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INTRODUCCIN A LA ATENCIN Qu es atender?

Aun considerando solamente los aspectos psicolgicos, en su uso ordinario, el trmino atender est referido a una variedad de aspectos de la conducta. A veces, hace referencia a una manera particular en que respondemos a ciertos estmulos (atiendo la clase) Otras veces parece referirse a un estado o disposicin para responder a determinados estmulos (estoy atento a tu llamada). En ste y en otros casos, puede resaltarse el hecho de que la conducta del individuo est especialmente orientada hacia un estmulo particular y no a otros, lo que puede implicar que dicha persona realice ciertas actividades en vez de otras, ya sea en el momento de estar presente dicho estmulo o en algn otro momento. Introduciremos el trmino control del estmulo, para referirnos al hecho de que la conducta de un organismo vara significativamente cuando ocurre alguna variacin en alguna propiedad de un estmulo. En un momento dado, cierto objeto-estmulo, o algn detalle del mismo ejercer un control fuerte, mientras que otros objetos-estmulos, u otros detalles del mismo objeto, no ejercern ningn control. As, dados los estmulos X e Y, decimos que el estmulo X ejerce control, en tanto que el estmulo Y no lo ejerce, cuando vemos que la conducta del individuo vara significativamente cuando vara X, pero no cuando vara Y. En tal caso, cuando vara X, se observa que ciertas respuestas aumentan de fuerza, mientras que otras disminuyen, o simplemente cambian de forma. En cambio, cuando Y vara, no se aprecia ningn cambio en las respuestas del individuo. Por ejemplo, al mirar el semforo, nuestra conducta cambia cuando cambia la luz de rojo a verde o viceversa. Pero nuestra conducta ser esencialmente la misma ante cualquier semforo, sin importar de qu color est pintado. Es decir, nuestra conducta se halla bajo el control de la luz y no bajo el control del color de la pintura del semforo. La atencin no se refiere a una respuesta, o actividad del organismo (mucho menos mental, psquica, etc.), sino ms bien, a una forma de relacin con los estmulos, relacin que consiste en que, en un momento dado, cierto estmulo ejerce un mayor control de la conducta que otros. En realidad, siempre estamos ms o menos atentos a algo, en el sentido de que siempre estamos bajo el control de algn estmulo. Cuando un individuo est atento a algo, es decir, cuando dicho individuo se halla bajo el control de un estmulo dado, lo usual es que en l predominen determinadas respuestas, que suelen ser las respuestas instrumentales que guardan relacin con dicho estmulo. As, si una persona presta atencin a la clase, las respuestas que ocupan casi todo el tiempo de actividad de esa persona en ese momento, sern respuestas tales como observar la pizarra o anotar. Al mismo tiempo, no ocurren aquellas respuestas instrumentales que no tienen relacin con los estmulos que ejercen un bajo control. Pero el estado que llamamos atencin puede modificarse de varias formas. Un tipo de modificacin consiste en que la atencin se desplaza de un objeto-estmulo a otros. Tcnicamente, esto significa una alteracin en las interacciones. Por alguna razn, un estmulo dado puede perder control, mientras que otro lo gana. En estos casos, se usan expresiones coloquiales tales como: presta atencin!, o voy a observar atentamente a.... Parece haber dos casos generales en que la atencin puede desplazarse. En primer lugar, dicho desplazamiento puede surgir como respuesta a un estmulo que se presenta sbitamente, como sucede, por ejemplo, cuando estamos oyendo la clase y en un momento

