Vous êtes sur la page 1sur 3

AGUA

Se estima que alrededor de 1.400 millones de seres humanos no disponen de agua apta para el
consumo. Sin embargo, ya existe una solución para este problema pero su costo es prohibitivo
salvo si se empleara la energía nuclear.

DESALACIÓN NUCLEAR
ción “tanto para el presente como pa- Aunque los recursos de agua del
Hycham Basta
ra el porvenir de la Humanidad”, se- planeta sean gigantescos (su volu-
ñaló el presidente de la AIGAM, Sr. men estimado es de 1.300 millones
n el contexto de las graves tensio- Mekki-Berrada, añadiendo que “lo de km3), están desigualmente distri-
E nes en Oriente Medio se hace sen-
tir la necesidad del desarrollo econó-
nuclear constituye una solución bara-
ta, no contaminante y accesible para
buidos. Los océanos representan el
97,41% de estas reservas, mientras
mico de la región sobre todo en lo todos”. que el resto se reparte principalmente
que se refiere a la falta de agua. El entre glaciares y lluvias. Sólo el 0,4
economista americano Lyndon La- ¿Por qué nuclear? % de los recursos mundiales del
Rouche, que en 1974 concibió el La desalación nuclear parece real- agua dulce es accesible (135.000
Plan Oasis, declaró en 1990: “La pro- mente ser la solución para asegurar km3). La propia agua dulce natural
ducción de un recurso tan precioso el Desarrollo Sostenible de los países está desigualmente repartida en el
como el agua a partir de reactores pobres. El secretario de Estado ma- mundo ya que menos de diez países
nucleares de alta temperatura, como rroquí encargado de la investigación (Brasil, Rusia, China, Canadá, etc.)
fuente energética, es esencial para científica ha denotado el reparto desi- se reparten el 60 % de este maná.
esta región. Esto podría formar parte gual de los recursos de agua en el
de un programa para hacer reverde- mundo y descrito la política de “vigi- Frente a estos recursos limitados,
cer el Oriente Medio [...].” lancia y anticipación” seguida por su la demanda no cesa de crecer debido
país en ese ámbito. al desarrollo económico y social, la
La Conferencia internacional mejora del nivel de vida y el
sobre desalación nuclear del crecimiento demográfico. Co-
agua de mar, que se desarrolló mo consecuencia de esta esca-
en Marrakech en octubre de sez de agua potable, cientos de
2002 en presencia de especialis- miles de mujeres y niños están
tas de 35 países, ha constituido condenados a una búsqueda
un paso decisivo para instaurar cotidiana de agua estimándose
este plan. Este encuentro inter- que unos 1.400 millones de se-
nacional de tres días fue organi- res humanos no disponen del
zado por la Asociación de Inge- agua apropiada para el consu-
nieros Atómicos de Marruecos mo. Esta escasez representa un
en colaboración con la Agencia límite real a la producción de
Internacional para la Energía alimentos reduciendo a la po-
Atómica (AIEA), el Consejo breza a las poblaciones de las
Mundial del Agua (CME) y el regiones áridas y, por tanto, al
Consejo Mundial de Trabajado- subdesarrollo.
res de la Energía Nuclear (WO-
NUC). Industriales, ingenieros e Sin embargo, existe una so-
investigadores presentaron tra- lución para estos problemas: la
bajos relacionados principal- desalación del agua de mar que
mente sobre la posible aporta- ha llegado a la madurez indus-
ción de la energía nuclear en la trial y no presenta ninguna
desalación del agua del mar. Va- dificultad técnica. Los dos pro-
rios participantes estimaron que cedimientos más usados son
la desalación por medios nucle- la destilación y la ósmosis
ares es una opción realista y via- inversa.
ble dada la gravedad de la situa-
ción mundial en este ámbito. La La primera consiste en eva-
desalación constituye una solu- porar el agua de mar utilizando

