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Vingt mille lieues sous les mers Jules Verne

Publication: Source : Livres & Ebooks

Premire partie

Un cueil fuyant

Chapitre I : Un cueil fuyant LANNE 1866 fut marque par un vnement bizarre, un phnomne inexpliqu et inexplicable que personne na sans doute oubli. Sans parler des rumeurs qui agitaient les populations des ports et surexcitaient lesprit public lintrieur des continents les gens de mer furent particulirement mus. Les ngociants, armateurs, capitaines de navires, skippers et masters de lEurope et de lAmrique, ofciers des marines militaires de tous pays, et, aprs eux, les gouvernements des divers tats des deux continents, se proccuprent de ce fait au plus haut point. En effet, depuis quelque temps, plusieurs navires staient rencontrs sur mer avec une chose norme un objet long, fusiforme, parfois phosphorescent, inniment plus vaste et plus rapide quune baleine. Les faits relatifs cette apparition, consigns aux divers livres de bord, saccordaient assez exactement sur la structure de lobjet ou de ltre en question, la vitesse inoue de ses mouvements, la puissance surprenante de sa locomotion, la vie particulire dont il semblait dou. Si ctait un ctac, il surpassait en volume tous ceux que la science avait classs jusqualors. Ni Cuvier, ni Lacpde, ni M. Dumeril, ni M. de Quatrefages neussent admis lexistence dun tel monstre - moins de lavoir vu, ce qui sappelle vu de leurs propres yeux de savants. A prendre la moyenne des observations faites diverses reprises - en rejetant les valuations timides qui assignaient cet objet une longueur de deux cents pieds et en repoussant les opinions exagres qui le disaient large dun mille et long de trois - on pouvait afrmer, cependant, que cet tre phnomnal dpassait de

beaucoup toutes les dimensions admises jusqu ce jour par les ichtyologistes sil existait toutefois. Or, il existait, le fait en lui-mme ntait plus niable, et, avec ce penchant qui pousse au merveilleux la cervelle humaine, on comprendra lmotion produite dans le monde entier par cette surnaturelle apparition. Quant la rejeter au rang des fables, il fallait y renoncer. En effet, le 20 juillet 1866, le steamer Governor-Higginson, de Calcutta and Burnach steam navigation Company, avait rencontr cette masse mouvante cinq milles dans lest des ctes de lAustralie. Le capitaine Baker se crut, tout dabord, en prsence dun cueil inconnu ; il se disposait mme en dterminer la situation exacte, quand deux colonnes deau, projetes par linexplicable objet, slancrent en sifant cent cinquante pieds dans lair. Donc, moins que cet cueil ne ft soumis aux expansions intermittentes dun geyser, le Governor-Higginson avait affaire bel et bien quelque mammifre aquatique, inconnu jusque-l, qui rejetait par ses vents des colonnes deau, mlanges dair et de vapeur. Pareil fait fut galement observ le 23 juillet de la mme anne, dans les mers du Pacique, par le Cristobal-Colon, de West India and Pacic steam navigation Company. Donc, ce ctac extraordinaire pouvait se transporter dun endroit un autre avec une vlocit surprenante, puisque trois jours dintervalle, le GovernorHigginson et le Cristobal-Colon lavaient observ en deux points de la carte spars par une distance de plus de sept cents lieues marines. Quinze jours plus tard, deux mille lieues de l lHelvetia, de la Compagnie Nationale, et le Shannon, du Royal-Mail, marchant contrebord dans cette portion de lAtlantique comprise entre les tats-Unis et lEurope, se signalrent respectivement le monstre par 4215 de latitude nord, et 6035 de longitude louest du mridien de Greenwich. Dans cette observation simultane, on crut pouvoir valuer la longueur minimum du mammifre plus de trois cent cinquante pieds anglais, puisque le Shannon et lHelvetia taient de dimension infrieure lui, bien quils mesurassent cent mtres de ltrave ltambot. Or, les plus vastes baleines, celles qui frquentent les parages des les Aloutiennes, le Kulammak et lUmgullick, nont jamais dpass la longueur de cinquante-six mtres, - si mme elles latteignent. Ces rapports arrivs coup sur coup, de nouvelles observations faites bord du transatlantique le Pereire, un abordage entre lEtna, de la ligne Inman, et le monstre, un procs-verbal dress par les ofciers de la frgate franaise la Normandie, un trs srieux relvement obtenu par ltat-major du commodore FitzJames bord du Lord-Clyde, murent profondment lopinion publique. Dans les 3

pays dhumeur lgre, on plaisanta le phnomne, mais les pays graves et pratiques, lAngleterre, lAmrique, lAllemagne, sen proccuprent vivement. Partout dans les grands centres, le monstre devint la mode ; on le chanta dans les cafs, on le bafoua dans les journaux, on le joua sur les thtres. Les canards eurent l une belle occasion de pondre des ufs de toute couleur. On vit rapparatre dans les journaux - court de copie - tous les tres imaginaires et gigantesques, depuis la baleine blanche, le terrible Moby Dick des rgions hyperborennes, jusquau Kraken dmesur, dont les tentacules peuvent enlacer un btiment de cinq cents tonneaux et lentraner dans les abmes de lOcan. On reproduisit mme les procs-verbaux des temps anciens les opinions dAristote et de Pline, qui admettaient lexistence de ces monstres, puis les rcits norvgiens de lvque Pontoppidan, les relations de Paul Heggede, et enn les rapports de M. Harrington, dont la bonne foi ne peut tre souponne, quand il afrme avoir vu, tant bord du Castillan, en 1857, cet norme serpent qui navait jamais frquent jusqualors que les mers de lancien Constitutionnel. Alors clata linterminable polmique des crdules et des incrdules dans les socits savantes et les journaux scientiques. La question du monstre enamma les esprits. Les journalistes, qui font profession de science en lutte avec ceux qui font profession desprit, versrent des ots dencre pendant cette mmorable campagne ; quelques-uns mme, deux ou trois gouttes de sang, car du serpent de mer, ils en vinrent aux personnalits les plus offensantes. Six mois durant, la guerre se poursuivit avec des chances diverses. Aux articles de fond de lInstitut gographique du Brsil, de lAcadmie royale des sciences de Berlin, de lAssociation Britannique, de lInstitution Smithsonnienne de Washington, aux discussions du The Indian Archipelago, du Cosmos de labb Moigno, des Mittheilungen de Petermann, aux chroniques scientiques des grands journaux de la France et de ltranger, la petite presse ripostait avec une verve intarissable. Ses spirituels crivains parodiant un mot de Linn, cit par les adversaires du monstre, soutinrent en effet que la nature ne faisait pas de sots , et ils adjurrent leurs contemporains de ne point donner un dmenti la nature, en admettant lexistence des Krakens, des serpents de mer, des Moby Dick , et autres lucubrations de marins en dlire. Enn, dans un article dun journal satirique trs redout, le plus aim de ses rdacteurs, brochant sur le tout, poussa au monstre, comme Hippolyte, lui porta un dernier coup et lacheva au milieu dun clat de rire universel. Lesprit avait vaincu la science.

Pendant les premiers mois de lanne 1867, la question parut tre enterre, et elle ne semblait pas devoir renatre, quand de nouveaux faits furent ports la connaissance du public. Il ne sagit plus alors dun problme scientique rsoudre, mais bien dun danger rel srieux viter. La question prit une tout autre face. Le monstre redevint lot, rocher, cueil, mais cueil fuyant, indterminable, insaisissable. Le 5 mars 1867, le Moravian, de Montral Ocan Company, se trouvant pendant la nuit par 2730 de latitude et 7215 de longitude, heurta de sa hanche de tribord un roc quaucune carte ne marquait dans ces parages. Sous leffort combin du vent et de ses quatre cents chevaux-vapeur, il marchait la vitesse de treize nuds. Nul doute que sans la qualit suprieure de sa coque, le Moravian, ouvert au choc, ne se ft englouti avec les deux cent trente-sept passagers quil ramenait du Canada. Laccident tait arriv vers cinq heures du matin, lorsque le jour commenait poindre. Les ofciers de quart se prcipitrent larrire du btiment. Ils examinrent lOcan avec la plus scrupuleuse attention. Ils ne virent rien, si ce nest un fort remous qui brisait trois encablures, comme si les nappes liquides eussent t violemment battues. Le relvement du lieu fut exactement pris, et le Moravian continua sa route sans avaries apparentes. Avait-il heurt une roche sous-marine, ou quelque norme pave dun naufrage ? On ne put le savoir ; mais, examen fait de sa carne dans les bassins de radoub, il fut reconnu quune partie de la quille avait t brise. Ce fait, extrmement grave en lui-mme, et peut-tre t oubli comme tant dautres, si, trois semaines aprs, il ne se ft reproduit dans des conditions identiques. Seulement, grce la nationalit du navire victime de ce nouvel abordage, grce la rputation de la Compagnie laquelle ce navire appartenait, lvnement eut un retentissement immense. Personne nignore le nom du clbre armateur anglais Cunard. Cet intelligent industriel fonda, en 1840, un service postal entre Liverpool et Halifax, avec trois navires en bois et roues dune force de quatre cents chevaux, et dune jauge de onze cent soixante-deux tonneaux. Huit ans aprs, le matriel de la Compagnie saccroissait de quatre navires de six cent cinquante chevaux et de dix-huit cent vingt tonnes, et, deux ans plus tard, de deux autres btiments suprieurs en puissance et en tonnage. En 1853, la compagnie Cunard, dont le privilge pour le transport des dpches venait dtre renouvel, ajouta successivement son 5

matriel lArabia, le Persia, le China, le Scotia, le Java, le Russia, tous navires de premire marche, et les plus vastes qui, aprs le Great-Eastern, eussent jamais sillonn les mers. Ainsi donc, en 1867, la Compagnie possdait douze navires, dont huit roues et quatre hlices. Si je donne ces dtails trs succincts, cest an que chacun sache bien quelle est limportance de cette compagnie de transports maritimes, connue du monde entier pour son intelligente gestion. Nulle entreprise de navigation transocanienne na t conduite avec plus dhabilet ; nulle affaire na t couronne de plus de succs. Depuis vingt-six ans, les navires Cunard ont travers deux mille fois lAtlantique, et jamais un voyage na t manqu, jamais un retard na eu lieu, jamais ni une lettre, ni un homme, ni un btiment nont t perdus. Aussi, les passagers choisissent-ils encore, malgr la concurrence puissante que lui fait la France, la ligne Cunard de prfrence toute autre, ainsi quil appert dun relev fait sur les documents ofciels des dernires annes. Ceci dit, personne ne stonnera du retentissement que provoqua laccident arriv lun de ses plus beaux steamers. Le 13 avril 1867, la mer tant belle, la brise maniable, le Scotia se trouvait par 1512 de longitude et 4537 de latitude. Il marchait avec une vitesse de treize nuds quarante-trois centimes sous la pousse de ses mille chevaux-vapeur. Ses roues battaient la mer avec une rgularit parfaite. Son tirant deau tait alors de six mtres soixante-dix centimtres, et son dplacement de six mille six cent vingtquatre mtres cubes. A quatre heures dix-sept minutes du soir, pendant le lunch des passagers runis dans le grand salon, un choc, peu sensible, en somme, se produisit sur la coque du Scotia, par sa hanche et un peu en arrire de la roue de bbord. Le Scotia navait pas heurt, il avait t heurt, et plutt par un instrument tranchant ou perforant que contondant. Labordage avait sembl si lger que personne ne sen ft inquit bord, sans le cri des caliers qui remontrent sur le pont en scriant : Nous coulons ! nous coulons ! Tout dabord, les passagers furent trs effrays ; mais le capitaine Anderson se hta de les rassurer. En effet, le danger ne pouvait tre imminent. Le Scotia, divis en sept compartiments par des cloisons tanches, devait braver impunment une voie deau. 6

Le capitaine Anderson se rendit immdiatement dans la cale. Il reconnut que le cinquime compartiment avait t envahi par la mer, et la rapidit de lenvahissement prouvait que la voie deau tait considrable. Fort heureusement, ce compartiment ne renfermait pas les chaudires, car les feux se fussent subitement teints. Le capitaine Anderson t stopper immdiatement, et lun des matelots plongea pour reconnatre lavarie. Quelques instants aprs, on constatait lexistence dun trou large de deux mtres dans la carne du steamer. Une telle voie deau ne pouvait tre aveugle, et le Scotia, ses roues demi noyes, dut continuer ainsi son voyage. Il se trouvait alors trois cent mille du cap Clear, et aprs trois jours dun retard qui inquita vivement Liverpool, il entra dans les bassins de la Compagnie. Les ingnieurs procdrent alors la visite du Scotia, qui fut mis en cale sche. Ils ne purent en croire leurs yeux. A deux mtres et demi au-dessous de la ottaison souvrait une dchirure rgulire, en forme de triangle isocle. La cassure de la tle tait dune nettet parfaite, et elle net pas t frappe plus srement lemporte-pice. Il fallait donc que loutil perforant qui lavait produite ft dune trempe peu commune - et aprs avoir t lanc avec une force prodigieuse, ayant ainsi perce une tle de quatre centimtres, il avait d se retirer de lui-mme par un mouvement rtrograde et vraiment inexplicable. Tel tait ce dernier fait, qui eut pour rsultat de passionner nouveau lopinion publique. Depuis ce moment, en effet, les sinistres maritimes qui navaient pas de cause dtermine furent mis sur le compte du monstre. Ce fantastique animal endossa la responsabilit de tous ces naufrages, dont le nombre est malheureusement considrable ; car sur trois mille navires dont la perte est annuellement releve au Bureau-Veritas, le chiffre des navires vapeur ou voiles, supposs perdus corps et biens par suite dabsence de nouvelles, ne slve pas moins de deux cents ! Or, ce fut le monstre qui, justement ou injustement, fut accus de leur disparition, et, grce lui, les communications entre les divers continents devenant de plus en plus dangereuses, le public se dclara et demanda catgoriquement que les mers fussent enn dbarrasses et tout prix de ce formidable ctac.

Le pour et le contre

Chapitre II : Le pour et le contre A LPOQUE o ces vnements se produisirent, je revenais dune exploration scientique entreprise dans les mauvaises terres du Nebraska, aux tats-Unis. En ma qualit de professeur-supplant au Musum dhistoire naturelle de Paris, le gouvernement franais mavait joint cette expdition. Aprs six mois passs dans le Nebraska, charg de prcieuses collections, jarrivai New York vers la n de mars. Mon dpart pour la France tait x aux premiers jours de mai. Je moccupais donc, en attendant, de classer mes richesses minralogiques, botaniques et zoologiques, quand arriva lincident du Scotia. Jtais parfaitement au courant de la question lordre du jour, et comment ne laurais-je pas t ? Javais lu et relu tous les journaux amricains et europens sans tre plus avanc. Ce mystre mintriguait. Dans limpossibilit de me former une opinion, je ottais dun extrme lautre. Quil y eut quelque chose, cela ne pouvait tre douteux, et les incrdules taient invits mettre le doigt sur la plaie du Scotia. A mon arrive New York, la question brlait. Lhypothse de llot ottant, de lcueil insaisissable, soutenue par quelques esprits peu comptents, tait absolument abandonne. Et, en effet, moins que cet cueil net une machine dans le ventre, comment pouvait-il se dplacer avec une rapidit si prodigieuse ? De mme fut repousse lexistence dune coque ottante, dune norme pave, et toujours cause de la rapidit du dplacement. Restaient donc deux solutions possibles de la question, qui craient deux clans trs distincts de partisans : dun ct, ceux qui tenaient pour un monstre dune

force colossale ; de lautre, ceux qui tenaient pour un bateau sous-marin dune extrme puissance motrice. Or, cette dernire hypothse, admissible aprs tout, ne put rsister aux enqutes qui furent poursuivies dans les deux mondes. Quun simple particulier et sa disposition un tel engin mcanique, ctait peu probable. O et quand leut-il fait construire, et comment aurait-il tenu cette construction secrte ? Seul, un gouvernement pouvait possder une pareille machine destructive, et, en ces temps dsastreux o lhomme singnie multiplier la puissance des armes de guerre, il tait possible quun tat essayt linsu des autres ce formidable engin. Aprs les chassepots, les torpilles, aprs les torpilles, les bliers sous-marins, puis la raction. Du moins, je lespre. Mais lhypothse dune machine de guerre tomba encore devant la dclaration des gouvernements. Comme il sagissait l dun intrt public, puisque les communications transocaniennes en souffraient, la franchise des gouvernements ne pouvait tre mise en doute. Dailleurs, comment admettre que la construction de ce bateau sous-marin et chapp aux yeux du public ? Garder le secret dans ces circonstances est trs difcile pour un particulier, et certainement impossible pour un Etat dont tous les actes sont obstinment surveills par les puissances rivales. Donc, aprs enqutes faites en Angleterre, en France, en Russie, en Prusse, en Espagne, en Italie, en Amrique, voire mme en Turquie, lhypothse dun Monitor sous-marin fut dnitivement rejete. Le monstre revnt donc ot, en dpit des incessantes plaisanteries dont le lardait la petite presse, et dans cette voie, les imaginations se laissrent aller bientt aux plus absurdes rveries dune ichtyologie fantastique. Paragraphe vrier ! A mon arrive New York, plusieurs personnes mavaient fait lhonneur de me consulter sur le phnomne en question. Javais publi en France un ouvrage inquarto en deux volumes intitul : Les Mystres des grands fonds sous-marins. Ce livre, particulirement got du monde savant, faisait de moi un spcialiste dans cette partie assez obscure de lhistoire naturelle. Mon avis me fut demand. Tant que je pus nier du fait, je me renfermai dans une absolue ngation. Mais bientt, coll au mur, je dus mexpliquer catgoriquement. Et mme, lhonorable Pierre 9

Aronnax, professeur au Musum de Paris , fut mis en demeure par le New YorkHerald de formuler une opinion quelconque. Je mexcutai. Je parlai faute de pouvoir me taire. Je discutai la question sous toutes ses faces, politiquement et scientiquement, et je donne ici un extrait dun article trs nourri que je publiai dans le numro du 30 avril. Ainsi donc, disais-je, aprs avoir examin une une les diverses hypothses, toute autre supposition tant rejete, il faut ncessairement admettre lexistence dun animal marin dune puissance excessive. Les grandes profondeurs de lOcan nous sont totalement inconnues. La sonde na su les atteindre. Que se passe-t-il dans ces abmes reculs ? Quels tres habitent et peuvent habiter douze ou quinze milles au-dessous de la surface des eaux ? Quel est lorganisme de ces animaux ? On saurait peine le conjecturer. Cependant, la solution du problme qui mest soumis peut affecter la forme du dilemme. Ou nous connaissons toutes les varits dtres qui peuplent notre plante, ou nous ne les connaissons pas. Si nous ne les connaissons pas toutes, si la nature a encore des secrets pour nous en ichtyologie, rien de plus acceptable que dadmettre lexistence de poissons ou de ctacs, despces ou mme de genres nouveaux, dune organisation essentiellement fondrire , qui habitent les couches inaccessibles la sonde, et quun vnement quelconque, une fantaisie, un caprice, si lon veut, ramne de longs intervalles vers le niveau suprieur de lOcan. Si, au contraire, nous connaissons toutes les espces vivantes, il faut ncessairement chercher lanimal en question parmi les tres marins dj catalogus, et dans ce cas, je serai dispos admettre lexistence dun Narwal gant. Le narwal vulgaire ou licorne de mer atteint souvent une longueur de soixante pieds. Quintuplez, dcuplez mme cette dimension, donnez ce ctac une force proportionnelle sa taille, accroissez ses armes offensives, et vous obtenez lanimal voulu. Il aura les proportions dtermines par les Ofciers du Shannon, linstrument exig par la perforation du Scotia, et la puissance ncessaire pour entamer la coque dun steamer. 10

