hoir.

Il

suc-

cdait en cette charge au Csar Jean

Ducas qui avait nou

dnou

la

politique des derniers rgnes.

Les chroniqueurs le reprsentent comme un homme d'tudes prudent et perspicace. C'est lui qui disait aux Assurezofficiers prts partir combattre les Scythes vous que si vous passez le mont Emus vous prouverez qui auront les meilleurs chevaux . Sans illusion sur le sort fatal de Byzance, il vivait en rudit sceptique, en philosophe
:

souriant

aux

dsastres, la ruine

des choses, fort d-

sintress des vaines gloires et des agitations inutiles. C'tait

bien

le

plus hsitant auxiliaire que les deux ambitieuses


;

princesses pussent choisir

et

l'vnement dmontra com-

valier, car cette

allures taient d'un seigneur et d'un cheapparence sied tout philosophe convaincu qui ne daigne tourner en parade ses croyances, et met le ct mprisable de la vie l'tiage voulu par l'opinion gnrale. Anne qui le connaissait bien et qui ne devait plus avoir gard depuis longtemps d'illusions sur cet poux, Dieu et la nature pouvait cependant encore crire de lui lui avaient libralement dparti tant de donsminents qu'on le pouvait galer cet Achille qui a t relev par Homre avec des louanges si avantageuses. S'il excellait dans l'art de la guerre, il n'taitpas moins expert dans les lettres mais il avait parcouru tous les livres, touch tous les arts et acquis une grande sagesse pour les choses extrieures et in:
;

ment les rveurs Cependant ses

froids font de pitres conspirateurs.

i66

PRINCESSES BYZANTINES.
du pays
ensuite

trieures

mme

il

dirigea son esprit vers

l'histoire et

mena

bien l'ouvrage digne de lecture et d'-

l'invitation de la Despona, ma mre . chroniques de Bryenne contiennent de hauts compliments pour Irne. Ils lui confrent une admirable beaut et une extrme puret de murs. Si l'on extrait de ces dithyrambes ce qu'ils affichent de brutalement exagr, on peut rtablir une certaine vrit historique en concordance avec les faits, et en dduire au moins que les apprciations aimables tmoignent d'une entente solide entre ces augustes personnes. Au cours de ses crits, Anne, parlant de Bryenne, le dnomme plusieurs fois mon Csar et elle ne craint pas non plus de lui accoler quelque comparaison aussi littraire que purile. Le Csar ne ressemblait pas ces Grecs si vants par le pote qui, pour se servir de leur arc, tiraient la corde jusqu' l'estomac comme s'ils eussent t la chasse. Il ressemblait plutt Apollon et Hercule et il lanait comme eux des traits immortels avec un arc immortel. Il ne manquait jamais de frapper o il visait et en ce point il surpassait de beaucoup Teucer ou Ajax... Mais quelqu'adresse qu'il et, le respect de la fte (la semaine sainte) et la dfense de l'Empereur (de rpandre du sang chrtien en ces jours sacrs) l'empchrent de tirer aucun coup mortel ces furieux (les Croiss) qui se prsentaient avec leurs boucliers et leurs casques . Les phrases se trouveraient-elles dplaces sous la signature de Mademoiselle de Scuderi? Une princesse ferme, savante, de volont opinitre et poursuivant la fortune d'un fils parmi ses ambitions propres avec une persvrance maternelle; un Csar portant grand

loges

compos sur
effet, les

En

UNE CONSPIRATION DE PALAIS.


nom
et d'allures

167

nobles, aussi savant, beaucoup plus artiste une Impratrice pieuse, austre, belle et pleine d'amour pour eux; ces trois personnages allaient peser de
et

affin;

toute leur influence, de tout leur crdit, de tous leurs talents

dterminer l'Empereur Alexis dpouiller son hoir en faveur de la fille ane. Le premier rle incombait Irne. Alexis vieillissant, goutteux, ne pouvait se passer de ses soins. Elle
afin de

l'accompagnait jusque dans ses expditions militaires

les

plus lointaines, chez les Sarrasins. Maintenant ce n'tait

plus les croiss qu'il fallait craindre. D'autres adversaires


surgissaient contre l'Empire. Le Basileus devait refouler les

jet la

vieux ennemis asiatiques qui, sous son rgne, dj avaient torche dans les faubourgs de Byzance, incendiant les
glises

o
la

voquer

le peuple allait le dimanche, en habits de Trs Illuminante Puret.

fte in-

Il

mena

avec lui l'Impratrice, quelqu'aversion qu'elle


,

et de le suivre dans ses voyages. Restant au Palais


part

la

plu-

du temps,

elle

accomplissait ses devoirs chrtiens,


des saints, s'observait elle-mme par

dveloppait

les livres

l'esprit, s'attachait la bienfaisance et la libralit

envers
la

ceux-l surtout qu'elle savait servir Dieu par leur tenue, leur

conduite, leurs prires et leurs chants. Toutes


prenait
et ses

les fois

ncessit l'obligeait se produire en public, la

que pudeur

la

joues se couvraient aussitt de rougeur.

On

rapporte aussi que Thane, une savante philosophe, r-

pondit quelque badin qui lui disait en voyant son bras niis nu par hasard Oh le beau bras! Oui, mais non
:
<.<.

public

Ainsi

la Basila

meure de

la saintet,

mre, image de la vertu, deavait coutume non seulement de ne pas

ma

i68

PRINCESSES BYZANTINES.

montrer en public son coude ou son il, mais encore elle ne voulait pas mettre sa voix pour des oreilles trangres, tant elle tait un admirable exemple de retenue. Mais comme les dieux mmes, ainsi que l'on dit, ne peuvent rsouvent oblige d'accompagner l'Empereur dans ses expditions. Bien que sa pudeur la retint au Palais, son ardent amour pour l'Empereur la tirade la cour malgr elle, cela pour plusieurs raisons d'abord cette maladie du pied dont il souffrait, qui l'affligeait de douleurs trs aigus et ncessitait des soins diligents. Il ne souhaitait pour le masser personne autre que ma mre qui, curieusement, habilement, lui frottant et comprimant le pied, adoucissait un peu les douleurs. Mais l'Empereur lui (que personne ne me reproche cette ampleur de dissertation, car j'admire les vertus domestiques; que personne ne me souponne de mentir, car je dis vrai), l'Empereur plaait toujours ses commodits personnelles aprs le salut de l'Etat. Une autre raison de ce voyage tait les nombreux piges que l'on prparait partout contre lui. Il lui fallait donc requrir une sauvegarde trs sre et tout fait intime. La nuit tendait des embches; le midi et le soir le menaaient d'une mort nouvelle; l'aurore tramait contre lui les choses les plus nfastes. De tout cela Dieu est tmoin. N'importait-il pas ds lors de garder avec dix mille yeux un prince entour de tant de inauvaises gens? Alors que les uns
sister la ncessit, elle fut trs
:

le

visaient de l'arc, les autres aiguisaient

le

glaive contre lui,

d'autres encore semaient la calomnie et les injures et mettaient en

maies paroles... L'Impratrice tait le le danger des repas douteux. Cependant, et mme alors elle n'oublia jamais sa
les

uvre

meilleur antidote (pour Alexis) durant


,

UNE CONSPIRATION DE PALAIS.

169

modestie habituelle, tant pour se drober aux regards que pour garder le silence et la retenue; et elle demeura encore plus cache la foule. Ceci seul indiquait la prsence de l'Impratrice au camp, qu'on y voyait une litire attele de

deux mules etportant l'cusson imprial...


les

J'cris cela contre

calomniateurs

et les

mdisants...

Anne Comnne

r-

fute

l'opinion qui attribuait Irne

le

dsir de combattre

Cela est bon, dit-elle, pour Tomyris ou SpaMassagte . Irne partit donc, sans doute aprs des colloques nombreux avec Anne etBryenne, et dcide revenir rapportant

l'ennemi.
retra la

l'adhsion

d'Alexis

leurs

desseins. Elle va distribuant


et cette

l'or et l'argent le

long des chemins;


si

vient de nous dcrire


arrive au

recluse,

si difficile

Impratrice qu'on voir, peine

camp,

et

sans se reposer, elle

donne audience.

Mais tous les espoirs furent troubls par l'apparition d'une comte telle que jamais on n'en avait vue, en forme de lance.
Quarante jours et quarante nuits elle ne cessa de se mouvoir d'Occident vers l'Orient. Alexis envoya consulter son astrologue. Durant le sommeil survenu pendant que l'homme tudiait, saint Jean se montra et prdit l'arrive d'une nouvelle

franaise. Le Basileus prpara la guerre. antique statue d'Apollon tombe de son socle de porphyre. Comme le personnage de bronze tenait le sceptre et le globe, on prsage de cet accident la mort d'Alexis, qui r-

arme

Une

pond ne
idoles.

Dieu et que Phidias n'a pu animer ses conjuration se dcouvre. Le stratge Cantostphane assigeant Brindes, se laisse jouer par la mre de
croire qu'en

Une

Tancrde. Sous prtexte de reddition, elle fait cesser le sige et prvient son fils qui accourt prendre les marins de Can-

170

PRINCESSES BYZANTINES.
et les

t(tphane de
les

mercenaires scythes.

Bomond s'empresse

mener au pape en appelant sa justice de ce que les Grecs se servent d'infidles pour combattre les chrtiens. Puis Bomond se prsente lui-mme sur le sol de l'Empire,
si

terrifiant

que

les soldats

afin de fuir. Seul Alexis garde le

romains simulent des maladies calme de dire cette nou-

Auparavant allons dner . courent de main en main. Ils attaquent surtout l'Impratrice Irne dont les amis de Jean Kalos redouvelle
:

Des

libelles

tent l'influence.
la Cassarissa.

