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De la littrature compare aux problmes de la littrature de masse Robert Escarpit


tudes franaises, vol. 2, n 3, 1966, p. 349-358.

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DE LA LITTRATURE COMPARE
AUX PROBLMES DE LA LITTRATURE DE MASSE

Depuis le 15 dcembre 1965 il existe l'Universit de Bordeaux un nouvel Institut qui porte le nom d'Institut de Littrature et de Techniques artistiques de masse (ILTAM). Cette cration marque une tape importante dans le dveloppement de recherches qui ont commenc il y a quelque treize ans. J'occupais alors depuis deux ans la chaire de Littrature compare de la facult des Lettres et Sciences humaines de Bordeaux et, en tant que comparatiste, j'tais amen me poser des questions sur la nature du phnomne littraire. La littrature nous est traditionnellement prsente comme une anthologie d'uvres plus ou moins notables dont certaines sont rputes mineures et d'autres immortelles ou universelles . On admet qu'il puisse y avoir des redcouvertes, des reclassements dans ce palmars, mais fondamentalement il ne change gure. Or la littrature compare telle que l'a enseigne mon matre Jean-Marie Carr des gnrations d'universitaires, conduit rapidement dcouvrir deux faits qui infirment cette conception de la littrature. Le premier est qu'un phnomne littraire n'a pas forcment le mme contenu et la mme structure dans deux contextes nationaux ou historiques diffrents mme s'il porte le mme nom. En fait la plupart des grands concepts dont se servent les historiens de la littrature et les critiques littraires (baroque, roman, style, etc.) sont des tiquettes qui recouvrent des ralits disparates dont on ne peut prendre conscience qu'en se rfrant l'histoire et l'analyse des socits dont elles sont l'manation. Le deuxime fait est que la notion de grande uvre est loin d'tre claire. Pour le comparatiste l'uvre importante n'est pas forcment celle que dsi-

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gnent les critres esthtiques (dont on sait d'ailleurs qu'ils varient de socit socit), mais celle qui a le plus de rayonnement, qui est la plus riche en changes humains de tous ordres. C'est chaque instant que la littrature compare est conduite mettre en cause la hirarchie tablie de la littrature et par voie de consquence l'anthologie qui en est l'image. Quand on sait que cette anthologie reprsente peine un pour cent des uvres rellement publies au cours des sicles, on est en droit de s'interroger sur sa validit ou du moins sur la nature du tri dont elle est le rsultat. Pour rpondre la premire proccupation, j'ai fond Bordeaux ds 1952 le Sminaire de Littrature gnrale qui est actuellement, sous la direction de mon collgue Pierre Orecchioni, une des units de recherche et d'enseignement de l'Institut de Littrature et de Techniques artistiques de masse. Ce sminaire organise chaque anne des dbats entre spcialistes sur de grands concepts de critique ou d'histoire littraire (picaresque, burlesque, romanesque, originalit, etc.) ou sur des problmes fondamentaux de littrature gnrale (la traduction, le thtre et la littrature, etc.). Il publie un bulletin o sont donns les comptes rendus des dbats. En outre j'ai lanc en 1957 l'ide du Dictionnaire international des termes littraires qui, reprise par la Socit franaise puis l'Association internationale de Littrature compare, a donn naissance un vaste projet auquel sont intresss et collaborent plus de cent universitaires de 32 nations. La direction scientifique du Dictionnaire est assure par une autre unit de recherche de l'ILTAM, le Groupe d'tude du vocabulaire artistique et littraire sous la direction d'Alain Boisson. La remise en cause de la notion mme de littrature anthologique tait une uvre de plus longue haleine qui demandait du temps, des moyens matriels considrables et surtout un long effort de rflexion. De 1953 1958 je me livrai donc une srie de recherches qui taient surtout des ttonnements, car

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je m'avanais dans un domaine non explor o il fallait tracer les pistes tout en dfrichant. En 1958 je publiai non sans quelque imprudence les premiers rsultats de ces recherches dans un petit prcis intitul Sociologie de la littrature K Ce titre tait une autre imprudence car il existait dj d'autres sociologies de la littrature, notamment celle du Hongrois Georg Lukacs dont le Franais Lucien Goldmann est l'lve. Mais l'impulsion tait donne et il me fallait maintenant suivre le mouvement que j'avais dclench.