En effet, le narwal est arm dune sorte dpe divoire, dune hallebarde, suivant lexpression de certains naturalistes. Cest une dent principale qui a la duret de lacier. On a trouv quelques-unes de ces dents implantes dans le corps des baleines que le narwal attaque toujours avec succs. Dautres ont t arraches, non sans peine, de carnes de vaisseaux quelles avaient perces doutre en outre, comme un foret perce un tonneau. Le muse de la Facult de mdecine de Paris possde une de ces dfenses longue de deux mtres vingt-cinq centimtres, et large de quarante-huit centimtres sa base ! Eh bien ! supposez larme dix fois plus forte, et lanimal dix fois plus puissant, lancez-le avec une rapidit de vingt milles lheure, multipliez sa masse par sa vitesse, et vous obtenez un choc capable de produire la catastrophe demande. Donc, jusqu plus amples informations, jopinerais pour une licorne de mer, de dimensions colossales, arme, non plus dune hallebarde, mais dun vritable peron comme les frgates cuirasses ou les rams de guerre, dont elle aurait la fois la masse et la puissance motrice. Ainsi sexpliquerait ce phnomne inexplicable - moins quil ny ait rien, en dpit de ce quon a entrevu, vu, senti et ressenti - ce qui est encore possible ! Ces derniers mots taient une lchet de ma part ; mais je voulais jusqu un certain point couvrir ma dignit de professeur, et ne pas trop prter rire aux Amricains, qui rient bien, quand ils rient. Je me rservais une chappatoire. Au fond, jadmettais lexistence du monstre . Mon article fut chaudement discut, ce qui lui valut un grand retentissement. Il rallia un certain nombre de partisans. La solution quil proposait, dailleurs, laissait libre carrire limagination. Lesprit humain se plat ces conceptions grandioses dtres surnaturels. Or la mer est prcisment leur meilleur vhicule, le seul milieu o ces gants prs desquels les animaux terrestres, lphants ou rhinocros, ne sont que des nains - puissent se produire et se dvelopper. Les masses liquides transportent les plus grandes espces connues de mammifres, et peut-tre reclent-elles des mollusques dune incomparable taille, des crustacs effrayants contempler, tels que seraient des homards de cent mtres ou des crabes pesant deux cents tonnes ! Pourquoi nous ? Autrefois, les animaux terrestres, contemporains des poques gologiques, les quadrupdes, les quadrumanes, les reptiles, les oiseaux taient construits sur des gabarits gigantesques. Le Crateur les avait jets dans un moule colossal que le temps a rduit peu peu. 11

Pourquoi la mer, dans ses profondeurs ignores, naurait-elle pas gard ces vastes chantillons de la vie dun autre ge, elle qui ne se modie jamais, alors que le noyau terrestre change presque incessamment ? Pourquoi ne cacherait-elle pas dans son sein les dernires varits de ces espces titanesques, dont les annes sont des sicles, et les sicles des millnaires ? Mais je me laisse entraner des rveries quil ne mappartient plus dentretenir ! Trve ces chimres que le temps a changes pour moi en ralits terribles. Je le rpte, lopinion se t alors sur la nature du phnomne, et le public admit sans conteste lexistence dun tre prodigieux qui navait rien de commun avec les fabuleux serpents de mer. Mais si les uns ne virent l quun problme purement scientique rsoudre, les autres, plus positifs, surtout en Amrique et en Angleterre, furent davis de purger lOcan de ce redoutable monstre, an de rassurer les communications transocaniennes. Les journaux industriels et commerciaux traitrent la question principalement ce point de vue. La Shipping and Mercantile Gazette, le Lloyd, le Paquebot, la Revue maritime et coloniale, toutes les feuilles dvoues aux Compagnies dassurances qui menaaient dlever le taux de leurs primes, furent unanimes sur ce point. Lopinion publique stant prononce, les tats de lUnion se dclarrent les premiers. On t New York les prparatifs dune expdition destine poursuivre le narwal. Une frgate de grande marche lAbraham-Lincoln, se mit en mesure de prendre la mer au plus tt. Les arsenaux furent ouverts au commandant Farragut, qui pressa activement larmement de sa frgate. Prcisment, et ainsi que cela arrive toujours, du moment que lon se fut dcid poursuivre le monstre, le monstre ne reparut plus. Pendant deux mois, personne nen entendit parler. Aucun navire ne le rencontra. Il semblait que cette Licorne et connaissance des complots qui se tramaient contre elle. On en avait tant caus, et mme par le cble transatlantique ! Aussi les plaisants prtendaientils que cette ne mouche avait arrt au passage quelque tlgramme dont elle faisait maintenant son prot. Donc, la frgate arme pour une campagne lointaine et pourvue de formidables engins de pche, on ne savait plus o la diriger. Et limpatience allait croissant, quand, le 2 juillet, on apprit quun steamer de la ligne de San Francisco de Ca-

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lifornie Shanga avait revu lanimal, trois semaines auparavant, dans les mers septentrionales du Pacique. Lmotion cause par cette nouvelle fut extrme. On naccorda pas vingt-quatre heures de rpit au commandant Farragut. Ses vivres taient embarques. Ses soutes regorgeaient de charbon. Pas un homme ne manquait son rle dquipage. Il navait qu allumer ses fourneaux, chauffer, dmarrer ! On ne lui et pas pardonn une demi-journe de retard ! Dailleurs, le commandant Farragut ne demandait qu partir. Trois heures avant que lAbraham-Lincoln ne quittt la pier de Brooklyn, je reus une lettre libelle en ces termes : Monsieur Aronnax, professeur au Musum de Paris, Fifth Avenue hotel. New York. Monsieur, Si vous voulez vous joindre lexpdition de lAbraham-Lincoln, le gouvernement de lUnion verra avec plaisir que la France soit reprsente par vous dans cette entreprise. Le commandant Farragut tient une cabine votre disposition. Trs cordialement, votre J.-B. HOBSON, Secrtaire de la marine.

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Comme il plaira monsieur


Chapitre 3 : Comme il plaira monsieur Trois secondes avant larrive de la lettre de J.-B. Hobson, je ne songeais pas plus poursuivre la Licorne qu tenter le passage du nord-ouest. Trois secondes aprs avoir lu la lettre de lhonorable secrtaire de la marine, je comprenais enn que ma vritable vocation, lunique but de ma vie, tait de chasser ce monstre inquitant et den purger le monde. Cependant, je revenais dun pnible voyage, fatigu, avide de repos. Je naspirais plus qu revoir mon pays, mes amis, mon petit logement du Jardin des Plantes, mes chres et prcieuses collections ! Mais rien ne put me retenir. Joubliai tout, fatigues, amis, collections, et jacceptai sans plus de rexions loffre du gouvernement amricain. Dailleurs, pensai-je, tout chemin ramne en Europe, et la Licorne sera assez aimable pour mentraner vers les ctes de France ! Ce digne animal se laissera prendre dans les mers dEurope - pour mon agrment personnel - et je ne veux pas rapporter moins dun demi mtre de sa hallebarde divoire au Musum dhistoire naturelle. Mais, en attendant, il me fallait chercher ce narwal dans le nord de locan Pacique ; ce qui, pour revenir en France, tait prendre le chemin des antipodes. Conseil ! criai-je dune voix impatiente. Conseil tait mon domestique. Un garon dvou qui maccompagnait dans tous mes voyages ; un brave Flamand que jaimais et qui me le rendait bien, un tre phlegmatique par nature, rgulier par principe, zl par habitude, stonnant peu des surprises de la vie, trs adroit de ses mains, apte tout service, et, en dpit de son nom, ne donnant jamais de conseils - mme quand on ne lui en demandait pas. 14

A se frotter aux savants de notre petit monde du Jardin des Plantes, Conseil en tait venu savoir quelque chose. Javais en lui un spcialiste, trs ferr sur la classication en histoire naturelle, parcourant avec une agilit dacrobate toute lchelle des embranchements des groupes, des classes, des sous-classes, des ordres, des familles, des genres, des sous-genres, des espces et des varits. Mais sa science sarrtait l. Classer, ctait sa vie, et il nen savait pas davantage. Trs vers dans la thorie de la classication, peu dans la pratique, il net pas distingu, je crois, un cachalot dune baleine ! Et cependant, quel brave et digne garon ! Conseil, jusquici et depuis dix ans, mavait suivi partout o mentranait la science. Jamais une rexion de lui sur la longueur ou la fatigue dun voyage. Nulle objection boucler sa valise pour un pays quelconque, Chine ou Congo, si loign quil ft. Il allait l comme ici, sans en demander davantage. Dailleurs dune belle sant qui dait toutes les maladies ; des muscles solides, mais pas de nerfs, pas lapparence de nerfs au moral, sentend. Ce garon avait trente ans, et son ge tait celui de son matre comme quinze est vingt. Quon mexcuse de dire ainsi que javais quarante ans. Seulement, Conseil avait un dfaut. Formaliste enrag il ne me parlait jamais qu la troisime personne - au point den tre agaant. Conseil ! rptai-je, tout en commenant dune main fbrile mes prparatifs de dpart. Certainement, jtais sr de ce garon si dvou. Dordinaire, je ne lui demandais jamais sil lui convenait ou non de me suivre dans mes voyages, mais cette fois, il sagissait dune expdition qui pouvait indniment se prolonger, dune entreprise hasardeuse, la poursuite dun animal capable de couler une frgate comme une coque de noix ! Il y avait l matire rexion, mme pour lhomme le plus impassible du monde ! Quallait dire Conseil ? Conseil ! criai-je une troisime fois. Conseil parut. Monsieur mappelle ? dit-il en entrant. Oui, mon garon. Prpare-moi, prpare-toi. Nous partons dans deux heures. 15

Comme il plaira monsieur, rpondit tranquillement Conseil. Pas un instant perdre. Serre dans ma malle tous mes ustensiles de voyage, des habits, des chemises, des chaussettes, sans compter, mais le plus que tu pourras, et hte-toi ! Et les collections de monsieur ? t observer Conseil. On sen occupera plus tard. Quoi ! les archiotherium, les hyracotherium, les orodons, les chropotamus et autres carcasses de monsieur ? On les gardera lhtel. Et le babiroussa vivant de monsieur ? On le nourrira pendant notre absence. Dailleurs, je donnerai lordre de nous expdier en France notre mnagerie. Nous ne retournons donc pas Paris ? demanda Conseil. Si... certainement... rpondis-je vasivement, mais en faisant un crochet. Le crochet qui plaira monsieur. Oh ! ce sera peu de chose ! Un chemin un peu moins direct, voil tout. Nous prenons passage sur l Abraham-Lincoln ... Comme il conviendra monsieur, rpondit paisiblement Conseil. Tu sais, mon ami, il sagit du monstre... du fameux narwal... Nous allons en purger les mers !... Lauteur dun ouvrage in-quarto en deux volumes sur les Mystres des grands fonds sous-marins ne peut se dispenser de sembarquer avec le commandant Farragut. Mission glorieuse, mais... dangereuse aussi ! On ne sait pas o lon va ! Ces btes-l peuvent tre trs capricieuses ! Mais nous irons quand mme ! Nous avons un commandant qui na pas froid aux yeux !... Comme fera monsieur, je ferai, rpondit Conseil.

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Et songes-y bien ! car je ne veux rien te cacher. Cest l un de ces voyages dont on ne revient pas toujours ! Comme il plaira monsieur. Un quart dheure aprs, nos malles taient prtes. Conseil avait fait en un tour de main, et jtais sr que rien ne manquait, car ce garon classait les chemises et les habits aussi bien que les oiseaux ou les mammifres. Lascenseur de lhtel nous dposa au grand vestibule de lentresol. Je descendis les quelques marches qui conduisaient au rez-de-chausse. Je rglai ma note ce vaste comptoir toujours assig par une foule considrable. Je donnai lordre dexpdier pour Paris (France) mes ballots danimaux empaills et de plantes dessches. Je s ouvrir un crdit sufsant au babiroussa, et, Conseil me suivant, je sautai dans une voiture. Le vhicule vingt francs la course descendit Broadway jusqu Union-square, suivit Fourth-avenue jusqu sa jonction avec Bowery-street, prit Katrin-street et sarrta la trente-quatrime pier. L, le Katrinferryboat nous transporta, hommes, chevaux et voiture, Brooklyn, la grande annexe de New York, situe sur la rive gauche de la rivire de lEst, et en quelques minutes, nous arrivions au quai prs duquel l Abraham-Lincoln vomissait par ses deux chemines des torrents de fume noire. Nos bagages furent immdiatement transbords sur le pont de la frgate. Je me prcipitai bord. Je demandai le commandant Farragut. Un des matelots me conduisit sur la dunette, o je me trouvai en prsence dun ofcier de bonne mine qui me tendit la main. Monsieur Pierre Aronnax ? me dit-il. Lui-mme, rpondis-je. Le commandant Farragut ? En personne. Soyez le bienvenu, monsieur le professeur. Votre cabine vous attend. Je saluai, et laissant le commandant aux soins de son appareillage, je me s conduire la cabine qui mtait destine. 17

LAbraham-Lincoln avait t parfaitement choisi et amnag pour sa destination nouvelle. Ctait une frgate de grande marche, munie dappareils surchauffeurs, qui permettaient de porter sept atmosphres la tension de sa vapeur. Sous cette pression, l Abraham-Lincoln atteignait une vitesse moyenne de dixhuit milles et trois diximes lheure, vitesse considrable, mais cependant insufsante pour lutter avec le gigantesque ctac. Les amnagements intrieurs de la frgate rpondaient ses qualits nautiques. Je fus trs satisfait de ma cabine, situe larrire, qui souvrait sur le carr des ofciers. Nous serons bien ici, dis-je Conseil. Aussi bien, nen dplaise monsieur, rpondit Conseil, quun bernard-lermite dans la coquille dun buccin. Je laissai Conseil arrimer convenablement nos malles, et je remontai sur le pont an de suivre les prparatifs de lappareillage. A ce moment, le commandant Farragut faisait larguer les dernires amarres qui retenaient lAbraham-Lincoln la pier de Brooklyn. Ainsi donc, un quart dheure de retard, moins mme, et la frgate partait sans moi, et je manquais cette expdition extraordinaire, surnaturelle, invraisemblable, dont le rcit vridique pourra bien trouver cependant quelques incrdules. Mais le commandant Farragut ne voulait perdre ni un jour, ni une heure pour rallier les mers dans lesquelles lanimal venait dtre signal. Il t venir son ingnieur. Sommes-nous en pression ? lui demanda-t-il. Oui, monsieur, rpondit lingnieur. Go ahead , cria le commandant Farragut. A cet ordre, qui fut transmis la machine au moyen dappareils air comprim, les mcaniciens rent agir la roue de la mise en train. La vapeur sifa en se prcipitant dans les tiroirs entrouverts. Les longs pistons horizontaux gmirent et 18

poussrent les bielles de larbre. Les branches de lhlice battirent les ots avec une rapidit croissante, et lAbraham-lincoln savana majestueusement au milieu dune centaine de ferry-boats et de tenders chargs de spectateurs, qui lui faisaient cortge. Les quais de Brooklyn et toute la partie de New York qui borde la rivire de lEst taient couverts de curieux. Trois hurrahs, partis de cinq cent mille poitrines. clatrent successivement. Des milliers de mouchoirs sagitrent au-dessus de la masse compacte et salurent lAbraham-Lincoln jusqu son arrive dans les eaux de lHudson, la pointe de cette presqule allonge qui forme la ville de New York. Alors, la frgate, suivant du ct de New-Jersey ladmirable rive droite du euve toute charge de villas, passa entre les forts qui la salurent de leurs plus gros canons. L Abraham-Lincoln rpondit en amenant et en hissant trois fois le pavillon amricain, dont les trente-neuf toiles resplendissaient sa corne dartimon ; puis, modiant sa marche pour prendre le chenal balis qui sarrondit dans la baie intrieure forme par la pointe de Sandy-Hook, il rasa cette langue sablonneuse o quelques milliers de spectateurs lacclamrent encore une fois. Le cortge des boats et des tenders suivait toujours la frgate, et il ne la quitta qu la hauteur du light-boat dont les deux feux marquent lentre des passes de New York. Trois heures sonnaient alors. Le pilote descendit dans son canot, et rejoignit la petite golette qui lattendait sous le vent. Les feux furent pousss ; lhlice battit plus rapidement les ots ; la frgate longea la cte jaune et basse de Long-lsland, et, huit heures du soir, aprs avoir perdu dans le nord-ouest les feux de Firelsland, elle courut toute vapeur sur les sombres eaux de lAtlantique.

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Ned Land

Ned Land Le commandant Farragut tait un bon marin, digne de la frgate quil commandait. Son navire et lui ne faisaient quun. Il en tait lme. Sur la question du ctac, aucun doute ne slevait dans son esprit, et il ne permettait pas que lexistence de lanimal ft discute son bord. Il y croyait comme certaines bonnes femmes croient au Lviathan par foi, non par raison. Le monstre existait, il en dlivrerait les mers, il lavait jur. Ctait une sorte de chevalier de Rhodes, un Dieudonn de Gozon, marchant la rencontre du serpent qui dsolait son le. Ou le commandant Farragut tuerait le narwal, ou le narwal tuerait le commandant Farragut. Pas de milieu. Les ofciers du bord partageaient lopinion de leur chef. Il fallait les entendre causer, discuter, disputer, calculer les diverses chances dune rencontre, et observer la vaste tendue de lOcan. Plus dun simposait un quart volontaire dans les barres de perroquet, qui et maudit une telle corve en toute autre circonstance. Tant que le soleil dcrivait son arc diurne, la mture tait peuple de matelots auxquels les planches du pont brlaient les pieds, et qui ny pouvaient tenir en place ! Et cependant. L Abraham-Lincoln ne tranchait pas encore de son trave les eaux suspectes du Pacique. Quant lquipage, il ne demandait qu rencontrer la licorne, la harponner. et la hisser bord, la dpecer. Il surveillait la mer avec une scrupuleuse attention. Dailleurs, le commandant Farragut parlait dune certaine somme de deux mille dollars, rserve quiconque, mousse ou matelot, matre ou ofcier, signalerait lanimal. Je laisse penser si les yeux sexeraient bord de l Abraham-Lincoln . Pour mon compte, je ntais pas en reste avec les autres, et je ne laissais personne ma part dobservations quotidiennes. La frgate aurait eu cent fois raison

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de sappeler lArgus. Seul entre tous, Conseil protestait par son indiffrence touchant la question qui nous passionnait, et dtonnait sur lenthousiasme gnral du bord. Jai dit que le commandant Farragut avait soigneusement pourvu son navire dappareils propres pcher le gigantesque ctac. Un baleinier net pas t mieux arm. Nous possdions tous les engins connus, depuis le harpon qui se lance la main, jusquaux ches barbeles des espingoles et aux balles explosibles des canardires. Sur le gaillard davant sallongeait un canon perfectionn, se chargeant par la culasse, trs pais de parois, trs troit dme, et dont le modle doit gurer lExposition universelle de 1867. Ce prcieux instrument, dorigine amricaine, envoyait sans se gner, un projectile conique de quatre kilogrammes une distance moyenne de seize kilomtres. Donc, l Abraham-Lincoln ne manquait daucun moyen de destruction. Mais il avait mieux encore. Il avait Ned Land, le roi des harponneurs. Ned Land tait un Canadien, dune habilet de main peu commune, et qui ne connaissait pas dgal dans son prilleux mtier. Adresse et sang-froid, audace et ruse, il possdait ces qualits un degr suprieur, et il fallait tre une baleine bien maligne, ou un cachalot singulirement astucieux pour chapper son coup de harpon. Ned Land avait environ quarante ans. Ctait un homme de grande taille - plus de six pieds anglais - vigoureusement bti, lair grave, peu communicatif, violent parfois, et trs rageur quand on le contrariait. Sa personne provoquait lattention, et surtout la puissance de son regard qui accentuait singulirement sa physionomie. Je crois que le commandant Farragut avait sagement fait dengager cet homme son bord. Il valait tout lquipage, lui seul, pour loeil et le bras. Je ne saurais le mieux comparer qu un tlescope puissant qui serait en mme temps un canon toujours prt partir. Qui dit Canadien, dit Franais, et, si peu communicatif que ft Ned Land, je dois avouer quil se prit dune certaine affection pour moi. Ma nationalit lattirait sans doute. Ctait une occasion pour lui de parler, et pour moi dentendre cette vieille langue de Rabelais qui est encore en usage dans quelques provinces canadiennes.