La

lutte s'accentue entre le Sebastocrator et

et

Bomond, cern dans un espace strile, demande la paix signe un trait que terminent ces mots Je vous assure
:

que ces promesses seront fermes et inbranlables comme une ancre . Peu aprs le chef normand meurt. Anne qui, disent certains, avait failli l'aimer, en trace un
portrait flatteur.

Alexis, repris par sa goutte, tonibe cependant aux

mains

d'Irne

et

de Bryenne.

Ce mal ne venait pas de l'intemppaume. Press de tous


le

rance, se hte d'expliquer la princesse, mais d'un choc violent reu en jouant cheval la
il

cts,
les

imita

la

sagesse des mdecins qui ngligent les

maux

plus lgers pour ne soigner que

plus grave

Le plus

grave

c'tait la
le

mme. Ds
le

multitude des Franais tablie Byzance matin, Alexis leur donnait audience, et l,
,

cupides et opinitres, ils consumaient temps sans mesure en paroles vaines. A sa table mme, ils poursuivaient l'Empereur de cris confus. Anne Comnne les peint tels absolument que Tacite les avait prsents. Dj fermentait en nos anctres cette fivre de dire qui leur

devant lui, loquaces

UNE CONSPIRATION DE PALAIS.


fit

171

plus tard inventer

le

parlementarisme

et

organiser des

rvolutions pour parvenir se chamailler sans fruit dans des

temples greco-romains, Alexis dploie une patience merveilleuse. Quand il arrivait que quelqu'un de nous lass de leur insolence s'mancipt jusqu' les interrompre, il lui imposait silence aussitt,
parce que, connaissant
il

la

propension de cette race

la colre,

apprhendait qu'une tincelle n'excitt un embrasement et que cet embrasement ne ruint l'Empire . Parfois il passait la nuit les couter. Les grands de la cour, contraints
par l'tiquette rester debout, se tenaient tantt sur un pied, tantt sur l'autre, s'appuyaient contre la muraille ou
se drobaient

pour prendre un peu de repos.


mains pendant
lui les rares

Cette fatigue augmentait beaucoup la goutte de l'Empereur. Irne l'avait en ses


loisir et

heures de

de quitude. Elle

cultivait
le

que Jean Kalos ne aucune des vertus ncessaires un souverain. Elle


rptait

n'ayant du courage que cet entrain


nes

montrait tmraire, irrflchi, lger, perdu de luxe et commun tous les jeu-

hommes

devant

qui inspire les


routes.

mais non la fermet d'esprit commandements sauveurs au milieu des dle pril,

Alexis souriant, la laissait dire, feignait mme de partager son avis quelques instants pour la remercier par cette dfrence des soins uniques que lui valait le dvouement conjugal. Certain breuvage donn en remde accrut son mal. Il pestait contre les mauvais esprits, auteurs de malfices. Une incursion de Turcs le vint obliger se mettre en

campagne malgr sa maladie. Il rejoignit les troupes sur un chariot et les commandait ainsi. Mme au plus fort de

172

PRINCESSES BYZANTINES.
il

comme

montait achevai et frappait d'estoc, de taille, moindre soldat. Il dfit les Turcs. Un chevalier de sa suite accourut toute bride annoncer la nouvelle rimpratrice; et, sans rien dire aux gens, il monta par le palais jusqu'auprs de sa chambre dans la salle o mangent les empereurs; et il y eut telle joie de ce succs qu'il chevauchait ensuite de rue en rue, de carrefour en carrefour, contant la bataille au peuple. Au retour, Alexis crut avoir converti les manichens qui formaient une garde part trs solide et trs sre. Deux trophes furent levs l'un en face de l'autre, celui-ci pour une victoire sur les Barbares Comanes, celui-l pour la conversion des manichens. L'Empereur ne se montrait pas moins glorieux du triomphe obtenu grands efforts de rhla lutte,
le

torique et de savantes dissertations sur le

dogme

philoso-

phai; victoire de l'esprit, l'autre tant la victoire de la


force.

On donna

aux nouveaux orthodoxes des

terres, des

biens, des villes. Les derniers dissidents rebelles au pouvoir

du raisonnement imprial durent subir la prison vie. Puis les Turcs envahirent de nouveau; et leur insolence allait Jusqu' reprsenter des comdies o paraissait Alexis podagre. On y prtendait que la goutte n'tait que le prtexte de sa lchet.

Le malheureux empereur

souffrait de toutes les misres.

Au

ne lui laissaient aucun rpit; au moral, l'Impratrice voyant approcher la fin de son poux le tourmentait pour obtenir qu'il cdt l'Empire Bryenne. La vigilance maternelle le pressait de louanges exagres sur le Csar si loquent, apte aux affaires, rudit dans tous les arts qui forment l'me la vertu.
physique,
les accs

UNE CONSPIRATION DE PALAIS.

173

Alexis simula longtemps l'inintelligence de ce qu'elle vou-

imposer. Il lui parlait aussitt des affaires de de son amour-propre bless par les invasions barbares, des conjurations rcemment dcouvertes, des derniers carts des Bogomiles. Une fois, pourtant, il ne put se
lait

lui

l'tat,

O femme qui partages mon empire et ma couche ne cesseras-tu enfin de m'insinuer ce que tu sais agrable tes filles et de t'eforcer ce que l'ordre tabli si heu-

contenir.

reusement soit troubl? Si tu n'es poursuivie par la colre de quelque puissance hyperphysique, reviens au bon sens et considre plutt avec moi si jamais aucun des meilleurs

empereurs romains, ayant un fils propre au pouvoir, le rejeta et le remplaa par son gendre. Si, par hasard, une telle chose
advint,
il

Quant

Romain

ne convient pas d'riger en loi une exception. me concerne, tu sais bien que le monde claterait de rire et croirait gare ma raison si
ce qui
saisis le

moi, qui

louable, au prix du massacre de

pouvoir d'une manire, en somme, peu mes proches et par des rai-

sons diffrentes des prceptes chrtiens, je rpudiais encore mon fils direct pour mettre au trne, aprs avoir dtruit une seconde fois l'ordre de succession, ce Macdonien .
dide

Ainsi appelait-il Bryenne, originaire d'Orestie, ville splenet prospre de Macdoine.


Irne se crut dfinitivement repousse. Elle suivit son
la

mari dans
il

campagne nouvelle

et le

rejoignit l'tape

attendait les renforts.


Il

n'y avait que trois jours qu'ils


le prfet

taient

ensemble
et se tint

lorsque

de

la

chambre impriale entra


apportait
la

debout prs du
aperu, lui

lit.

L'Impratrice, qui tait veille, l'ayant


s'il

demanda

nouvelle de l'arrive des

174

PRINCESSES BYZANTINES.
Il

Turcs.
lui
fit

lui dit qu'ils atteignaient le fort

Grgorios. Elle
la

signe avec la

main de

se taire

de peur d'veiller l'Em11

pereur.

Mais

lui avait tout

entendu.

dissimula que
il

nouvelle l'mt

et, ds le lever

du

soleil,

se livra ses

occupations habituelles sans pourtant songer autre chose. La troisime heure n'tait pas encore coule, qu'un homme

accourut l'avertir parce que les Barbares approchaient dj. L'Impratrice tait alors avec l'Empereur et, bien que toute
terrifie, elle suivait ses avis.

Comme

ils

allaient dner,

un

sang tomba aux pieds de l'Empereur en lui jurant que le pril menaait. Aussitt l'Empereur renvoya l'auguste Irne Byzance. Elle, bien qu'elle craignit fort, cela cependant sa peur au fond de son cur et ne la montra ni par mots ni par gestes... Comme malgr sa volont, elle s'loigna, se retournant maintes fois en arrire... Quand elle fut la mer, elle monta sur la galre rserve au service des impratrices . L'hsitation de -ce dpart ne marque-t-elle par l'insistance d'une tentative de conversion, tentative sans succs. Encore une fois les Turcs
autre
souill de

homme

avaient interrompu l'uvre d'Irne par une guerre cruelle

il

n'tait loisir de

Un
Ils

alli, le

sultan Sasan,
lui

voulurent

dvelopper del politique de chambre. tomba aux mains des ennemis. crever les yeux; et, comme ils ne poss-

daient pas d'instrument propre cette opration, ils se


servirent d'un

chandelier, que

mon
le

donn

et

le

privrent

du jour par

pre Alexis lui avait mauvais usage d'un


Intern Cogni,
il

prsent destin porter la lumire

avoua sa nourrice qu'il entrevoyait. La nourrice le redit sa femme. Elles gardrent si mal le secret qu'il devint public en fort peu de jours. L'ennemi fit trangler Sasan.

VII.

L'AGONIE IMPERIALE-

Le Basileus
assistait

revint de ces guerres atrocement malade. Ses

souffrances empirrent.

En

l'an
il

1118 du Christ,
cet

comme
ouvrage

il

une

fte

du cirque,

prit la fivre et dut s'aliter.


