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TEXTE N 11 : Gaston BACHELARD

La formation de l'esprit scientifique


(Vrin, Paris, 1971)
Quand on cherche les conditions psychologiques des progrs de la science, on arrive bientt cette conviction que c'est en termes d'obstacles qu'il faut poser le problme de la connaissance s c i e n t i f i q u e . Et il ne s'agit pas de considrer des obstacles externes, comme la complexit et la fugacit des phnomnes, ni d'incriminer la faiblesse des sens et de l'esprit humain : c'est dans l'acte mme de connatre, intimement, qu'apparaissent, par une sorte de ncessit fonctionnelle, des lenteurs et des troubles. C'est l que nous montrerons des causes de stagnation et mme de rgression, c'est l que nous dclerons des causes d'inertie que nous appellerons des o b s t a c l e s pistmologiques. La connaissance du rel est une lumire qui projette toujours quelque part des ombres. Elle n'est jamais immdiate et pleine. Les rvlations du rel sont toujours rcurrentes. Le rel n'est jamais "ce qu'on pourrait croire" mais il est toujours ce qu'on aurait d penser. La pense empirique est claire, aprs coup, quand l'appareil des raisons a t mis au point. En revenant sur un pass d'erreurs, on trouve la vrit en un vritable repentir intellectuel. En fait, on connat contre une connaissance antrieure, en dtruisant des connaissances mal faites, en surmontant ce qui, dans l'esprit mme, fait obstacle la spiritualisation. L'ide de partir de zro pour fonder et accrotre son bien ne peut venir que dans des cultures de simple juxtaposition o un fait connu est immdiatement une richesse. Mais devant le mystre du rel, l'me ne peut se faire, par dcret, ingnue. Il est alors impossible de faire d'un seul coup table rase des connaissances usuelles. Face au rel, ce qu'on croit savoir clairement offusque ce qu'on devrait savoir. Quand il se prsente la culture scientifique, l'esprit n'est jamais jeune. Il est mme trs vieux, car il a l'ge de ses prjugs. Accder la science, c'est spirituellement rajeunir, c'est accepter une mutation brusque qui doit contredire un pass. Rompons, ensemble, avec l'orgueil des certitudes gnrales, avec 1a cupidit des certitudes particulires. Prparons-nous mutuellement cet asctisme intellectuel qui teint toutes les intuitions, qui ralentit tous les prludes, qui se dfend contre les pressentiments intellectuels. Et murmurons notre tour, tout entier la vie intellectuelle: erreur, tu n'es pas un mal. Comme le dit fort bien M. Enriques, Rduire l'erreur une distraction de l'esprit fatigu, c'est ne considrer que le cas du comptable qui aligne des chiffres. Le champ explorer est bien plus vaste, lorsqu'il s'agit d'un vritable travail intellectuel. C'est alors qu'on accde l'erreur positive, l'erreur normale, l'erreur utile ; guid par une doctrine des erreurs normales, on apprendra distinguer, comme le dit encore M. Enriques, les fautes auxquelles il convient de chercher une raison de celles qui, proprement parler, ne sont pas des erreurs, mais des affirmations gratuites, faites, sans aucun effort de pense, par des bluffeurs qui comptent sur la chance pour deviner du premier coup ; dans ce dernier cas l'entendement n'y est pour rien . Dans l'ducation, la notion d'obstacle pdagogique est galement mconnue.

J'ai souvent t frapp du fait que les professeurs de sciences, plus encore que les autres si c'est possible, ne comprennent pas qu'on ne comprenne pas. Peu nombreux sont ceux qui ont creus la psychologie de l'erreur, de l'ignorance et de l'irrflexion. Les professeurs de sciences imaginent que l'esprit commence comme une leon, qu'on peut toujours refaire une culture nonchalante en redoublant une classe. qu'on peut faire comprendre une dmonstration en la rptant point pour point. Ils n'ont pas rflchi au fait que l'adolescent arrive dans la classe de Physique avec des connaissances empiriques dj constitues: il s'agit alors, non pas d'acqurir une culture exprimentale, mais bien de changer de culture exprimentale, de renverser les obstacles dj amoncels par la vie quotidienne. Un seul exemple: l'quilibre des corps flottants fait l'objet d'une intuition familire qui est un tissu d'erreurs. D'une manire plus ou moins nette, on attribue une activit au corps qui flotte, mieux au corps qui nage. Si l'on essaie avec la main d'enfoncer un morceau de bois dans l'eau, il rsiste. On n'attribue pas facilement la rsistance l'eau. Il est ds lors assez difficile de faire comprendre le principe d'Archimde dans son tonnante simplicit mathmatique si l'on n'a pas d'abord critiqu et dsorganis le complexe impur des intuitions premires. En particulier sans cette psychanalyse des erreurs initiales, on ne fera jamais comprendre que le corps qui merge et le corps compltement immerg obissent la mme loi. Ainsi toute culture scientifique doit commencer, comme nous l'expliquerons longuement, par une catharsis intellectuelle et affective. Reste ensuite la tche la plus difficile : mettre la culture scientifique en tat de mobilisation permanente, remplacer le savoir ferm et statique par une connaissance ouverte et

2 dynamique, dialectiser toutes les variables exprimentales, donner enfin la raison des raisons d'voluer. Ces remarques pourraient d'ailleurs tre gnralises : elles sont plus visibles dans l'enseignement scientifique, mais elles trouvent place propos de tout effort ducatif Au cours d'une carrire dj longue et diverse, je n'ai jamais vu un ducateur changer de mthode d'ducation. Un ducateur n'a pas le sens de l'chec prcisment parce qu'il se croit un matre Qui enseigne commande. D'o une coule d'instincts. MM von Monakov et Mourgue ont justement not cette difficult de rforme dans les mthodes d'ducation en invoquant le poids des instincts chez les ducateurs. "Il y a des individus auxquels tout conseil relatif aux erreurs d'ducation qu'ils commettent est absolument inutile parce que ces soi-disant erreurs ne sont que l'expression d'un comportement instinctif". A vrai dire, MM. von Monakow et Mourgue visent des individus psychopathes mais la relation psychologique de matre lve est une relation facilement pathogne. L'ducateur et l'duqu relvent d'une psychanalyse spciale. En tout cas, l'examen des formes infrieures du psychisme ne doit pas tre nglig si l'on veut caractriser tous les lments de l'nergie spirituelle et prparer une rgulation cognito-affective indispensable au progrs de l'esprit scientifique D'une manire plus prcise, dceler les obstacles pistmologiques, c'est contribuer fonder les rudiments d'une psychanalyse de la raison.

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