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La famille du harponneur tait originaire de Qubec, et formait dj un tribu de hardis pcheurs lpoque o cette ville appartenait la France. Peu peu, Ned prit got causer. et jaimais entendre le rcit de ses aventures dans les mers polaires. Il racontait ses pches et ses combats avec une grande posie naturelle. Son rcit prenait une forme pique, et je croyais couter quelque Homre canadien, chantant lIliade des rgions hyperborennes. Je dpeins maintenant ce hardi compagnon, tel que je le connais actuellement. Cest que nous sommes devenus de vieux amis, unis de cette inaltrable amiti qui nat et se cimente dans les plus effrayantes conjonctures ! Ah ! brave Ned ! je ne demande qu vivre cent ans encore, pour me souvenir plus longtemps de toi ! Et maintenant, quelle tait lopinion de Ned Land sur la question du monstre marin ? Je dois avouer quil ne croyait gure la licorne, et que, seul bord, il ne partageait pas la conviction gnrale. Il vitait mme de traiter ce sujet, sur lequel je crus devoir lentreprendre un jour. Par une magnique soire du 30 juillet, cest--dire trois semaines aprs notre dpart, la frgate se trouvait la hauteur du cap Blanc, trente milles sous le vent des ctes patagonnes. Nous avions dpass le tropique du Capricorne, et le dtroit de Magellan souvrait moins de sept cent milles dans le sud. Avant huit jours, l Abraham-Lincoln sillonnerait les ots du Pacique. Assis sur la dunette, Ned Land et moi, nous causions de choses et dautres, regardant cette mystrieuse mer dont les profondeurs sont restes jusquici inaccessibles aux regards de lhomme. Jamenai tout naturellement la conversation sur la licorne gante, et jexaminai les diverses chances de succs ou dinsuccs de notre expdition. Puis, voyant que Ned me laissait parler sans trop rien dire, je le poussai plus directement. Comment, Ned, lui demandai-je, comment pouvez-vous ne pas tre convaincu de lexistence du ctac que nous poursuivons ? Avez-vous donc des raisons particulires de vous montrer si incrdule ? Le harponneur me regarda pendant quelques instants avant de rpondre, frappa de sa main son large front par un geste qui lui tait habituel, ferma les yeux comme pour se recueillir, et dit enn :

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Peut-tre bien, monsieur Aronnax. Cependant, Ned, vous, un baleinier de profession, vous qui tes familiaris avec les grands mammifres marins, vous dont limagination doit aisment accepter lhypothse de ctacs normes, vous devriez tre le dernier douter en de pareilles circonstances ! Cest ce qui vous trompe, monsieur le professeur, rpondit Ned. Que le vulgaire croie des comtes extraordinaires qui traversent lespace, ou lexistence de monstres antdiluviens qui peuplent lintrieur du globe, passe encore, mais ni lastronome, ni le gologue nadmettent de telles chimres. De mme, le baleinier. Jai poursuivi beaucoup de ctacs, jen ai harponn un grand nombre, jen ai tu plusieurs, mais si puissants et si bien arms quils fussent, ni leurs queues, ni leurs dfenses nauraient pu entamer les plaques de tle dun steamer. Cependant, Ned, on cite des btiments que la dent du narwal a traverss de part en part. Des navires en bois, cest possible, rpondit le Canadien, et encore, je ne les ai jamais vus. Donc, jusqu preuve contraire, je nie que baleines, cachalots ou licornes puissent produire un pareil effet. coutez-moi, Ned... Non, monsieur le professeur, non. Tout ce que vous voudrez except cela. Un poulpe gigantesque, peut-tre ?... Encore moins, Ned. Le poulpe nest quun mollusque, et ce nom mme indique le peu de consistance de ses chairs. Et-il cinq cents pieds de longueur, le poulpe, qui nappartient point lembranchement des vertbrs, est tout fait inoffensif pour des navires tels que le Scotia ou l Abraham-Lincoln . Il faut donc rejeter au rang des fables les prouesses des Krakens ou autres monstres de cette espce. Alors, monsieur le naturaliste, reprit Ned Land dun ton assez narquois, vous persistez admettre lexistence dun norme ctac... ?

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Oui, Ned, je vous le rpte avec une conviction qui sappuie sur la logique des faits. Je crois lexistence dun mammifre, puissamment organis, appartenant lembranchement des vertbrs, comme les baleines, les cachalots ou les dauphins, et muni dune dfense corne dont la force de pntration est extrme. Hum ! t le harponneur, en secouant la tte de lair dun homme qui ne veut pas se laisser convaincre. Remarquez, mon digne Canadien, repris-je, que si un tel animal existe, sil habite les profondeurs de lOcan, sil frquente les couches liquides situes quelques milles au-dessous de la surface des eaux, il possde ncessairement un organisme dont la solidit de toute comparaison. Et pourquoi cet organisme si puissant ? demanda Ned. Parce quil faut une force incalculable pour se maintenir dans les couches profondes et rsister leur pression. Vraiment ? dit Ned qui me regardait en clignant de loeil. Vraiment, et quelques chiffres vous le prouveront sans peine. Oh ! les chiffres ! rpliqua Ned. On fait ce quon veut avec les chiffres ! En affaires, Ned, mais non en mathmatiques. coutez-moi. Admettons que la pression dune atmosphre soit reprsente par la pression dune colonne deau haute de trente-deux pieds. En ralit, la colonne deau serait dune moindre hauteur, puisquil sagit de leau de mer dont la densit est suprieure celle de leau douce. Eh bien, quand vous plongez, Ned, autant de fois trente-deux pieds deau au-dessus de vous, autant de fois votre corps supporte une pression gale celle de latmosphre, cest--dire de kilogrammes par chaque centimtre carr de sa surface. Il suit de l qu trois cent vingt pieds cette pression est de dix atmosphres, de cent atmosphres trois mille deux cents pieds, et de mille atmosphres trente-deux mille pieds, soit deux lieues et demie environ. Ce qui quivaut dire que si vous pouviez atteindre cette profondeur dans lOcan, chaque centimtre carr de la surface de votre corps subirait une pression de mille kilogrammes. Or, mon brave Ned, savez-vous ce que vous avez de centimtres carrs en surface ?

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Je ne men doute pas, monsieur Aronnax. Environ dix-sept mille. Tant que cela ? Et comme en ralit la pression atmosphrique est un peu suprieure au poids dun kilogramme par centimtre carr, vos dix-sept mille centimtres carrs supportent en ce moment une pression de dix-sept mille cinq cent soixante-huit kilogrammes. Sans que je men aperoive ? Sans que vous vous en aperceviez. Et si vous ntes pas cras par une telle pression, cest que lair pntre lintrieur de votre corps avec une pression gale. De l un quilibre parfait entre la pousse intrieure et la pousse extrieure, qui se neutralisent, ce qui vous permet de les supporter sans peine. Mais dans leau, cest autre chose. Oui, je comprends, rpondit Ned, devenu plus attentif, parce que leau mentoure et ne me pntre pas. Prcisment, Ned. Ainsi donc, trente-deux pieds au-dessous de la surface de la mer, vous subiriez une pression de dix-sept mille cinq cent soixante-huit kilogrammes ; trois cent vingt pieds, dix fois cette pression, soit cent soixante-quinze mille six cent quatre-vingt kilogrammes ; trois mille deux cents pieds, cent fois cette pression, soit dix-sept cent cinquante-six mille huit cent kilogrammes ; trente-deux mille pieds, enn, mille fois cette pression, soit dix-sept millions cinq cent soixante-huit mille kilogrammes ; cest--dire que vous seriez aplati comme si lon vous retirait des plateaux dune machine hydraulique ! Diable ! t Ned. Eh bien, mon digne harponneur, si des vertbrs, longs de plusieurs centaines de mtres et gros proportion, se maintiennent de pareilles profondeurs, eux dont la surface est reprsente par des millions de centimtres carrs, cest par milliards de kilogrammes quil faut estimer la pousse quils subissent. Calculez alors quelle doit tre la rsistance de leur charpente osseuse et la puissance de leur organisme pour rsister de telles pressions ! 25

Il faut, rpondit Ned Land, quils soient fabriqus en plaques de tle de huit pouces, comme les frgates cuirasses. Comme vous dites, Ned, et songez alors aux ravages que peut produire une pareille masse lance avec la vitesse dun express contre la coque dun navire. Oui... en effet... peut-tre, rpondit le Canadien, branl par ces chiffres, mais qui ne voulait pas se rendre. Eh bien, vous ai-je convaincu ? Vous mavez convaincu dune chose, monsieur le naturaliste, cest que si de tels animaux existent au fond des mers, il faut ncessairement quils soient aussi forts que vous le dites. Mais sils nexistent pas, entt harponneur, comment expliquez-vous laccident arriv au Scotia ? Cest peut-tre..., dit Ned hsitant. Allez donc ! Parce que... a nest pas vrai ! rpondit le Canadien, en reproduisant sans le savoir une clbre rponse dArago. Mais cette rponse prouvait lobstination du harponneur et pas autre chose. Ce jour-l, je ne le poussai pas davantage. Laccident du Scotia ntait pas niable. Le trou existait si bien quil avait fallu le boucher, et je ne pense pas que lexistence du trou puisse se dmontrer plus catgoriquement. Or, ce trou ne stait pas fait tout seul, et puisquil navait pas t produit par des roches sous-marines ou des engins sous-marins, il tait ncessairement d loutil perforant dun animal. Or, suivant moi, et toutes les raisons prcdemment dduites, cet animal appartenait lembranchement des vertbrs, la classe des mammifres, au groupe des pisciformes, et nalement lordre des ctacs. Quant la famille dans laquelle il prenait rang, baleine, cachalot ou dauphin, quant au genre dont il faisait partie, quant lespce dans laquelle il convenait de le ranger, ctait une question lucider ultrieurement. Pour la rsoudre. il fallait dissquer ce monstre 26

inconnu, pour le dissquer le prendre, pour le prendre le harponner - ce qui tait laffaire de Ned Land - pour le harponner le voir ce qui tait laffaire de lquipage - et pour le voir le rencontrer - ce qui tait laffaire du hasard.

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laventure !

laventure ! Le voyage de l Abraham-Lincoln , pendant quelque temps, ne fut marqu par aucun incident. Cependant une circonstance se prsenta, qui mit en relief la merveilleuse habilet de Ned Land, et montra quelle conance on devait avoir en lui. Au large des Malouines, le 30 juin, la frgate communiqua avec des baleiniers amricains, et nous apprmes quils navaient eu aucune connaissance du narwal. Mais lun deux, le capitaine du Monroe, sachant que Ned Land tait embarqu bord de l Abraham-Lincoln , demanda son aide pour chasser une baleine qui tait en vue. Le commandant Farragut, dsireux de voir Ned Land luvre, lautorisa se rendre bord du Monroe. Et le hasard servit si bien notre Canadien, quau lieu dune baleine, il en harponna deux dun coup double, frappant lune droit au cur, et semparant de lautre aprs une poursuite de quelques minutes ! Dcidment, si le monstre a jamais affaire au harpon de Ned Land, je ne parierai pas pour le monstre. La frgate prolongea la cte sud-est de lAmrique avec une rapidit prodigieuse. Le 3 juillet, nous tions louvert du dtroit de Magellan, la hauteur du cap des Vierges. Mais le commandant Farragut ne voulut pas prendre ce sinueux passage, et manuvra de manire doubler le cap Horn. Lquipage lui donna raison lunanimit. Et en effet, tait-il probable que lon pt rencontrer le narwal dans ce dtroit resserr ? Bon nombre de matelots afrmaient que le monstre ny pouvait passer, quil tait trop gros pour cela ! Le 6 juillet, vers trois heures du soir, I Abraham Lincoln , quinze milles dans le sud, doubla cet lot solitaire, ce roc perdu lextrmit du continent amricain, auquel des marins hollandais imposrent le nom de leur villa natale, le cap Horn. 28

La route fut donne vers le nord-ouest, et le lendemain, lhlice de la frgate battit enn les eaux du Pacique. Ouvre loeil ! ouvre loeil ! rptaient les matelots de l Abraham Lincoln . Et ils louvraient dmesurment. Les yeux et les lunettes, un peu blouis, il est vrai, par la perspective de deux mille dollars, ne restrent pas un instant au repos. Jour et nuit, on observait la surface de lOcan, et les nyctalopes, dont la facult de voir dans lobscurit accroissait les chances de cinquante pour cent, avaient beau jeu pour gagner la prime. Moi, que lappt de largent nattirait gure, je ntais pourtant pas le moins attentif du bord. Ne donnant que quelques minutes au repas, quelques heures au sommeil, indiffrent au soleil ou la pluie, je ne quittais plus le pont du navire. Tantt pench sur les bastingages du gaillard davant, tantt appuy la lisse de larrire, je dvorais dun oeil avide le cotonneux sillage qui blanchissait la mer jusqu perte de vue ! Et que de fois jai partag lmotion de ltat-major, de lquipage, lorsque quelque capricieuse baleine levait son dos noirtre au-dessus des ots. Le pont de la frgate se peuplait en un instant. Les capots vomissaient un torrent de matelots et dofciers. Chacun, la poitrine haletante, loeil trouble, observait la marche du ctac. Je regardais, je regardais en user ma rtine, en devenir aveugle, tandis que Conseil, toujours phlegmatique, me rptait dun ton calme : Si monsieur voulait avoir la bont de moins carquiller ses yeux, monsieur verrait bien davantage ! Mais, vaine motion ! L Abraham-Lincoln modiait sa route, courait sur lanimal signal, simple baleine ou cachalot vulgaire, qui disparaissait bientt au milieu dun concert dimprcations ! Cependant, le temps restait favorable. Le voyage saccomplissait dans les meilleures conditions. Ctait alors la mauvaise saison australe, car le juillet de cette zone correspond notre janvier dEurope ; mais la mer se maintenait belle, et se laissait facilement observer dans un vaste primtre. Ned Land montrait toujours la plus tenace incrdulit ; il affectait mme de ne point examiner la surface des ots en dehors de son temps de borde - du moins

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quand aucune baleine ntait en vue. Et pourtant sa merveilleuse puissance de vision aurait rendu de grands services. Mais, huit heures sur douze, cet entt Canadien lisait ou dormait dans sa cabine. Cent fois, je lui reprochai son indiffrence. Bah ! rpondait-il, il ny a rien, monsieur Aronnax, et y et-il quelque animal, quelle chance avons-nous de lapercevoir ? Est-ce que nous ne courons pas laventure ? On a revu, dit-on, cette bte introuvable dans les hautes mers du Pacique, je veux bien ladmettre, mais deux mois dj se sont couls depuis cette rencontre, et sen rapporter au temprament de votre narwal, il naime point moisir longtemps dans les mmes parages ! Il est dou dune prodigieuse facilit de dplacement. Or, vous le savez mieux que moi, monsieur le professeur, la nature ne fait rien contre sens, et elle ne donnerait pas un animal lent de sa nature la facult de se mouvoir rapidement, sil navait pas besoin de sen servir. Donc, si la bte existe, elle est dj loin ! A cela, je ne savais que rpondre. videmment, nous marchions en aveugles. Mais le moyen de procder autrement ? Aussi, nos chances taient-elles fort limites. Cependant, personne ne doutait encore du succs, et pas un matelot du bord net pari contre le narwal et contre sa prochaine apparition. Le 20 juillet, le tropique du Capricorne fut coup par 105 de longitude, et le 27 du mme mois, nous franchissions lquateur sur le cent dixime mridien. Ce relvement fait, la frgate prit une direction plus dcide vers louest, et sengagea dans les mers centrales du Pacique. Le commandant Farragut pensait, avec raison, quil valait mieux frquenter les eaux profondes, et sloigner des continents ou des les dont lanimal avait toujours paru viter lapproche, sans doute parce quil ny avait pas assez deau pour lui ! disait le matre dquipage. La frgate passa donc au large des Pomotou, des Marquises, des Sandwich, coupa le tropique du Cancer par 132 de longitude, et se dirigea vers les mers de Chine. Nous tions enn sur le thtre des derniers bats du monstre ! Et, pour tout dire, on ne vivait plus bord. Les curs palpitaient effroyablement, et se prparaient pour lavenir dincurables anvrismes. Lquipage entier subissait une surexcitation nerveuse, dont je ne saurais donner lide. On ne mangeait pas, on ne dormait plus. Vingt fois par jour, une erreur dapprciation, une illusion doptique de quelque matelot perch sur les barres, causaient dintolrables douleurs, et ces

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motions, vingt fois rptes, nous maintenaient dans un tat drthisme trop violent pour ne pas amener une raction prochaine. Et en effet, la raction ne tarda pas se produire. Pendant trois mois, trois mois dont chaque jour durait un sicle ! l Abraham-Lincoln sillonna toutes les mers septentrionales du Pacique, courant aux baleines signales, faisant de brusques carts de route, virant subitement dun bord sur lautre, sarrtant soudain, forant ou renversant sa vapeur, coup sur coup, au risque de dniveler sa machine, et il ne laissa pas un point inexplor des rivages du Japon la cte amricaine. Et rien ! rien que limmensit des ots dserts ! Rien qui ressemblt un narwal gigantesque, ni un lot sous-marin, ni une pave de naufrage, ni un cueil fuyant, ni quoi que ce ft de surnaturel ! La raction se t donc. Le dcouragement sempara dabord des esprits, et ouvrit une brche lincrdulit. Un nouveau sentiment se produisit bord, qui se composait de trois diximes de honte contre sept diximes de fureur. On tait tout bte de stre laiss prendre une chimre, mais encore plus furieux ! Les montagnes darguments entasss depuis un an scroulrent la fois, et chacun ne songea plus qu se rattraper aux heures de repas ou de sommeil du temps quil avait si sottement sacri. Avec la mobilit naturelle lesprit humain, dun excs on se jeta dans un autre. Les plus chauds partisans de lentreprise devinrent fatalement ses plus ardents dtracteurs. La raction monta des fonds du navire, du poste des soutiers jusquau carr de ltat-major, et certainement, sans un enttement trs particulier du commandant Farragut, la frgate et dnitivement remis le cap au sud. Cependant, cette recherche inutile ne pouvait se prolonger plus longtemps. L Abraham-Lincoln navait rien se reprocher, ayant tout fait pour russir. Jamais quipage dun btiment de la marine amricaine ne montra plus de patience et plus de zle ; son insuccs ne saurait lui tre imput ; il ne restait plus qu revenir. Une reprsentation dans ce sens fut faite au commandant. Le commandant tint bon. Les matelots ne cachrent point leur mcontentement, et le service en souffrit. Je ne veux pas dire quil y eut rvolte bord, mais aprs une raisonnable priode dobstination, le commandant Farragut comme autrefois Colomb, demanda trois jours de patience. Si dans le dlai de trois jours, le monstre navait pas paru, lhomme de barre donnerait trois tours de roue, et l Abraham-Lincoln ferait route vers les mers europennes. 31

Cette promesse fut faite le 2 novembre. Elle eut tout dabord pour rsultat de ranimer les dfaillances de lquipage. LOcan fut observ avec une nouvelle attention. Chacun voulait lui jeter ce dernier coup doeil dans lequel se rsume tout le souvenir. Les lunettes fonctionnrent avec une activit vreuse. Ctait un suprme d port au narwal gant, et celui-ci ne pouvait raisonnablement se dispenser de rpondre cette sommation comparatre ! Deux jours se passrent. L Abraham-Lincoln se tenait sous petite vapeur. On employait mille moyens pour veiller lattention ou stimuler lapathie de lanimal, au cas o il se ft rencontr dans ces parages. Dnormes quartiers de lard furent mis la trane pour la plus grande satisfaction des requins, je dois le dire. Les embarcations rayonnrent dans toutes les directions autour de l Abraham-Lincoln , pendant quil mettait en panne, et ne laissrent pas un point de mer inexplor. Mais le soir du 4 novembre arriva sans que se ft dvoil ce mystre sous-marin. Le lendemain, 5 novembre, midi, expirait le dlai de rigueur. Aprs le point, le commandant Farragut, dle sa promesse, devait donner la route au sud-est, et abandonner dnitivement les rgions septentrionales du Pacique. La frgate se trouvait alors par 3115 de latitude nord et par 13642 de longitude est. Les terres du Japon nous restaient moins de deux cents milles sous le vent. La nuit approchait. On venait de piquer huit heures. De gros nuages voilaient le disque de la lune, alors dans son premier quartier. La mer ondulait paisiblement sous ltrave de la frgate. En ce moment, jtais appuy lavant, sur le bastingage de tribord. Conseil, post prs de moi, regardait devant lui. Lquipage, juch dans les haubans, examinait lhorizon qui se rtrcissait et sobscurcissait peu peu. Les ofciers, armes de leur lorgnette de nuit, fouillaient lobscurit croissante. Parfois le sombre Ocan tincelait sous un rayon que la lune dardait entre la frange de deux nuages. Puis, toute trace lumineuse svanouissait dans les tnbres. En observant Conseil, je constatai que ce brave garon subissait tant soit peu linuence gnrale. Du moins, je le crus ainsi. Peut-tre, et pour la premire fois, ses nerfs vibraient-ils sous laction dun sentiment de curiosit. Allons, Conseil, lui dis-je, voil une dernire occasion dempocher deux mille dollars.