:

Je

me

suis propos

deux choses dans

l'une d'crire l'histoire, et l'autre de plaindre

mes malheurs.
suis oblige de

Pour
faire
et

crire l'histoire, je reprsente les guerres et les ba-

tailles;

mais pour plaindre mes malheurs,


triste rcit la

je

un

des disgrces qui ont assailli

mon

pre

de son trpas qui a t


Ainsi

ruine de l'Empire
fait

commence

la

narration que

Anne Comnne
que

de
ses

la

mort

d'Alexis. Elle prend soin d'avertir par l

successeurs perdirent la prosprit de Byzance, prosprit

menace durant tout son rgne. Les chroniqueurs ne cachent pas que les supplications d'Irne et d'Anne redoublrent pendant toute l'agonie. La princesse, appele en consultation avec les mdecins, donne son avis, prescrit des traitements. Sa rputation de science la plaait au rang des docteurs les plus renomms. Jamais, au reste, Purgons de Molire ne prescrivirent de remdes aussi
dj bien

176

PRINCESSES BYZANTINES.
Anne
tient

burlesques.

un journal

exact des priodes

du
de

mal,

elle dcrit l'enflure, la fivre,

l'oppression,

le flux

ventre

mme;

se dlasse parfois

en faisant

l'loge

du d-

vouement

d'Irne.

L'Impratrice ayant t prendre un moment de repos, arrive pour la dfaillance dernire et voyant son poux si prs

mort, elle arrose le corps de ses larmes. princesse ne dit point, afin sans doute de cacher le souvenir de dissensions familiales qui amenrent sa retraite, comment Jean Kalos, ds qu'il vit le Basileus sans connaissance, s'approcha, simula un entretien tenu voix basse
de
la

La

et lui prit

son anneau qui

tait aussi le

sceau de l'Empire.

Alexis, revenu lui, se mit en prires; et

aucune objur-

gation de sa femme, de ses filles ne le put dtourner de ce mysticisme final o il prtendait sanctifier sa mort.

Cependant le Sebastocrator monta immdiatement cheval. Entour de ses amis, il courut au palais imprial, l'agonie se passant dans les difices des Manganes. Le peuple
lui tait favorable; et

comme Jean

montrait l'anneau tous,

feignant qu'Alexis le lui eut donn, on l'acclama suivant les

formules d'usage. Le bruit en parvint aux princesses plores. Elles sentirent dfaites leurs meilleures esprances. Aussitt,

Irne

envoya un messager vers Jean pour lui enjoindre de se dmettre, son pre ayant dsign par le testament un successeur. Il semble, dans la confusion des tmoignages
apports par les historiens de l'poque, qu'aux derniers temps de sa vie, Alexis avait paru, en effet, incliner en faveur de Bryenne. Cela seul explique cette injonction d'Irne au
Sebastocrator.

L'AGONIE IMPERIALE.

177

Mais, lorsque penche sur le visage de son poux, elle annona comment son tils se proclamait dj Basileus, sans plus attendre, et qu'il allait s'installer au Palais,
lui

Alexis ne parut pas vouloir comprendre ni s'apercevoir du


larcin qui l'avait dpouill de son anneau.
tation de pit,
il

Avec une

affec-

continua de murmurer des prires, tant et si froidement, que l'Impratrice se laissa emporter par la O mon poux, vivant colre tu fus expert dans toutes
:
1

les

manires de ruser; ta langue fut sans accord avec tes penses; et maintenant mme, prs de quitter la vie, tu

restes

immuablement

attach tes inclinations d'hier

Alexis s'affaiblissait de plus en plus. Les princesses s'efforcrent de le ranimer pour le remettre en ses esprits et lui inspirer une rsolution ferme,

un

acte d'autorit dernire, l'in-

le dernier couronne. Soins inutiles. Jean Kalos, arriv devant le palais, ne persuada point aussitt les gardes de livrer les portes. Bien qu'il argut de l'anneau imprial mis en sa possession, les officiers exigeaient
fils

dignation lgitime contre un


soupir du pre pour
se

qui n'attendait pas


la

parer de

un ordre crit du "Basileus. Le voyant dans cet embarras, Bryenne expdia un eunuque afin de lui proposer de partager le trne et de s'associer pour rgir l'Empire. Bryenne
prtendit reprsenter la lgalit, la souverainet acquise par le choix in extremis de l'Empereur. Jean Kalos hsitait.

Son pre ne mourait

pas.

Ce pouvait

tre

au lendemain un

terrible retour des choses.

Un
rent.

accident survint qui lui valut l'assurance du pouvoir.

Quelqu'affili dtacha les

Le Sebastocrator,

aussitt les

gonds des portes. Elles tombamis et des satellites envahirent btiments de la demeure impriale.
ses
12

PRINCESSES BYZANTINES.

lyS

PRINCESSES BYZANTINES.
toutefois sur l'tat gnral des esprits et
ils

Peu rassurs
l. Ils

redoutant une offensive du parti Bryenne,

s'enfermrent

y vcurent plusieurs jours, les gardes au dehors, ne sachant si on les assigeait comme rebelles ou s'ils tenaient

l'Empire dans un palais veill par une escorte fidle. Enfin le quinzime jour d'Aot, le Basileus Autocrator Alexis P'" Gomnne remit son me la Rayonnante Douleur

du Christ. La princesse Anne

n'a garde de

manquer de

retracer

pom-

peusement, tragiquement la mort de l'Empereur et l'hyperbolique douleur de ses surs, de sa mre. Pas une fois le nom du frre n'est prononc. Nulle allusion qui transparaisse aux angoisses de ces journes terribles o se jouait le sort de son mari, le sien. Sans douter de la pit filiale dont la princesse Gomnne ne cesse de faire montre, on peut supposer que les transes qui l'murent le plus en ces heures ne furent pas dues aux alternatives de syncopes et de retours la vie qui marqurent l'agonie du souverain. Ne dans la Pourpre, fiance d'abord ce Constantin Ducas par des insignes impriaux, elle-mme Csarissa et honore des acclamations, ayant attendu de longues annes son avnement comme une chose lgitime, invitable, que la naissance de ce frre cadet pouvait reculer au plus, elle voyait, au jour dcisif, se drober le fruit de ses justes espoirs et de trs longs efforts. Quelle fire opinion de sa supriorit ne pouvait-elle raisonnablement nourrir, dans cette cour la plus diserte du monde o on la rvrait l'gal des sages docteurs. Et il fallait, malgr tant de motifs de suprmatie, cder le premier rang ce jeune homme dpourvu de savoir et de prudence pour cela seul que c'tait un mle.

L'AGONIE IMPERIALE.

179

Sa logique de personnage intelligent et raisonneur ne se pouvait facilement plier aux grossires lois sociales. Puis, pour une princesse de telle ambition, partant quelque peu
vaniteuse, ce n'tait pas un futile chec que de reconnatre vaines les complexes intrigues, o, l'Impratrice, sa mre, le

Csar, elle-mme guidant, inspirant et conseillant les hautes facults de chacun, avaient, pendant de longues sries de

mois, pein sans relche. Cela frappait

comme

la

ngation

brutale de sa supriorit, de la force morale qu'elle s'tait

plu reconnatre sienne

et trs efficiente par-dessus les tches plus humbles des autres tres. Son monde illusoire s'croulait d'un coup devant l'habilet simple, le coup de

d'elle

ce frre mpris, dnigr, peine salu dans les crmonies de cour o il triomphait par l'opulence et la splendeur de ses hardes. On sent dans ce rcit funbre l'immense douleur alors ressentie, et qui poussa quelques mois plus tard cette femme de trente-cinq ans se retirer du monde pour pleu-

force de Jean,

un destin malencontreux. Elle se complat du moribond. La scne devient belle, le plus saisissant passage du livre. On entrevoit l'affolement des princesses aprs les nouvelles du dehors, l'annonce de leurs espoirs supprims, pendant que le souverain, le pre agonise, solennel, immuable, sans conrer ternellement
dpeindre les derniers instants

sentir

au signe qui

les sauverait elles

de

la

disgrce

et

de

l'obscurit dfinitives.

La princesse Marie, verse goutte goutte d'un vase long col dans la bouche du malade que
remde
briile et

ce

qui s'en plaint par de rauques gmissele

ments. Anne, sous


laisse choir

poids du malheur, de la dfaite s'est aux pieds de son pre et la princesse Eudoxie

i8o

PRINCESSES BYZANTINES.
elle.

avec
les

Elles pleurent ensemble, sans paroles, supputant


les forceront peut-tre se retirer

conjonctures qui

aux

couvents, ces prisons politiques o finissaient les races vaincues et les familles des conspirateurs malheureux.
L'excs de mon affliction mit ma philosophie en dsordre ainsi que mon loquence . Ni philosophie ni loquence ne pouvaient remdier au courant adversaire du

sort.

L'Impratrice Irne prise d'une crise nerveuse en voyant


lui

chapper

la

puissance

dchirait ses habits et jetait ses

souliers de pourpre travers la chambre,

comme

les

fausses

marques d'une dignit dont elle se trouvait dpouille. Elle arracha aussi les ornements de sa tte, elle se coupa
les

cheveux, elle prit des souliers noirs et, aprs avoir t en peine d'une robe de deuil, ma troisime sur qui avait prouv le malheur de la viduit en tira une de ses armoires et la lui donna. Dans le temps mme qu'elle la mettait, l'Em-

perur rendit l'esprit . Dtail admirable que cette vengeance de femme, s'habillant de deuil avant le spasme suprme de son mari qui n'a point voulu lui concder la haute faveur de rgner sous les noms de sa fille, de son docile gendre J'ai donc perdu Alexis, cette lumire du monde, s'crie
!

alors la rhtoricienne. J'ai aussi perdu Irne, depuis, Irne


les dlices de l'Orient...