L'ide fondamentale de la sociologie de la littrature telle que je la concevais, tait d'ajouter la dimension lecteur aux dimensions auteur et uvre dj connues. Ce n'tait pas une ide nouvelle. Je l'avais dj exprime rudimentairement en 1948 dans la prface de ma petite Historia de la Literatura Francesa, publie Mexico2, peu prs au moment o Jean-Paul Sartre l'exprimait d'une manire beaucoup plus claire dans son fameux article Qu'est-ce que la littrature ? . Il devint alors vident qu'avant de me proccuper de littrature proprement dite, je devais me proccuper de lecture et mme de consommation littraire . Ce dtour semblait m'loigner de mon objectif final et beaucoup de mes collgues pensrent que, me proccupant de sociologie, de psychologie, voire d'conomie, je mconnaissais la spcificit du fait littraire. Il n'en tait rien, mais comment dterminer avec clart ce qui est vraiment littrature, si l'on ne connat d'abord intimement ce qui, dans le fait littraire, n'est justement pas littrature ? L'instrument de ce travail fut le Centre de Sociologie des faits littraires fond en 1959 la facult des
1. Paris, Presses Universitaires de France, Que saisje ? , n 777, 1964, 127 p. Traduction anglaise par E. Pick, Lake Erie College Publications. Traductions en japonais, allemand, espagnol, hongrois, serbo-croate. 2. Mexico, Fondo de Cultura Economica, 1948.

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Lettres et Sciencesllehumaines de Bordeaux. Plac sous la direction de M Nicole Robine, ma collaboratrice des premiers moments, il demeure l'unit de base de 1'ILTAM. Son champ de recherche est trs vaste. On y trouve des programmes concernant la distribution des lectures par vente ou prt, le comportement des lecteurs de diverses catgories, le march mondial du livre, etc. Parmi les publications du Centre citons entre autres Y Atlas de la Lecture Bordeaux (1962), le Livre et le Conscrit (1966) qui est une enqute sur la lecture chez les jeunes recrues du Sud-Ouest, et mme cette Rvolution du Livre (1965) qui, publie sous mon nom, est le fruit des travaux du Centre 3. Lentement une ide fondamentale s'est dgage des recherches entreprises. C'est que l'acte littraire est un acte de communication d'un type particulier. La communication de l'auteur au lecteur par le truchement de l'uvre est vidente, mais cette image linaire reprsente la ralit de faon incomplte et errone. D'abord la nature mme de la communication par le livre est d'tre une diffusion. Le message transmettre est dirig non vers un correspondant spcifique, mais vers une infinit inconnaissable de correspondants possibles. Il faut donc distinguer entre le public auquel s'adresse l'crivain, qu'il se reprsente mentalement, le public vers lequel l'diteur dirige l'uvre et les publics virtuellement innombrables qui liront rellement l'uvre. Ensuite le rle du lecteur est ici moins passif que dans le cas d'une correspondance pistolaire. Deux personnes qui changent des lettres ont gnralement en commun des proccupations, des expriences, un langage au sens le plus gnral du terme. Ce n'est pas forcment le cas, c'est mme rarement le cas quand il s'agit de communication littraire. Mme si le lecteur et l'auteur appartiennent au mme pays, au mme milieu, parlent la mme langue, ils ne se connaissent
3. Les deux premiers SOBODI, 20 Cours Pasteur, a t publie par PUnesco France en 1965. Traduction en espagnol et allemand. ouvrages sont distribus par la Bordeaux. La Rvolution du Livre et les Presses Universitaires de anglaise chez Harrap. Traductions

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en principe pas personnellement. Les expriences qu'ils ont en commun sont en nombre limit. Il y a entre eux des dcalages d'ge, de classe, d'ducation. L'auteur a en quelque sorte abandonn son texte des contextes sociaux inconnus de lui. C'est le sens rel du mot publier : publicare, offrir tout venant sur la place publique. Le mot qui porte le message est orphelin, c'est un enfant trouv. Il appartient au lecteur de lui rendre un pre. Le lecteur le fait sa manire, avec les moyens dont il dispose et selon les usages de son groupe social. Cela implique d'innombrables contresens, mais des contresens qui viennent s'ajouter au sens et, quelle que soit la pauvret de l'apport, l'enrichissent en fin de compte. C'est4 ce phnomne que j'ai appel la trahison cratrice . Enfin un livre n'est jamais isol. Les communications littraires se croisent et s'entrecroisent, suscitant d'autant plus d'interfrences et d'harmoniques que l'cho qu'elles provoquent est plus fort. Cet cho suppose de la part des lecteurs la capacit de formuler des jugements esthtiques motivs et de les faire connatre. Il se cre ainsi une opinion littraire qui porte l'crivain condition qu'il se tienne gale distance du dtachement total (ncessit de l'engagement) et d'une servilit aux ractions de son public qui dclencherait un processus de dgradation artistique comparable l'effet Larsen en lectro-acoustique 5. L'tude de cette opinion littraire responsable de l'laboration des valeurs, de la reconnaissance d'un crivain comme tel et du tri historique auquel nous faisions allusion plus haut, a t mene par diverses mthodes et selon divers cheminements : tude du march du livre, analyse du rseau de distribution, rle et importance de la critique littraire 6 , comportement des lecteurs de diffrentes catgories sociales, etc.
4. Cf. R. Escarpit, Creative Treason as a Key to Literature, Yearbook of Comparative and General Literature, vol. X, Bloomington (Indiana, Etats-Unis), 1961. 5. Cf. R. Escarpit, L'acte littraire est-il un acte de communication ? , Filoloski Pregled, n 1-2, Belgrade, 1963. 6. Un colloque aura lieu sur ce thme les 14 et 15 novembre 1966 Bordeaux sous la prsidence de P.-H. Simon.