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Que monsieur me permette de le lui dire, rpondit Conseil, je nai jamais compt sur cette prime, et le gouvernement de lUnion pouvait promettre cent mille dollars, il nen aurait pas t plus pauvre. Tu as raison, Conseil. Cest une sotte affaire, aprs tout, et dans laquelle nous nous sommes lancs trop lgrement. Que de temps perdu, que dmotions inutiles ! Depuis six mois dj, nous serions rentrs en France... Dans le petit appartement de monsieur, rpliqua Conseil, dans le Musum de monsieur ! Et jaurais dj class les fossiles de monsieur ! Et le babiroussa de monsieur serait install dans sa cage du Jardin des Plantes, et il attirerait tous les curieux de la capitale ! Comme tu dis, Conseil, et sans compter, jimagine, que lon se moquera de nous ! Effectivement, rpondit tranquillement Conseil, je pense que lon se moquera de monsieur. Et, faut-il le dire... ? Il faut le dire, Conseil. Eh bien, monsieur naura que ce quil mrite ! Vraiment ! Quand on a lhonneur dtre un savant comme monsieur, on ne sexpose pas... Conseil ne put achever son compliment. Au milieu du silence gnral, une voix venait de se faire entendre. Ctait la voix de Ned Land, et Ned Land scriait : Oh ! la chose en question, sous le vent, par le travers nous !

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toute vapeur

toute vapeur A ce cri, lquipage entier se prcipita vers le harponneur, commandant, ofciers, matres, matelots, mousses, jusquaux ingnieurs qui quittrent leur machine, jusquaux chauffeurs qui abandonnrent leurs fourneaux. Lordre de stopper avait t donn, et la frgate ne courait plus que sur son erre. Lobscurit tait profonde alors, et quelques bons que fussent les yeux du Canadien, je me demandais comment il avait vu et ce quil avait pu voir. Mon cur battait se rompre. Mais Ned Land ne stait pas tromp, et tous, nous apermes lobjet quil indiquait de la main. A deux encablures de lAbraham-Lincoln et de sa hanche de tribord, la mer semblait tre illumine par dessus. Ce ntait point un simple phnomne de phosphorescence, et lon ne pouvait sy tromper. Le monstre, immerg quelques toises de la surface des eaux, projetait cet clat trs intense, mais inexplicable, que mentionnaient les rapports de plusieurs capitaines. Cette magnique irradiation devait tre produite par un agent dune grande puissance clairante. La partie lumineuse dcrivait sur la mer un immense ovale trs allong, au centre duquel se condensait un foyer ardent dont linsoutenable clat steignait par dgradations successives. Ce nest quune agglomration de molcules phosphorescentes, scria lun des ofciers. Non, monsieur, rpliquai-je avec conviction. Jamais les pholades ou les salpes ne produisent une si puissante lumire. Cet clat est de nature essentiellement 34

lectrique... Dailleurs, voyez, voyez ! il se dplace ! il se meut en avant, en arrire ! il slance sur nous ! Un cri gnral sleva de la frgate. Silence ! dit le commandant Farragut. La barre au vent, toute ! Machine en arrire ! Les matelots se prcipitrent la barre, les ingnieurs leur machine. La vapeur fut immdiatement renverse et lAbraham-Lincoln, abattant sur bbord, dcrivit un demi-cercle. La barre droite ! Machine en avant ! cria le commandant Farragut. Ces ordres furent excuts, et la frgate sloigna rapidement du foyer lumineux. Je me trompe. Elle voulut sloigner, mais le surnaturel animal se rapprocha avec une vitesse double de la sienne. Nous tions haletants. La stupfaction, bien plus que la crainte nous tenait muets et immobiles. Lanimal nous gagnait en se jouant. Il t le tour de la frgate qui lait alors quatorze nuds. et lenveloppa de ses nappes lectriques comme dune poussire lumineuse. Puis il sloigna de deux ou trois milles, laissant une trane phosphorescente comparable aux tourbillons de vapeur que jette en arrire la locomotive dun express. Tout dun coup. des obscures limites de lhorizon, o il alla prendre son lan, le monstre fona subitement vers l Abraham-Lincoln avec une effrayante rapidit, sarrta brusquement vingt pieds de ses prcintes, steignit non pas en sabmant sous les eaux, puisque son clat ne subit aucune dgradation mais soudainement et comme si la source de ce brillant efuve se ft subitement tarie ! Puis, il reparut de lautre ct du navire, soit quil let tourn, soit quil et gliss sous sa coque. A chaque instant une collision pouvait se produire, qui nous et t fatale. Cependant, je mtonnais des manuvres de la frgate. Elle fuyait et nattaquait pas. Elle tait poursuivie, elle qui devait poursuivre, et jen s lobservation au commandant Farragut. Sa gure, dordinaire si impassible, tait empreinte dun indnissable tonnement.

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Monsieur Aronnax, me rpondit-il, je ne sais quel tre formidable jai affaire, et je ne veux pas risquer imprudemment ma frgate au milieu de cette obscurit. Dailleurs, comment attaquer linconnu, comment sen dfendre ? Attendons le jour et les rles changeront. Vous navez plus de doute, commandant, sur la nature de lanimal ? Non, monsieur, cest videmment un narwal gigantesque, mais aussi un narwal lectrique. Peut-tre, ajoutai-je, ne peut-on pas plus lapprocher quune gymnote ou une torpille ! En effet, rpondit le commandant, et sil possde en lui une puissance foudroyante, cest coup sr le plus terrible animal qui soit jamais sorti de la main du Crateur. Cest pourquoi, monsieur, je me tiendrai sur mes gardes. Tout lquipage resta sur pied pendant la nuit. Personne ne songea dormir. L Abraham-Lincoln , ne pouvant lutter de vitesse, avait modr sa marche et se tenait sous petite vapeur. De son ct, le narwal, imitant la frgate, se laissait bercer au gr des lames, et semblait dcid ne point abandonner le thtre de la lutte. Vers minuit, cependant, il disparut, ou, pour employer une expression plus juste, il steignit comme un gros ver luisant. Avait-il fui ? Il fallait le craindre, non pas lesprer. Mais une heure moins sept minutes du matin, un sifement assourdissant se t entendre, semblable celui que produit une colonne deau, chasse avec une extrme violence. Le commandant Farragut, Ned Land et moi, nous tions alors sur la dunette, jetant davides regards travers les profondes tnbres. Ned Land, demanda le commandant, vous avez souvent entendu rugir des baleines ? Souvent, monsieur, mais jamais de pareilles baleines dont la vue mait rapport deux mille dollars. En effet, vous avez droit la prime. Mais, dites-moi, ce bruit nest-il pas celui que font les ctacs rejetant leau par leurs vents ? 36

Le mme bruit, monsieur, mais celui-ci est incomparablement plus fort. Aussi, ne peut-on sy tromper. Cest bien un ctac qui se tient l dans nos eaux. Avec votre permission, monsieur, ajouta le harponneur, nous lui dirons deux mots demain au lever du jour. Sil est dhumeur vous entendre, matre Land, rpondis-je dun ton peu convaincu. Que je lapproche quatre longueurs de harpon, riposta le Canadien, et il faudra bien quil mcoute ! Mais pour lapprocher, reprit le commandant, je devrai mettre une baleinire votre disposition ? Sans doute, monsieur. Ce sera jouer la vie de mes hommes ? Et la mienne ! rpondit simplement le harponneur. Vers deux heures du matin le foyer lumineux reparut, non moins intense, cinq milles au vent de lAbraham-Lincoln. Malgr la distance, malgr le bruit du vent et de la mer, on entendait distinctement les formidables battements de queue de lanimal et jusqu sa respiration haletante. Il semblait quau moment o lnorme narwal venait respirer la surface de locan, lair sengouffrait dans ses poumons, comme fait la vapeur dans les vastes cylindres dune machine de deux mille chevaux. Hum ! pensai-je, une baleine qui aurait la force dun rgiment de cavalerie, ce serait une jolie baleine ! On resta sur le qui-vive jusquau jour, et lon se prpara au combat. Les engins de pche furent disposs le long des bastingages. Le second t charger ces espingoles qui lancent un harpon une distance dun mille, et de longues canardires balles explosives dont la blessure est mortelle, mme aux plus puissants animaux. Ned Land stait content daffter son harpon, arme terrible dans sa main.

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A six heures, laube commena poindre, et avec les premires lueurs de laurore disparut lclat lectrique du narwal. A sept heures, le jour tait sufsamment fait, mais une brume matinale trs paisse rtrcissait lhorizon, et les meilleures lorgnettes ne pouvaient la percer. De l, dsappointement et colre. Je me hissai jusquaux barres dartimon. Quelques ofciers staient dj perchs la tte des mts. A huit heures, la brume roula lourdement sur les ots, et ses grosses volutes se levrent peu peu. Lhorizon slargissait et se puriait la fois. Soudain, et comme la veille, la voix de Ned Land se t entendre. La chose en question, par bbord derrire ! cria le harponneur. Tous les regards se dirigrent vers le point indiqu. L, un mille et demi de la frgate, un long corps noirtre mergeait dun mtre au-dessus des ots. Sa queue, violemment agite, produisait un remous considrable. Jamais appareil caudal ne battit la mer avec une telle puissance. Un immense sillage, dune blancheur clatante, marquait le passage de lanimal et dcrivait une courbe allonge. La frgate sapprocha du ctac. Je lexaminai en toute libert desprit. Les rapports du Shannon et de l Helvetia avaient un peu exagr ses dimensions, et jestimai sa longueur deux cent cinquante pieds seulement. Quant sa grosseur, je ne pouvais que difcilement lapprcier ; mais, en somme, lanimal me parut tre admirablement proportionn dans ses trois dimensions. Pendant que jobservais cet tre phnomnal, deux jets de vapeur et deau slancrent de ses vents, et montrent une hauteur de quarante mtres, ce qui me xa sur son mode de respiration. Jen conclus dnitivement quil appartenait lembranchement des vertbrs, classe des mammifres, sous-classe des monodelphiens, groupe des pisciformes, ordre des ctacs, famille... Ici, je ne pouvais encore me prononcer. Lordre des ctacs comprend trois familles : les baleines, les cachalots et les dauphins, et cest dans cette dernire que sont rangs les narwals. Chacune de ces famille se divise en plusieurs genres, chaque genre en espces, chaque espce en varits. Varit, espce, genre et famille me manquaient encore, mais je ne doutais pas de complter ma classication avec laide du ciel et du commandant Farragut. 38

Lquipage attendait impatiemment les ordres de son chef. Celui-ci, aprs avoir attentivement observ lanimal, t appeler lingnieur. Lingnieur accourut. Monsieur, dit le commandant, vous avez de la pression ? Oui, monsieur, rpondit lingnieur. Bien. Forcez vos feux, et toute vapeur ! Trois hurrahs accueillirent cet ordre. Lheure de la lutte avait sonn. Quelques instants aprs, les deux chemines de la frgate vomissaient des torrents de fume noire, et le pont frmissait sous le tremblotement des chaudires. L Abraham-Lincoln , chass en avant par sa puissante hlice, se dirigea droit sur lanimal. Celui-ci le laissa indiffremment sapprocher une demi-encablure ; puis ddaignant de plonger, il prit une petite allure de fuite, et se contenta de maintenir sa distance. Cette poursuite se prolongea pendant trois quarts dheure environ, sans que la frgate gagnt deux toises sur le ctac Il tait donc vident qu marcher ainsi, on ne latteindrait jamais Le commandant Farragut tordait avec rage lpaisse touffe de poils qui foisonnait sous son menton. Ned Land ? cria-t-il. Le Canadien vint lordre. Eh bien, matre Land, demanda le commandant, me conseillez-vous encore de mettre mes embarcations la mer ? Non, monsieur, rpondit Ned Land, car cette bte-l ne se laissera prendre que si elle le veut bien. Que faire alors ?

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Forcer de vapeur si vous le pouvez, monsieur. Pour moi, avec votre permission, sentend, je vais minstaller sous les sous-barbes de beaupr, et si nous arrivons longueur de harpon, je harponne. Allez, Ned, rpondit le commandant Farragut. Ingnieur, cria-t-il, faites monter la pression. Ned Land se rendit son poste. Les feux furent plus activement pousss ; lhlice donna quarante-trois tours la minute, et la vapeur fusa par les soupapes. Le loch jet, on constata que lAbraham-Lincoln marchait raison de dix-huit milles cinq diximes lheure. Mais le maudit animal lait aussi avec une vitesse de dix-huit milles cinq diximes. Pendant une heure encore, la frgate se maintint sous cette allure, sans gagner une toise ! Ctait humiliant pour lun des plus rapides marcheurs de la marine amricaine. Une sourde colre courait parmi lquipage. Les matelots injuriaient le monstre, qui, dailleurs, ddaignait de leur rpondre. Le commandant Farragut ne se contentait plus de tordre sa barbiche, il la mordait. Lingnieur fut encore une fois appel. Vous avez atteint votre maximum de pression ? Lui demanda le commandant. Oui, monsieur, rpondit lingnieur. Et vos soupapes sont charges ?... A six atmosphres et demie. Chargez-les dix atmosphres. Voil un ordre amricain sil en fut. On net pas mieux fait sur le Mississippi pour distancer une concurrence ! Conseil, dis-je mon brave serviteur qui se trouvait prs de moi, sais-tu bien que nous allons probablement sauter ?

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Comme il plaira monsieur ! rpondit Conseil. Eh bien ! je lavouerai, cette chance, il ne me dplaisait pas de la risquer. Les soupapes furent charges. Le charbon sengouffra dans les fourneaux. Les ventilateurs envoyrent des torrents dair sur les brasiers. La rapidit de lAbraham Lincoln saccrut. Ses mts tremblaient jusque dans leurs emplantures, et les tourbillons de fume pouvaient peine trouver passage par les chemines trop troites. On jeta le loch une seconde fois. Eh bien ! timonier ? demanda le commandant Farragut. Dix neuf milles trois diximes, monsieur. Forcez les feux. Lingnieur obit. Le manomtre marqua dix atmosphres. Mais le ctac chauffa lui aussi, sans doute, car, sans se gner, il la ses dix-neuf milles et trois diximes. Quelle poursuite ! Non, je ne puis dcrire lmotion qui faisait vibrer tout mon tre. Ned Land se tenait son poste, le harpon la main. Plusieurs fois, lanimal se laissa approcher. Nous le gagnons ! nous le gagnons ! scria le Canadien. Puis, au moment o il se disposait frapper, le ctac se drobait avec une rapidit que je ne puis estimer moins de trente milles lheure. Et mme, pendant notre maximum de vitesse, ne se permit-il pas de narguer la frgate en en faisant le tour ! Un cri de fureur schappa de toutes les poitrines ! A midi, nous ntions pas plus avancs qu huit heures du matin. Le commandant Farragut se dcida alors employer des moyens plus directs. Ah ! dit-il, cet animal-l va plus vite que lAbraham-Lincoln ! Eh bien : nous allons voir sil distancera ses boulets coniques. Matre, des hommes la pice de lavant. 41

Le canon de gaillard fut immdiatement charg et braqu. Le coup partit, mais le boulet passa quelques pieds au-dessus du ctac, qui se tenait un demimille. A un autre plus adroit ! cria le commandant, et cinq cents dollars qui percera cette infernale bte ! Un vieux canonnier barbe grise - que je vois encore - , loeil calme, la physionomie froide, sapprocha de sa pice, la mit en position et visa longtemps. Une forte dtonation clata, laquelle se mlrent les hurrahs de lquipage. Le boulet atteignit son but, il frappa lanimal, mais non pas normalement, et glissant sur sa surface arrondie, il alla se perdre deux milles en mer. Ah a ! dit le vieux canonnier, rageant, ce gueux-l est donc blind avec des plaques de six pouces ! Maldiction ! scria le commandant Farragut. La chasse recommena, et le commandant Farragut se penchant vers moi, me dit : Je poursuivrai lanimal jusqu ce que ma frgate clate ! Oui, rpondis-je, et vous aurez raison ! On pouvait esprer que lanimal spuiserait, et quil ne serait pas indiffrent la fatigue comme une machine vapeur. Mais il nen fut rien. Les heures scoulrent, sans quil donnt aucun signe dpuisement. Cependant, il faut dire la louange de lAbraham-Lincoln quil lutta avec une infatigable tnacit. Je nestime pas moins de cinq cents kilomtres la distance quil parcourut pendant cette malencontreuse journe du 6 novembre ! Mais la nuit vint et enveloppa de ses ombres le houleux ocan. En ce moment, je crus que notre expdition tait termine, et que nous ne reverrions plus jamais le fantastique animal. Je me trompais.

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A dix heures cinquante minutes du soir, la clart lectrique rapparut, trois milles au vent de la frgate, aussi pure, aussi intense que pendant la nuit dernire. Le narwal semblait immobile. Peut-tre, fatigu de sa journe, dormait-il, se laissant aller londulation des lames ? Il y avait l une chance dont le commandant Farragut rsolut de proter. Il donna ses ordres. LAbraham-Lincoln fut tenu sous petite vapeur, et savana prudemment pour ne pas veiller son adversaire. Il nest pas rare de rencontrer en plein ocan des baleines profondment endormies que lon attaque alors avec succs, et Ned Land en avait harponn plus dune pendant son sommeil. Le Canadien alla reprendre son poste dans les sous-barbes du beaupr. La frgate sapprocha sans bruit, stoppa deux encablures de lanimal, et courut sur son erre. On ne respirait plus bord. Un silence profond rgnait sur le pont. Nous ntions pas cent pieds du foyer ardent, dont lclat grandissait et blouissait nos yeux. En ce moment, pench sur la lisse du gaillard davant je voyais au-dessous de moi Ned Land, accroch dune main la martingale, de lautre brandissant son terrible harpon Vingt pieds peine le sparaient de lanimal immobile. Tout dun coup, son bras se dtendit violemment, et le harpon fut lanc. Jentendis le choc sonore de larme, qui semblait avoir heurt un corps dur. La clart lectrique steignit soudain, et deux normes trombes deau sabattirent sur le pont de la frgate, courant comme un torrent de lavant larrire, renversant les hommes, brisant les saisines des dromes. Un choc effroyable se produisit, et, lanc par-dessus la lisse, sans avoir le temps de me retenir, je fus prcipit la mer.

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Une baleine despce inconnue

Une baleine despce inconnue Bien que jeusse t surpris par cette chute inattendue, je nen conservai pas moins une impression trs nette de mes sensations. Je fus dabord entran une profondeur de vingt pieds environ. Je suis bon nageur, sans prtendre galer Byron et Edgar Poe, qui sont des matres, et ce plongeon ne me t point perdre la tte. Deux vigoureux coups de talons me ramenrent la surface de la mer. Mon premier soin fut de chercher des yeux la frgate. Lquipage stait-il aperu de ma disparition ? L Abraham-Lincoln avait-il vir de bord ? Le commandant Farragut mettait-il une embarcation la mer ? Devais-je esprer dtre sauv ? Les tnbres taient profondes. Jentrevis une masse noire qui disparaissait vers lest, et dont les feux de position steignirent dans lloignement. Ctait la frgate. Je me sentis perdu. A moi ! moi ! criai-je. en nageant vers l Abraham-Lincoln dun bras dsespr. Mes vtements membarrassaient. Leau les collait mon corps, ils paralysaient mes mouvements. Je coulais ! je suffoquais !... A moi ! Ce fut le dernier cri que je jetai. Ma bouche semplit deau. Je me dbattis, entran dans labme...