Ne
y>

suis-je pas plus

dure que

le

roc,

moi qui

ai

survcu?

Elle survcut d'ailleurs pour les dboires.

transporta le cadavre de l'Empereur dans un apparteexpos au septentrion du Palais cinq Dmes. ment Mais les princesses ne croyaient pas encore la partie

On

L'AGONIE IMPERIALE.
perdue. Bryenne assembla ses partisans.

i8i

un complot

excuter, durant les funrailles.


les courages.

On machina tout Anne Com-

nne plus froide remonta


matin, la Despona
fit

Le lendemain, au

appeler Jean Kalos de bonne heure,

pour assister aux crmonies. On allait porter le corps en grande pompe dans le monastre de Jsus-Christ Ami des Hommes qu'avait fond Alexis. Le nouvel Empereur trop prudent pour courir le risque d'atfronter une sdition, ou l'outrage d'un discours dnonant au public sa conduite durant l'agonie de l'Empereur, se contenta d'envoyer aux obsques une partie des seigneurs de sa maison. Demeur au Palais imprial, il en expdia ses courriers, y donna audience aux dignitaires qui vinrent prter serment. Puis quand les nouvelles des provinces parurent rassurantes, il distribua les charges ses amis et ceux de ses parents qui approuvaient sa politique. Entre tous, il aimait son frre Isaac, qui mangeait sa table et ne se sparait gure de lui.
Il

l'honora du

titre et

des insignes de

Sebastocrator.

Axuque, un

esclave n chez les Turcs, lev

parmi eux et pris dans Nice lorsque cette ville chappa domination perse, connut aussi la faveur du jeune souverain. Ayant partag ses jeux d'enfance, il tait devenu peu peu le plus cher des domestiques cubiculaires qui appels par leur ministre, aux soins trs intimes du prince, acquraient vite par l les secrets et la confiance du matre. Les gens aimaient Axuque, trs libral, prodigue mme. Ces deux personnages commencrent rgir l'Etat.
la

L'an n'tait pas encore rvolu qu'Anne Comnne tentait de Des affidcs corrompirent les gardes de l'hippodrome Philopation o l'Empereur passait la nuit. Les
ressaisir le pouvoir.

i82

PRINCESSES BYZANTINES.

conjurs attaqueraient en armes ses serviteurs, et lui-mme


l'heure

du profond sommeil. Anne Comnne

et

Bryenne

fondrent leur dernier espoir en ce dessein. Bryenne moins

ambitieux, plus sceptique sur la valeur des choses de gloire, mollissait, trouvait inutile d'encourir la svrit de son
beau-frre contraint de venger avec clat
et

un pouvoir

rcent

mal assur,

si

le

succs n'anoblissait pas leur tenta-

tive.

Anne

fut l'me directrice

du complot. Elle ne

tolrait

point le triomphe dfinitif de Jean, l'ingratitude et l'injustice de

l'Empereur dfunt qui avait tout accord au droit du mle sans dfrence pour les qualits plus solides et plus
Elle

leves de l'intelligence.

ne pardonnait pas surtout ce frre l'avortement


si

d'intrigues

longues,

si difficiles

l'Impratrice, le Csar,

la Coesarissa

elle-mme avaient t jous avec leurs partisans, malgr leurs richesses et le prestige de leurs talents. Il

fallait

une revanche.
rpandit l'or profusion, excita les cu-

Anne Comnne

pidits et les vues ambitieuses des jeunes officiers, de quel-

ques prtres. On gagna mme certaine partie du peuple. L'ancienne cour dvote pour Irne prta l'appui de son autorit et de ses traditions. Malheureusement Bryenne ne montrait pas l'nergie indispensable un chef de parti. Quand l'excitation des conjurs atteignit un degr d'effervescence favorable l'accomplissement du projet, le Csar, au lieu de les conduire au but. crut prudent d'atermoyer,
d'hsiter,

de chercher des garanties plus

sres

pour

la

russite.

Anne maudissait son sexe, cette malignit de la nature qui, aprs l'avoir prive du trne bien que son droit d'anesse l'y

I/AGONIE IMPERIALE.
portt, rempchaii de prendre le

i8?

commandement

effectif

du

complot. Constamment elle querellait Bryenne sur sa timidit. Mais par respect pour les murs introduites au Palais
sous
le

rgne prcdent,

il

lui fallait restreindre


et

son action

entre les

murs du gynce
faillir

princesse souffrit la torture.

haine allaient
Il

se

La Son ambition, son orgueil, sa satisfaire, tout soi-mme enfin qui


des chapelles impriales.

subirait la dfaite irrmdiable.

en

fut ainsi.

L'ardeur des conjurs s'puisa dans une

vaine attente. Les gardes achets par les largesses eurent le temps de se dgriser de leur premier enthousiasme. Un matin, aprs un essai maladroit. l'Empereur apprit le crime de sa sur et du Csar. Le chroniqueur rapporte qu' cette nouvelle, Anne Com-

nne furieuse s'emporta en paroles obscnes contre


blesse

la fai-

du mari.

haut la nature d'avoir donn son forme et le sexe d'un tre de passivit, tandis que Bryenne avec un esprit fminin et timide portait le signe physique d'une virilit menteuse. On ne peut traduire exactement le grec tant les termes en sont crus. Cela laisse penser l'horrible rage o se perdit la princesse pour qu'elle manqut ainsi la dignit de son rang, l'tiElle accusait tout
virile la

me

quette, sa chastet d'pouse par des paroles quasi publi-

ques.

La

vie d'apparat venait de prendre fin,

truite et sans espoir

pour jamais dde succs autre. Les messagers de l'Emla

pire lui

annoncrent qu'on
et la

punissait par

la

confiscation

des biens. Le monastre

pauvret

lui allaient-ils

choir?

VIII.

LES TEMPS DE RETRAITE.

moins rude d'apparence que l'preuve s'impost, la ressentit que plus humiliante encore. Le dcret qui la privait de ses biens en dotait l'eunuque turc, cet Axuque qui dirigeait les conseils du Palais. Or, pour faire montre, en un acte aussitt clbre, de sa gnrosit, Axuque, par un long discours prononc devant

Pour

Anne Comnne ne

exhorta Jean Kalos la reprocha presque l'ide de dpouiller sa famille aprs que Dieu lui avait donn la grce de dcouvrir la conjuration. Il terminait en suppliant l'Empereur de rendre ses biens la princesse. Jean Kalos suivit le conseil de son favori; et la Porphyrognte dut la libralit d'un
les dignitaires, refusa la dotation,

clmence

et

lui

eunuque
rang.

esclave,

la

jouissance de ses richesses

et

de son

C'tait le

coup suprme. Son orgueil, son ambition poli-

tique dsarms par l'ignominie du bienfait, la princesse

renona pour l'avenir entreprendre quelque rle nouveau. Son poux ne manqua point de la pousser en cette voie sage; et la colre du premier moment apaise, il la consola

i86

PRINCESSES BYZANTINES.

de ses raisonnements sceptiques, tout de mpris hautain

pour

les

hochets de

la gloire.

D'ailleurs l'Impratrice Irne


pris, ds l'insuccs, l'attitude

craignant pour soi, avait

de ne pas approuver pleinela princesse, sa fille; et elle

ment

la

conduite politique de

allait disant

aux seigneurs, aux prtres, avec l'onction de sa


:

parole dvote

comme
il

il

ne faut pas chercher un roi quand

on n'en
celui

a point,

ne faut pas entreprendre de se dfaire de

qu'on a. Parmi de graves dclamations, elle laissait penser que si elle avait agi volontiers sur l'esprit d'Alexis pour obtenir qu'il changet l'ordre de succession, maintenant qu'il
tait

mort sans

l'avoir modifi, elle jugeait indis-

pensable de se soumettre au dsir du dfunt. Anne Comnne se dsista de toute prtention future.

Son

fils

Alexis avait pous la

fille

du prince Abosgias.

Afin de ne pas entraver sa carrire la cour le plus sr tait, pour ses parents, de ne point contrarier l'Autocrator.

En effet, depuis cette poque la Cacsarissa ne se mle plus aux vnements politiques. Elle vcut en une cour particulire frquente parles moines, les pres de l'glise qui plus tard la glorifieront dans leurs crits. Dans Byzance, ses assidus constituent une socit part o l'on perptue les
traditions littraires et dialectiques

du rgne

d'Alexis.

Le

mouvement de
loppa dans aux choses
les

renaissance

commenc

par Psellus se dve-

uniquement occups Mais la face scientifique des spculations disparut peu peu devant un grand amour de la rhtorique o l'on s'effora d'exceller. En ce temps chacun compose des lettres, des ptres sur des sujets graves,
ses disciples
intellectuelles.

mes de

missives destines des lectures de cnacles,

pleines de

LES TEMPS DE RETRAITE.


pompe
concetti
et
si

187

de prtentions rudites, de bons mots, sorte de


cliers

aux

lettres

du dix-septime

sicle franais.

forme la plus dlicate de ces exercices. Les chroniqueurs abondent pour cette poque, tous secs, dpourvus d'anecdotes et de caractristiques, soucieux uniquement d'amener de longs discours dans lesquelles ils peinent imiter les homlies rapportes par les historiens grecs et latins, Tite-Live, Tacite, Thucydide, etc.. La langue
L'histoire paraissait la

Le grec de ce douzime sicle, net et imprvu, sans tournures ni dispositions de mots qui mettent en valeur le verbe ou l'ide reprsente assez bien ce que fut la langue des Buffon, des Boileau l'heureux et suggestif archasme de Montaigne ou de d'Aubign. La besogne de ces rhteurs se vouait la dnudation du style. C'est donc tort que la critique moderne voque le byzantinisme propos de certaines complexits d'criture mises en uvre par les lettrs contemporains. Anne Comnne dirigea ce monde de grammairiens durant sa vie recluse, et le domina de son incontestable talent. Aucun motif n'tait d'ailleurs qui pt l'engager enfreindre les lois de l'Empire et former un parti d'opposition. Une fois affermi sur le trne, Jean Kalos parut successivement aux yeux des peuples comme un hros de chevalerie et comme un saint de vitrail. L'admiration des sujets lui fut rapidement acquise. De plus, en it23, il ft prendre la pourpre son fils g de 16 ans, Alexis II Comnne et en nomma les deux frres Sebastocrators. L'appros'assagit galement.
plat, sans
,

bation unanime se manifesta. Rien n'tait plus tenter contre ce souverain populaire dont
sait dj sur les
la

degrs du trne.