42 ENERO-FEBRERO 2005 DYNA


AGUA

el calor de los rayos solares o el ca- Para prevenir conflictos y evitar la secuencia de la sospecha de las peo-
lentamiento en una caldera. Única- escalada de algunos actuales, como res maquinaciones, según cree un
mente se evaporan las moléculas de el palestino-israelí, deberán contem- público ampliamente manipulado por
agua, mientras que las sales disuel- plarse soluciones menos onerosas asociaciones antinucleares, los in-
tas, así como el resto de substancias para luchar contra el despilfarro y en dustriales están poco inclinados a
no volátiles contenidas en el agua, particular para la irrigación o el reci- proponer la utilización de la energía
quedan en la salmuera concentrada. claje de aguas residuales. nuclear. Las organizaciones interna-
Basta condensar el vapor de agua ob- cionales como la AIEA, el WWC, el
tenido para suministrar agua dulce La energía nuclear parece ser una WONUC o AIGAM, que parecen gozar
consumible. buena alternativa a los elevados cos- de cierta credibilidad pública, son el
tos relacionados con la desalación cuadro apropiado para resolver el
La ósmosis inversa necesita un tradicional. Los éxitos históricos de problema de la falta de agua dulce.
tratamiento previo del agua de mar las experiencias de desalación nucle-
(filtrado y desinfectado) para eliminar ar desarrolladas en Kazakstán y en La solución del PBMR
los elementos en suspensión y los Japón (que la prensa oficial no pro- Si la opinión pública (sobre todo des-
microorganismos. El procedimiento pala) han probado la factibilidad téc- pués de la catástrofe de Chernobil)
consiste en aplicar al agua salada una nica de la desalación nuclear del agua continúa bastante escéptica respecto
presión suficiente para hacerla pasar de mar. al empleo de lo nuclear en la produc-
a través de una membrana semiper- ción de energía (electricidad, calor,
meable. Sólo las moléculas de agua El BN-350, reactor de neutrones etc.), hay que señalar que se está a
atraviesan la membrana suministran- rápidos situado en Aktau (Kazakstán), punto de desarrollar un nuevo con-
do así agua dulce potable. produce cerca de 135 MW de electri- cepto nuclear en África del Sur: se
cidad y 80.000 m3 de agua potable trata del PBMR (Pebbel Bed Modular
El inconveniente mayor de estos por día desde hace 27 años. El 60 % Reactor), un reactor de lecho de bo-
sistemas es su coste en términos de de la energía producida se emplea las. Anticipándose a un alza de la de-
energía. Las instalaciones son poco para desalar el agua de mar. En Ja- manda energética al principio del si-
rentables, pues las cantidades de pón, unas diez estaciones de desala- glo XXI, así como un descenso de su
energía necesarias para el calenta- ción acopladas a reactores de agua a capacidad de producir energía barata,
miento o la compresión del agua presión (PWR) previstos para gene- la Sociedad sudafricana Eskom deci-
son demasiado elevadas, y los volú- rar electricidad han permitido la pro- dió en 1993 lanzarse a la investiga-
menes producidos, demasiado pe- ducción de 1.000 a 3.000 m3 de agua ción para poner a punto una nueva
queños. potable por día. El Programa de iden- generación de reactores nucleares de
tificación y demostración de las op- alta temperatura. La tecnología de es-
La utilización de esta técnica de ciones de desalación nuclear de la te tipo de reactores fue desarrollada
producción de agua potable sigue AIEA, así como el Simposio Interna- por primera vez en Alemania a media-
siendo marginal y únicamente algu- cional sobre desalación nuclear del dos de los años 80. En 1996, Eskom
nos países que disponen de pocos agua de mar desarrollado en Corea compró una licencia para la construc-
recursos de agua dulce y que son su- del Sur en 1997, han supuesto un ción de un reactor de ese tipo y mejo-
ficientemente ricos, como Kuwait o fuerte impulso a los programas na- ró seguidamente muchos de sus ele-
Arabia Saudita, utilizan la desalación cionales e interregionales para la de- mentos.
del agua de mar para el consumo hu- salinización nuclear. Paralelamente, la
mano. La capacidad mundial de desa- AIEA organizó, en 2001 en El Cairo, Con motivo de la Conferencia de
lación es actualmente del orden de un Seminario sobre el gran potencial Marrakech, David Nicholls, presiden-
30.000 millones de m 3 /día, con de los pequeños y medianos reacto- te director general de PBMR, Ltd., se-
10.000 instalaciones de las que la mi- res nucleares para la cogeneración de ñaló que, aunque la desalación sea un
tad se sitúa en Oriente Medio. Incluso electricidad y agua potable. La Confe- objetivo secundario en la concepción
con la tendencia a la baja de los pre- rencia Internacional de Marrakech, ya de partida del PBMR, las conversa-
cios, éstos continúan siendo prohibi- mencionada, confirmó sus grandes ciones con varios clientes potenciales
tivos ya que necesitan una inversión posibilidades. habían conducido a evaluar las cuali-
tres o cuatro veces más elevada que dades del PBMR para la desalación:
la derivada del aprovisionamiento de El obstáculo real a la desalación “Esta evaluación ha sido muy positi-
las fuentes naturales. Por ejemplo, nuclear son los comportamientos va. El tamaño (400 MW térmicos y
los Países del Golfo han gastado más sociales extremos que se oponen 165 MW eléctricos) y su ciclo Bray-
de 100.000 millones de dólares en la categóricamente a todo proyecto ton, hacen del PBMR un buen pro-
construcción y mantenimiento de ins- basado en lo nuclear. Aunque exis- ducto para la desalación.” Según él,
talaciones de desalación y en Libia se ten limitaciones financieras, la desa- acoplar al PBMR una instalación de
cultiva trigo a ocho veces el costo del lación nuclear encuentra una gran ósmosis inversa no demanda circui-
mercado mundial. oposición socio-política. Como con- tos adicionales. Estima que el proce-

