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Les blouissements fleur de peau

Par M. Jean Goens

Cest en adoptant le point de vue du syphiligraphe que je compte madresser vous. tant lauteur dun ouvrage sur lhistoire littraire des maladies vnriennes en gnral et sur celle de la syphilis en particulier, mon approche sera aussi mdico-culturelle et, plus particulirement, syphilo-littraire. Bien entendu, dans mon ouvrage, luvre de Pierre Mertens joue un rle fondamental. Jai dailleurs commenc sa rdaction une ou deux annes aprs la lecture des blouissements, qui fut une source dinspiration et dencouragement. Gottfried Benn frappe assurment le syphiligraphe. Il est la fois dermato-syphiligraphe cest mme le syphiligraphe le plus clbre de toute la littrature mais aussi pote, crivain et personnage de roman, ce qui fut du plus haut intrt pour ma propre dmarche dcriture. Dun point de vue plus concret, Gottfried Benn, lorsquil tait en garnison en Belgique, tait aussi un personnage emblmatique du rle de plus en plus important jou par le syphiligraphe dans la socit du dbut du XXe sicle, un rle comparable celui jou, Paris, par le plus clbre de tous : Alfred Fournier. Bruxelles, Gottfried Benn nest pas seulement syphiligraphe mais aussi mdecin militaire. Il est adjudant syphiligraphe, ce que Pierre Mertens traduit par lexpression expert en balistique vnrienne . Un peu plus loin, il ajoute : mdecin spcialis dans les gonorrhes et dans les chancres durs ou mous.

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Le dermato-syphiligraphe lisant Les blouissements ne peut qutre frapp par la solidit et par labondance de la documentation mdicale qui sous-tend le livre. cet gard, je voudrais ici rendre hommage mon matre, le professeur Georges Achten, qui fut le documentaliste de Pierre pour tout ce qui concerne laspect dermato-syphiligraphique. Si lon veut, jai t la petite souris , le tmoin, en tout cas, de cette cration documentaire. Jtais en effet post-gradu dans le service du professeur Achten entre 1981 et 1985, cest--dire durant la priode au cours de laquelle Pierre Mertens venait consulter mon matre. titre anecdotique, quil me soit permis de remarquer que Zola, lui, ne disposait daucun syphiligraphe parmi ses documentalistes et que, pour cette raison, il a fait mourir son hrone, Nana, non pas de la grande vrole, comme laurait laiss penser la mtaphore, mais bien de la petite vrole, cest--dire de la variole. Avoir une bonne documentation mdicale ne suffit pas. Encore faut-il lutiliser bon escient. De ce point de vue, il est remarquable que Pierre Mertens ne diffuse jamais son information de manire schement didactique ou pesante. Elle nalourdit jamais le rcit mais est au contraire naturellement distille dans le cheminement de lcriture et constitue ainsi un enrichissement permanent. Les passages par trop didactiques de mon propre ouvrage ont ainsi pu tre avantageusement remplacs, grce Pierre Mertens et aux ditions du Seuil, par des citations littraires. Par exemple, un passage montre Gottfried Benn, un soir dans sa bibliothque, en train de regarder ses ouvrages et de compulser ses monographies. En songe, il retrace lhistoire de la syphilis, son irruption en Europe avec les bateaux de Christophe Colomb, son origine amricaine donc, toujours controverse et dbattue. Il voque encore la premire pidmie de syphilis en Europe, lors du sige de Naples par les soldats de Charles VIII, et montre les progrs rcents raliss au dbut du XXe sicle dans ce domaine : dcouverte de lagent infectieux, le trponme ple, et diagnostic affin grce des tests srologiques. Le passage montre encore la croyance dans les vertus dun nouveau mdicament le Salvarsan labor partir de drivs organiques de larsenic et qui aurait soi-disant rendu obsoltes les traitements anciens. lpoque, on a longtemps cru que le Salvarsan allait gurir la syphilis. En ralit, on a dcouvert plus tard quil nallait pas la gurir mais seulement la blanchir. Karen Blixen raconte ainsi, dans Out of Africa, que, aprs avoir contract la syphilis de son mari, elle est rentre en Europe pour se faire soigner au Salvarsan. Cela ne la nullement empche de dvelopper beaucoup plus tard une atteinte neurologique syphilitique de la moelle pinire appele