En mme

descendance s'tablistemps, il battait

i88

PRINCESSES BYZANTINES.
Huns
et les

les

Serbes dont
le

les

incursions menaaient la
le

scurit de Byzance. Les

marchands,

menu

peuple dli-

vrs d'une terreur constante


pra.

bnirent.

Le commerce pros-

De

si

heureuses conjonctures se consacrrent par une

des plus belles crmonies qu'eussent vues les Byzantins;

triomphe de l'Empereur dont les admirables exploits combats singuliers o il avait dploy une bravoure de lgende excitaient l'enthousiasme. Au jour dit, les demeures des quartiers riches furent tendues
le

militaires, plusieurs

d'toffes
et

prcieuses qu'alourdissaient les broderies d'or de gemmes, et sur leurs balcons, on exposa les plus magnifiques orfvreries tires des trsors particuliers. Un
char couvert de plaques d'argent enchssant des escarboucles

de grosses perles passa tran par quatre chevaux blancs. Sur ce char se dressait l'image de la Vierge, la Trs Illuminante Puret, protectrice de l'Empire, avec, aux pieds, les trophes conquis sur les Barbares et offerts pour ex-voto. Les Grecs, vtus en soieries de fte brodes de symboles multicolores, rehausses d'or et de pierreries, acclamrent Jean Kalos suivant pied le char. Il se prosternait pour rendre grces de la victoire devant les images du Sauveur et des Saints animes, parmi les fleurs des reposoirs, de mouvements majestueux que guidaient de secrets mcanismes. L'encens parfuma les rues. Les franges d'or des vtements cliquetaient sur les chaussures de drap clair. Ds le matin, les tanneurs avaient parcouru Pra, le quartier des Juifs, et souill leurs maisons avec des eaux sales, pour empcher les bourreaux du Christ de se mler aux orthodoxes. Redoutant les coups, ils n'osaient sortir. Et les
et

acclamations durrent tout

le

jour, sur le passage

du

cor-

LES TEMPS DE RETRAITE.


tge,

189

dans

les

amphithtres o

le

peuple applaudissait
et les

les

jeux padrmiques qui laissaient voir les dieux

hros

d'Homre
autour de oblisques
baient

se
la

mler ensemble sur l'arne, se poursuivre Spina gigantesque levant ses chapelles, ses
pieuses parmi les flammes versicoDes feux pareils la foudre tom-

et ses statues

lores des bois exotiques.

du haut des

airs, clataient

avec fracas sur

les

com-

harmonieusement les lyres et les cithares. Des guerriers soutenus par une divinit tutlaire dfendaient la gloire de la patrie grecque. La mulbattants tandis que pleuraient
titude des spectateurs dlirait de joie, lisant ces jeux
le

prsage des destines nationales.

lentement le long des derniers contempler les couronnes royales illuminant du seul clat de leurs pierreries la nuit du Palais des Blaquernes, sa nef leve sur des colonnes recouvertes de msoir, la foule s'coulait
allait

Au

feux et

taux prcieux qui portaient grav


heureuses.

le

mmorial des guerres

Imagine-t-on la tristesse d'Anne Comnne ces bruits fte qui blmaient et fltrissaient ses tentatives inutiles, qui sonnaient le glas de ses ambitions dfuntes, de ses orgueils abolis. Le peuple entier se levant pour lui donner tort, pour lui crier que l'Empereur Jean seul savait satisfaire aux besoins du pays, bravement et dignement, et qu'il relevait les tendards de Byzance si souills par les revers au temps d'Alexis le Grand elle en dut infiniment souffrir. Au hasard seul, elle ne pouvait imputer cette gloire du Basileus. Aussi bien que courageux il tait clment et patient. Isaac, son frre si aim, va chercher dans les cours ennemies des secours pour le renverser du trne.
de
:

I90

PRINCESSES BYZANTINES.

Il

n'en obtient pas.

son retour, Jean


la bataille

lui

pardonne
fils

et le

reoit avec des rjouissances publiques.

Le

de

cet Isaac

qu'on leur allait livrer ordonne de prter un de ses chevaux un chevalier italien qui en tait dpouvu. Il renie le christianisme et pouse une musulmane. C'est de lui que Mahomet II prtendait descendre. Jean Kalos lui crit des lettres affectueuses pour le ramener au bien et console le pre avec de nouveaux honneurs. Il supprime la
passe aux Perses avant
parce que Jean

Comnne

lui

peine de mort.

Par chacun de ces bienfaits, par l'audace de ses qualits il dmentait chaque jour les complots et les intrigues passes de sa sur; il lui imposait le respect invitable devant l'vidence de la vertu et de la magnanicharitables,

mit.

Enfin il meurt, s'tant bless la main d'une flche empoisonne. Je veux, dit-il aux dignitaires entourant son agonie, vous donner un chef qui ne soit pas mangeur de peuple, qui ne dmente pas son nom par ses murs, qui ne soit pas noy dans la dbauche ni plong dans l'oisivet,
qui ne demeure pas attach son palais
et les peintures...

il

comme

les statues

l'exclusion de l'anesse,

dsigne son cadet Manuel,

sorte d'Alcibiade plein de bravoure. Les volonts de Jean

sont tellement observes que l'an se retire au monastre.

Manuel
ainsi.

est

proclam sans opposition.

Il

entre au

Palais,

franchit cheval la porte que seul l'Empereur pouvait passer

La

bte hennit et caracole, prsage de rgne heureux.

La

princesse,
ce

du fond de

sa retraite, peut suivre les ex-

ploits de

rel

Hercule dont Raimond d'Antioche

ne

LES TEMPS DE RETRAITE.

191

put manier ni l'cu ni la lance. Dans un combat singulier contre un Hongrois, il le tue d'un coup d'pe entre les
Palais, il entretient un commerce incestueux avec Thodora au su de tous et rit largenient quand les prtres l'en blment. Ses deux frres veulent se battre pour des questions de vanit, il les spare sans armes et a le bras travers par un coup de dague. Depuis, il porte cuirasse, marche contre l'Empereur Conrad d'Allemagne et ses croiss, les dfait et contraint l'audacieux s'asseoir prs du trne sur un sige bas, pendant les crmonies palatiales. Les amazones croises paraissent dans Byzance, armes comme des guerriers, l'air martial, conduites par une femme surnomme Pieds- Dors pour les franges d'or qui bordaient

yeux.

Au

sa nice

ses vtements.

Comme

ce

monde
dans

ne se hte de passer en

la riche cit, l'Empereur ordonne de vendre aux plerins des aliments empoisonns. On ferme les villes devant eux. On leur redescend du haut des

Asie

et s'attarderait volontiers

murailles des paniers remplis de farine en retour de l'argent

d y mettre auparavant et on les vole sur le poids. vendue se trouve mle de chaux. Les argentiers reoivent l'ordre de battre de la fausse monnaie pour les
qu'ils ont

La

farine

transactions avec les Latins;

afin de

dgoter leurs descen-

dants de mettre Jamais le pied sur la terre de Byzance , Mme on en tua beaucoup dans les gorges et les dfils.

Quant au
massacrt.

Basileus,

il

traitait

avec les Turcs pour qu'on

les

Tant Manuel leur


alliance,
lui
la

fut

meurtrier que Conrad, afin


sa parente Berthe en

d'acqurir son

donna

mariage.
la
les

Byzance, on

nomma

Irne,

on Tduqua,

et

princesse
ftes

Comnne,

alors trs vieille, veuve, put voir


fils

des noces. Son

Alexis venait de recevoir la

ig2

PRINCESSES BYZANTINES.
Grand Duc
et

dignit de

on

lui confiait des

commandements

d'importance. C'tait un allgement sa rancur.

Cependant autour
sant.
Il

d'elle fiorissait
le

encore un parti puis-

tait

de ses amis,

patriarche

Cme que

la

cour

accusait de conspirer avec Isaac, le frre de l'Empereur.

Les courtisans dsireux de s'en dbarrasser prtendirent


qu'il suivait l'hrsie

du moine Nphon, un dissident orthole

doxe avec qui vivait


glise.

patriarche.

On

le

chassa de son
et

Cme, indign, pronona l'anathme

maudit

le

ventre de l'Impratrice Irne afin qu'il ne produist jamais d'enfants mles. Cantostphane, un familier de l'Empereur,

voulut
le

le

frapper.

Laissez-lui recevoir sa pierre , dit alors

patriarche prdisant ainsi la mort de l'insolent; au sige

de Corfou un clat de pierre le frappa aux reins, le tua. A la suite de cette alliance, Manuel perdit sa popularit.

