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LA SIGNIFICATION D'UN TABLEAU DU CARAVAGE1

Mle Emile. La signification d'un tableau du Caravage. In: Mlanges d'archologie et d'histoire T. 47, 1930. pp. 1-6. http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/mefr_0223-4874_1930_num_47_1_7198

II y a, la Galerie Borghse, un trange tableau du Caravage. Il reprsente La Vierge crasant le serpent, en prsence de sainte Anne, avec l'aide de l'Enfant-Jsus, qui met son pied sur le pied de sa mre. On a souvent parl des qualits techniques de ce tableau, mais personne, je crois, ne s'est demand ce qu'il pouvait signifier. Rappelons d'abord qu'il tait destin un lieu solennel. Il devait figurer sur un des autels de SaintPierre de Rome, et il tait offert l'glise par la Confrrie des palefreniers. Un tableau destin Saint-Pierre ne pouvait tre abandonn la fantaisie de l'artiste. Il est certain qu'un programme fut propos au peintre par un homme d'glise, car on ne peut imaginer que le Caravage ait choisi lui-mme un sujet aussi tranger son gnie. La premire ide qui se prsente l'esprit est qu'on lui demanda tout simplement de traduire le passage de la Gense o Dieu dit au serpent : Je mettrai une inimiti entre toi et la femme, entre sa race et la tienne, et elle t'crasera la tte. Inimicitias ponam inter te et mulierem, et semen tuum et semen illius, ipsa conterei caput tuum. C'est un sujet, en effet, qui a t trait cent fois par les artistes. Mais pourquoi, dans le tableau du Caravage, l'enfant pose-t-il le pied sur le pied de sa mre et l'aide-t-il craser le serpent? Est-ce une fantaisie du peintre? Est-ce une de ces liberts qu'il prenait volontiers avec les sujets sacrs? On pourrait le croire ; mais on va voir qu'il n'en est rien. Le passage de la Gense que nous venons de citer avait donn lieu des controverses entre les protestants et les catholiques. Les luthriens et les calvinistes, si hostiles au culte de la Vierge, soutenaient que le texte adopt par l'glise n'tait pas le vritable et qu'il ne fallait pas lire : ipsa conteret caput tuum, mais ipse conteret caput tuum. Suivant eux, ce n'tait pas la Vierge qui devait craser la tte du serpent, mais Jsus-Christ lui-mme. L'Eglise savait que la traduction grecque des Septante donnait dans ce passage le masculin et non le fminin. Elle n'ignorait pas non plus que, dans certains manuscrits de la Vulgate, on trouvait ipse et non ipsa et que plusieurs docteurs, parmi lesquels saint Lon, avaient adopt la leon ipse. Aussi avait-elle concili les deux interprtations de la faon la plus ingnieuse. Jean de Carthagne, thologien de la fin du XVIe sicle qui a rsum cette controverse, crit : II y a une lutte engage entre la femme et le serpent, et c'est la femme qui en triomphe, mais elle en triomphe par son fils 2. Cette interprtation avait pour elle l'autorit du pape. Quelques annes auparavant, Pie V, dans sa bulle sur le rosaire, s'tait exprim ainsi : La Vierge a cras la tte du serpent l'aide de celui qu'elle a enfant 3. Ainsi, suivant l'glise catholique, le serpent avait t cras la fois par la Vierge et par son fils. On comprend maintenant pourquoi, dans le tableau du Caravage, l'enfant met le pied sur le pied de sa mre pour l'aider craser le serpent. Loin d'tre une fantaisie de l'artiste, luvre exprime une pense de l'glise. Il est vident que le peintre n'a rien invent et qu'il s'est conform aux instructions qu'il avait reues. Le tableau du Caravage est donc un tableau thologique. On s'en tonnera peut-tre, mais on ne tardera pas en tre convaincu quand on saura que le sujet qu'il a trait se rencontre assez frquemment au XVIIe sicle, dans l'Europe catholique. A Louvain, dans le transept de l'glise Saint-Michel, qui fut celle des Jsuites, un tableau du XVIIe sicle reprsente la Vierge crasant le serpent avec l'aide de son fils. Luvre a plus de gravit religieuse que celle du Caravage, mais elle est conue de la mme manire, car on voit l'enfant mettre son petit pied sur le pied de sa mre. Le Louvre possde un tableau de Van Kessel qui est tout fait semblable 4. En Italie, le Caravage n'est pas seul avoir trait ce sujet. On le rencontre dans un tableau de Carlo Cignani, qui est aujourd'hui l'vch de Plaisance. L, la Vierge couronne d'toiles par les anges pose un pied sur le serpent, pendant que l'Enfant-Jesus, le pied lev, se prpare le mettre sur celui de sa mre, pour
1 Nous donnons en franais cette communication faite en italien, Rome, au congrs des Studi Romani, le 27 avril 1930. 2 Jean de Carthagne, Homiliae, t. III, p. 495. 3 Act. Sanct. Aug., t. I, p. 430. 4 Il n'est pas expos. Charles Blanc dans son Histoire des peintres (cole flamande) en a donn la gravure.