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Soudain, mes habits furent saisis par une main vigoureuse, je me sentis violemment ramen la surface de la mer, et jentendis, oui, jentendis ces paroles prononces mon oreille : Si monsieur veut avoir lextrme obligeance de sappuyer sur mon paule, monsieur nagera beaucoup plus son aise. Je saisis dune main le bras de mon dle Conseil. Toi ! dis-je, toi ! Moi-mme, rpondit Conseil, et aux ordres de monsieur. Et ce choc ta prcipit en mme temps que moi la mer ? Nullement. Mais tant au service de monsieur, jai suivi monsieur ! Le digne garon trouvait cela tout naturel ! Et la frgate ? demandai-je. La frgate ! rpondit Conseil en se retournant sur le dos, je crois que monsieur fera bien de ne pas trop compter sur elle ! Tu dis ? Je dis quau moment o je me prcipitai la mer, jentendis les hommes de barre scrier : Lhlice et le gouvernail sont briss... Briss ? Oui ! briss par la dent du monstre. Cest la seule avarie, je pense, que lAbrahamLincoln ait prouve. Mais, circonstance fcheuse pour nous, il ne gouverne plus. Alors, nous sommes perdus ! Peut-tre, rpondit tranquillement Conseil. Cependant, nous avons encore quelques heures devant nous, et en quelques heures, on fait bien des choses ! 45

Limperturbable sang-froid de Conseil me remonta. Je nageai plus vigoureusement ; mais, gn par mes vtements qui me serraient comme un chape de plomb, jprouvais une extrme difcult me soutenir. Conseil sen aperut. Que monsieur me permette de lui faire une incision , dit-il. Et glissant un couteau ouvert sous mes habits, il les fendit de haut en bas dun coup rapide. Puis, il men dbarrassa lestement, tandis que je nageais pour tous deux. A mon tour, je rendis le mme service Conseil, et nous continumes de naviguer lun prs de lautre. Cependant, la situation nen tait pas moins terrible. Peut-tre notre disparition navait-elle pas t remarque, et let-elle t, la frgate ne pouvait revenir sous le vent nous, tant dmonte de son gouvernail. Il ne fallait donc compter que sur ses embarcations. Conseil raisonna froidement dans cette hypothse et t son plan en consquence. tonnante nature ! Ce phlegmatique garon tait l comme chez lui ! Il fut donc dcid que notre seule chance de salut tant dtre recueillis par les embarcations de l Abraham-Lincoln , nous devions nous organiser de manire a les attendre le plus longtemps possible. Je rsolus alors de diviser nos forces an de ne pas les puiser simultanment, et voici ce qui fut convenu : pendant que lun de nous, tendu sur le dos, se tiendrait, immobile, les bras croiss, les jambes allonges, lautre nagerait et le pousserait en avant. Ce rle de remorqueur ne devait pas durer plus de dix minutes, et nous relayant ainsi, nous pouvions surnager pendant quelques heures, et peut-tre jusquau lever du jour. Faible chance ! mais lespoir est si fortement enracin au cur de lhomme ! Puis, nous tions deux. Enn je lafrme bien que cela paraisse improbable - , si je cherchais dtruire en moi toute illusion, si je voulais dsesprer , je ne le pouvais pas ! La collision de la frgate et du ctac stait produite vers onze heures du soir environ. Je comptais donc sur huit heures de nage jusquau lever du soleil. Opration rigoureusement praticable, en nous relayant. La mer assez belle, nous fatiguait peu. Parfois, je cherchais percer du regard ces paisses tnbres que rom46

pait seule la phosphorescence provoque par nos mouvements. Je regardais ces ondes lumineuses qui se brisaient sur ma main et dont la nappe miroitante se tachait de plaques livides. On et dit que nous tions plongs dans un bain de mercure. Vers une heure du matin, je fus pris dune extrme fatigue. Mes membres se raidirent sous ltreinte de crampes violentes. Conseil dut me soutenir, et le soin de notre conservation reposa sur lui seul. Jentendis bientt haleter le pauvre garon ; sa respiration devint courte et presse. Je compris quil ne pouvait rsister longtemps. Laisse-moi ! laisse-moi ! lui dis-je. Abandonner monsieur ! jamais ! rpondit-il. Je compte bien me noyer avant lui ! En ce moment, la lune apparut travers les franges dun gros nuage que le vent entranait dans lest. La surface de la mer tincela sous ses rayons. Cette bienfaisante lumire ranima nos forces. Ma tte se redressa. Mes regards se portrent tous les points de lhorizon. Japerus la frgate. Elle tait cinq mille de nous, et ne formait plus quune masse sombre, peine apprciable ! Mais dembarcations, point ! Je voulus crier. A quoi bon, pareille distance ! Mes lvres gones ne laissrent passer aucun son. Conseil put articuler quelques mots, et je lentendis rpter plusieurs reprises : A nous ! nous ! Nos mouvements un instant suspendus, nous coutmes. Et, ft-ce un de ces bourdonnements dont le sang oppress emplit loreille, mais il me sembla quun cri rpondait au cri de Conseil. As-tu entendu ? murmurai-je. Oui ! oui ! Et Conseil jeta dans lespace un nouvel appel dsespr. 47

Cette fois, pas derreur possible ! Une voix humaine rpondait la ntre ! taitce la voix de quelque infortun, abandonn au milieu de lOcan, quelque autre victime du choc prouv par le navire ? Ou plutt une embarcation de la frgate ne nous hlait-elle pas dans lombre ? Conseil t un suprme effort, et, sappuyant sur mon paule, tandis que je rsistais dans une dernire convulsion, il se dressa demi hors de leau et retomba puis. Quas-tu vu ? Jai vu... murmura-t-il, jai vu... mais ne parlons pas... gardons toutes nos forces !... Quavait-il vu ? Alors, je ne sais pourquoi, la pense du monstre me vint pour la premire fois lesprit !... Mais cette voix cependant ?... Les temps ne sont plus o les Jonas se rfugient dans le ventre des baleines ! Pourtant, Conseil me remorquait encore. Il relevait parfois la tte, regardait devant lui, et jetait un cri de reconnaissance auquel rpondait une voix de plus en plus rapproche. Je lentendais peine. Mes forces taient bout ; mes doigts scartaient ; ma main ne me fournissait plus un point dappui ; ma bouche, convulsivement ouverte, semplissait deau sale ; le froid menvahissait. Je relevai la tte une dernire fois, puis, je mabmai... En cet instant, un corps dur me heurta. Je my cramponnai. Puis, je sentis quon me retirait, quon me ramenait la surface de leau, que ma poitrine se dgonait, et je mvanouis... Il est certain que je revins promptement moi, grce de vigoureuses frictions qui me sillonnrent le corps. Jentrouvris les yeux... Conseil ! murmurai-je. Monsieur ma sonn ? rpondit Conseil. En ce moment, aux dernires clarts de la lune qui sabaissait vers lhorizon, japerus une gure qui ntait pas celle de Conseil, et que je reconnus aussitt. Ned ! mcriai-je 48

En personne, monsieur, et qui court aprs sa prime ! rpondit le Canadien. Vous avez t prcipit la mer au choc de la frgate ? Oui, monsieur le professeur, mais plus favoris que vous, jai pu prendre pied presque immdiatement sur un lot ottant. Un lot ? Ou, pour mieux dire, sur notre narwal gigantesque. Expliquez-vous, Ned. Seulement, jai bientt compris pourquoi mon harpon navait pu lentamer et stait mouss sur sa peau. Pourquoi, Ned, pourquoi ? Cest que cette bte-l, monsieur le professeur, est faite en tle dacier ! Il faut que je reprenne mes esprits, que je revivie mes souvenirs, que je contrle moi-mme mes assertions. Les dernires paroles du Canadien avaient produit un revirement subit dans mon cerveau. Je me hissai rapidement au sommet de ltre ou de lobjet demi immerg qui nous servait de refuge. Je lprouvai du pied. Ctait videmment un corps dur, impntrable, et non pas cette substance molle qui forme la masse des grands mammifres marins. Mais ce corps dur pouvait tre une carapace osseuse, semblable celle des animaux antdiluviens, et jen serais quitte pour classer le monstre parmi les reptiles amphibies, tels que les tortues ou les alligators. Eh bien ! non ! Le dos noirtre qui me supportait tait lisse, poli, non imbriqu. Il rendait au choc une sonorit mtallique, et, si incroyable que cela ft, il semblait que, dis-je, il tait fait de plaques boulonnes.

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Le doute ntait pas possible ! Lanimal, le monstre, le phnomne naturel qui avait intrigu le monde savant tout entier, boulevers et fourvoy limagination des marins des deux hmisphres, il fallait bien le reconnatre, ctait un phnomne plus tonnant encore, un phnomne de main dhomme. La dcouverte de lexistence de ltre le plus fabuleux, le plus mythologique, net pas, au mme degr, surpris ma raison. Que ce qui est prodigieux vienne du Crateur, cest tout simple. Mais trouver tout coup, sous ses yeux, limpossible mystrieusement et humainement ralis, ctait confondre lesprit ! Il ny avait pas hsiter cependant. Nous tions tendus sur le dos dune sorte de bateau sous-marin, qui prsentait, autant que jen pouvais juger, la forme dun immense poisson dacier. Lopinion de Ned Land tait faite sur ce point. Conseil et moi, nous ne pmes que nous y ranger. Mais alors, dis-je, cet appareil renferme en lui un mcanisme de locomotion et un quipage pour le manuvrer ? videmment, rpondit le harponneur, et nanmoins, depuis trois heures que jhabite cette le ottante, elle na pas donn sign de vie. Ce bateau na pas march ? Non, monsieur Aronnax. Il se laisse bercer au gr des lames, mais il ne bouge pas. Nous savons, nen pas douter, cependant, quil est dou dune grande vitesse. Or, comme il faut une machine pour produire cette vitesse et un mcanicien pour conduire cette machine, jen conclus... que nous sommes sauvs. Hum ! t Ned Land dun ton rserv. En ce moment, et comme pour donner raison mon argumentation, un bouillonnement se t larrire de cet trange appareil, dont le propulseur tait videmment une hlice, et il se mit en mouvement. Nous nemes que le temps de nous accrocher sa partie suprieure qui mergeait de quatre-vingts centimtres environ. Trs heureusement sa vitesse ntait pas excessive.

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Tant quil navigue horizontalement, murmura Ned Land, je nai rien dire. Mais sil lui prend la fantaisie de plonger, je ne donnerais pas deux dollars de ma peau ! Moins encore, aurait pu dire le Canadien. Il devenait donc urgent de communiquer avec les tres quelconques renferms dans les ancs de cette machine. Je cherchai sa surface une ouverture, un panneau, un trou dhomme , pour employer lexpression technique ; mais les lignes de boulons, solidement rabattues sur la jointure des tles, taient nettes et uniformes. Dailleurs, la lune disparut alors, et nous laissa dans une obscurit profonde. Il fallut attendre le jour pour aviser aux moyens de pntrer lintrieur de ce bateau sous-marin. Ainsi donc, notre salut dpendait uniquement du caprice des mystrieux timoniers qui dirigeaient cet appareil, et, sils plongeaient, nous tions perdus ! Ce cas except, je ne doutais pas de la possibilit dentrer en relations avec eux. Et, en effet, sils ne faisaient pas eux-mmes leur air, il fallait ncessairement quils revinssent de temps en temps la surface de lOcan pour renouveler leur provision de molcules respirables. Donc, ncessit dune ouverture qui mettait lintrieur du bateau en communication avec latmosphre. Quant lespoir dtre sauv par le commandant Farragut, il fallait y renoncer compltement. Nous tions entrans vers louest, et jestimai que notre vitesse, relativement modre, atteignait douze milles lheure. Lhlice battait les ots avec une rgularit mathmatique, mergeant quelquefois et faisant jaillir leau phosphorescente une grande hauteur. Vers quatre heures du matin, la rapidit de lappareil saccrut. Nous rsistions difcilement ce vertigineux entranement, lorsque les lames nous battaient de plein fouet. Heureusement, Ned rencontra sous sa main un large organeau x la partie suprieure du dos de tle, et nous parvnmes nous y accrocher solidement. Enn cette longue nuit scoula. Mon souvenir incomplet ne permet pas den retracer toutes les impressions. Un seul dtail me revient lesprit. Pendant certaines accalmies de la mer et du vent, je crus entendre plusieurs fois des sons vagues, une sorte dharmonie fugitive produite par des accords lointains. Quel

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tait donc le mystre de cette navigation sous-marine dont le monde entier cherchait vainement lexplication ? Quels tres vivaient dans cet trange bateau ? Quel agent mcanique lui permettait de se dplacer avec une si prodigieuse vitesse ? Le jour parut. Les brumes du matin nous enveloppaient, mais elles ne tardrent pas se dchirer. Jallais procder un examen attentif de la coque qui formait sa partie suprieure une sorte de plate-forme horizontale, quand je la sentis senfoncer peu peu. Eh ! mille diables ! scria Ned Land, frappant du pied la tle sonore, ouvrez donc, navigateurs peu hospitaliers ! Mais il tait difcile de se faire entendre au milieu des battements assourdissants de lhlice. Heureusement, le mouvement dimmersion sarrta. Soudain, un bruit de ferrures violemment pousses se produisit lintrieur du bateau. Une plaque se souleva, un homme parut, jeta un cri bizarre et disparut aussitt. Quelques instants aprs, huit solides gaillards, le visage voil, apparaissaient silencieusement, et nous entranaient dans leur formidable machine.

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Mobilis in mobile

Mobilis in mobile Cet enlvement, si brutalement excut, stait accompli avec la rapidit de lclair. Mes compagnons et moi, nous navions pas eu le temps de nous reconnatre. Je ne sais ce quils prouvrent en se sentant introduits dans cette prison ottante ; mais, pour mon compte, un rapide frisson me glaa lpiderme. A qui avions-nous affaire ? Sans doute quelques pirates dune nouvelle espce qui exploitaient la mer leur faon. A peine ltroit panneau fut-il referm sur moi, quune obscurit profonde menveloppa. Mes yeux, imprgns de la lumire extrieure, ne purent rien percevoir. Je sentis mes pieds nus se cramponner aux chelons dune chelle de fer. Ned Land et Conseil, vigoureusement saisis, me suivaient. Au bas de lchelle, une porte souvrit et se referma immdiatement sur nous avec un retentissement sonore. Nous tions seuls. O ? Je ne pouvais le dire, peine limaginer. Tout tait noir, mais dun noir si absolu, quaprs quelques minutes, mes yeux navaient encore pu saisir une de ces lueurs indtermines qui ottent dans les plus profondes nuits. Cependant, Ned Land, furieux de ces faons de procder, donnait un libre cours son indignation. Mille diables ! scriait-il, voil des gens qui en remonteraient aux Caldoniens pour lhospitalit ! Il ne leur manque plus que dtre anthropophages ! Je nen serais pas surpris, mais je dclare que lon ne me mangera pas sans que je proteste ! Calmez-vous, ami Ned, calmez-vous, rpondit tranquillement Conseil. Ne vous emportez pas avant lheure. Nous ne sommes pas encore dans la rtissoire ! 53

Dans la rtissoire, non, riposta le Canadien, mais dans le four, coup sr ! Il y fait assez noir. Heureusement, mon bowie-kniff ne ma pas quitt, et jy vois toujours assez clair pour men servir. Le premier de ces bandits qui met la main sur moi... Ne vous irritez pas, Ned, dis-je alors au harponneur, et ne nous compromettez point par dinutiles violences. Qui sait si on ne nous coute pas ! Tchons plutt de savoir o nous sommes ! Je marchai en ttonnant. Aprs cinq pas, je rencontrai une muraille de fer, faite de tles boulonnes. Puis, me retournant, je heurtai une table de bois, prs de laquelle taient rangs plusieurs escabeaux. Le plancher de cette prison se dissimulait sous une paisse natte de phormium qui assourdissait le bruit des pas. Les murs nus ne rvlaient aucune trace de porte ni de fentre. Conseil, faisant un tour en sens inverse, me rejoignit, et nous revnmes au milieu de cette cabine, qui devait avoir vingt pieds de long sur dix pieds de large. Quant sa hauteur, Ned Land, malgr sa grande taille, ne put la mesurer. Une demi-heure stait dj coule sans que la situation se ft modie, quand, dune extrme obscurit, nos yeux passrent subitement la plus violente lumire. Notre prison sclaira soudain, cest--dire quelle semplit dune matire lumineuse tellement vive que je ne pus dabord en supporter lclat. A sa blancheur, son intensit, je reconnus cet clairage lectrique, qui produisait autour du bateau sous-marin comme un magnique phnomne de phosphorescence. Aprs avoir involontairement ferm les yeux, je les rouvris, et je vis que lagent lumineux schappait dun demi-globe dpoli qui sarrondissait la partie suprieure de la cabine. Enn ! on y voit clair ! scria Ned Land, qui, son couteau la main, se tenait sur la dfensive. Oui, rpondis-je, risquant lantithse, mais la situation nen est pas moins obscure. Que monsieur prenne patience , dit limpassible Conseil. Le soudain clairage de la cabine mavait permis den examiner les moindres dtails. Elle ne contenait que la table et les cinq escabeaux. La porte invisible devait tre hermtiquement ferme. Aucun bruit narrivait notre oreille. Tout sem54

blait mort lintrieur de ce bateau. Marchait-il, se maintenait-il la surface de lOcan, senfonait-il dans ses profondeurs ? Je ne pouvais le deviner. Cependant, le globe lumineux ne stait pas allum sans raison. jesprais donc que les hommes de lquipage ne tarderaient pas se montrer. Quand on veut oublier les gens, on nclaire pas les oubliettes. Je ne me trompais pas. Un bruit de verrou se t entendre, la porte souvrit, deux hommes parurent. Lun tait de petite taille, vigoureusement muscl, large dpaules, robuste de membres, la tte forte, la chevelure abondante et noire, la moustache paisse, le regard vif et pntrant, et toute sa personne empreinte de cette vivacit mridionale qui caractrise en France les populations provenales. Diderot a trs justement prtendu que le geste de lhomme est mtaphorique, et ce petit homme en tait certainement la preuve vivante. On sentait que dans son langage habituel, il devait prodiguer les prosopopes, les mtonymies et les hypallages. Ce que. dailleurs, je ne fus jamais mme de vrier, car il employa toujours devant moi un idiome singulier et absolument incomprhensible. Le second inconnu mrite une description plus dtaille. Un disciple de Gratiolet ou dEngel et lu sur sa physionomie livre ouvert. Je reconnus sans hsiter ses qualits dominantes - la conance en lui, car sa tte se dgageait noblement sur larc form par la ligne de ses paules, et ses yeux noirs regardaient avec une froide assurance : - le calme, car sa peau, ple plutt que colore, annonait la tranquillit du sang ; - lnergie, que dmontrait la rapide contraction de ses muscles sourciliers ; le courage enn, car sa vaste respiration dnotait une grande expansion vitale. Jajouterai que cet homme tait er, que son regard ferme et calme semblait reter de hautes penses, et que de tout cet ensemble, de lhomognit des expressions dans les gestes du corps et du visage, suivant lobservation des physionomistes, rsultait une indiscutable franchise. Je me sentis involontairement rassur en sa prsence, et jaugurai bien de notre entrevue. Ce personnage avait-il trente-cinq ou cinquante ans, je naurais pu le prciser. Sa taille tait haute, son front large, son nez droit, sa bouche nettement dessine. 55

ses dents magniques, ses mains nes, allonges, minemment psychiques pour employer un mot de la chirognomonie, cest--dire dignes de servir une me haute et passionne. Cet homme formait certainement le plus admirable type que jeusse jamais rencontr. Dtail particulier, ses yeux, un peu carts lun de lautre, pouvaient embrasser simultanment prs dun quart de lhorizon. Cette facult je lai vri plus tard se doublait dune puissance de vision encore suprieure celle de Ned Land. Lorsque cet inconnu xait un objet, la ligne de ses sourcils se fronait, ses larges paupires se rapprochaient de manire circonscrire la pupille des yeux et rtrcir ainsi ltendue du champ visuel, et il regardait ! Quel regard ! comme il grossissait les objets rapetisss par lloignement ! comme il vous pntrait jusqu lme ! comme il perait ces nappes liquides, si opaques nos yeux, et comme il lisait au plus profond des mers !... Les deux inconnus, coiffs de brets faits dune fourrure de loutre marine, et chausss de bottes de mer en peau de phoque, portaient des vtements dun tissu particulier, qui dgageaient la taille et laissaient une grande libert de mouvements. Le plus grand des deux videmment le chef du bord - nous examina avec une extrme attention, sans prononcer une parole. Puis, se retournant vers son compagnon, il sentretint avec lui dans une langue que je ne pus reconnatre. Ctait un idiome sonore, harmonieux, exible, dont les voyelles semblaient soumises une accentuation trs varie. Lautre rpondit par un hochement de tte, et ajouta deux ou trois mots parfaitement incomprhensibles. Puis du regard il parut minterroger directement. Je rpondis, en bon franais, que je nentendais point son langage ; mais il ne sembla pas me comprendre, et la situation devint assez embarrassante. Que monsieur raconte toujours notre histoire, me dit Conseil. Ces messieurs en saisiront peut-tre quelques mots ! Je recommenai le rcit de nos aventures, articulant nettement toutes mes syllabes, et sans omettre un seul dtail. Je dclinai nos noms et qualits ; puis, je prsentai dans les formes le professeur Aronnax, son domestique Conseil, et matre Ned Land, le harponneur.

