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La construction des nombres rels par Dedekind

Louis-Marie BONNEVAL

Le problme de la mesure des grandeurs Depuis Euclide et jusqu'au 18e sicle, les mathmatiques comportent deux grands domaines : l'arithmtique et la gomtrie. L'algbre et l'analyse sont des mthodes mais ne constituent pas des domaines spcifiques. Les grandeurs relvent a priori de la gomtrie, puisque les grandeurs de rfrence sont la longueur, l'aire, le volume, l'angle. Dans le livre V des lments, Euclide tablit un pont entre les deux domaines, en mettant en correspondance les rapports de grandeurs et les rapports de nombres (naturels). Il met en lumire une difficult : l'existence de grandeurs incommensurables. Pendant plus de 20 sicles, on opposera les nombres (domaine du discret, de l'arithmtique) et les raisons (domaine du continu, de la gomtrie). On ne considre pas comme un nombre le rapport de deux nombres (naturels), ni a fortiori le rapport de deux grandeurs incommensurables. On utilise le langage des proportions. Par exemple Archimde dmontre dans La mesure du cercle que "la circonfrence est au diamtre comme l'aire est au carr du rayon". Cette classification est perturbe par les dveloppements de l'algbre (c'est--dire la rsolution des quations polynomiales), qui font apparatre le zro, les quantits ngatives, les quantits imaginaires. Puis par ceux de l'analyse, qui fait apparatre les quantits infinitsimales. Quelle est la nature de tous ces objets ? (cf. annexe 1) La physique moderne nat au 17e sicle avec Galile, qui crit en 1623 : "l'univers est crit en langue mathmatique". Autrement dit, une loi physique est une relation mathmatique entre deux grandeurs. Cela suppose de faire des oprations sur les grandeurs. C'est ce qu'a fait Bombelli dans son Algbre (1572), et que reprend Descartes au dbut de sa Gomtrie (1637) : ils tablissent eux aussi un pont entre gomtrie et arithmtique, en appliquant aux longueurs (ou plutt aux raisons) les oprations pratiques jusque l sur les nombres (cf. annexe 2). Et si on sait le faire pour les longueurs, on sait le faire pour les autres grandeurs (notamment le temps), qui se manipulent de la mme faon. Grce Descartes, une relation entre deux grandeurs se traduit par une courbe. D'o l'intrt d'tudier les courbes, notamment l'aide du superbe outil conu par Newton et Leibniz : le calcul infinitsimal. Pour raisonner, on s'appuie si besoin sur l'intuition gomtrique. Par exemple : On conoit aisment quune quantit qui diminue continuellement, ne peut devenir positive ngative sans passer par le zro (LHospital, 1696) ; Si en substituant dans une quation quelconque deux nombres diffrents la place de linconnue, on obtient des rsultats de signes contraires, lune des valeurs de linconnue sera comprise entre les deux nombres substitus (DAlembert, 1784). C'est une affirmation, pour laquelle on ne ressent pas le besoin d'une dmonstration. Quand Cauchy en 1821 en propose une, elle consiste observer que la courbe, tant continue, coupe ncessairement l'axe des abscisses. Nanmoins la gnralisation de l'criture dcimale incite traiter les irrationnels comme des nombres. Certains n'ont pas d'tats d'me : une racine quelconque est nombre (Stevin, 1585) ; d'autres ont des scrupules : 2 n'est point un nombre proprement dit, c'est une quantit qui n'existe point, qu'il est impossible de trouver (d'Alembert, 1751). Quoi qu'il en soit, au cours du dix-huitime sicle le calcul algbrique se dtache progressivement de la gomtrie. Il se justifie par sa fcondit, en analyse comme en physique. Euler notamment tablit une foule de rsultats nouveaux (y compris l'irrationalit de e), sans trop se proccuper de fondements logiques.