Mais Anne Comnne mourut trop tt pour assister l'expiation, au triomphe d'Andronique; et il lui fallut quitter la terre en 1 148 sans autre satisfaction que d'avoir dirig
trente annes durant les intelligences de l'poque.

En suprme
et

vengeance,

elle crivit

rique de son pre qui devait ternir

qui contribua fort faire

VAlexiade, ce pangydes rgnes suivants accoler par les chronologues


l'clat

l'pithte de
s'y

grand au

nom

d'Alexis

Comnne. Elle-mme

malheureuse, une sorte de modle humain en relief sur la dchance de la socit byzantine aprs Alexis portant ce suprme bon got de ne point mme attaquer son frre Jean Kalos au rcit de la mort de leur pre. Il est vrai qu'elle ne le nomme pas. Peut-tre nourrissait-elle le vague espoir que son uvre donnerait aux ges futurs le document-type de l'poque o elle vcut, et
montrait parfaite
et
;

LES TEMPS DE RETRAITE.


que
les
le

193

silence pserait plus sur la


il

mmoire de son

frre

que

pires accusations. Car

sied de repousser l'hypothse

d'une tyrannie gouvernementale qu'elle et craint de froisser et qui interdisait les rvlations sur la manire dont Jean Kalos (i) avait pris possession du trne.

(i)

Jean Kalos eut quatre


vit

fils.

Alexis que l'on

nommait

aprs lui dans les ac-

l'Emen songe cet Alexis, alors rcemment couronn, s'avancer sur un lion qu'il maintenait par les oreilles au lieu de rnes, n'ayant rien autre pour dompter la bte. On expliqua comment cette vision signifiait que l'enfant tiendrait le nom d'Empereur mais serait priv du pouvoir. En efl'et, il mourut bientt d'une fivre aigu qui le prit la tte. Son frre Andronique eut juste le temps A la exempt des choses hurnaines . de dplorer sa mort puis fut lui aussi proclamation de Manuel, Isaac s'tait, pour un temps, clotr.
pereur
<

clamations, Andronique. Isaac et Manuel.

Le chroniqueur rapporte que

^aOo*c^-'

PRINCESSES BYZ.\NTINES.

l3

*^I^Si?^%S^S^IJ^I^%^l^lJ?*ifelJf^

IX.

L'ALEXIADE.

dans de rhtorique le style noble , pleine de mtaphores ampoules, de citations des anciens, de traits d'esprit et de quiproquos de pense, tel apparat ce livre qu'Anne prtend avoir compos trente ans aprs la mort d'Alexis. Quels qu'en soient les dfauts extrieurs, l'ouvrage demeure srement le meilleur des prcis historiques que nous ait lgus le douzime
crite

centaines Une pitaphe de plusieurs dnommerde pages, convenu de aux


ce qu'il est

traits

sicle byzantin.

mme

On y sent mieux que partout ailleurs l'me de ce peuple admirable, purement pris de beauts

intellectuelles et fort

ddaigneux des pres luttes o s'exterminaient misrablement les nations au moyen ge. De ce
cet

que

lan intellectuel gardait la forme de discussions


il

religieuses,

force effective.

cirque

et les

en acqurait plus d'unit, c'est--dire plus de Il tait moins sot assurment de quitter le courses pour aller entendre les pieux vques

disserter

sur

un

texte de

saint Jean, l'initi des vieilles

philosophies perdues, que d'y rester

comme

le

fait

au-

ig

PRINCESSES BYZANTINES.
le

jourd'hui

peuple de France dans

le

seul espoir de se d-

lasser vers la nuit

aux

idioties des petits thtres.

Anne Gomnne
la

a scell

Byzance

finissante. Elle s'efforce,

dans son uvre ce haut esprit de au long de ses discours,

en garder la dignit rigide, la

suprme attitude des


,

saints

peints aux icnes

et

qui, dans leurs personnes troitement

asctiques splendidement ornes offrent l'admirable alliance

du mysticisme esthtique
de la pit indispensable

et

du mysticisme

religieux. L'exa-

gration qu'elle affiche des qualits et des mrites impriaux,


et des vertus entires dmontre au Bien n'avait rien de ridicule alors, que, si la volont humaine se laissait parfois dfaillir, son plus vif apptit se vouait le pratiquer et vouloir en tre pare dans les histoires. C'tait l'extrme tenue d'habits et d'me.

moins que

le

Le
que

style se ressent de la

pompe des
et

intelligences

il

n'a

redondantes, images de bas-reliefs, accents de prophties, proses liturgiques. Ds le dbut du livre, l'historienne explique le cours des
plis lourds,

phrases tendues

temps

puis se prsente avec ses titres d'rudition, se d-

clare experte

dans tous

les arts,

philosophe

et

mathmati-

cienne, nourrie d'Aristote et de Platon. Mais son embarras va-t-elle encourir le reproche que les Ecritures est extrme
:

font

Cham

d'avoir dcouvert la nudit de son pre No, en


faits

rapportant avec exactitude les


vant
la

du rgne d'Alexis? Sui-

parole d'Homre, elle mprisera les envieux et ac-

complira

sa tche. Son poux Bryenne avait commenc la chronique perptue jusqu'au temps de Botaniate. Le mal deCilicie l'a malheureusement interrompu dans cette grande

tche. Suit aussitt


les

un

portrait de

mdaillons

des littrateurs

Bryenne travaill comme du dix-huitime sicle,

L'ALEXIADE.
anobli des plus aimables pithtes

197

Si vaste d'esprit,
,

d'une

grande exprience, de si bon conseil de si profonde science d'une si rare probit et d'une mine non seulement digne de l'Empire mais empreinte d'une majest presque divine... il tait magnifique soit qu'on le regardt soit qu'on l'coutt... cette pense exprime vers la possibilit de l'Empire lui octroyer est peut-tre la seule allusion de toute VAlexiade au complot manqu.
si
,

Comme

les

corps qui, tantt affligs de

maux

extrieurs

et tantt

portant en eux-mmes les causes de leurs maladies,


parfois attribuer l'origine de la fivre l'intem-

nous font

une nourriture malsaine ou bien aux humeurs corrompues, ainsi l'Empire romain prpara en ce temps pour lui-mme des destins mortels, je veux dire Ursel
prie de l'air,
et Basilas...

Et

si

quelques autres
les

jadis affectaient la

tyran-

nie, maintenant
t attirs,

tyrans trangers et nomades y ont la fortune a prcipit l'tat dans des maux qu'on
>

que

ne

sait

gurir...

Cela veut dire simplement qu'Ursel

et

Basilas, chefs des milices franques,

s'taient rvolts avec

l'espoir de conqurir le trne. Voil la forme gnrale des

phrases

et

des ides pour


,

le rcit

ordinaire. Ajoutez cela

les concetti

ces paillettes clatantes

semes sur
les

l'toffe

du

discours

et

qui passrent ensuite dans

murs

littraires

de

l'Italie

signaler aux
neille.

pour venir briller en France avec les Mdicis. dames du dix-septime sicle le gnie de Corportraits encadrs dans la narration,

De nombreux
les figures des

mdaillons dans l'mail des cramiques, compltent cette manire d'crire dont hrita intgralement notre grand sicle. Quelques citations ne sauraient

comme

que prciser.

igS

PRINCESSES BYZANTINES.
Ceux de l'Hesprie ayant appris
tous allrent vers lui,

l'arrive de
les

TAutocra-

tor,

comme

corps pesants sont

ports vers le centre...

et les guerres que la Fortune lui (Alexis) a suscites, je le compare une personne qui tant frappe en mme temps et par une dangereuse maladie ne de la corruption de ses humeurs et par des armes pousses par les mains de ses perscuteurs, triomphe de Tune par la force de son temprament et des autres par
je

Quand

considre les actions

celle

de son courage...
et

Suit maintenant le portrait de

Bomond,

la

page

la

plus
le

soigne du livre,

pour cause sent quelques commentateurs.


tonnait l'esprit. Sa taille tait

d'affection, ainsi

que

di-

Sa prsence blouissait autant les yeux que sa rputation si avantageuse qu'il dpassait d'une coude les plus grands. Il tait menu par le ventre et par les ctes, et gros par le dos et par l'estomac; il avait les bras forts et robustes. Il n'tait ni maigre, ni gras, mais dans

un

juste

temprament

et tel

que Polyclte l'exprimait ordi-

nairement dans ses ouvrages qui taient une imitationjdlc de la perfection de la nature. Il avait les mains grandes et pleines, les pieds fermes et solides. Il tait un peu courb, non par aucun dfaut de l'pine du dos mais par une accoutumance de jeunesse. 11 tait blanc par tout le corps, mais il
avait sur le visage

de rouge.

juste et agrable mlange de blanc et cheveux blonds qui lui couvraient les oreilles sans lui battre sur les paules la faon des Barbares. Je ne sais si sa barbe tait rousse ou d'une autre couleur parce qu'il tait ras fort prs. Ses yeux taient bleus et

un

Il

avait des

paraissaient pleins de colre et de

fiert.

Son nez

tait fort

L'ALEXIDE.
ouvert.