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Un fait central s'est en fin de compte dgag: quelle que soit l'poque et quel que soit le pays, cette opinion littraire est le fait d'un milieu privilgi qui ne concide pas forcment avec la classe dirigeante, mais qui reflte ses gots. Ce milieu constitue une minorit de lecteurs part entire . Le reste de la population ou bien lit la littrature qui lui est autoritairement impose par le milieu dirigeant (littrature octroye), ou bien consomme une souslittrature strotype ( notre poque, bandes dessines, photoromans, romans sentimentaux), ou bien ne lit pas du tout. En France l'heure actuelle, sur 37 millions de lecteurs adultes possibles, il y a 5 6 millions de lecteurs effectifs et le milieu littraire se compose de moins d'un million de personnes en majorit membres de l'enseignement ou des professions librales. Comme le mme phnomne existe l'chelle internationale, 5 pays constituant le milieu littraire international (URSS, tats-Unis, Grande-Bretagne, Allemagne, France), on peut dire que l'opinion littraire mondiale est dtermine par 12 15 millions de lecteurs part entire pour 1 milliard et demi de lecteurs possibles. Cette situation est une situation de rupture et une crise est en cours, qui dbouchera sur une mutation du livre et de la littrature, le livre de poche 7 tant un des instruments mineurs de cette mutation . Nous avons dans l'histoire plusieurs exemples de mutations du mme genre, notamment au XVe sicle (invention de l'imprimerie) et au dbut du XIXe sicle (grands tirages). Ces mutations, correspondant des changements de la classe dirigeante, ont chaque fois modifi l'chelle de la diffusion du livre dont le tirage est pass de l'ordre de la centaine au XIVe sicle celui du millier au xvir, puis celui de la dizaine et de la centaine de mille au XIXe. Au cours des vingt
7. C'tait le thme de la table ronde qui a eu lieu Bordeaux le 25 octobre 1965 sous la prsidence de Max-Pol Fouchet, avec la participation d'Alfred Sauvy, Lucien Goldmann, Armand Lanoux, Abraham Moles, Robert Sabatier et Marc Saporta.

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dernires annes, le paperback amricain a fait passer le tirage l'chelle du million. Chaque fois une mutation de la littrature s'est accomplie selon un mme schma. La sous-littrature de la nouvelle couche de lecteurs accdant au milieu littraire, s'est transforme en littrature majeure. On en peut tirer des consquences qui bouleversent entirement les perspectives de l'histoire littraire traditionnelle. Cela8 permet notamment de comprendre le destin du roman . Malheureusement il est difficile de tirer de ces exemples historiques des enseignements valables pour notre poque. En effet l'volution des socits, les progrs de l'ducation, la dmographie font que le phnomne actuel, par sa rapidit et son ampleur, est sans commune mesure avec ce qui s'est produit dans le pass. Il faut donc de nouvelles mthodes et un nouvel tat d'esprit pour tudier non plus simplement la littrature (c'est un mot par dfinition socialement restrictif), mais la communication culturelle dans la socit de masse.

Les premires recherches dans ce sens ont t menes dans le cadre du Centre de Sociologie des faits littraires par Jean Boussinesq partir de 1962. Elles ont abouti la constitution d'un Comit de liaison des bibliothques d'entreprise de la rgion bordelaise qui est la fois un instrument d'action et un outil de recherche gr par les travailleurs eux-mmes. Dans le cadre de l'ILTAM l'unit de recherche spcialise dans ce domaine est le Centre du Livre de masse dirig par Henri Marquier. Une premire exprience laquelle chercheurs universitaires et responsables des comits d'entreprise ont t associs, a tendu dterminer d'une part les attitudes principales des travailleurs devant la lecture, d'autre part dfinir les pressions qui s'exercent sur
8. Cf. R. E scarp it, Littrature et Sous-Littrature, VIe Congrs national de Littrature compare, Rennes, 1963.