Cette clarification sera l'affaire du 19e sicle, mme si un prcurseur comme Kstner en pose les bases ds 1758. En 1817 Bolzano publie Mmoire sur la dmonstration purement analytique du thorme : entre deux valeurs quelconques qui donnent deux rsultats de signes opposs se trouve au moins une racine de lquation. Il y explique : " Dans la thorie des quations, il y a deux thormes dont on pouvait dire rcemment encore que la dmonstration entirement correcte est inconnue. Lun est le suivant : il faut quil y ait toujours, entre deux valeurs quelconques de la grandeur inconnue qui donnent deux rsultats de signes opposs, au moins une racine relle de lquation.". De fait, aprs avoir dfini la continuit sans rfrence la gomtrie, il s'efforce de dmontrer de faon purement analytique le thorme des valeurs intermdiaires. Mais inconsciemment il fait appel l'intuition gomtrique quand il affirme qu'une suite de segments embots a en commun un point. L'apport de Dedekind C'est Dedekind qui prend conscience de la ncessit de clarifier la notion de nombre elle-mme. Dans "Que sont et que doivent tre les nombres ?" (1887) il rpond longuement cette question, affirmant : "les nombres sont de libres crations de l'esprit humain, ils servent comme moyen permettant de saisir avec plus de facilit et de prcision la diversit des choses.". Auparavant, en 1872 il avait publi "Continuit et nombres irrationnels", essai dans lequel il prsente sa conception des nombres rels. Premire ide : De la mme faon que les nombres ngatifs ont t construits pour faire en sorte que la soustraction soit toujours possible, les nombres rationnels ont t construits pour que la division soit toujours possible. On sait les additionner, les multiplier, les ordonner (c'est Dedekind qui introduit le terme de corps). Ces deux constructions ont enrichi l'ensemble des nombres naturels, qui lui-mme tait une construction de l'esprit. Deuxime ide : les longueurs ont les mmes proprits (on sait les additionner, les multiplier, les ordonner). De plus, la donne d'un repre sur la droite permet d'associer tout nombre rationnel un point de la droite (cf. la mesure des longueurs expose par Euclide). Mais chose capitale : il y a des points de la droite auxquels ne corn%spond aucun nombre rationnel (puisqu'il y a des longueurs incommensurables l'unit du repre). Donc l'ensemble des points de la droite est plus riche que l'ensemble des nombres rationnels. Pourquoi alors ne pas enrichir l'ensemble des nombres rationnels pour le mettre en correspondance biunivoque avec les points de la droite ? Mais comment le faire de faon purement arithmtique ? Troisime ide : sur la droite, un point est la sparation (Schnitt : coupure) entre l'ensemble des points qui sont sa droite et l'ensemble des points qui sont sa gauche (c'est ce que disait dj Aristote). Dit autrement, en langage de physicien : quand on mesure une longueur (ou une autre grandeur), on obtient une valeur approche (nombre rationnel), soit par excs soit par dfaut ; la vraie valeur spare l'ensemble de toutes les valeurs approches par dfaut de toutes les valeur approches par excs. Appelons coupure toute partition (A1,A2) de l'ensemble des nombres rationnels en deux sousensembles tels que tout lment de A1 soit strictement infrieur tout lment de A2. Tout nombre rationnel r permet de dfinir une coupure, et mme deux, que Dedekind considre comme quivalentes : A1 est l'ensemble des rationnels infrieurs r (au sens large ou au sens strict) et A2 son complmentaire dans . Alors A1 a un plus grand lment (qui est r), ou A2 a un plus petit lment (qui est r).