dado y de modo repentino ocurre un fuerte ruido. En esta situacin, puede ocurrir que momentneamente dejemos de or la clase e incluso, volvamos la cabeza hacia el lugar de donde proviene el ruido. En este caso, el estmulo modifica la atencin, de manera que la conducta cae bajo el control del ruido, mientras que los estmulos que provienen de la clase ven reducido el grado de control que ejercen sobre la conducta (Esto significa que un factor suficiente para que un estmulo posea un alto nivel de control sobre la conducta es la intensidad de dicho estmulo). Y esto concretamente quiere decir que mientras prestemos atencin al ruido, cualquier variacin que se produzca en ste, ocasionar un efecto significativo en nuestra conducta, en tanto que los estmulos de la clase no la afectarn en lo ms mnimo. Como hemos indicado, adicionalmente a este efecto principal, podemos tambin observar que surgen respuestas al ruido (volver la cabeza, por ejemplo), mientras que se inhiben o se detienen las respuestas a la clase (por ejemplo, escribir). Como vemos, la atencin es modificada esencialmente por la accin de un estmulo. Cuando la modificacin se debe principalmente a un estmulo identificable, decimos que se trata de atencin involuntaria. Un ejemplo de este caso es el reflejo de orientacin, que examinaremos despus. Pero existe un segundo caso, ms complejo, que coloquialmente se denomina atencin voluntaria en el cual, deliberadamente prestamos atencin o dejamos de prestar atencin. En este caso, el cambio en la atencin no surge bsicamente como efecto directo de un estmulo especfico, aun cuando en algunos casos la accin puede iniciarse con un estmulo, sino que se origina como efecto de una compleja interaccin de factores. Un ejemplo representativo de ello es cuando empezamos a observar atentamente en busca de algo (esto nos recuerda las tareas de deteccin, bsqueda, etc.) En el curso de estas modificaciones tambin se inhiben las respuestas a ciertos estmulos y se incrementan las respuestas a otros. Esto ocurre, por ejemplo, cuando queremos leer en una sala de espera donde hay un televisor encendido, y decidimos dejar de prestar atencin a la televisin y concentrarnos en la lectura. En este caso, cualquier variacin en los estmulos provenientes del material de lectura afectar a nuestra conducta, pero las variaciones que ocurran en la televisin no la afectarn. Obsrvese que en la llamada atencin voluntaria, el individuo agregar actividades como detectar, buscar o discriminar, las cuales le permitirn mejorar el control La atencin voluntaria consiste en elegir qu estmulos ejercern control sobre nuestra conducta. Y esta eleccin ocurre porque esperamos ciertas consecuencias por nuestras respuestas. Especficamente, esperamos obtener ciertas recompensas y evitar consecuencias desagradables. Nos esforzamos por leer en la sala de espera y no hacer caso de la televisin, porque esperamos obtener informaciones ms valiosas a partir de la lectura que de la televisin. Si esperamos obtener algo valioso, importante o deseable, por realizar una tarea bien hecha, nos esforzaremos por lograrlo, y para lograrlo, la realizacin de la tarea incluir aspectos que comnmente llamamos estar atento, y que son formas de control de estmulos, por ejemplo, buscaremos, discriminaremos, detectaremos, etc. lo que sea necesario, para cumplir exitosamente dicha tarea. En resumen, el control de los estmulos (la atencin), puede ser modificado de un momento a otro por la accin de los estmulos mismos, o por accin de las consecuencias que nuestra conducta ha tenido en el pasado o que puede tener en el momento de ocurrir. (Sin embargo, veremos ms abajo que no puede establecerse ninguna divisin tajante entre atencin voluntaria e involuntaria, ni, en general, entre conductas voluntarias e involuntarias. En realidad, en ambas participan los mismos factores determinantes, y la diferencia entre actos voluntarios e involuntarios radica nicamente en el grado en que interviene como factor esencial el estmulo o las consecuencias de la respuesta. Por tanto, tal vez lo ms correcto sea decir que voluntario e involuntario en vez de ser categoras separadas son ms bien los dos extremos de una misma dimensin).

Una relacin de atencin puede a veces reconocerse o identificarse por medio de ciertas respuestas motoras, cuya finalidad es la de mejorar la captacin de informacin, es decir, incrementar la intensidad de los estmulos. Llamaremos a stas, respuestas de atencin (en algunos casos, pueden llamarse tambin respuestas de observacin). Estas son respuestas pre-currentes que preparan las condiciones para la posterior ejecucin eficaz de respuestas instrumentales o consumatorias. Entre esas respuestas pre-currentes pueden hallarse el orientar los receptores hacia las fuentes de estimulacin, eliminar fuentes de estimulacin extraas, realizar acciones para mejorar la recepcin de los estmulos (como acercarse, limpiarse los anteojos, etc.) y muchas otras acciones. Por ejemplo, supongamos el caso de alguien que est prestando atencin a una conversacin en la cual no participa. Podramos observar que la persona insistentemente mira hacia el lugar de la conversacin o acerca el odo. Tambin podemos reconocer una relacin de atencin examinando las respuestas instrumentales o consumatorias. Podemos determinar si el sujeto prest atencin, si podemos comprobar que esas respuestas instrumentales o consumatorias estuvieron bajo el control de dicho estmulo, es decir, comprobando si fueron afectadas por ese estmulo. Por ejemplo, podemos comprobar que la persona estuvo prestando atencin a esa conversacin, si ms tarde constatamos que la persona posee informacin acerca de lo conversado. Tal constatacin podra consistir en observar que dicha persona realiza determinadas acciones utilizando eficazmente la informacin que obtuvo al escuchar la conversacin. Estas acciones son respuestas instrumentales o consumatorias. (Por supuesto, en vez de hacer esto, podramos apelar a algn mtodo introspectivo, por ejemplo, preguntar a dicha persona si estuvo prestando atencin, o preguntarle acerca de lo que supuestamente escuch. Pero la observacin del comportamiento es un mtodo ms seguro). Usualmente, decimos que prestar atencin es importante para poder hacer las cosas bien. Esto quiere decir que prestamos atencin para que una respuesta instrumental produzca los resultados que deseamos. Para que esto ocurra, la respuesta debe hallarse necesariamente bajo el control de aquellos estmulos que tengan alguna relacin con esas consecuencias. En tales casos, prestamos atencin a las acciones o a sus efectos. Esto significa que dichas acciones o sus efectos ejercen control de estmulos. Por lo tanto, cualquier cambio que ocurra en ellos tendr un efecto en la conducta del sujeto. Dependiendo del cambio ocurrido, se producir un efecto determinado, por ejemplo, continuar en la misma actividad, o modificarla en alguna medida (efecto de retroalimentacin). El hecho de que el individuo contine o modifique su actividad, dependiendo de los resultados que observe, le permitir alcanzar el objetivo que se ha propuesto. Hay casos en los que aparentemente prestamos atencin solamente para obtener informacin. Por ejemplo, cuando observamos atentamente un cuadro. En este caso, no parece haber ninguna respuesta instrumental que est bajo el control del cuadro. Pero, preguntmonos, cul es la razn para mirar atentamente el cuadro? Una razn puede ser meramente esttica: disfrutar de l. El mirar el cuadro es una respuesta instrumental que produce consecuencias: la estimulacin agradable proveniente del cuadro. Pero las consecuencias pueden ser mucho ms agradables, si miramos con atencin, u observamos, es decir, si la respuesta instrumental se halla bajo el control del cuadro en su totalidad, o de algn aspecto particular del mismo. Cuando un estmulo ejerce un mejor control, tambin se incrementan las respuestas a l, incluyendo las reacciones emocionales a l.