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Tabes dorsalis, linstar de ses collgues Henri Heine et Alphonse Daudet. Un autre passage du livre de Pierre Mertens est trs riche en informations syphiligraphiques. Il y fait allusion la prophylaxie sanitaire des jeunes recrues et au problme de la prostitution. Lpoque de la Premire Guerre mondiale voit une recrudescence de la syphilis due des facteurs bien connus : brassage des populations, sentiment de brivet de lexistence, exaltation des jeunes soldats dracins, plus grande libert daction des femmes Ce passage fait ressortir le lien intime, qui apparaissait dj lpoque du sige de Naples par Charles VIII, entre les soldats et les prostitues. Le rle du mdecin militaire et syphiligraphe Gottfried Benn est de soccuper de la prise en charge sanitaire des jeunes soldats : visites mdicales, distribution de prservatifs, traitement, suppression des permissions pour les soldats contamins, etc. Benn assume ce rle avec beaucoup de scepticisme et constate que ces mesures nont quun impact minime sur le dveloppement de la maladie. La prophylaxie morale est galement aborde. Les jeunes recrues ainsi que des jeunes gens appartenant dautres couches de la socit en dehors du domaine militaire sont volontairement effrays par des confrences, des films, toute une littrature et tout un thtre de propagande antisyphilitique et, surtout, par des images absolument horribles. Tout cela prsente un caractre de prophylaxie sanitaire mais aussi morale et constitue une vritable propagande qui se veut dissuasive et face laquelle Gottfried Benn ne se sent pas trs laise. Son rle est plutt de rassurer les jeunes gens en leur disant quil ne faut pas attacher trop dimportance cette propagande et quils courent nettement plus de risques de mourir au combat que de voir leur corps dvor par une syphilis au stade ultime. La principale source de contamination reste bien entendu la prostitution. Parce quelles contaminent de nombreuses jeunes recrues, un syphiligraphe de lpoque nomme les prostitues les mitrailleuses trponme . Pierre Mertens raconte que certaines dentre elles se servent de la syphilis comme dune arme de propagande patriotique en essayant de contaminer le plus grand nombre de soldats possible. Dans la nouvelle de Maupassant, Le lit 29, on trouvait dj la mme ide. Gottfried Benn est embarrass par la prostitution parce quil doit arracher aux soldats le nom de celles qui les ont contamins. Il doit aussi collaborer avec la police des murs pour mettre en place une prvention sanitaire vraiment rpressive. Avec un humour assez