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Lhomme aux yeux doux et calmes mcouta tranquillement, poliment mme, et avec une attention remarquable. Mais rien dans sa physionomie nindiqua quil et compris mon histoire. Quand jeus ni, il ne pronona pas un seul mot. Restait encore la ressource de parler anglais. Peut-tre se ferait-on entendre dans cette langue qui est peu prs universelle. Je la connaissais, ainsi que la langue allemande, dune manire sufsante pour la lire couramment, mais non pour la parler correctement. Or, ici, il fallait surtout se faire comprendre. Allons, votre tour, dis-je au harponneur. A vous, matre Land, tirez de votre sac le meilleur anglais quait jamais parl un Anglo-Saxon. et tchez dtre plus heureux que moi. Ned ne se t pas prier et recommena mon rcit que je compris peu prs. Le fond fut le mme, mais la forme diffra. Le Canadien, emport par son caractre, y mit beaucoup danimation. Il se plaignit violemment dtre emprisonn au mpris du droit des gens, demanda en vertu de quelle loi on le retenait ainsi, invoqua l habeas corpus , menaa de poursuivre ceux qui le squestraient indment, se dmena, gesticula, cria, et nalement, il t comprendre par un geste expressif que nous mourions de faim. Ce qui tait parfaitement vrai, mais nous lavions peu prs oubli. A sa grande stupfaction, le harponneur ne parut pas avoir t plus intelligible que moi. Nos visiteurs ne sourcillrent pas. Il tait vident quils ne comprenaient ni la langue dArago ni celle de Faraday. Fort embarrass, aprs avoir puis vainement nos ressources philologiques, je ne savais plus quel parti prendre, quand Conseil me dit : Si monsieur my autorise, je raconterai la chose en allemand. Comment ! tu sais lallemand ? mcriai-je. Comme un Flamand, nen dplaise monsieur. Cela me plat, au contraire. Va, mon garon.

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Et Conseil, de sa voix tranquille, raconta pour la troisime fois les diverses pripties de notre histoire. Mais, malgr les lgantes tournures et la belle accentuation du narrateur, la langue allemande neut aucun succs. Enn, pouss bout, je rassemblai tout ce qui me restait de mes premires tudes, et entrepris de narrer nos aventures en latin. Cicron se ft bouch les oreilles et met renvoy la cuisine, mais cependant, je parvins men tirer. Mme rsultat ngatif. Cette dernire tentative dnitivement avorte, les deux inconnus changrent quelques mots dans leur incomprhensible langage, et se retirrent, sans mme nous avoir adresse un de ces gestes rassurants qui ont cours dans tous les pays du monde. La porte se referma. Cest une infamie ! scria Ned Land, qui clata pour la vingtime fois. Comment ! on leur parle franais, anglais, allemand, latin, ces coquins-l, et il nen est pas un qui ait la civilit de rpondre ! Calmez-vous, Ned, dis-je au bouillant harponneur, la colre ne mnerait rien. Mais savez-vous, monsieur le professeur, reprit notre irascible compagnon, que lon mourrait parfaitement de faim dans cette cage de fer ? Bah ! t Conseil, avec de la philosophie, on peut encore tenir longtemps ! Mes amis, dis-je, il ne faut pas se dsesprer. Nous nous sommes trouvs dans de plus mauvaises passes. Faites-moi donc le plaisir dattendre pour vous former une opinion sur le commandant et lquipage de ce bateau. Mon opinion est toute faite, riposta Ned Land. Ce sont des coquins... Bon ! et de quel pays ? Du pays des coquins !

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Mon brave Ned, ce pays-l nest pas encore sufsamment indiqu sur la mappemonde, et javoue que la nationalit de ces deux inconnus est difcile dterminer ! Ni Anglais, ni Franais, ni Allemands, voil tout ce que lon peut afrmer. Cependant, je serais tent dadmettre que ce commandant et son second sont ns sous de basses latitudes. Il y a du mridional en eux. Mais sont-ils espagnols, turcs, arabes ou indiens, cest ce que leur type physique ne me permet pas de dcider. Quant leur langage. il est absolument incomprhensible. Voil le dsagrment de ne pas savoir toutes les langues, rpondit Conseil, ou le dsavantage de ne pas avoir une langue unique ! Ce qui ne servirait rien ! rpondit Ned Land. Ne voyez-vous pas que ces gensl ont un langage eux, un langage invent pour dsesprer les braves gens qui demandent dner ! Mais, dans tous les pays de la terre ouvrir la bouche, remuer les mchoires, happer des dents et des lvres, est-ce que cela ne se comprend pas de reste ? Est-ce que cela ne veut pas dire Qubec comme aux Pomotou, Paris comme aux antipodes : Jai faim ! donnez-moi manger !... Oh ! t Conseil, il y a des natures si inintelligentes !... Comme il disait ces mots, la porte souvrit. Un stewart entra. Il nous apportait des vtements, vestes et culottes de mer, faites dune toffe dont je ne reconnus pas la nature. Je me htai de les revtir, et mes compagnons mimitrent. Pendant ce temps, le stewart muet, sourd peut-tre avait dispos la table et plac trois couverts. Voil quelque chose de srieux, dit Conseil, et cela sannonce bien. Bah ! rpondit le rancunier harponneur, que diable voulez-vous quon mange ici ? du foie de tortue, du let de requin, du beefsteak de chien de mer ! Nous verrons bien ! dit Conseil. Les plats, recouverts de leur cloche dargent, furent symtriquement poss sur la nappe, et nous prmes place table. Dcidment, nous avions affaire des gens civiliss, et sans la lumire lectrique qui nous inondait, je me serais cru dans la salle manger de lhtel Adelphi, Liverpool, ou du Grand-Htel, Paris. Je dois dire toutefois que le pain et le vin manquaient totalement. Leau tait frache et 59

limpide, mais ctait de leau - ce qui ne fut pas du got de Ned Land. Parmi les mets qui nous furent servis, je reconnus divers poissons dlicatement apprts ; mais, sur certains plats, excellents dailleurs, je ne pus me prononcer, et je naurais mme su dire quel rgne, vgtal ou animal, leur contenu appartenait. Quant au service de table, il tait lgant et dun got parfait. Chaque ustensile, cuiller, fourchette, couteau, assiette, portait une lettre entoure dune devise en exergue, et dont voici le fac-simil exact : Mobile dans llment mobile ! Cette devise sappliquait justement cet appareil sous-marin, la condition de traduire la prposition in par dans et non par sur. La lettre N formait sans doute linitiale du nom de lnigmatique personnage qui commandait au fond des mers ! Ned et Conseil ne faisaient pas tant de rexions. Ils dvoraient, et je ne tardai pas les imiter. Jtais, dailleurs, rassur sur notre sort, et il me paraissait vident que nos htes ne voulaient pas nous laisser mourir dinanition. Cependant, tout nit ici-bas, tout passe, mme la faim de gens qui nont pas mang depuis quinze heures. Notre apptit satisfait, le besoin de sommeil se t imprieusement sentir. Raction bien naturelle, aprs linterminable nuit pendant laquelle nous avions lutt contre la mort. Ma foi, je dormirais bien, dit Conseil. Et moi, je dors ! rpondit Ned Land. Mes deux compagnons stendirent sur le tapis de la cabine, et furent bientt plongs dans un profond sommeil. Pour mon compte, je cdai moins facilement ce violent besoin de dormir. Trop de penses saccumulaient dans mon esprit, trop de questions insolubles sy pressaient, trop dimages tenaient mes paupires entrouvertes ! O tions-nous ? Quelle trange puissance nous emportait ? Je sentais - ou plutt je croyais sentir lappareil senfoncer vers les couches les plus recules de la mer. De violents cauchemars mobsdaient. Jentrevoyais dans ces mystrieux asiles tout un monde danimaux inconnus, dont ce bateau sous-marin semblait tre le congnre, vivant, se mouvant, formidable comme eux !... Puis, mon cerveau se calma, mon imagination se fondit en une vague somnolence, et je tombai bientt dans un morne sommeil. 60

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Les colres de Ned Land

LES COLERES DE NED LAND Quelle fut la dure de ce sommeil, je lignore ; mais il dut tre long, car il nous reposa compltement de nos fatigues. Je me rveillai le premier. Mes compagnons navaient pas encore boug, et demeuraient tendus dans leur coin comme des masses inertes. A peine relev de cette couche passablement dure, je sentis mon cerveau dgag, mon esprit net. Je recommenai alors un examen attentif de notre cellule. Rien ntait chang ses dispositions intrieures. La prison tait reste prison, et les prisonniers, prisonniers. Cependant le stewart, protant de notre sommeil, avait desservi la table. Rien nindiquait donc une modication prochaine dans cette situation, et je me demandai srieusement si nous tions destins vivre indniment dans cette cage. Cette perspective me sembla dautant plus pnible que, si mon cerveau tait libre de ses obsessions de la veille, je me sentais la poitrine singulirement oppresse. Ma respiration se faisait difcilement. Lair lourd ne sufsait plus au jeu de mes poumons. Bien que la cellule ft vaste, il tait vident que nous avions consomm en grande partie loxygne quelle contenait. En effet, chaque homme dpense en une heure, loxygne renferm dans cent litres dair et cet air, charg alors dune quantit presque gale dacide carbonique, devient irrespirable. Il tait donc urgent de renouveler latmosphre de notre prison, et, sans doute aussi, Latmosphre du bateau sous-marin. L se posait une question mon esprit. Comment procdait le commandant de cette demeure ottante ? Obtenait-il de lair par des moyens chimiques, en dgageant par la chaleur loxygne contenu dans du chlorate de potasse, et en ab62

sorbant lacide carbonique par la potasse caustique ? Dans ce cas, il devait avoir conserv quelques relations avec les continents, an de se procurer les matires ncessaires cette opration. Se bornait-il seulement emmagasiner lair sous de hautes pressions dans des rservoirs, puis le rpandre suivant les besoins de son quipage ? Peut-tre. Ou, procd plus commode. plus conomique, et par consquent plus probable, se contentait-il de revenir respirer la surface des eaux, comme un ctac. et de renouveler pour vingt-quatre heures sa provision datmosphre ? Quoi quil en soit. et quelle que ft la mthode, il me paraissait prudent de lemployer sans retard. En effet, jtais dj rduit multiplier mes inspirations pour extraire de cette cellule le peu doxygne quelle renfermait, quand, soudain, je fus rafrachi par un courant dair pur et tout parfum dmanations salines. Ctait bien la brise de mer, viviante et charge diode ! Jouvris largement la bouche, et mes poumons se saturrent de fraches molcules. En mme temps, je sentis un balancement, un roulis de mdiocre amplitude, mais parfaitement dterminable. Le bateau, le monstre de tle venait videmment de remonter la surface de lOcan pour y respirer la faon des baleines. Le mode de ventilation du navire tait donc parfaitement reconnu. Lorsque jeus absorb cet air pur pleine poitrine, je cherchai le conduit, l" arifre ", si lon veut, qui laissait arriver jusqu nous ce bienfaisant efuve. et je ne tardai pas le trouver. Au-dessus de la porte souvrait un trou darage laissant passer une frache colonne dair, qui renouvelait ainsi latmosphre appauvrie de la cellule. Jen tais l de mes observations, quand Ned et Conseil sveillrent presque en mme temps, sous linuence de cette aration reviviante. Ils se frottrent les yeux, se dtirrent les bras et furent sur pied en un instant. " Monsieur a bien dormi ? me demanda Conseil avec sa politesse quotidienne. - Fort bien, mon brave garon, rpondis-je. Et, vous, matre Ned Land ? - Profondment, monsieur le professeur. Mais, je ne sais si je me trompe, il me semble que je respire comme une brise de mer ? " Un marin ne pouvait sy mprendre, et je racontai au Canadien ce qui stait pass pendant son sommeil. 63

" Bon ! dit-il, cela explique parfaitement ces mugissements que nous entendions, lorsque le prtendu narwal se trouvait en vue de l Abraham-Lincoln . - Parfaitement, matre Land, ctait sa respiration ! - Seulement, monsieur Aronnax, je nai aucune ide de lheure quil est, moins que ce ne soit lheure du dner ? - Lheure du dner, mon digne harponneur ? Dites, au moins, lheure du djeuner, car nous sommes certainement au lendemain dhier. - Ce qui dmontre, rpondit Conseil, que nous avons pris vingt-quatre heures de sommeil. - Cest mon avis. rpondis-je. - Je ne vous contredis point, rpliqua Ned Land. Mais dner ou djeuner, le stewart sera le bienvenu, quil apporte lun ou lautre. - Lun et lautre, dit Conseil - Juste, rpondit le Canadien, nous avons droit deux repas, et pour mon compte, je ferai honneur tous les deux. - Eh bien ! Ned, attendons, rpondis-je. Il est vident que ces inconnus nont pas lintention de nous laisser mourir de faim, car, dans ce cas, le dner dhier soir naurait aucun sens. - A moins quon ne nous engraisse ! riposta Ned. - Je proteste, rpondis-je. Nous ne sommes point tombs entre les mains de cannibales ! - Une fois nest pas coutume, rpondit srieusement le Canadien. Qui sait si ces gens-l ne sont pas privs depuis longtemps de chair frache, et dans ce cas, trois particuliers sains et bien constitus comme monsieur le professeur, son domestique et moi...

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- Chassez ces ides, matre Land, rpondis-je au harponneur, et surtout. ne partez pas de l pour vous emporter contre nos htes, ce qui ne pourrait quaggraver la situation. - En tout cas, dit le harponneur, jai une faim de tous les diables, et dner ou djeuner, le repas narrive gure ! - Matre Land, rpliquai-je, il faut se conformer au rglement du bord, et je suppose que notre estomac avance sur la cloche du matre-coq. - Eh bien ! on le mettra lheure, rpondit tranquillement Conseil. - Je vous reconnais l, ami Conseil, riposta limpatient Canadien. Vous usez peu votre bile et vos nerfs ! Toujours calme ! Vous seriez capable de dire vos grces avant votre bndicit, et de mourir de faim plutt que de vous plaindre ! - A quoi cela servirait-il ? demanda Conseil. - Mais cela servirait se plaindre ! Cest dj quelque chose. Et si ces pirates - je dis pirates par respect, et pour ne pas contrarier monsieur le professeur qui dfend de les appeler cannibales - , si ces pirates se gurent quils vont me garder dans cette cage o jtouffe, sans apprendre de quels jurons jassaisonne mes emportements, ils se trompent ! Voyons, monsieur Aronnax. parlez franchement. Croyez-vous quils nous tiennent longtemps dans cette bote de fer ? - A dire vrai, je nen sais pas plus long que vous, ami Land. - Mais enn, que supposez-vous ? - Je suppose que le hasard nous a rendus matres dun secret important. Or, lquipage de ce bateau sous-marin a intrt le garder, et si cet intrt est plus grave que la vie de trois hommes, je crois notre existence trs compromise. Dans le cas contraire, la premire occasion, le monstre qui nous a engloutis nous rendra au monde habit par nos semblables. - A moins quil ne nous enrle parmi son quipage, dit Conseil, et quil nous garde ainsi...

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- Jusquau moment, rpliqua Ned Land, o quelque frgate, plus rapide ou plus adroite que l Abraham-Lincoln , semparera de ce nid de forbans, et enverra son quipage et nous respirer une dernire fois au bout de sa grandvergue. - Bien raisonn, matre Land, rpliquai-je. Mais on ne nous a pas encore fait, que je sache, de proposition cet gard. Inutile donc de discuter le parti que nous devrons prendre, le cas chant. Je vous le rpte, attendons, prenons conseil des circonstances, et ne faisons rien, puisquil ny a rien faire. - Au contraire ! monsieur le professeur, rpondit le harponneur, qui nen voulait pas dmordre, il faut faire quelque chose. - Eh ! quoi donc, matre Land ? - Nous sauver. - Se sauver dune prison "terrestre" est souvent difcile, mais dune prison sousmarine, cela me parat absolument impraticable. - Allons, ami Ned, demanda Conseil, que rpondez-vous lobjection de monsieur ? Je ne puis croire quun Amricain soit jamais bout de ressources ! " Le harponneur, visiblement embarrass, se taisait. Une fuite, dans les conditions o le hasard nous avait jets, tait absolument impossible. Mais un Canadien est demi franais, et matre Ned Land le t bien voir par sa rponse. " Ainsi, monsieur Aronnax, reprit-il aprs quelques instants de rexion, vous ne devinez pas ce que doivent faire des gens qui ne peuvent schapper de leur prison ? - Non, mon ami. - Cest bien simple, il faut quils sarrangent de manire y rester. - Parbleu ! t Conseil, vaut encore mieux tre dedans que dessus ou dessous ! - Mais aprs avoir jet dehors geliers, porte-clefs et gardiens, ajouta Ned Land.

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- Quoi, Ned ? vous songeriez srieusement vous emparer de ce btiment ? - Trs srieusement, rpondit le Canadien. - Cest impossible. - Pourquoi donc, monsieur ? Il peut se prsenter quelque chance favorable, et je ne vois pas ce qui pourrait nous empcher den proter. Sils ne sont quune vingtaine dhommes bord de cette machine, ils ne feront pas reculer deux Franais et un Canadien, je suppose ! " Mieux valait admettre la proposition du harponneur que de la discuter. Aussi, me contentai-je de rpondre : " Laissons venir les circonstances, matre Land, et nous verrons. Mais, jusquel, je vous en prie, contenez votre impatience. On ne peut agir que par ruse, et ce nest pas en vous emportant que vous ferez natre des chances favorables. Promettezmoi donc que vous accepterez la situation sans trop de colre. - Je vous le promets, monsieur le professeur, rpondit Ned Land dun ton peu rassurant. Pas un mot violent ne sortira de ma bouche, pas un geste brutal ne me trahira, quand bien mme le service de la table ne se ferait pas avec toute la rgularit dsirable. - Jai votre parole, Ned ", rpondis-je au Canadien. Puis, la conversation fut suspendue, et chacun de nous se mit rchir part soi. Javouerai que, pour mon compte, et malgr lassurance du harponneur, je ne conservais aucune illusion. Je nadmettais pas ces chances favorables dont Ned Land avait parl. Pour tre si srement manuvr, le bateau sous-marin exigeait un nombreux quipage, et consquemment, dans le cas dune lutte, nous aurions affaire trop forte partie. Dailleurs, il fallait, avant tout, tre libres, et nous ne ltions pas. Je ne voyais mme aucun moyen de fuir cette cellule de tle si hermtiquement ferme. Et pour peu que ltrange commandant de ce bateau et un secret garder - ce qui paraissait au moins probable il ne nous laisserait pas agir librement son bord. Maintenant, se dbarrasserait-il de nous par la violence, ou nous jetterait-il un jour sur quelque coin de terre ? Ctait l linconnu. Toutes ces hypothses me semblaient extrmement plausibles, et il fallait tre un harponneur pour esprer de reconqurir sa libert. Je compris dailleurs que les ides de 67

Ned Land saigrissaient avec les rexions qui semparaient de son cerveau. Jentendais peu peu les jugements gronder au fond de son gosier, et je voyais ses gestes redevenir menaants. Il se levait, tournait comme une bte fauve en cage, frappait les murs du pied et du poing. Dailleurs, le temps scoulait, la faim se faisait cruellement sentir, et, cette fois, le stewart ne paraissait pas. Et ctait oublier trop longtemps notre position de naufrags, si lon avait rellement de bonnes intentions notre gard. Ned Land, tourment par les tiraillements de son robuste estomac, se montait de plus en plus, et, malgr sa parole, je craignais vritablement une explosion, lorsquil se trouverait en prsence de lun des hommes du bord. Pendant deux heures encore, la colre de Ned Land sexalta. Le Canadien appelait, il criait, mais en vain. Les murailles de tle taient sourdes. Je nentendais mme aucun bruit lintrieur de ce bateau, qui semblait mort. Il ne bougeait pas, car jaurais videmment senti les frmissements de la coque sous limpulsion de lhlice. Plong sans doute dans labme des eaux, il nappartenait plus la terre. Tout ce morne silence tait effrayant. Quant notre abandon, notre isolement au fond de cette cellule, je nosais estimer ce quil pourrait durer. Les esprances que javais conues aprs notre entrevue avec le commandant du bord seffaaient peu peu. La douceur du regard de cet homme, lexpression gnreuse de sa physionomie, la noblesse de son maintien, tout disparaissait de mon souvenir. Je revoyais cet nigmatique personnage tel quil devait tre, ncessairement impitoyable, cruel. Je le sentais en dehors de lhumanit, inaccessible tout sentiment de piti, implacable ennemi de ses semblables auxquels il avait d vouer une imprissable haine ! Mais, cet homme, allait-il donc nous laisser prir dinanition, enferms dans cette prison troite livrs ces horribles tentations auxquelles pousse la faim farouche ? Cette affreuse pense prit dans mon esprit une intensit terrible, et limagination aidant, je me sentis envahir par une pouvante insense. Conseil restait calme, Ned Land rugissait. En ce moment, un bruit se t entendre extrieurement. Des pas rsonnrent sur la dalle de mtal. Les serrures furent fouilles, la porte souvrit, le stewart parut.