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eux, venant soit de leur milieu, soit 9 l'extrieur, et de tendent orienter leur comportement . Il est vite apparu que le problme fondamental est celui de la perception du jugement esthtique du lecteur ouvrier et de son injection dans l'opinion littraire. Des sances rgulires de travail du type sminaire permettent aux responsables culturels des comits d'entreprise de discuter entre eux de la production littraire courante et de rpercuter ces discussions vers les usagers des bibliothques au moyen d'un bulletin de liaison. Paralllement un programme de recherche est en cours de ralisation, tendant dterminer avec toute la rigueur possible la teneur du vocabulaire esthtique en milieu d'entreprise et son emploi dans l'laboration du jugement littraire 10. Enfin depuis 1965, dans le cadre de la Semaine Sigma d'Action et de Recherche culturelle contemporaine qui a lieu tous les ans l'automne Bordeaux, l'ILTAM organise le Prix littraire de la Seconde Chance qui est la fois une manifestation spectaculaire, une exprience scientifique et une ralisation pratique. Ce Prix est dot par la Ville de Bordeaux et il diffre des prix traditionnels par le fait que les uvres mises au concours et slectionnes par le Comit de liaison, sont soumises non un jury de lettrs appartenant au milieu littraire, mais plusieurs centaines de lecteurs de masse appartenant aux entreprises de la rgion bordelaise. Les rsultats sont traits l'ordinateur et les deux crivains arrivant en tte au cours de cette premire consultation sont confronts publiquement avec un jury compos d'ouvriers et d'employs. Un jury tmoin de critiques littraires professionnels permet d'apprcier la diffrence radicale des attitudes. Ce ne sont l que de premiers ttonnements. Recherche et pdagogie, indissolublement lies, doivent
9. Le rsultat de ces recherches sera prochainement publi par l'ILTAM. 10. Ce programme, confi H. Marquier, consiste dans Ttude des ractions d'un chantillon de 180 personnes tires au sort devant quatre textes talonns (Proust, Renard, Dutourd, Malraux).

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maintenant se dvelopper dans deux directions diffrentes. Il faut tout d'abord remonter vers ce qui tait le point de dpart, c'est--dire le phnomne littraire. C'est le travail du Sminaire de Littrature gnrale qui rintgre en quelque sorte dans une thorie de la littrature les rsultats obtenus par ces diverses expriences. Le programme de Littrature gnrale du premier cycle des facults des Lettres institu par la rcente rforme de l'enseignement en tirera notamment le plus grand profit. Bordeaux l'an prochain par exemple le Manifeste communiste et Vingt Mille Lieues sous les mers figureront au programme ct des Misrables, de la Case de l'Oncle Tom et de Dona Perfecta sous la rubrique gnrale Les prises de conscience dans la deuxime moiti du XIXe sicle . Les thses galement subissent les effets de cette orientation. Parmi les quelque vingt thses de littrature compare inscrites Bordeaux plus des trois quarts concernent la naissance de la littrature africaine, les problmes raciaux en littrature et l'effet d'vnements contemporains comme la Guerre d'Espagne sur les changes littraires. D'autre part il faut aussi rintgrer le fait littraire dans l'ensemble des phnomnes de communication dont il n'est qu'un des aspects. C'est pourquoi l'ILTAM comporte encore trois units de recherche et d'enseignement extra-littraires . Le Centre de formation des journalistes, sous la direction d'Andr-Jean Tudesq, regroupe les enseignements d'information et de journalisme donns depuis 1953 l'Universit de Bordeaux. La facult des Lettres et Sciences humaines dlivre dj une licence d'information et de journalisme depuis plusieurs annes. cette licence s'ajouteront un diplme de premier cycle, une matrise et des doctorats de 3e cycle dont les thmes seront organiss en programmes de recherche. Le Centre de formation des cadres d'ducation permanente sous la direction de Henri Lagrave, organise dj des stages de responsables et d'animateurs

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culturels en liaison avec les collectivits locales et les organisations de jeunesse. Il sera sans doute lui aussi habilit prparer les tudiants des diplmes de Facult aux diffrents niveaux. Un Centre des cadres de l'dition et de la librairie est en projet dans les mmes conditions et ds que les circonstances budgtaires le permettront il est envisag de crer une unit consacre aux problmes de la culture par l'image et le son.
* *

Une pareille abondance de projets et de ralisations peut drouter au premier abord. Elle n'est que le reflet d'une situation qui est celle du monde actueL Nous passons brutalement de la socit d'lites la socit de masse. Sans doute y aura-t-il toujours des ingalits culturelles et fort heureusement des diffrences de gots, mais le temps est pass du paternalisme de l'esprit. Le mot de littrature dsignait il y a seulement deux sicles l'aristocratie des lettrs. Il a pris son acception actuelle, plus dmocratique , au cours du XIXe sicle, mais il conserve dans sa mmoire smantique une coloration restrictive qui le condamnerait rapidement se desscher et se vider de sa substance si des efforts coordonns n'taient faits pour lui donner un sens dans le monde nouveau o nous sommes appels vivre. Ce que je viens de dcrire n'est qu'un de ces efforts. Il en appelle d'autres.
ROBERT ESCARPIT