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l'aider craser l'esprit du mal. Il est fort possible que l'on dcouvre dans les glises italiennes d'autres tableaux du mme genre. Il y eut en France des uvres semblables. Une gravure de Sbastien Bourdon est particulirement curieuse. On peut se demander si l'artiste, qui tait protestant, n'a pas voulu faire, ici, une profession de foi. Sa Vierge, en effet, se contente de soutenir l'enfant, qui, seul, crase le serpent. Sbastien Bourdon n'a donc pas adopt l'interprtation conciliante de l'Eglise, et il s'en est tenu l'ipse des exgtes calvinistes. Rubens, au contraire, dans un tableau qui est aujourd'hui perdu, mais que nous connaissons par une gravure, a reprsent la Vierge portant l'enfant, mais crasant seule le serpent 5. Rubens a donc adopt l'ipsa de la Vulgate. Le Caravage, on n'en saurait douter, fut charg d'exprimer une pense dogmatique, qui proccupait alors les esprits dans toute l'Europe catholique. Il y a dans son tableau un personnage dont nous n'avons pas encore parl, c'est sainte Anne. Pourquoi sainte Anne a-t-elle t reprsente? Pourquoi assiste-t-elle une scne o elle n'a aucun rle jouer? Il n'y a l aucun mystre. Quand on connat l'histoire de luvre, il n'y a rien de plus facile expliquer que la prsence de la sainte. Il suffit de rappeler que le tableau tait destin la Confrrie des palefreniers. Or, les palefreniers avaient pour patronne sainte Anne. Il y a encore aujourd'hui, prs de Saint-Pierre, une glise qui s'appelle Sainte- Anne-des-Palefreniers. Les confrres avaient donc tenu ce que leur sainte figurt dans le tableau : elle rappelait qu'ils en taient les donateurs. Caravage ne sut quel rle faire jouer sainte Anne : il la reprsenta les mains jointes, la tte un peu incline, immobile comme une statue. Elle rendit son tableau plus trange encore. Cette uvre bizarre n'avait, il faut le reconnatre, aucun caractre religieux. On croirait voir une paysanne et son enfant, accompagns d'une vieille grand'mre, crasant une vipre qui vient de s'introduire dans la grange. Il n'est donc pas sur prenant que les chanoines de Saint-Pierre aient refus un pareil tableau. Ils n'y voyaient rien qui rappelt la grandeur et le mystre du verset de la Gense. Il faut reconnatre qu ils n'avaient pas tout fait tort. Il est certain que Caravage, ce puissant raliste tout occup des choses de ce monde, tait l'homme le moins fait pour traiter un sujet symbolique. Cette lutte de la Mre et du Fils avec le serpent prit parfois, au XVIIe sicle, une forme un peu diffrente. On rencontre assez souvent, alors, des tableaux ou des statues qui reprsentent la Vierge portant l'enfant dans ses bras. Elle met le pied sur le serpent pendant que l'enfant l'achve en lui enfonant dans la tte la hampe d'une longue croix. C'tait une autre faon de reprsenter le verset de la Gense, tel que l'interprtait l'glise. L aussi, la Mre et le Fils s'unissaient pour craser le serpent ; mais ces uvres ont quelque chose de plus noble et de plus harmonieux. On les rencontre, elles aussi, dans une partie de l'Europe catholique. Carlo Maratta traita jusqu' trois fois ce sujet 6. Cornlius Schut le peignit en Flandre 7. En France, la cathdrale d'Amiens, une statue de 1632, attribue Nicolas Blassel, nous montre la Vierge crasant le serpent, pendant que l'enfant l'achve avec la hampe de la croix. Il est curieux de rencontrer si frquemment ces images au XVIIe sicle. Pourquoi les a-t-on multiplies? Voulait-on simplement clbrer la Vierge et rappeler qu'elle tait la nouvelle ve venue pour effacer la faute de l'ancienne? Ces uvres veillaient alors une autre ide. Pour les thologiens du temps, le serpent que la Vierge a sous les pieds, ce n'est pas seulement l'esprit du mal, c'est l'hrsie. Telle est l'interprtation de Canisius dans son De Maria Virgine, livre clbre dont chaque page est une rponse aux attaques des protestants contre la Vierge. Canisius, s'autorisant d'un passage de saint Bernard, crit : En crasant la tte du serpent, la Vierge, elle toute seule, a cras toute la perversit des hrsies 8. Beaucoup d'autres le rptrent aprs lui. L'Eglise pouvait d'autant mieux accepter cette interprtation que le pape l'avait consacre. Pie V, dans sa bulle sur le rosaire, avait dit, en parlant de la Vierge : A elle seule, elle a cras toutes les hrsies 9. On introduisit alors dans le rosaire ce verset que l'on trouve parfois inscrit Rome sur les autels de la Vierge : Cunctas haereses sola intere misti 10. La Vierge, disaient les thologiens, avait jadis triomph de l'hrsie d'Arius et de Nestorius ; elle triompherait de mme de l'hrsie de Luther et de Calvin. C'tait l'esprance de l'glise, et c'tait ce qu'exprimaient tous ces tableaux, toutes ces statues o la Vierge crase le serpent l'aide de son fils.
5 Gravure reproduite par Max Rooses, Rubens, t. I, p. 178. 6 Ces uvres de Maratta ont t graves par Picart le Romain. 7 Luvre de Cornelius Schut a t galement grave. 8 Canisius, de Maria Virgine, p. 594. 9 Act. Sand. Aug., t. I, p. 430. 10 Notamment San Carlo al Corso.
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Tel tait le sens de luvre du Caravage. L'artiste a-t-il parfaitement compris la pense dogmatique qu'on voulait lui faire exprimer? On peut se le demander. Mais l'intention du thologien qui lui traa son programme ne saurait tre douteuse. On voit que l'glise, au commencement du XVII sicle, avait repris la direction de l'art. Voil un exemple de cet art de doctrine, domin par la pense catholique, qui apparat aprs le concile de Trente. Si intressantes que puissent tre les tudes consacres jus qu' prsent au dessin, la couleur, aux traditions d'cole des artistes de la fin du XVIe et du commencement du XVIIe sicle, on avouera que, pour les comprendre pleinement, il est ncessaire de descendre plus avant et de pntrer jusqu' la pense qu'ils furent chargs d'exprimer. Emile Mle