DYNA ENERO-FEBRERO 2005 43


AGUA

so de desalación exigiría, en términos El PBMR es el representante de • El PBMR es relativamente más


energéticos, alrededor de 13,8 MW una nueva generación de reactores barato de construir en comparación
de los 165 MW producidos en total, y avanzados. En relación con las cen- con otros generadores de energía:
que una instalación tal produciría trales clásicas, los reactores de alta unos 1.300 millones de dólares por
unos 77.760 m 3 de agua por día. temperatura presentan enormes ven- MW, mientras que una central térmi-
Añadió que el costo total anual de tajas para los países en vías de desa- ca cuesta 900.000 dólares por MW
mantenimiento (incluyendo las susti- rrollo: en África del Sur. Esta diferencia sus-
tuciones de membranas para la ós- tancial se atenúa a largo plazo debido
mosis inversa) no excederían el 2,25 • Una seguridad pasiva gracias al a los costos de extracción y transpor-
% del costo de capital. sistema de lecho de bolas: el helio es te del carbón.
un gas refrigerante muy estable y
Una unidad PBMR comprende químicamente inerte; el grafito utiliza- • Por último, la utilización del
dos elementos esenciales: El reactor, do para las esferas de combustible se PBMR, en comparación con las cen-
donde la energía térmica se genera a mantiene estable hasta 2.800 ºC, lo trales térmicas de carbón, contribuye
partir de una reacción nuclear, y la que permite conservar la configura- a la reducción del efecto invernadero.
unidad de conversión energética, ción original de los elementos com-
donde la energía térmica se convierte bustibles durante toda la reacción en
en trabajo mecánico y después en cadena y, en consecuencia, evitar la
energía eléctrica mediante un ciclo fusión del núcleo del reactor. Ade-
termodinámico y un generador. más, gracias a la envoltura de carbo-
no de las partículas de combustible
El reactor de PBMR consiste en que permiten aislar la emisión radio-
un gigantesco tubo cilíndrico en ace- activa, el almacenaje de los residuos
ro de 6 m de diámetro y 20 m de al- radiactivos es más fácil que en los
tura. El sistema de refrigeración es a reactores de agua presurizada y se
base de helio; un vástago cilíndrico realiza in situ.
de grafito ocupa el eje central del tu-
bo, sirviendo de moderador para las • La no proliferación de materia-
reacciones en cadena. El núcleo del les utilizables para la fabricación de
reactor, de 3,7 m de diámetro y 9 m bombas atómicas (extrayendo pluto-
de altura, está situado en el mismo nio de los residuos, por ejemplo).
interior de esta barra de grafito. La Esto debería animar a una mayor ad-
parte interna del núcleo contiene hesión del público para la utilización
unas 185.000 esferas de grafito y la de la energía nuclear en los países en
parte externa, cerca de 370.000 esfe- desarrollo.
ras de combustible. Cada esfera de
combustible (cuya apariencia externa • Un plazo de construcción corto
es la de una bola de billar) consiste (dos años), mientras que una central
en una base de uranio enriquecido al térmica, hidroeléctrica o nuclear exi-
8 % de U 235 rodeado de carbono (o ge al menos ocho años, con el riesgo
grafito). El helio gaseoso se filtra a de engendrar una sobrecapacidad.
través del vástago central y refrigera
el núcleo del reactor. • Gran flexibilidad y facilidad de
explotación. El concepto modular Módulo de membrana de ósmosis
La segunda parte del PBMR está permite la fabricación en serie y la inversa utilizado para la desalación
compuesta de la unidad de conver- adición de nuevos módulos a la uni- de agua
sión energética: el helio, que sirve pa- dad inicial a fin de ajustar la oferta a
ra la recuperación de la energía calo- la demanda de energía en un plazo de Además del acuerdo de los accio-
rífica del núcleo del reactor, sufre una tiempo corto. Esto es importante so- nistas, la continuidad del proyecto de
compresión en el curso del ciclo ter- bre todo cuando existen picos de de- construcción de un módulo de de-
modinámico (ciclo de Brayton). manda de electricidad en períodos de mostración está sujeta a una serie de
gran frío. controles por parte del Gobierno su-
Podemos hacernos esta pregunta: rafricano, la conclusión del proceso
¿Por qué utilizar esta nueva línea de • El PBMR permite generar gratui- de estimación de impacto ambiental y
reactores de alta temperatura cuando tamente un superávit de energía tér- la licencia de construcción por parte
ya existen centrales nucleares clási- mica, que puede utilizarse para ali- del National Nuclear Regulator.
cas cuya explotación es tan bien co- mentar estaciones de desalación de
nocida? agua marina. (De Fusion)

44 ENERO-FEBRERO 2005 DYNA