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Avant que jeusse fait un mouvement pour len empcher, le Canadien stait prcipit sur ce malheureux ; il lavait renvers ; il le tenait la gorge. Le stewart touffait sous sa main puissante. Conseil cherchait dj retirer des mains du harponneur sa victime demi suffoque, et jallais joindre mes efforts aux siens, quand, subitement, je fus clou ma place par ces mots prononcs en franais : " Calmez-vous, matre Land, et vous, monsieur le professeur, veuillez mcouter ! "

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Lhomme des eaux

LHOMME DES EAUX Ctait le commandant du bord qui parlait ainsi. A ces mots, Ned Land se releva subitement. Le stewart, presque trangl sortit en chancelant sur un signe de son matre ; mais tel tait lempire du commandant son bord, que pas un geste ne trahit le ressentiment dont cet homme devait tre anim contre le Canadien. Conseil, intress malgr lui, moi stupfait, nous attendions en silence le dnouement de cette scne. Le commandant, appuy sur langle de la table, les bras croiss, nous observait avec une profonde attention. Hsitait-il parler ? Regrettait-il ces mots quil venait de prononcer en franais ? On pouvait le croire. Aprs quelques instants dun silence quaucun de nous ne songea interrompre : " Messieurs, dit-il dune voix calme et pntrante, je parle galement le franais, langlais, lallemand et le latin. Jaurais donc pu vous rpondre ds notre premire entrevue, mais je voulais vous connatre dabord, rchir ensuite. Votre quadruple rcit, absolument semblable au fond, ma afrm lidentit de vos personnes. Je sais maintenant que le hasard a mis en ma prsence monsieur Pierre Aronnax, professeur dhistoire naturelle au Musum de Paris, charg dune mission scientique ltranger, Conseil son domestique, et Ned Land, dorigine canadienne, harponneur bord de la frgate l Abraham-Lincoln , de la marine nationale des tats-Unis dAmrique. " Je minclinai dun air dassentiment. Ce ntait pas une question que me posait le commandant. Donc, pas de rponse faire. Cet homme sexprimait avec une aisance parfaite, sans aucun accent. Sa phrase tait nette, ses mots justes, sa facilit dlocution remarquable. Et cependant, je ne " sentais " pas en lui un compatriote. 70

Il reprit la conversation en ces termes : " Vous avez trouv sans doute, monsieur, que jai longtemps tard vous rendre cette seconde visite. Cest que, votre identit reconnue, je voulais peser mrement le parti prendre envers vous. Jai beaucoup hsit. Les plus fcheuses circonstances vous ont mis en prsence dun homme qui a rompu avec lhumanit. Vous tes venu troubler mon existence... - Involontairement, dis-je. - Involontairement ? rpondit linconnu, en forant un peu sa voix. Est-ce involontairement que l Abraham-Lincoln me chasse sur toutes les mers ? Est-ce involontairement que vous avez pris passage bord de cette frgate ? Est-ce involontairement que vos boulets ont rebondi sur la coque de mon navire ? Est-ce involontairement que matre Ned Land ma frapp de son harpon ? " Je surpris dans ces paroles une irritation contenue. Mais, ces rcriminations javais une rponse toute naturelle faire, et je la s. " Monsieur, dis-je, vous ignorez sans doute les discussions qui ont eu lieu votre sujet en Amrique et en Europe. Vous ne savez pas que divers accidents, provoqus par le choc de votre appareil sous-marin, ont mu lopinion publique dans les deux continents. Je vous fais grce des hypothses sans nombre par lesquelles on cherchait expliquer linexplicable phnomne dont seul vous aviez le secret. Mais sachez quen vous poursuivant jusque sur les hautes mers du Pacique, l Abraham-Lincoln croyait chasser quelque puissant monstre marin dont il fallait tout prix dlivrer lOcan. " Un demi-sourire dtendit les lvres du commandant, puis, dun ton plus calme : " Monsieur Aronnax, rpondit-il, oseriez-vous afrmer que votre frgate naurait pas poursuivi et canonn un bateau sous-marin aussi bien quun monstre ? " Cette question membarrassa, car certainement le commandant Farragut net pas hsit. Il et cru de son devoir de dtruire un appareil de ce genre tout comme un narwal gigantesque.

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" Vous comprenez donc, monsieur, reprit linconnu, que jai le droit de vous traiter en ennemis. " Je ne rpondis rien, et pour cause. A quoi bon discuter une proposition semblable, quand la force peut dtruire les meilleurs arguments. " Jai longtemps hsit, reprit le commandant. Rien ne mobligeait vous donner lhospitalit. Si je devais me sparer de vous, je navais aucun intrt vous revoir. Je vous remettais sur la plate-forme de ce navire qui vous avait servi de refuge. Je menfonais sous les mers, et joubliais que vous aviez jamais exist. Ntait-ce pas mon droit ? - Ctait peut-tre le droit dun sauvage, rpondis-je, ce ntait pas celui dun homme civilis. - Monsieur le professeur, rpliqua vivement le commandant, je ne suis pas ce que vous appelez un homme civilis ! Jai rompu avec la socit tout entire pour des raisons que moi seul jai le droit dapprcier. Je nobis donc point ses rgles, et je vous engage ne jamais les invoquer devant moi ! " Ceci fut dit nettement. Un clair de colre et de ddain avait allum les yeux de linconnu, et dans la vie de cet homme, jentrevis un pass formidable. Non seulement il stait mis en dehors des lois humaines, mais il stait fait indpendant, libre dans la plus rigoureuse acception du mot, hors de toute atteinte ! Qui donc oserait le poursuivre au fond des mers, puisque, leur surface, il djouait les efforts tents contre lui ? Quel navire rsisterait au choc de son monitor sous-marin ? Quelle cuirasse, si paisse quelle ft, supporterait les coups de son peron ? Nul, entre les hommes, ne pouvait lui demander compte de ses uvres. Dieu, sil y croyait, sa conscience, sil en avait une, taient les seuls juges dont il put dpendre. Ces rexions traversrent rapidement mon esprit. pendant que ltrange personnage se taisait, absorb et comme retir en lui-mme. Je le considrais avec un effroi mlang dintrt, et sans doute, ainsi quOedipe considrait le Sphinx. Aprs un assez long silence, le commandant reprit la parole. " Jai donc hsit, dit-il, mais jai pens que mon intrt pouvait saccorder avec cette piti naturelle laquelle tout tre humain a droit. Vous resterez mon bord, puisque la fatalit vous y a jets. Vous y serez libres, et, en change de cette libert, 72

toute relative dailleurs, je ne vous imposerai quune seule condition. Votre parole de vous y soumettre me sufra. - Parlez, monsieur, rpondis-je, je pense que cette condition est de celles quun honnte homme peut accepter ? - Oui, monsieur, et la voici. Il est possible que certains vnements imprvus mobligent vous consigner dans vos cabines pour quelques heures ou quelques jours, suivant le cas. Dsirant ne jamais employer la violence, jattends de vous, dans ce cas, plus encore que dans tous les autres, une obissance passive. En agissant ainsi, je couvre votre responsabilit, je vous dgage entirement, car cest moi de vous mettre dans limpossibilit de voir ce qui ne doit pas tre vu. Acceptezvous cette condition ? " Il se passait donc bord des choses tout au moins singulires, et que ne devaient point voir des gens qui ne staient pas mis hors des lois sociales ! Entre les surprises que lavenir me mnageait, celle-ci ne devait pas tre la moindre. " Nous acceptons, rpondis-je. Seulement, je vous demanderai, monsieur, la permission de vous adresser une question, une seule. - Parlez, monsieur. - Vous avez dit que nous serions libres votre bord ? - Entirement. - Je vous demanderai donc ce que vous entendez par cette libert. - Mais la libert daller, de venir, de voir, dobserver mme tout ce qui se passe ici - sauf en quelques circonstances graves - , la libert enn dont nous jouissons nous-mmes, mes compagnons et moi. " Il tait vident que nous ne nous entendions point. " Pardon, monsieur, repris-je, mais cette libert, ce nest que celle que tout prisonnier a de parcourir sa prison ! Elle ne peut nous sufre. - Il faudra, cependant, quelle vous sufse ! 73

- Quoi ! nous devons renoncer jamais de revoir notre patrie, nos amis, nos parents ! - Oui, monsieur. Mais renoncer reprendre cet insupportable joug de la terre, que les hommes croient tre la libert, nest peut-tre pas aussi pnible que vous le pensez ! - Par exemple, scria Ned Land, jamais je ne donnerai ma parole de ne pas chercher me sauver ! - Je ne vous demande pas de parole, matre Land rpondit froidement le commandant. - Monsieur, rpondis-je, emport malgr moi, vous abusez de votre situation envers nous ! Cest de la cruaut ! - Non, monsieur, cest de la clmence ! Vous tes mes prisonniers aprs combat ! Je vous garde, quand je pourrais dun mot vous replonger dans les abmes de lOcan ! Vous mavez attaqu ! Vous tes venus surprendre un secret que nul homme au monde ne doit pntrer, le secret de toute mon existence ! Et vous croyez que Je vais vous renvoyer sur cette terre qui ne doit plus me connatre ! Jamais ! En vous retenant, ce nest pas vous que je garde, cest moi-mme ! " Ces paroles indiquaient de la part du commandant un parti pris contre lequel ne prvaudrait aucun argument. " Ainsi, monsieur, repris-je, vous nous donnez tout simplement choisir entre la vie ou la mort ? - Tout simplement. - Mes amis, dis-je, une question ainsi pose, il ny a rien rpondre. Mais aucune parole ne nous lie au matre de ce bord. - Aucune, monsieur ", rpondit linconnu. Puis, dune voix plus douce, il reprit :

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" Maintenant, permettez-moi dachever ce que jai vous dire. Je vous connais, monsieur Aronnax. Vous, sinon vos compagnons, vous naurez peut-tre pas tant vous plaindre du hasard qui vous lie mon sort. Vous trouverez parmi les livres qui servent mes tudes favorites cet ouvrage que vous avez publi sur les grands fonds de la mer. Je lai souvent lu. Vous avez pouss votre uvre aussi loin que vous le permettait la science terrestre. Mais vous ne savez pas tout, vous navez pas tout vu. Laissez-moi donc vous dire, monsieur le professeur, que vous ne regretterez pas le temps pass mon bord. Vous allez voyager dans le pays des merveilles. Ltonnement, la stupfaction seront probablement ltat habituel de votre esprit. Vous ne vous blaserez pas facilement sur le spectacle incessamment offert vos yeux. Je vais revoir dans un nouveau tour du monde sous-marin - qui sait ? le dernier peut-tre - tout ce que jai pu tudier au fond de ces mers tant de fois parcourues, et vous serez mon compagnon dtudes. A partir de ce jour, vous entrez dans un nouvel lment, vous verrez ce que na vu encore aucun homme car moi et les miens nous ne comptons plus - et notre plante, grce moi, va vous livrer ses derniers secrets. " Je ne puis le nier ; ces paroles du commandant rent sur moi un grand effet. Jtais pris l par mon faible, et joubliai, pour un instant, que la contemplation de ces choses sublimes ne pouvait valoir la libert perdue. Dailleurs, je comptais sur lavenir pour trancher cette grave question. Ainsi, je me contentai de rpondre : " Messieurs, si vous avez bris avec lhumanit, je veux croire que vous navez pas reni tout sentiment humain. Nous sommes des naufrags charitablement recueillis votre bord, nous ne loublierons pas. Quant moi, je ne mconnais pas que, si lintrt de la science pouvait absorber jusquau besoin de libert, ce que me promet notre rencontre moffrirait de grandes compensations. " Je pensais que le commandant allait me tendre la main pour sceller notre trait. Il nen t rien. Je le regrettai pour lui. " Une dernire question, dis-je, au moment o cet tre inexplicable semblait vouloir se retirer. - Parlez, monsieur le professeur. - De quel nom dois-je vous appeler ?

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- Monsieur, rpondit le commandant, je ne suis pour vous que le capitaine Nemo, et vos compagnons et vous, ntes pour moi que les passagers du Nautilus. " Le capitaine Nemo appela. Un stewart parut. Le capitaine lui donna ses ordres dans cette langue trangre que je ne pouvais reconnatre. Puis, se tournant vers le Canadien et Conseil : " Un repas vous attend dans votre cabine, leur dit-il. Veuillez suivre cet homme. - a nest pas de refus ! " rpondit le harponneur. Conseil et lui sortirent enn de cette cellule o ils taient renferms depuis plus de trente heures. " Et maintenant, monsieur Aronnax, notre djeuner est prt. Permettez-moi de vous prcder. - A vos ordres, capitaine. " Je suivis le capitaine Nemo, et ds que jeus franchi la porte, je pris une sorte de couloir lectriquement clair, semblable aux coursives dun navire. Aprs un parcours dune dizaine de mtres. une seconde porte souvrit devant moi. Jentrai alors dans une salle manger orne et meuble avec un got svre. De hauts dressoirs de chne, incrusts dornements dbne, slevaient aux deux extrmits de cette salle, et sur leurs rayons ligne ondule tincelaient des faences, des porcelaines, des verreries dun prix inestimable. La vaisselle plate y resplendissait sous les rayons que versait un plafond lumineux, dont de nes peintures tamisaient et adoucissaient lclat. Au centre de la salle tait une table richement servie. Le capitaine Nemo mindiqua la place que je devais occuper. " Asseyez-vous, me dit-il, et mangez comme un homme qui doit mourir de faim. " Le djeuner se composait dun certain nombre de plats dont la mer seule avait fourni le contenu, et de quelques mets dont jignorais la nature et la provenance.

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Javouerai que ctait bon, mais avec un got particulier auquel je mhabituai facilement. Ces divers aliments me parurent riches en phosphore, et je pensai quils devaient avoir une origine marine. Le capitaine Nemo me regardait. Je ne lui demandai rien, mais il devina mes penses, et il rpondit de lui-mme aux questions que je brlais de lui adresser. " La plupart de ces mets vous sont inconnus, me dit-il. Cependant, vous pouvez en user sans crainte. Ils sont sains et nourrissants. Depuis longtemps, jai renonc aux aliments de la terre, et je ne men porte pas plus mal. Mon quipage, qui est vigoureux, ne se nourrit pas autrement que moi. - Ainsi, dis-je, tous ces aliments sont des produits de la mer ? - Oui, monsieur le professeur, la mer fournit tous mes besoins. Tantt, je mets mes lets a la trane, et je les retire, prts se rompre. Tantt, je vais chasser au milieu de cet lment qui parat tre inaccessible lhomme, et je force le gibier qui gte dans mes forts sous-marines. Mes troupeaux, comme ceux du vieux pasteur de Neptune, paissent sans crainte les immenses prairies de lOcan. Jai l une vaste proprit que jexploite moi-mme et qui est toujours ensemence par la main du Crateur de toutes choses. " Je regardai le capitaine Nemo avec un certain tonnement, et je lui rpondis : " Je comprends parfaitement, monsieur, que vos lets fournissent dexcellents poissons votre table ; je comprends moins que vous poursuiviez le gibier aquatique dans vos forts sous-marines ; mais je ne comprends plus du tout quune parcelle de viande, si petite quelle soit, gure dans votre menu. - Aussi, monsieur, me rpondit le capitaine Nemo, ne fais-je jamais usage de la chair des animaux terrestres. - Ceci, cependant, repris-je, en dsignant un plat o restaient encore quelques tranches de let. - Ce que vous croyez tre de la viande, monsieur le professeur, nest autre chose que du let de tortue de mer. Voici galement quelques foies de dauphin que vous prendriez pour un ragot de porc. Mon cuisinier est un habile prparateur, qui excelle conserver ces produits varis de lOcan. Gotez tous ces mets. Voici 77

une conserve dholoturies quun Malais dclarerait sans rivale au monde, voil une crme dont le lait a t fourni par la mamelle des ctacs, et le sucre par les grands fucus de la mer du Nord, et enn, permettez-moi de vous offrir des contures danmones qui valent celles des fruits les plus savoureux. " Et je gotais, plutt en curieux quen gourmet, tandis que le capitaine Nemo menchantait par ses invraisemblables rcits. " Mais cette mer, monsieur Aronnax, me dit-il, cette nourrice prodigieuse, inpuisable, elle ne me nourrit pas seulement ; elle me vtit encore. Ces toffes qui vous couvrent sont tisses avec le byssus de certains coquillages ; elles sont teintes avec la pourpre des anciens et nuances de couleurs violettes que jextrais des aplysis de la Mditerrane. Les parfums que vous trouverez sur la toilette de votre cabine sont le produit de la distillation des plantes marines. Votre lit est fait du plus doux zostre de lOcan. Votre plume sera un fanon de baleine, votre encre la liqueur scrte par la seiche ou lencornet. Tout me vient maintenant de la mer comme tout lui retournera un jour ! - Vous aimez la mer, capitaine. - Oui ! je laime ! La mer est tout ! Elle couvre les sept diximes du globe terrestre. Son soufe est pur et sain. Cest limmense dsert o lhomme nest jamais seul, car il sent frmir la vie ses cts. La mer nest que le vhicule dune surnaturelle et prodigieuse existence ; elle nest que mouvement et amour ; cest linni vivant, comme la dit un de vos potes. Et en effet, monsieur le professeur, la nature sy manifeste par ses trois rgnes, minral, vgtal, animal. Ce dernier y est largement reprsent par les quatre groupes des zoophytes, par trois classes des articuls, par cinq classes des mollusques, par trois classes des vertbrs, les mammifres, les reptiles et ces innombrables lgions de poissons, ordre inni danimaux qui compte plus de treize mille espces, dont un dixime seulement appartient leau douce. La mer est le vaste rservoir de la nature. Cest par la mer que le globe a pour ainsi dire commenc, et qui sait sil ne nira pas par elle ! L est la suprme tranquillit. La mer nappartient pas aux despotes. A sa surface, ils peuvent encore exercer des droits iniques, sy battre, sy dvorer, y transporter toutes les horreurs terrestres. Mais trente pieds au-dessous de son niveau, leur pouvoir cesse, leur inuence steint, leur puissance disparat ! Ah ! monsieur, vivez, vivez au sein des mers ! L seulement est lindpendance ! L je ne reconnais pas de matres ! L je suis libre ! "

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Le capitaine Nemo se tut subitement au milieu de cet enthousiasme qui dbordait de lui. Stait-il laiss entraner au-del de sa rserve habituelle ? Avait-il trop parl ? Pendant quelques instants, il se promena, trs agit. Puis, ses nerfs se calmrent, sa physionomie reprit sa froideur accoutume, et, se tournant vers moi : " Maintenant, monsieur le professeur, dit-il, si vous voulez visiter le Nautilus , je suis a vos ordres. " ,

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Le Nautilus

LE NAUTILUS Le capitaine Nemo se leva. Je le suivis. Une double porte, mnage larrire de la salle, souvrit, et jentrai dans une chambre de dimension gale celle que je venais de quitter. Ctait une bibliothque. De hauts meubles en palissandre noir, incrusts de cuivres, supportaient sur leurs larges rayons un grand nombre de livres uniformment relis. Ils suivaient le contour de la salle et se terminaient leur partie infrieure par de vastes divans, capitonns de cuir marron, qui offraient les courbes les plus confortables. De lgers pupitres mobiles, en scartant ou se rapprochant volont, permettaient dy poser le livre en lecture. Au centre se dressait une vaste table, couverte de brochures, entre lesquelles apparaissaient quelques journaux dj vieux. La lumire lectrique inondait tout cet harmonieux ensemble, et tombait de quatre globes dpolis demi engags dans les volutes du plafond. Je regardais avec une admiration relle cette salle si ingnieusement amnage, et je ne pouvais en croire mes yeux. " Capitaine Nemo, dis-je mon hte, qui venait de stendre sur un divan, voil une bibliothque qui ferait honneur plus dun palais des continents, et je suis vraiment merveill, quand je songe quelle peut vous suivre au plus profond des mers. - O trouverait-on plus de solitude, plus de silence, monsieur le professeur ? rpondit le capitaine Nemo. Votre cabinet du Musum vous offre-t-il un repos aussi complet ? - Non, monsieur, et je dois ajouter quil est bien pauvre auprs du vtre. Vous possdez la six ou sept mille volumes...