Mais il existe des coupures qui ne vrifient pas cette proprit. Par exemple appelons A2 l'ensemble des rationnels positifs de carr suprieur 2, et A1 son complmentaire dans . A1 n'a pas de maximum, et A2 n'a pas de minimum. Dans ce cas, dit Dedekind, je cre un nombre, que j'appelle irrationnel, qui sera associ cette coupure (il ne va pas jusqu' dire que la coupure est un nombre irrationnel). Il appelle nombre rel tout nombre associ une coupure, qu'il soit rationnel ou irrationnel. L'important est d'tendre ces nombres rels les rgles de calcul valables pour les nombres rationnels : - Addition : si (A1,A2) et (A'1,A'2) sont deux coupures associes aux deux nombres rels x et x', on peut appeler S1 l'ensemble des sommes d'un lment de A1 et d'un lment de A'1 ; de mme S2. Alors (S1,S2) est une coupure : le nombre rel associ est appel somme des deux nombres initiaux. - Multiplication : idem, avec une petite complication cause des ngatifs. - Ordre : si (A1,A2) et (A'1,A'2) sont deux coupures associes aux deux nombres rels x et x', on dit que x < x' quand A1 est strictement inclus dans A'1. A-t-on suffisamment complt l'ensemble des nombres ? Dedekind tablit la proprit suivante, qu'il appelle continuit ou compltude : si on refait le mme travail partir des nombres rels, c'est--dire si on dfinit des coupures constitues de nombres rels, on ne cre pas de nouveaux nombres, une telle coupure est toujours associe un nombre rel. Il remarque au passage qu'une coupure est entirement donne par l'ensemble A1 seul, puisque A2 est son complmentaire dans . Cet ensemble doit tre une partie propre de vrifiant la proprit suivante : pour tout r de A1, tous les rationnels strictement infrieurs r sont dans A1. Son complmentaire A2 dans est alors aussi l'ensemble de ses majorants. L'quivalence avec la dfinition de la coupure est facile tablir. Si A1 a un maximum ou si son complmentaire a un minimum (autrement dit : si A1 a une borne suprieure dans ), elle dfinit un nombre rationnel. Sinon elle dfinit un nombre irrationnel. La proprit de compltude signale quivaut alors la suivante (en langage moderne): dans , toute partie non vide majore admet une borne suprieure. Il reste encore un gros travail faire : dmontrer que ces oprations et la relation d'ordre dans prolongent celles de , et ont les mmes proprits (en langage moderne : est un corps commutatif totalement ordonn, dont est un sous-corps ordonn). Et aussi tendre aux nombres rels les fonctions usuelles (polynmes, logarithmes, exponentielles, puissances, trigonomtriques ) avec leurs proprits. Un tel travail sur les coupures serait extrmement lourd et fastidieux. Mais, dit Dedekind, en fait il suffit d'tablir que ces oprations et fonctions "respectent la proprit de continuit" (en langage moderne : sont continues). On dispose alors de l'outil adquat pour mesurer les longueurs (et donc pour faire de la gomtrie), mais aussi toutes les grandeurs analogues aux longueurs (temps, masse, pression, temprature ), et donc pour faire de la physique. Et on peut fonder l'analyse sur des bases arithmtiques et non plus gomtriques (ce que les historiens des mathmatiques ont appel l'arithmtisation de l'analyse). Cela permet de dfinir la continuit d'une fonction et de dmontrer rigoureusement les thormes tudis par Bolzano : valeurs intermdiaires, convergence de toute suite croissante majore Ces thormes sont vrais dans , ils seraient faux dans . D'autres constructions des nombres rels ont t proposes par des mathmaticiens allemands ou franais de la mme poque (Weierstrass, Mray, Cantor, Heine, Tannery), suscitant des approbations (Hilbert)

mais aussi des contestations (Kronecker, Poincar). Kronecker reproche Dedekind (et aux autres) de ne pas donner une dfinition constructive d'un nombre rel (c'est--dire un moyen d'obtenir un tel nombre en un nombre fini d'tapes).C'est le dbut de l'opposition entre formalistes et intuitionnistes.

Bibliographie DEDEKIND Richard, Les nombres : que sont-ils et quoi servent-ils ?, traduction de Judith Milner et Hourya Sinaceur, Bibliothque d'Ornicar, Seuil 1978 (puis) DHOMBRES Jean, Nombre, mesure et continu : pistmologie et histoire, Cedic Nathan, 1978. COUSQUER liane, La fabuleuse histoire des nombres, Diderot, 1998. Le chapitre Des irrationnels aux rels est disponible sur http://mediamaths.fr/pdf/irrationnel.pdf) BONIFACE Jacqueline, Les constructions des nombres rels dans le mouvement d'arithmtisation de l'analyse, Ellipses, 2002.