Es necesario finalizar sealando que, aun cuando la atencin es una relacin y no una respuesta, es posible hasta cierto punto posible controlar dicha relacin (hemos visto el caso de la atencin voluntaria). Existen ejercicios que permiten al individuo aprender a modificar el estado de atencin (del mismo modo en que se pueden aprender tcnicas para controlar el estrs o el dolor). Nos ocuparemos de algunas de estas tcnicas posteriormente. LA RESPUESTA DE ORIENTACION. El fenmeno denominado respuesta de orientacin (RO) proporciona un modelo simple y til para describir el proceso atencional. La RO se define como la primera reaccin del organismo ante aquellos estmulos que son nuevos o significativos para l (por tanto, no equivale a la respuesta de atencin). En estos casos, el organismo presenta un patrn caracterstico de cambios esquelticos, hormonales y fisiolgicos, llamados en ocasiones componentes de la RO, tales como orientar el cuerpo hacia la fuente concreta de estimulacin, interrumpir otras posibles acciones que se estn haciendo en ese mismo momento, aumentar el tamao de la pupila, la tasa cardaca se enlentece en un primer momento y justo a continuacin se acelera, etc. Dichas manifestaciones siempre son las mismas, es decir, independientes del tipo de fuente estimular que las suscita. Por ello, se dice que la RO es inespecfico respecto al tipo de estimulacin que provoca la respuesta. Sin embargo, la magnitud con la que se producen estas manifestaciones, medida a travs de la latencia y la duracin de los distintos componentes de dicha respuesta, puede variar de un caso a otro. Sokolov (1963) afirma que la funcin bsica de la RO es la de aumentar la sensibilidad de los receptores sensoriales, permitiendo as al organismo ser ms receptivo a los cambios ambientales detectados y concentrarse en aquellos que son ms relevantes. Por su parte, Walters y Wright (1979) consideran que la RO tiene dos componentes: un primero que facilita la entrada de la informacin sensorial y prepara al organismo para procesar eficazmente dicha informacin o ponerse en marcha, y un segundo que tiene como objetivo regular la inhibicin de respuestas cuando la estimulacin que aparece es irrelevante. CARACTERSTICAS DE LA ATENCIN Amplitud. Mucha gente piensa que slo puede atender a una cosa a la vez, pero sta es una creencia errnea. Existe una evidencia clara de que podemos atender al mismo tiempo a ms de un evento, un proceso de decisin o una respuesta. El concepto de amplitud o mbito de la atencin hace, pues, referencia a: 1. La cantidad de informacin que el organismo puede atender al mismo tiempo. Por ejemplo, si presentamos visualmente una serie de 16 letras en un perodo muy breve de tiempo tan slo 50 milisegundos- podemos percibir (atender a) 4 5 letras simultneamente. 2. El nmero de tareas que podemos realizar simultneamente. Incluso en el caso de llevar a cabo una sola tarea, hay veces que la cantidad de procesos implicados en ella es muy grande y tenemos que utilizar varios al mismo tiempo. El mbito de la atencin es variable y su tamao depende de muchos factores. Por ejemplo, el tener que realizar diversas actividades al mismo tiempo, el poder llevarlas todas a cabo de forma eficaz o slo una parte de ellas depende de factores tales como el nivel de dificultad de cada una de las tareas. Desde este punto de vista, la amplitud de la atencin puede verse ampliada considerablemente gracias al papel que ejerce la prctica. Intensidad. Todos tenemos la experiencia de que, aun bajo las mismas circunstancias, unas veces estamos ms atentos y otras veces menos. Dicho fenmeno se conoce con el nombre de