199

grand

cur grande quantit d^air pour en modrer la chaleur. Sa bonne mine avait quelque chose de doux et de charmant mais la grandeur de
Car comme
il

avait l'estomac large et le

il

fallait que son

poumon

attirt une

sa taille et la tiert de ses regards avaient

quelque chose de
11

farouche

et

de terrible. Son rire n'imprimait pas moins de


parhiit fort

terreur que la colre des autres n'en imprime.


propos et
il

ne manquait Jamais de rponse quelque demande qu'on lui pt faire. Ayant de si grandes qualits, il n'tait infrieur qu' Alexis en dignit, en fortune, en esprit

en loquence . est besoin d'un esprit bien ingnieux pour parvenir farder de quelqu'apparence de charme cette brute colossale. Alexis n'eut pas besoin d'tre averti par les Ailleurs dieux durant le sommeil pour se prparer la bataille comme Agamemnon, fils d'Atre, le fut autrefois; mais brlant d'envie de combattre... Cette image revient souvent pour
et
Il
:
,

appuyer

la vigilance d'Alexis.

Si je n'avais

que
de

j'ai

de cheveux sur

eu ce voile, j'aurais tu autant de Scythes la tte , s'crie Alexis en parlant du

voile de la Vierge qui lui servait d'tendard.


la victoire, le

Au

lendeniain

peuple chantait
le

Il

ne s'en faut que d'un

jour que les Scythes aient vu


tt

mois de mai

Ils

participent aux divins mystres


et

du corps

et

du sang

du Sauveur

en

mme temps
ils

ils (les

prtres croiss) respi-

rent le meurtre et

sont des

hommes

de sang, selon l'ex-

pression dont David se sert dans

nation barbare ne s'attribue


la gloire

un de ses Psaumes. Cette pas moins le droit de l'pc que

avait la

du sacerdoce. Ce prtre tait revtu d'une tole et rame la main pour combattre les hommes et les

PRINCESSES BYZANTINES.
flots.
la
ils

Nos prtres, au contraire, sont de fidles imitateurs de douceur d'Aaron, de Moise et du souverain pontife de qui

exercent visiblement la puissance . Ne voil-t-il pas un beau passage de Massillon sur la charit obligatoire et Thu-

manit ecclsiastique?
Je n'ai aussi Jamais vu un mchant homme faire rien de bien, parce que depuis qu'on s'est une fois loign du milieu de la vertu on se porte toujours des extrmits
<(

vicieuses

Alexis ayant chapp aux temptes de la mer devait


.

trouver sur terre des temptes plus furieuses

qu'on a su en dcouvrir la clef, il n'est gure malais de lire la pense vritable de l'historienne. Il suffit d'tudier quelque peu les textes, de

Sous

cet appareil, et

une

fois

faire des

rapprochements entre des passages divers. Ainsi,


d'Alexis
et

bien qu'elle ne mentionne aucune atrocit commise lors de


l'entre

de ses partisans Byzance aprs

la

dfaite de Botaniate, elle rappelle,

en contant l'arrive des

croiss,

comme les dignitaires craignaient que ce ft l le chtiment de leurs anciens meurtres et pillages. Si elle narre une tratrise de son pre, elle laisse comprendre que des gens s'en fchaient avec raison et ne le blme pas. En sorte que ce pangyrique de VAlexiade finit bien par tre un document fort prcieux pour ces temps, le
plus prcieux
voir

mme.
il

L'rudit Gretser reproche,

est vrai
la

la princesse d'a-

primaut du sige pontifical de Constantinople et accus le pape tort. Ce sont l querelles spciales d'rudit, auxquelles nous ne saurions contredire, mais il importe de rpliquer que Gretser

donn de fausses raisons sur

L'ALEXIADE.
n'a pas tenu

compte dans
le

cette critique des

opinions

et pr-

jugs en cours parmi

prjugs que

la

monde ecclsiastique de Byzance. princesse Anne partageait ncessairement.


Pierre

o elle cite THermite par la Dacie. quelques autres fautes sur la gographie ou la succession des batailles, il semble que ce soit l minimes accidents faciles, du reste, rparer par des confrontations de textes
l'on rfute encore l'assertion par elle mise
l'arrive des croiss sous

Que

chronologiques.
L'intrt

d'une

me fminine

de l'uvre consiste surtout dans l'expression autoritaire et ambitieuse, de haute su-

priorit sur les

hommes du temps

et

qui

manqua

sa vie,

ses espoirs, qui porta jusqu' l'ge de soixante-cinq ans la

blesse d'un

rancune de sa dfaite contre l'injustice du peuple et la faipoux hsitant. Le sort lui voulut cette malice de vivre jusqu' un ge avanc dans le triomphe de ses adversaires, et de souffrir en longue peine le spectacle de la victoire combattue par les plus importants efforts de son existence. Puis c'est encore le tableau d'une grande poque de l'Empire byzantin au moment o parvenu se soutenir nominalement, par l'esprit seul pour ainsi dire, il lutte cependant
,

contre les
le flux

flots

de Barbares croiss

jets

sur sa frontire par

rythmique des migrations humaines. Un temps, il les arrte, il leur impose sa majest d'apparat et la splendeur de sa pense hritire du monde romain, imbue du plus pur christianisme qu'avaient affin huit cents ans de discussions liturgiques et d'homlies savantes.

poque merveilleuse

et

vraiment grandiose o l'me de

potentats sublimes maintenait debout

un Etat sans

territoi-

PRINCESSES BYZANTINES.
res, sans

armes, sans impts,

et refoulait,

avec leurs dser-

teurs passs en ses rangs, les Barbares ignorant le rel de


cette miraculeuse
faiblesse et croyant

Byzance puissante

parce qu'ils

la

voyaient admirablement riche, extrmement

habile et qu'ils la savaient plus ancienne d'origine que les

dieux oublis de leurs anctres.

La nuit qui

prcdait une bataille importante, nous dit


,

Anne Comnne
de leurs lances

les soldats fichaient des cierges sur les fers

et

chantaient des hymnes. Le Scythe, tonn


et

des mlodies de ce chant religieux suave

grave, croyait
il

un appui surnaturel donn aux Grecs. Le lendemain,


combattait avec dfiance, puis se retirait

comme

le lion

devant le feu . Si Jean Kalos fut le saint et le hros de ce temps, Alexis en fut le politique extraordinaire. La princesse rapporte qu'un fils du Basileus romain Diognes, dtrn par Michel Parapinace, avait t mis au monastre par cet empereur. A
son avnement, Alexis le tira du clotre avec son frre Lon et sa mre Eudoxie. Mais Nicphore Diognes rvait de reconqurir les souliers de pourpre. Il conspira. En campagne, il plaait sa tente prs du pavillon imprial cherchant l'heure propice au meurtre. Une nuit, il pntre, trouve une servante ventant le lit o sont couchs l'Empereur et l'Impratrice.'; Il remet son coup. Alexis averti refuse de se prmunir, et se contente d'appeler devant lui
les

principaux partisans de Nicphore, de parler en leur

prsence des devoirs garder. Mais comme un thiopien ne devient jamais blanc,

quelque peine que l'on prenne de le laver, Diognes demeura toujours le mme quelque soin que l'Empereur apportt

L'ALEXIADE.
pour le changer . Enfin Nicphore mis la torture, aprs une nouvelle tentative, avoue ses complices. On dcouvre que Marie d'Alanie, l'ancienne fiance du Basileus, a dirig le complot dnonc par un de ses fils. Alexis bannit les conjurs. Cependant il craint encore, se dcouvrant entour d'assassins parmi les plus proches de sa cour, que cette
peine ne dsespre les conspirateurs.
Il

les

assemble dans

sa tente, en crmonie, lui assis sur le trne, la tte couverte

de ce double diadme d'or d'o pendaient des bandelettes de perles et de pierreries le long des tempes. Sous un dais de drap d'or, solennel
parle.
Il

et

ferme

les

se dfend d'avoir fait perdre la

yeux baisss, il leur vue Nicphore

comme

la

renomme

l'en

accuse;

il

les adjure de croire

sa clmence; tous les conjurs se rcrient et protestent ne

vouloir d'autre empereur qu'Alexis,


pas le sentiment du plus grand

bien que ce ne fut


,

nombre

ajoute la princesse
le

en fltrissant
sulte

la foule

lche qui acclame

triomphe

et in-

au malheur. Par prcaution


aprs,

toutefois,

on aveugla Nifils

cphore.

Quelque temps
de

Romain

Diognes.
se
Il

un Ce

soldat veut se faire croire


fut, dit-elle,

comme un

vne-

mla aux vnements tragiques de la semble que la nature ait voulu imiter ceux qui, aprs s'tre remplis de viandes froides, prennent des fruits confits et d'autres mets dlicats pour rveiller l'apptit et pour rappeler la faim; et, qu'aprs s'tre rassassie
vie passe d'Alexis.

ment comique qui

des
tes
et

maux

qu'elle lui avait fait souffrir en suscitant les rvol-

de plusieurs personnes considrables par leur naissance


par leurs emplois,
elle
le

avait pris plaisir l'exposer la

raillerie

du monde en

commettant avec un prince suppos

204

PRINCESSES BYZANTINES.
s'tait

qui ne
lence
.

jamais signal que par l'excs de son inso-

Railleries et misres, rien n'pargne l'Empereur. Voici

qu'un soldat turc, pendant


afin de
le

qu'il joue la
tirer

paume, s'approche

son pe du fourgenoux et implore le pardon. Alexis lui reau. Il se jette Si le Seigneur ne garde la ville, c'est fait des prsents en vain que veillent ceux qui la gardent. Il faut se lier sa providence et le prier de nous conserver . A force de clmence, il lasse l'acharnement des conspituer.
:

L'homme ne peut

rateurs.

en ces conjonctures difficiles. peine et les malheurs comme Irne l'avait su faire; et, encore qu'elle-mme, avant la mort d'Alexis n'et point souffert personnellement, elle J'ai t inonde comme par une mer de pouvait dire
l'assistait

Anne Comnne

Elle avait pris

pour

elle la

malheurs qui comme autant de uns aux autres...