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amer, il se voit en flic du mal vnrien et ajoute : Bientt je traquerai la vrole la loupe la main et je rdigerai mes ordonnances lencre sympathique. Un peu plus loin, il se demande dailleurs sil se divertit encore de ce jeu o le traitement mdical se fait rpressif . Un certain moment, il se trouve aux prises avec une occasionnelle quil laisse filer dans la nature, labandonnant son sort sans raliser le moindre examen mdical et supposant quelle contaminera tous ceux qui feront appel ses services. Mais Benn est proccup car il prouve une certaine sympathie pour les prostitues et nhsite dailleurs pas les frquenter lui-mme. Il se dit quil risque bien un jour de se faire poivrer ou de se faire tatouer et il ajoute : Qui sait si je ny aspire pas ? Cette phrase me parat importante car on y dcle le comportement autodestructeur du pote syphiligraphe dsabus. On peut y voir aussi une attitude baudelairienne de connaissance intime du mal destine ce que lexpression potique ait un parfum dauthenticit. On en arrive ainsi au cur de la symbolique, de la mtaphore de luvre littraire de Gottfried Benn. Il utilise le langage mdical et, plus particulirement, le langage syphiligraphique comme mtaphore un peu linstar de James Joyce la mme poque de conditions psychologiques ou socioculturelles. Il dcrit notamment, dans une langue mdicale prcise, la dcomposition physique des cadavres autopsis durant ses tudes de mdecine et les corps rongs par le cancer ou par quelque autre maladie, en particulier, bien entendu, par la syphilis. Pour Gottfried Benn, la dcadence physique est une mtaphore de la dcadence culturelle quil ressent. La Premire Guerre mondiale et le dbut du XXe sicle ne sont pas pour lui synonymes de nouvelle culture ou de nouveau fonctionnement de la socit. Ils signifient plutt la fin dun monde ancien, la fin dun modle culturel et la fin dune civilisation. Pierre Mertens exprime particulirement bien cet aspect dans lun de mes passages favoris, celui o Gottfried Benn, avec un collgue gnraliste bruxellois, sen va visiter le chantier de construction de lhpital Brugmann. Il y a l une structure en devenir, un nouveau concept hospitalier rvolutionnaire avec une construction pavillonnaire. Et son architecte, Victor Horta, symbolise videmment lart nouveau, lart moderne. Et au lieu dy voir une structure davenir, Gottfried Benn y voit un vestige du pass, un chantier de ruines archologiques qui reprsente la fin dune civilisation. Cette manire dapprhender la culture moderne comme dcadente rejoint le mythe du gnie syphilitique, trs en vogue lpoque. Selon ce mythe, le trponme de la syphilis aurait, chez les artistes,

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un rle de stimulation intellectuelle. Mais il sagirait dune stimulation anarchique et non structure. Lon Daudet disait que lart et la culture modernes avaient une empreinte syphilitique se caractrisant par une prdominance nette de la facilit dexpression sur la force de pense. En quelque sorte, linstinct lemporte sur la raison. Le modle le plus connu de lartiste atteint par le gnie syphilitique figure dans le trs beau texte que Thomas Mann consacre au compositeur Adrian Leverkhn : Le Docteur Faustus. La vision culturelle de Gottfried Benn rejoint donc cette notion de culture syphilitique et converge galement vers ce que les nazis appelleront plus tard l entartete Kunst . Nous touchons l un point trs important puisque tant la vision culturelle de Gottfried Benn que son statut de syphiligraphe jouent un rle essentiel dans le cheminement de l erreur . Pierre Mertens nous emmne encore beaucoup plus loin dans le premier chapitre, qui se droule Knokke-le-Zoute. Dans cette partie du roman, Gottfried Benn parle dun problme dermatologique dont il est atteint et dont il souffre : leczma des mains. On ne peut sempcher de rapprocher cet eczma du psoriasis des mains que Strindberg, qui en souffrait, voque dans Le Songe. Chez Strindberg apparat la mtaphore des maladies dermatologiques squameuses qui, elle-mme, rejoint celle de la lpre, vritable prototype de la maladie dermatologique squameuse. Cette mtaphore, que Strindberg exprime notamment dans La saga des Folkun, reprsente, sur le plan littraire et depuis les dbuts de la chrtient, la punition divine du pch individuel. Et cette punition a pour corollaire une rdemption possible par une conduite de vie exemplaire ou par un rapprochement avec le spirituel. Toutefois, dans le cas particulier de Gottfried Benn, les maladies de la peau ne se dclarent quapparemment en surface. En ralit, elles proviennent des profondeurs et y retournent. Et ces profondeurs ne sont rien dautre que le bagage gntique : leczma de Gottfried Benn ne sapparente pas la lpre mais prsente un caractre hrditaire. Leczma, comme le psoriasis, sont des maladies hrditaires et, ds lors, la faute nincombe plus lindividu qui en est atteint mais aux gnrations antrieures. La personne porteuse nest plus fautive mais reprsente au contraire une victime expiatoire. Pierre Mertens le dit trs justement : les pres ont pch, les enfants auront la peau agace. Et ds lors, toute rdemption devient impossible. Ce systme mtaphorique, fond sur les fautes du pass qui reviennent et quIbsen aborde dans Les Revenants, rejoint la symbolique lie lune des pires chimres de toute lhistoire de la mdecine :