intensidad de la atencin o tono atencional. La intensidad se define, pues, como la cantidad de atencin que prestamos a un objeto o tarea, y se caracteriza por estar relacionada directamente con el nivel de vigilia y alerta de un individuo: cuanto menos despiertos estemos menor es nuestro tono atencional y por el contrario, cuando estamos bajo condiciones de alerta es cuando se intensifica dicho tono. Un hecho importante es que la intensidad de la atencin no siempre es la misma, sino que puede variar de unas ocasiones a otras. Cuando se producen cambios de intensidad de la atencin tiene lugar un fenmeno conocido con el nombre de fluctuaciones de la atencin, y en el caso concreto en que se produzca una descenso significativo de dichos niveles decimos que se produce un lapsus de atencin. En cualquier caso, el tiempo que puede durar cada fluctuacin puede ser variado, desde tan solo unos milisegundos, hasta horas o incluso das. Cuando los cambios de intensidad de la atencin son cortos y transitorios reciben el nombre de cambios fsicos, mientras que cuando son largos y relativamente permanentes se les denomina cambios tnicos. Oscilamiento. La atencin cambia u oscila continuamente, ya sea porque tenemos que procesar dos o ms fuentes de informacin, o porque tenemos que llevar a cabo dos tareas y se dirige alternativamente de una a otra. Dicho fenmeno se conoce como oscilamiento o desplazamiento de la atencin. La capacidad para oscilar la atencin rpidamente es un tipo de flexibilidad que se manifiesta en situaciones diversas, pero muy especialmente en las que tenemos que atender muchas cosas al mismo tiempo o en aqullas en que tenemos que reorientar nuestra atencin porque nos hemos distrado. Control. En ocasiones, las actividades que desarrollamos no estn orientadas aparentemente a ningn fin especfico y en este caso hablamos de atencin libre. Pero en la mayora de los casos, el sujeto ha de llevar a cabo tareas que le exigen determinadas respuestas y que tienen unos objetivos concretos. Cuando la atencin se pone en marcha y se despliega de una manera eficiente en funcin de las demandas del ambiente, hablamos de control atencional o atencin controlada. A diferencia de la atencin libre o no controlada, el control atencional exige en la mayora de los casos un cierto esfuerzo por parte del sujeto para mantenerla. Algunos autores consideran que el control es la principal caracterstica de la atencin. ATENCIN Y ACTIVACION El concepto de activacin fisiolgica o arousal se define como el nivel de receptividad y responsividad que el sistema nervioso posee en un determinado momento ante los estmulos ambientales. Dicha activacin se manifiesta mediante unos ndices o correlatos fisiolgicos y se expresa desde un punto de vista conductual en el grado de actividad que tenemos en un momento determinado: desde un nivel muy bajo cuando estamos dormidos, hasta un nivel muy alto cuando estamos realizando un gran esfuerzo o nos hallamos sometidos a una gran excitacin. El arousal se ha relacionado con diversos procesos psicolgicos, pero de manera muy especial con los procesos atencionales y emocionales. En efecto, cuando el individuo se encuentra activado: a) Posee unos niveles ms altos de atencin y es capaz de concentrarse mejor. b) Es ms capaz de dar respuesta a una gran cantidad de informacin o desempear tareas que exigen distintas habilidades. c) Mantiene mejor la atencin durante perodos de tiempo relativamente amplios.