Parfois
le

flots

furieux ont succd les

scrupule
telle suite

point une

la saisit de penser qu'on ne croira de disgrces, qu'on l'imaginera sou-

mise des haines de famille.

mes de mes parents que depuis vu familirement aucun des anciens domestiques de mon pre, la plupart tant morts et ceux qui vivent n'osant me visiter de peur de dplaire Ceux qui commandent. Je prends aussi Dieu tmoin, et sa sainte Mre qui est au-dessus de toutes les cratures, que je ne me suis servie d'aucuns mmoires qui ne fussent fort exacts et fort fidles. La plupart de ceux qui me sont tombs entre les mains avaient t crits par de vieux officiers qui, aprs
Je jure par les saintes
je n'ai

trente ans

L'ALEXIADE.
avoir servi sous

le

rgne de

mon

pre et aprs avoir t


s'taient retirs

battus de la tempte sur la

mer du monde,

dans

le et

port de

la vie religieuse. Ils

avaient crit sans orne-

ment
il

dans

la

simplicit de la vrit...

La preuve de
ne
s'est

ce

que
fait

j'avance est fort aise puisque ce

que
t

J'cris

pas

y a mille ans. Ceux qui en ont

tmoins vivent encore

et ils

s'accordent le rapporter de la

mme

sorte... Je n'ai

pas toutefois appris par leur bouche tout ce


J'en ai vu la plus grande partie de

que

J'cris.

mes propres yeux durant

que J'ai suivi mon pre et dans la mollesse comme


dition...

ma

les autres

mre, n'ayant pas t leve personnes de ma con-

La
esprit
et

crainte qu'on ne la crt peut-tre pas, tracassa son

mticuleux de vieille personne. Elle y revient souvent les preuves de sa vracit. C'tait le meilleur d'elle-mme, sa pense, son tre qu'elle laissait ainsi la postrit, esprant dans la mmoire des gnrations venir une rhabilitation et un triomphe que lui refusaient, en son temps, les dtenteurs du trne.

accumule

cesse savante qui lui attirait les

mort cette rputation de princompliments des rhteurs et des vques? Cette suprme ambition de persister par l'esprit et la pense au-del de la vie nous est le meilleur gaSubsisterait-elle aprs sa

Trop d'ennemis l'entouraient, et placs au pouvoir, qui eussent sans piti dmenti ses histoires si
rant de sa sincrit.
elles n'avaient

valu

comme
elle

la stricte vrit.

Pour

russir

une uvre parfaite

n'omet rien,

mme

pas les techni-

ques de la stratgie. Elle dcrit l'ordre de marche des armes enfermant au milieu des troupes les enfants, les prisonniers et les bagages. Quand une femme se trouve prs

2o5

PRINCESSES BYZANTINES.

d'accoucher,

la trompette sonne, l'arme s'arrte, pour ne reprendre sa marche qu'avec un tre humain de plus. Elle explique l'organisation des hpitaux et comment les familles

riches et les monastres taient tenus de nourrir les captifs

ennemis. Ailleurs, elle donne la formule pour composer ce feu grgeois qui mit plus d'une fois en droute les Barbares croiss. Les pins et les arbres toujours verts produisent une gomme que l'on pile jusqu' ce qu'elle soit en poudre. On mle cette poudre avec du soufre; on verse l'une et l'autre dans des cannes au bout desquelles on met le feu. Et on souffle dans ces cannes aux yeux, au visage de l'ennemi qui s'enfuit comme les abeilles touffes par la fu-

me
Et
avec
rcit,

elle

recommence

conseiller l'tude de la rhtorique

au dtriment du calcul

qui n'est qu'un jeu


se

Elle crit

un

souci rare de ne
les

tournant

commettre aux vulgarits du malsances par des priphrases ou des


ait tent

dfaites.

Qu'un prsident de cour


nne
et l'ait fait

de traduire

Anne Comque

avec soin, au

XVIP

sicle, cela n'tait

Tout l'esprit, le style d'Anne sont pareils ceux rvrs du temps de Bossuet. Le prsident Cousin a donc traduit Anne Comnne, sans scrupuleuse exactitude, comme il tait coutume alors. Cependant, si l'on prend soin de garder sous les yeux le texte grec, c'est une grande satisnaturel.
faction d'observer cinq cents ans de distance cette concor-

dance des mes


C'est la
et

lettres.

mme

tenue de langage chez l'une

et

chez l'autre;
la

certaines

mtaphores brillantes que notre scepticisme

moderne et maltraites sont parfaitement rendues par

L'alp:xiade.
version du prsident pour qui

207

c'tait

enchantement sans
:

doute de

pardonnera-t-on d'avoir navement conclu son travail par ces deux vers saugrenus
les goter. lui

Aussi

La savante Comnne

a fini son histoire


la victoire.

la

mort de son pre emporte

vcut jusque l'an 1707, d'Alembert jugea fort mal ce quasi contemporain avec la prsomption trs ignorante qui fit le fonds de l'esprit encyclopdiste si pris depuis.
N'imagina-t-il point, ce hardi journaliste, de dfinir

En son comme il

temps, on plaisanta fort

le

prsident Cousin,

et,

Anne

chroniqueurs du temps d'historiens sans lgance, sans got .


et

Comnne

les

une populace

-CXX>0^<

'^i^j9i&'9i^(^M^M^(Si^M^(^^j

^S

X.

LE TOMBEAU.

les habitants de Byzance mondans l'glise Patriarcale le tombeau d'Anne Comnne, Csarissa. C'tait une seule et norme pierre dresse de terre contre le mur et qui le dpassait. On y voyait grav profondment dans la dure matire un aigle

Quand

vivait

Du Gange,

traient encore

aux

ailes tendues.

Le symbole tait heureusement choisi pour la mmoire de l'altire dame; et peut-tre avait-elle command avant sa mort que le monument tut lev en cette forme.
son fils, mena une vie de malheureux. Andronique Comnne, fils d'Alexis, prfet de Thessalonique, convaincu d'aspirer la tyrannie, eut les yeux crevs pour n'avoir su dominer le sang de sa race, le vieil esprit de rvolte de son aeule. Il engendra un fils qui se mla d'une conspiration et subit le supplice mme de ce Bryenne contre qui Botaniate avait envoy combattre le bisaeul, Alexis le Grand.
Elle y reposa seule. Alexis,
stratge

guerrier et de

PRINCESSES BYZANTINES.

I4

PRINCESSES BYZANTINES.
d'Anne Comnne semblerait ainsi avoir inspir les descendance mle et perptu la lutte o son sexe lui avait valu la dfaite. Il est des mouvements, engendrs dans une race par une individualit puissante, qui se continuent par une sorte de force acquise vibrant de gnration en gnration, et qui mnent la famille suivant l'ide mre de l'anctre. Si pleine de grands desseins avait vcu la princesse qu'on ne rencontre point en son uvre le moindre dnigrement envers les femmes. Elle avait chapp mme cette ncessit de son sexe; et nous savons que si, en ses crits, elle garde toute la pudeur d'une vierge, elle se laissa emporter en paroles obscnes dignes d'un soudard, le Jour o le desL'esprit
actes de sa
tin la terrassa.
la fin du moyen ge, et aux temps plus Renaissance, cette hautaine figure d'Anne Comnne sollicita les chroniqueurs et les lettrs. On la trouve

Pendant toute
de
la

clairs

souvent cite

comme

la

Dixime Muse

la

Pallas

de la Grce byzantine . La rputation que lui avait difie le pieux compilateur Zonaras denieurait en toutes les mmoires d'rudits. Ils la rvrrent moins pour la connaissance qu'ils avaient de son uvre que pour l'admiration de son ardeur l'tude, car
ils,

atticisant, disaient-

d'une faon exquise, elle n'en avait pas moins l'esprit trs subtil pour la contemplation des plus abstraites vrits.

Lon

Allatius crivit son loge. Les


la

modernes ont plac

son livre dans

Patrologie Grecque parmi l'uvre des


la

docteurs ecclsiastiques qui

clbrrent ou l'entourrent

dans

le

plus saint et raffin des commerces spirituels.

LE TOMBEAU.
Et, parce que sa vie
cer de la

mmoire
ait

des

manque se devait presque effahommes, nous ne possdons nulle


le

image qui nous


ques.

gard

souvenir de ses

traits

qu'on
hro-

se plairait croire

un peu durs avec de beaux yeux

'

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n HHHH H H

1 1 1 1 1 1 i 1 1 1 1 1 1 1 i 1 1 i 1 1 1 i 1 i i i i i

TABLE
LA TRS PIEUSE IRNE.
Pages.
I.

II.

III.

IV.

V.
VI.

VII.

La fureur iconoclaste Irne l'Athnienne La Rgence La maternit impriale Les luttes intestines La trs pieuse impratrice La dchance mort
et la

q
25

Sy
5

77 93

ANNE COMNNE.
I.

Les origines des Comnnes


Alexis et Irne

ioq
121

II.

III.

Enfance d'Anne Comnne

129

214

TABLE.
Pages.

Ame de princesse La face des barbares V. VL Une conspiration de palais VIL L'agonie impriale VIII. Les temps de retraite L'Alexiade IX. Le tombeau X.
IV.

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Adam, Paul Auguste Marie

Princesses byzantines

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