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le mythe de lhrdosyphilis. De quoi sagit-il ? La syphilis est une maladie infectieuse qui se transmet par contact sexuel et quune future mre enceinte peut aussi transmettre son enfant. Par ailleurs, on a vu que le germe de la syphilis tait associ non seulement la notion dinfection mais galement celle dexaltation artistique. Le mythe de lhrdosyphilis, auquel on a cru jusqu la deuxime guerre mondiale, suggre lincorporation du germe syphilitique dans le matriel gntique et sa transmission de pre en fils et de gnration en gnration, et ce avec un caractre dgnratif. Il sagit de la dgnrescence de lindividu, de la descendance, de la famille, du patrimoine, de la patrie et, in fine, de la race. On voit ainsi comment une chimre mdicale se transforme en chimre mdico-culturelle et, enfin, en chimre mdico-politique. Lon Daudet exprime bien ce point de vue sur les hrdosyphilitiques qui, dans les annes vingt, taient dnomms avec mpris les hrdos . lpoque, les hrdos taient tenus pour responsables de la dgnrescence de la race et de la dcadence culturelle. Ils ntaient plus des victimes expiatoires mais des boucs-missaires. Lon Daudet prconise dailleurs de lutter contre l hrdisme afin dassurer la victoire de la raison sur linstinct, celle du soi sur le moi, celle du hros sur l hrdo . Je reviens la scne qui se passe Hambourg, en 1936. Benn y est en discussion avec sa fille et parle de la terreur obsessionnelle quinspirent Hitler les maladies vnriennes en gnral et la syphilis en particulier. Il insiste sur lnergie quil dploie, dans ses discours, pour compenser son abstinence sexuelle : il ne fait lamour aux foules que parce quil ne peut le faire aux filles. Il rappelle galement que sa phobie est telle quil a engag un syphiligraphe comme mdecin personnel. En 1933 dj, Wilhelm Reich constatait lamalgame des obsessions sexuelles et politiques, cristallis dans les perptuelles attaques contre la syphilis que recelait le tristement clbre Mein Kampf. Il notait, dans La psychologie de masse du fascisme : La peur irrationnelle de la syphilis tait une des principales sources de lattitude politique du Nationalsocialisme et de son antismitisme. Hitler reviendra sur le sujet dans Mein Kampf. Ces mythes prenaient des proportions dlirantes et allaient avoir des consquences dramatiques. Il faudra attendre une bonne dizaine dannes pour les voir scrouler. Le mythe du hros allait tre vaincu par la victoire des Allis et celui de l hrdo , par la dcouverte de la curabilit de la syphilis grce la pnicilline. Dans la foule, on dcouvre galement que si une femme enceinte, atteinte de syphilis, est traite, lenfant quelle porte sera indemne. Cette dcouverte met fin dfinitivement la chimre de lhrdosyphilis.

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Je ne voudrais pas terminer sur une note trop sombre et prfre, pour conclure, voquer lhumour de Pierre Mertens. Cet humour est bien prsent dans le roman. Jen veux pour preuve le passage o Gottfried Benn voque les nouveaux tests de diagnostic de la syphilis mis au point grce une technique srologique labore Bruxelles par Jules Bordet. Il ajoute que Bordet y tait immanquablement prdestin, la consonne finale prs de son nom . Quant moi, jtais sans doute prdestin vous parler aujourdhui. Tout comme Gottfried Benn, je suis dermato-syphiligraphe. Par ailleurs, la prostitue avec laquelle Gottfried Benn sentretient longuement dans un des chapitres du roman na-t-elle pas ses quartiers la Grenadierstrasse, Berlin ? Personnellement, jai les miens lavenue des Grenadiers, Ixelles.

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