Eastbrook seal que el arousal produce un estrechamiento del foco de la atencin sobre un nmero cada vez menor de ndices de tarea, es decir, una concentracin intensa sobre algunos pocos de todos los estmulos relevantes para una tarea. Sin embargo, parece que una activacin intensa tambin va unida a una mayor susceptibilidad a la distraccin, de tal forma que los sujetos afectados por niveles muy altos de activacin, que llegan incluso a vivenciar la situacin como ansiosa, tienden a dejarse influir por un nmero mayor de actividades de procesamiento irrelevantes para la tarea principal que ha de desarrollar. Condiciones de alta activacin pueden estar asociadas al fenmeno conocido como estrs. Se llama estrs a una respuesta global del organismo ante condiciones percibidas como amenazantes. En condiciones como esas, el organismo experimenta un nivel de activacin general. En aquellas situaciones de gran estrs y arousal en las que se requiere atender a ndices ambientales muy variados para tomar decisiones en cada momento, se produce un deterioro, a veces fatal de la conducta. La razn de ello radica en el fenmeno conocido como Ley de Yerkes-Dodson. Esta ley afirma que el desempeo ser ptimo bajo condiciones de activacin moderada. Un nivel muy bajo de estrs produce bajos niveles de desempeo, un nivel muy alto de estrs tiende a perjudicar el desempeo. Por tanto, niveles demasiado bajos o demasiado altos de estrs, que producirn niveles demasiado bajos o altos de activacin, no favorecern un buen desempeo. De hecho, se ha observado que cuando se usan agentes estresores externos (tales como ruido, descargas elctricas, etc.) aumenta el grado de activacin y, siempre y cuando este nivel se presente en tareas moderadas, se produce un aumento en el nivel de ejecucin. Un hecho adicional que merece mencionarse es que si la tarea es sencilla, la ejecucin es mejor cuando los niveles de activacin son altos; por el contrario, en una tarea compleja, la ejecucin es mejor si el nivel de activacin es algo ms bajo. El nivel de activacin del sistema nervioso presenta una variabilidad a lo largo del da, por tanto, podemos suponer que las tareas atencionales pueden verse alteradas en funcin de esta variabilidad. Diversos estudios muestran que los ritmos de ejecucin dependen en parte, de las demandas de la tarea. Desde este punto de vista, se suele hacer una diferenciacin entre: a) tareas que requieren un proceso de informacin, denominadas en ocasiones de ejecucin precepto-motora, y b) tareas en las que estn implicados mecanismos de memoria. Muchas tareas atencionales (tachado, tiempo de reaccin, etc.) se ha asociado con el primer tipo de tareas que, por otra parte, suelen ir asociadas con el ritmo de temperatura corporal. Puesto que la temperatura corporal es un ndice del nivel de activacin, y el punto ptimo de este vara en funcin de la dificultad de la tarea, este tipo de tareas atencionales sencillas debern realizarse mejor conforme avanza el da, al contrario de las tareas difciles que exigen carga de memoria. Lo demostrado hasta la fecha indica que, al parecer, las tareas atencionales sencillas siguen casi siempre esta pauta que hemos indicado, pero no est claro cmo la hora del da influye en tareas que exigen mayor selectividad y control atencional. VARIABLES QUE AFECTAN LA ATENCION Las variables que afectan la atencin son factores que modifican el control de los estmulos, y por tanto, modifican una o varias de las caractersticas de la atencin ya mencionadas (amplitud, intensidad, oscilamiento o control). Algunas de estas variables pertenecen a los estmulos, otras al

sujeto, y otras ms a la interaccin entre los estmulos y el sujeto. Usualmente, el efecto final depender de la interaccin de varios de estos factores y de su intensidad relativa. VARIABLES DEL ESTIMULO

1. Intensidad del estmulo. Cuando los estmulos son muy intensos tienen mayores probabilidades de
llamar la atencin. Es evidente que un sonido de gran intensidad es capaz de atraer nuestra atencin. Lo mismo sucede con los colores intensos, con respecto a los de tonos ms suaves.

2. Cambio del estmulo. Siempre que se presenta un cambio que modifica el campo perceptual del
individuo, se produce una respuesta a los estmulos que modifican la situacin de estabilidad. Este principio se aplica consistentemente en los medios de comunicacin, tratando de presentar una serie de estmulos que rompan con la rutina, a fin de mantener la atencin de los receptores de la informacin.

3. Tamao. Normalmente, los objetos de mayor tamao llaman ms la atencin. En concreto, el doblar
el tamao aumenta el valor de la atencin en, aproximadamente un 42-60 % y no en un 100 %.

4. Repeticin. Un estmulo dbil, pero que se repite constantemente, puede llegar a tener un impacto
de gran fuerza en la atencin. Cuando se generan las campaas polticas y publicitarias, se acostumbra utilizar este principio para lograr una gran efectividad en los seguidores polticos o en los consumidores. Las compaas en sus anuncios suelen elaborar varios comerciales que manejan una misma idea. Sin embargo, despus de cierto lmite, la repeticin produce los fenmenos de adaptacin y de habituacin, mediante los cuales se produce una disminucin de las respuestas al estmulo y, por tanto, el estmulo pierde toda su capacidad de atraer la atencin.

5. El color. Los estmulos en color suelen llamar ms la atencin del sujeto que los que poseen tonos
en blanco y negro.

6. El movimiento. Los estmulos en movimiento captan antes y mejor la atencin que los estmulos
inmviles.

7. La posicin. La parte superior atrae ms, la mitad izquierda ms que la mitad derecha. Por lo tanto,
la mitad superior izquierda de nuestro campo visual es la zona que capta primero la atencin. FACTORES DEL SUJETO

1. Necesidades fsicas. Este factor se relaciona con las pulsiones que experimenta el individuo al
momento de recibir la estimulacin. Si una persona se encuentra sedienta, es seguro que le atraern ms intensamente los estmulos relacionados con la satisfaccin de la misma. Est comprobado que cuando un consumidor hace sus compras en una tienda de autoservicio el volumen de ellas se ve afectado por el hambre que posee la persona en el momento de su visita al establecimiento.

2. Intereses. Tendemos a prestar ms atencin a aquello que nos interesa ms. Por supuesto, la
atencin est en funcin de los intereses de cada individuo; un aficionado al alpinismo se sentir fuertemente atrado por una vista de montaas nevadas, mientras que un bilogo ser atrapado por la imagen de una especie en peligro de extincin.

3. Expectativas. Se conoce como expectativas, las ideas acerca de lo que el sujeto espera en una
situacin determinada, por ejemplo, lo que espera sobre las caractersticas de la informacin que va a recibir o sobre la tarea que va a llevar a cabo. Las expectativas son importantes porque facilitan el proceso exploratorio, al limitar el mbito de la atencin a lo esperable. Las expectativas tambin reducen las alternativas de interpretacin de la situacin (lo que ocurre es lo que se esperaba que ocurra), lo que facilita la accin. Obviamente, las expectativas no siempre se cumplen. Pero cuando las expectativas no confirmadas, ello puede tener el efecto de sostener la actividad atencional.

4. Fatiga. Mientras mayor sea la fatiga, es ms difcil concentrar o mantener la atencin. 5. Curso del pensamiento. Independientemente de las pulsiones o de los intereses del individuo, si
el curso de su pensamiento se encuentra siguiendo ciertas ideas, y un estmulo relacionado se presenta ante s en ese momento, este ltimo captar su atencin en forma inmediata.

6. Estrs. Como ya hemos indicado, bajo condiciones de estrs moderado, el individuo puede
lograr un rendimiento ptimo, mejor que con niveles bajos de estrs, o que con niveles demasiado altos. Cuando el estrs alcanza niveles muy altos, el foco atencional se estrecha y se restringe hacia los estmulos que provocan el estrs, sin atender a otros estmulos no estresantes que tambin podran ser importantes para la adaptacin del individuo al medio.

7. Drogas. Los medicamentos que ms claramente se ve que afectan a los procesos de atencin son
dos cuyos efectos son totalmente distintos: los tranquilizantes y los estimulantes. Dentro de los primeros, uno de los que ms sistemticamente ha sido estudiado ha sido el diazepn. Aunque no siempre influye directamente en tareas atencionales, s influye en tareas en las que hay implicados oscilamientos de la atencin, hacindolos ms lentos. Tambin produce una disminucin de los niveles de alerta del individuo.

8. Sueo. Uno de los efectos principales de la privacin del sueo es el descenso del nivel de
activacin. En consecuencia, disminuye la capacidad para enfocar la atencin sobre los estmulos relevantes o crticos, aumenta la susceptibilidad a los efectos perturbadores de los distractores, y disminuye la intensidad de la atencin. VARIABLES DE LA INTERACCIN SUJETO-ESTIMULO 1. Complejidad. La complejidad se define como el grado de informacin que es trasmitida por el estmulo. En trminos generales, los estmulos complejos captan antes la atencin que los no complejos. Sin embargo, los objetos excesivamente complejos no captan tanto la atencin como aquellos que sufren ciertas modificaciones con respecto a otros que s nos son familiares. De hecho, parece que las personas se sienten atradas por patrones de complejidad intermedia. 2. La relevancia. Se entiende por relevancia el hecho de que el estmulo posee, en determinado momento, gran importancia para el sujeto. La importancia del estmulo puede, suele, hallarse determinada por diferentes factores, por ejemplo, instrucciones de realizar una respuesta motora ante ese estmulo; procesos de pensamiento, la historia del sujeto, etc.

3. La novedad. La novedad de un estmulo se define como el cambio de uno o varios de los atributos que componen un estmulo. El carcter novedoso de un estmulo puede conseguirse de diversas maneras: alterando o modificando las dimensiones fsicas de un estmulo, tales como su intensidad, duracin, localizacin, etc., omitiendo la presencia de estmulos esperados, alterando el orden de una secuencia de estmulos y, muy fundamentalmente, haciendo que aparezca un estmulo de forma repentina. La novedad es considerada uno de los factores determinantes ms importantes, aunque a veces no es fcil diferenciarla de otros factores como la sorpresa, la incongruencia, el conflicto, la incertidumbre e incluso la complejidad del estmulo. Y es que en realidad, todos estos factores consiguen su efecto determinante sobre la atencin a partir de la comparacin que el sujeto realiza entre el estmulo recibido y los patrones de estmulo que dicho sujeto ya conoce. Aunque los estmulos novedosos e inusuales atraen ms la atencin que los familiares, esta relacin no siempre es tan sencilla. Ello debido a que la concepcin de hasta qu punto un objeto es novedoso para un individuo, depende, evidentemente, de la experiencia previa de dicho sujeto. 4. Adaptacin y habituacin. Cuando un estmulo se repite varias veces, o se halla presente de manera continua, puede ocurrir que las respuestas provocadas por l pierdan gradualmente su intensidad, de manera que en cada repeticin del estmulo, o a medida que pasa el tiempo, la respuesta sea cada vez ms dbil, hasta que en algn momento cese por completo. En algunos casos, esto ocurre porque han cesado las respuestas sensoriales al estmulo, es decir los sentidos dejan de captar el estmulo. Este fenmeno se denomina adaptacin. En otros casos, el cese de la respuesta no se debe a que los rganos sensoriales dejan de captar el estmulo, sino que ms bien ocurre un proceso de aprendizaje, por el cual disminuye la atencin a un estmulo que ya no es novedoso. En este ltimo caso, hablamos de habituacin. Un ejemplo de adaptacin sucede cuando entramos a un local donde hay msica ruidosa, el volumen del sonido parece al comienzo muy alto, pero a medida que pasa el tiempo, el volumen ya no se percibe tan alto. En cambio, en la habituacin lo que va a suceder es que al comienzo nos hallamos muy interesados por un hecho novedoso, pero a medida que el mismo hecho se repite, deja de tener inters y por consiguiente, ya no le prestamos atencin. TIPOS DE ATENCION Atencin selectiva, dividida y sostenida. Muchos autores han propuesto que las respuestas de atencin pueden cumplir tres funciones, dando lugar a tres tipos de atencin: 1. La atencin selectiva, es la que se activa cuando el ambiente nos exige dar respuesta a un solo estmulo o tarea en presencia de otros estmulos o tareas variados y diversos. Por ejemplo, centrarnos en lo que dice nuestro profesor en clase y no en la conversacin que paralelamente tiene lugar en el pasillo. 2. La atencin dividida se pone en marcha cuando el ambiente nos exige atender a varias cosas a la vez y no, como en el caso anterior, centrarnos en un nico aspecto del ambiente. Uno de los ejemplos ms claros de esta situacin es la actividad de conducir: mientras vamos conduciendo hablamos con

nuestro acompaante, miramos por el espejo retrovisor para comprobar si alguien quiere adelantarnos, tenemos que controlar el movimiento de los pedales y la palanca de marchas, etc. 3. La atencin sostenida, que se produce cuando tenemos que concentrarnos en una tarea durante perodos de tiempo relativamente amplios. Un ejemplo tpico en el que el sujeto ha de estar atento durante mucho tiempo es la actividad desarrollada por un controlador areo. Atencin interna versus externa. La atencin puede ser orientada, o bien hacia los objetos y sucesos ambientales externos, o bien hacia nuestro propio conocimiento, nuestros recuerdos, nuestras emociones y sentimientos, etc. En el primero de los casos hablamos de atencin externa y en el segundo de los casos de atencin interna. Este tipo de diferenciacin no ha de ser confundido con aquel otro que se establece entre factores determinantes externos versus internos de la atencin. En este caso, el criterio que establece la diferenciacin entre unos y otros determinantes es el origen externo versus interno de la fuente de informacin que pone en marcha los mecanismos de funcionamiento de la atencin. La investigacin psicolgica en general se ha centrado ms en el estudio de la atencin hacia los acontecimientos del medio ambiente externo; sin embargo, el anlisis del fenmeno conocido en ocasiones con el nombre de autofocalizacin est cobrando cada vez mayor importancia. Ello se evidencia fundamentalmente cuando se analizan ciertas disfunciones atencionales que tienen lugar en algunos trastornos mentales, y en el entrenamiento de ciertas estrategias de concentracin como en el mbito deportivo. Atencin visual versus auditiva. Los sistemas sensoriales son las estructuras que permiten a un organismo recibir informacin del medio ambiente. Conocer qu informacin reciben y cmo la reciben es importante. En nuestro caso concreto, nos interesa fundamentalmente saber cmo seleccionan la informacin que les llega. De las distintas modalidades sensoriales existentes, las dos ms estudiadas en el caso de la atencin han sido la visual y la auditiva. Se suele hacer una diferenciacin entre estos dos tipos de atencin porque la mayor parte de las investigaciones evidencian una serie de diferencias claras entre ambas. Una de ellas es que mientras que la informacin visual se halla continuamente disponible en todas las superficies visibles, la informacin auditiva se halla disponible en momentos temporales aislados. Esto ha dado lugar a afirmar que mientras que el procesamiento de la informacin visual se realiza en paralelo, esto es, toda la informacin al mismo tiempo, el procesamiento de la informacin auditiva se lleva a cabo serial o secuencialmente. Pero la diferencia que a nosotros ms nos interesa resaltar en estos momentos es la forma que cada modalidad sensorial tiene de seleccionar la informacin: los mecanismos que permiten tanto codificar como seleccionar la informacin visual tienen lugar en buena parte a nivel perifrico. Por ejemplo, mediante los movimientos sacdicos de los ojos o la acomodacin del cristalino a distintos niveles de profundidad, se selecciona buena parte de la informacin. Por el contrario, los receptores auditivos, una vez superado su umbral, recogen todos los estmulos acsticos del medio ambiente, y no pueden acomodarse para rechazar parte de ellos: no recogen un mensaje y rechazan otros, sino que han de recoger toda la informacin auditiva de forma indiscriminada, y tan slo cuando la informacin llega al cerebro, esto es, a nivel central, actan los mecanismos de seleccin auditiva. El hecho de establecer mecanismos de seleccin distintos para la atencin visual y auditiva ha dado lugar a hablar de una especificidad sensorial del mecanismo atencional.

Atencin global versus atencin selectiva. La atencin tiene una determinada amplitud y puede ser ms o menos intensa, y desde ese punto de vista el foco atencional se puede ensanchar o contraer, segn las demandas del ambiente. Desde este punto de vista, se ha establecido una distincin entre atencin global y atencin selectiva. Mientras que la atencin global tiene como finalidad llevar a cabo una estructura organizada de las partes o elementos que componen una informacin o una tarea, la atencin selectiva se centra en el anlisis de los detalles que componen una informacin o tarea. En otras palabras, mientras que la atencin selectiva busca la intensidad, la atencin global busca la amplitud.

Atencin voluntaria versus atencin involuntaria. Cuando dirigimos nuestra atencin hacia nuestros objetivos e inhibimos respuestas inapropiadas se ponen en marcha los mecanismos de la atencin voluntaria, tambin llamada en ocasiones secundaria. En estos casos, se dice que tenemos un gran control atencional, y suele exigir un cierto esfuerzo por nuestra parte para mantenerlo. Pero tambin existe una atencin involuntaria o primaria que tiene lugar sin que medie proceso volitivo alguno. A nivel perceptivo, este tipo de atencin depende fundamentalmente de las caractersticas de los propios estmulos ambientales; y cuando se trata de llevar a cabo una tarea, nuestro rendimiento se ve mediatizado por factores motivacionales y emocionales que, o bien nos permite concentrarnos mejor y atender ms intensamente, o bien hace que cualquier estmulo o situacin nos distraiga e influya negativamente sobre la ejecucin de la tarea. Al analizar las variables que afectan la atencin hemos visto cmo ciertos rasgos fsicos de los objetos pueden captar involuntariamente la atencin. Pero an en estos casos, pronto ejercemos mecanismos de control para seguir atendiendo o no a los objetos que poseen estos rasgos. Una de las respuestas que tradicionalmente se ha considerado de naturaleza involuntaria ha sido la respuesta de orientacin (RO), tanto por la psicologa sovitica (Luria, 1979) como por algunos psiclogos cognitivos (por ejemplo, Glass, Holydak y Santa, 1979). Sin embargo, parece que dicha respuesta puede ser tambin provocada por procesos de pensamiento, y no slo por estmulos externos. Ello ha hecho que algunos autores (por ejemplo, Maltzman, 1977) distingan entre respuestas de orientacin voluntarias e involuntarias. Ya hemos sealado antes (pgs. 11-12) los mecanismos psicolgicos que explican la atencin voluntaria e involuntaria. Atencin consciente versus atencin inconsciente. El hecho de que en muchas ocasiones nos demos cuenta o nos percatemos de que atendemos a los estmulos, o que estamos ms o menos concentrados a la hora de llevar a cabo una tarea, ha dado lugar a que, en ocasiones, atencin y consciencia hayan sido considerados como un mismo fenmeno. Sin embargo, esto no es del todo cierto. Atencin y consciencia no son sinnimos, ya que no todo lo atendido se hace consciente. Muchas veces podemos prestar atencin sin darnos cuenta de que estamos atendiendo. Un ejemplo tpico en nuestra vida cotidiana es el fenmeno que se conoce con el nombre de atencin habitual, y que se refiere a la atencin automtica e inconsciente que prestamos a aquellos objetos y/o tareas que forman parte de nuestros hbitos: poner las llaves en el mueble del recibidor

cuando llegamos a casa, quitarnos anillos o sortijas y depositarlos en el cajn de la mesilla cuando vamos a dormir, etc. Generalmente, si se nos pregunta si hemos realizado estas acciones al cabo de un cierto tiempo de haberlas hecho, no solemos recordarlo a no ser que hagamos un claro esfuerzo de memoria, y an as hay ocasiones en que no somos capaces de recordar. Sin embargo, puede decirse que todo lo que es consciente ha sido atendido.