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- Douze mille, monsieur Aronnax. Ce sont les seuls liens qui me rattachent la terre. Mais le monde a ni pour moi le jour o mon Nautilus sest plong pour la premire fois sous les eaux. Ce jour-l, jai achet mes derniers volumes, mes dernires brochures, mes derniers journaux, et depuis lors, je veux croire que lhumanit na plus ni pens, ni crit. Ces livres, monsieur le professeur, sont dailleurs votre disposition, et vous pourrez en user librement. " Je remerciai le capitaine Nemo, et je mapprochai des rayons de la bibliothque. Livres de science, de morale et de littrature, crits en toute langue, y abondaient ; mais je ne vis pas un seul ouvrage dconomie politique ; ils semblaient tre svrement proscrits du bord. Dtail curieux, tous ces livres taient indistinctement classs, en quelque langue quils fussent crits, et ce mlange prouvait que le capitaine du Nautilus devait lire couramment les volumes que sa main prenait au hasard. Parmi ces ouvrages, je remarquai les chefs-duvre des matres anciens et modernes, cest--dire tout ce que lhumanit a produit de plus beau dans lhistoire, la posie, le roman et la science, depuis Homre jusqu Victor Hugo, depuis Xnophon jusqu Michelet, depuis Rabelais jusqu madame Sand. Mais la science, plus particulirement, faisait les frais de cette bibliothque ; les livres de mcanique, de balistique. dhydrographie, de mtorologie, de gographie, de gologie, etc., y tenaient une place non moins importante que les ouvrages dhistoire naturelle, et je compris quils formaient la principale tude du capitaine. Je vis l tout le Humboldt, tout lArago, les travaux de Foucault, dHenry Sainte-Claire Deville, de Chasles, de Milne-Edwards, de Quatrefages, de Tyndall, de Faraday, de Berthelot, de labb Secchi, de Petermann, du commandant Maury, dAgassis etc. Les mmoires de lAcadmie des sciences, les bulletins des diverses socits de gographie, etc., et, en bon rang, les deux volumes qui mavaient peut-tre valu cet accueil relativement charitable du capitaine Nemo. Parmi les uvres de Joseph Bertrand, son livre intitul les Fondateurs de lAstronomie me donna mme une date certaine ; et comme je savais quil avait paru dans le courant de 1865, je pus en conclure que linstallation du Nautilus ne remontait pas une poque postrieure. Ainsi donc, depuis trois ans, au plus, le capitaine Nemo avait commenc son existence sous-marine. Jesprai, dailleurs, que des ouvrages plus rcents encore me permettraient de xer exactement cette poque ; mais javais le temps de faire cette recherche, et je ne voulus pas retarder davantage notre promenade travers les merveilles du Nautilus. " Monsieur, dis-je au capitaine, je vous remercie davoir mis cette bibliothque ma disposition. Il y a l des trsors de science, et jen proterai. 81

- Cette salle nest pas seulement une bibliothque, dit le capitaine Nemo, cest aussi un fumoir. - Un fumoir ? mcriai-je. On fume donc bord ? - Sans doute. - Alors, monsieur, je suis forc de croire que vous avez conserv des relations avec La Havane. - Aucune, rpondit le capitaine. Acceptez ce cigare, monsieur Aronnax, et, bien quil ne vienne pas de La Havane, vous en serez content, si vous tes connaisseur. " Je pris le cigare qui mtait offert, et dont la forme rappelait celle du londrs ; mais il semblait fabriqu avec des feuilles dor. Je lallumai un petit brasero que supportait un lgant pied de bronze, et jaspirai ses premires bouffes avec la volupt dun amateur qui na pas fum depuis deux jours. " Cest excellent, dis-je, mais ce nest pas du tabac. - Non, rpondit le capitaine, ce tabac ne vient ni de La Havane ni de lOrient. Cest une sorte dalgue, riche en nicotine, que la mer me fournit, non sans quelque parcimonie. Regrettez-vous les londrs, monsieur ? - Capitaine, je les mprise partir de ce jour. - Fumez donc votre fantaisie, et sans discuter lorigine de ces cigares. Aucune rgie ne les a contrls, mais ils nen sont pas moins bons, jimagine. - Au contraire. " A ce moment le capitaine Nemo ouvrit une porte qui faisait face celle par laquelle jtais entr dans la bibliothque, et je passai dans un salon immense et splendidement clair.

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Ctait un vaste quadrilatre, pans coups, long de dix mtres, large de six, haut de cinq. Un plafond lumineux, dcor de lgres arabesques, distribuait un jour clair et doux sur toutes les merveilles entasses dans ce muse. Car, ctait rellement un muse dans lequel une main intelligente et prodigue avait runi tous les trsors de la nature et de lart, avec ce ple-mle artiste qui distingue un atelier de peintre. Une trentaine de tableaux de matres, cadres uniformes, spars par dtincelantes panoplies, ornaient les parois tendues de tapisseries dun dessin svre. Je vis l des toiles de la plus haute valeur, et que, pour la plupart, javais admires dans les collections particulires de lEurope et aux expositions de peinture. Les diverses coles des matres anciens taient reprsentes par une madone de Raphal, une vierge de Lonard de Vinci, une nymphe du Corrge, une femme du Titien, une adoration de Vronse, une assomption de Murillo, un portrait dHolbein, un moine de Vlasquez, un martyr de Ribeira, une kermesse de Rubens, deux paysages amands de Tniers, trois petits tableaux de genre de Grard Dow, de Metsu, de Paul Potter, deux toiles de Gricault et de Prudhon, quelques marines de Backuysen et de Vernet. Parmi les uvres de la peinture moderne, apparaissaient des tableaux signs Delacroix, Ingres, Decamps, Troyon, Meissonnier, Daubigny, etc., et quelques admirables rductions de statues de marbre ou de bronze, daprs les plus beaux modles de lantiquit, se dressaient sur leurs pidestaux dans les angles de ce magnique muse. Cet tat de stupfaction que mavait prdit le commandant du Nautilus commenait dj semparer de mon esprit. " Monsieur le professeur, dit alors cet homme trange, vous excuserez le sansgne avec lequel je vous reois, et le dsordre qui rgne dans ce salon. - Monsieur, rpondis-je, sans chercher savoir qui vous tes, mest-il permis de reconnatre en vous un artiste ? - Un amateur, tout au plus, monsieur. Jaimais autrefois collectionner ces belles uvres cres par la main de lhomme. Jtais un chercheur avide, un fureteur infatigable, et jai pu runir quelques objets dun haut prix. Ce sont mes derniers souvenirs de cette terre qui est morte pour moi. A mes yeux, vos artistes modernes ne sont dj plus que des anciens ; ils ont deux ou trois mille ans dexistence, et je les confonds dans mon esprit. Les matres nont pas dge. - Et ces musiciens ? dis-je, en montrant des partitions de Weber, de Rossini, de Mozart, de Beethoven, dHaydn, de Meyerbeer, dHerold, de Wagner, dAuber, de 83

Gounod, et nombre dautres, parses sur un pianoorgue de grand modle qui occupait un des panneaux du salon. - Ces musiciens, me rpondit le capitaine Nemo, ce sont des contemporains dOrphe, car les diffrences chronologiques seffacent dans la mmoire des morts - et je suis mort, monsieur le professeur, aussi bien mort que ceux de vos amis qui reposent six pieds sous terre ! " Le capitaine Nemo se tut et sembla perdu dans une rverie profonde. Je le considrais avec une vive motion, analysant en silence les trangets de sa physionomie. Accoud sur langle dune prcieuse table de mosaque, il ne me voyait plus, il oubliait ma prsence. Je respectai ce recueillement, et je continuai de passer en revue les curiosits qui enrichissaient ce salon. Auprs des uvres de lart, les rarets naturelles tenaient une place trs importante. Elles consistaient principalement en plantes, en coquilles et autres productions de lOcan, qui devaient tre les trouvailles personnelles du capitaine Nemo. Au milieu du salon, un jet deau, lectriquement clair, retombait dans une vasque faite dun seul tridacne. Cette coquille, fournie par le plus grand des mollusques acphales, mesurait sur ses bords, dlicatement festonns, une circonfrence de six mtres environ ; elle dpassait donc en grandeur ces beaux tridacnes qui furent donns Franois 1er par la Rpublique de Venise, et dont lglise Saint-Sulpice, Paris, a fait deux bnitiers gigantesques. Autour de cette vasque, sous dlgantes vitrines xes par des armatures de cuivre, taient classs et tiquets les plus prcieux produits de la mer qui eussent jamais t livrs aux regards dun naturaliste. On conoit ma joie de professeur. Lembranchement des zoophytes offrait de trs curieux spcimens de ses deux groupes des polypes et des chinodermes. Dans le premier groupe, des tubipores, des gorgones disposes en ventail, des ponges douces de Syrie, des isis des Molluques, des pennatules, une virgulaire admirable des mers de Norvge, des ombellulaires varies, des alcyonnaires, toute une srie de ces madrpores que mon matre Milne-Edwards a si sagacement classs en sections, et parmi lesquels je remarquai dadorables abellines, des oculines de lle Bourbon, le " char de Neptune " des Antilles, de superbes varits de coraux, enn toutes les espces de ces curieux polypiers dont lassemblage forme des les entires qui deviendront 84

un jour des continents. Dans les chinodermes, remarquables par leur enveloppe pineuse, les astries, les toiles de mer, les pantacrines, les comatules, les astrophons, les oursins, les holoturies, etc., reprsentaient la collection complte des individus de ce groupe. Un conchyliologue un peu nerveux se serait pm certainement devant dautres vitrines plus nombreuses o taient classs les chantillons de lembranchement des mollusques. Je vis l une collection dune valeur inestimable, et que le temps me manquerait dcrire tout entire. Parmi ces produits, je citerai, pour mmoire seulement, - llgant marteau royal de lOcan indien dont les rgulires taches blanches ressortaient vivement sur un fond rouge et brun, - un spondyle imprial, aux vives couleurs, tout hriss dpines, rare spcimen dans les musums europens, et dont jestimai la valeur vingt mille francs, un marteau commun des mers de la Nouvelle-Hollande, quon se procure difcilement, - des buccardes exotiques du Sngal, fragiles coquilles blanches doubles valves, quun soufe et dissipes comme une bulle de savon, - plusieurs varits des arrosoirs de Java, sortes de tubes calcaires bords de replis foliacs, et trs disputs par les amateurs, - toute une srie de troques, les uns jaune verdtre, pchs dans les mers dAmrique, les autres dun brun roux, amis des eaux de la Nouvelle-Hollande, ceux-ci, venus du golfe du Mexique, et remarquables par leur coquille imbrique, ceux-l, des stellaires trouvs dans les mers australes, et enn, le plus rare de tous, le magnique peron de la Nouvelle-Zlande ; - puis, dadmirables tellines sulfures, de prcieuses espces de cythres et de Vnus, le cadran treilliss des ctes de Tranquebar, le sabot marbr nacre resplendissante, les perroquets verts des mers de Chine, le cne presque inconnu du genre Coenodulli, toutes les varits de porcelaines qui servent de monnaie dans lInde et en Afrique, la " Gloire de la Mer ", la plus prcieuse coquille des Indes orientales ; - enn des littorines, des dauphinules, des turritelles des janthines, des ovules, des volutes, des olives, des mitres, des casques, des pourpres, des buccins, des harpes, des rochers, des tritons, des crites, des fuseaux, des strombes, des pterocres, des patelles, des hyales, des clodores, coquillages dlicats et fragiles, que la science a baptiss de ses noms les plus charmants. A part, et dans des compartiments spciaux, se droulaient des chapelets de perles de la plus grande beaut, que la lumire lectrique piquait de pointes de feu, des perles roses, arraches aux pinnes marines de la mer Rouge, des perles vertes de lhaliotyde iris, des perles jaunes, bleues, noires. curieux produits des divers mollusques de tous les ocans et de certaines moules des cours deau du Nord, enn plusieurs chantillons dun prix inapprciable qui avaient t distills par les pintadines les plus rares. Quelques-unes de ces perles surpassaient en 85

grosseur un uf de pigeon ; elles valaient, et au-del, celle que le voyageur Tavernier vendit trois millions au shah de Perse, et primaient cette autre perle de liman de Mascate, que je croyais sans rivale au monde. Ainsi donc, chiffrer la valeur de cette collection tait, pour ainsi dire, impossible. Le capitaine Nemo avait d dpenser des millions pour acqurir ces chantillons divers, et je me demandais quelle source il puisait pour satisfaire ainsi ses fantaisies de collectionneur, quand je fus interrompu par ces mots : " Vous examinez mes coquilles, monsieur le professeur. En effet, elles peuvent intresser un naturaliste ; mais, pour moi, elles ont un charme de plus, car je les ai toutes recueillies de ma main, et il nest pas une mer du globe qui ait chapp mes recherches. - Je comprends, capitaine, je comprends cette joie de se promener au milieu de telles richesses. Vous tes de ceux qui ont fait eux-mmes leur trsor. Aucun musum de lEurope ne possde une semblable collection des produits de lOcan. Mais si jpuise mon admiration pour elle, que me restera-t-il pour le navire qui les porte ! Je ne veux point pntrer des secrets qui sont les vtres ! Cependant, javoue que ce Nautilus, la force motrice quil renferme en lui, les appareils qui permettent de le manuvrer, lagent si puissant qui lanime, tout cela excite au plus haut point ma curiosit. Je vois suspendus aux murs de ce salon des instruments dont la destination mest inconnue. Puis-je savoir ?... - Monsieur Aronnax, me rpondit le capitaine Nemo, je vous ai dit que vous seriez libre mon bord, et par consquent, aucune partie du Nautilus ne vous est interdite. Vous pouvez donc le visiter en dtail et je me ferai un plaisir dtre votre cicrone. - Je ne sais comment vous remercier, monsieur, mais je nabuserai pas de votre complaisance. Je vous demanderai seulement quel usage sont destins ces instruments de physique... - Monsieur le professeur, ces mmes instruments se trouvent dans ma chambre, et cest l que jaurai le plaisir de vous expliquer leur emploi. Mais auparavant, venez visiter la cabine qui vous est rserve. Il faut que vous sachiez comment vous serez install bord du Nautilus. " Je suivis le capitaine Nemo, qui, par une des portes perces chaque pan coup du salon, me t rentrer dans les coursives du navire. Il me conduisit vers lavant, et l je trouvai, non pas une cabine, mais 86

une chambre lgante, avec lit, toilette et divers autres meubles. Je ne pus que remercier mon hte. " Votre chambre est contigu la mienne, me dit-il, en ouvrant une porte, et la mienne donne sur le salon que nous venons de quitter. " Jentrai dans la chambre du capitaine. Elle avait un aspect svre, presque cnobitique. Une couchette de fer, une table de travail, quelques meubles de toilette. Le tout clair par un demi-jour. Rien de confortable. Le strict ncessaire, seulement. Le capitaine Nemo me montra un sige. " Veuillez vous asseoir ", me dit-il. Je massis, et il prit la parole en ces termes :

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Tout par llectricit

TOUT PAR LLECTRICIT " Monsieur, dit le capitaine Nemo, me montrant les instruments suspendus aux parois de sa chambre, voici les appareils exigs par la navigation du Nautilus. Ici comme dans le salon, je les ai toujours sous les yeux, et ils mindiquent ma situation et ma direction exacte au milieu de lOcan. Les uns vous sont connus, tels que le thermomtre qui donne la temprature intrieure du Nautilus ; le baromtre, qui pse le poids de lair et prdit les changements de temps ; lhygromtre, qui marque le degr de scheresse de latmosphre ; le storm-glass, dont le mlange, en se dcomposant, annonce larrive des temptes ; la boussole, qui dirige ma route ; le sextant, qui par la hauteur du soleil mapprend ma latitude ; les chronomtres, qui me permettent de calculer ma longitude ; et enn des lunettes de jour et de nuit, qui me servent scruter tous les points de lhorizon, quand le Nautilus est remont la surface des ots. - Ce sont les instruments habituels au navigateur, rpondis-je, et jen connais lusage. Mais en voici dautres qui rpondent sans doute aux exigences particulires du Nautilus. Ce cadran que japerois et que parcourt une aiguille mobile, nest-ce pas un manomtre ? - Cest un manomtre, en effet. Mis en communication avec leau dont il indique la pression extrieure, il me donne par l mme la profondeur laquelle se maintient mon appareil. - Et ces sondes dune nouvelle espce ? - Ce sont des sondes thermomtriques qui rapportent la temprature des diverses couches deau. - Et ces autres instruments dont je ne devine pas lemploi ? 88

- Ici, monsieur le professeur, je dois vous donner quelques explications, dit le capitaine Nemo. Veuillez donc mcouter. " Il garda le silence pendant quelques instants, puis il dit : " Il est un agent puissant, obissant, rapide, facile, qui se plie tous les usages et qui rgne en matre mon bord. Tout se fait par lui. Il mclaire, il mchauffe, il est lme de mes appareils mcaniques. Cet agent, cest llectricit. - Llectricit ! mcriai-je assez surpris. - Oui, monsieur. - Cependant, capitaine, vous possdez une extrme rapidit de mouvements qui saccorde mal avec le pouvoir de llectricit. Jusquici, sa puissance dynamique est reste trs restreinte et na pu produire que de petites forces ! - Monsieur le professeur, rpondit le capitaine Nemo, mon lectricit nest pas celle de tout le monde, et cest l tout ce que vous me permettrez de vous en dire. - Je ninsisterai pas. monsieur, et je me contenterai dtre trs tonn dun tel rsultat. Une seule question, cependant, laquelle vous ne rpondrez pas si elle est indiscrte. Les lments que vous employez pour produire ce merveilleux agent doivent suser vite. Le zinc, par exemple, comment le remplacez-vous, puisque vous navez plus aucune communication avec la terre ? - Votre question aura sa rponse, rpondit le capitaine Nemo. Je vous dirai, dabord, quil existe au fond des mers des mines de zinc, de fer, dargent, dor, dont lexploitation serait trs certainement praticable. Mais je nai rien emprunt ces mtaux de la terre, et jai voulu ne demander qu la mer elle-mme les moyens de produire mon lectricit. - A la mer ? - Oui, monsieur le professeur, et les moyens ne me manquaient pas. Jaurais pu, en effet, en tablissant un circuit entre des ls plongs diffrentes profondeurs, obtenir llectricit par la diversit de tempratures quils prouvaient ; mais jai prfr employer un systme plus pratique. 89

- Et lequel ? - Vous connaissez la composition de leau de mer. Sur mille grammes on trouve quatre-vingt-seize centimes et demi deau, et deux centimes deux tiers environ de chlorure de sodium ; puis. en petite quantit, des chlorures de magnsium et de potassium, du bromure de magnsium, du sulfate de magnsie, du sulfate et du carbonate de chaux. Vous voyez donc que le chlorure de sodium sy rencontre dans une proportion notable. Or, cest ce sodium que jextrais de leau de mer et dont je compose mes lments. - Le sodium ? - Oui, monsieur. Mlang avec le mercure, il forme un amalgame qui tient lieu du zinc dans les lments Bunzen. Le mercure ne suse jamais. Le sodium seul se consomme, et la mer me le fournit elle-mme. Je vous dirai, en outre, que les piles au sodium doivent tre considres comme les plus nergiques, et que leur force lectromotrice est double de celle des piles au zinc. - Je comprends bien, capitaine, lexcellence du sodium dans les conditions o vous vous trouvez. La mer le contient. Bien. Mais il faut encore le fabriquer, lextraire en un mot. Et comment faites-vous ? Vos piles pourraient videmment servir cette extraction ; mais, si je ne me trompe, la dpense du sodium ncessite par les appareils lectriques dpasserait la quantit extraite. Il arriverait donc que vous en consommeriez pour le produire plus que vous nen produiriez ! - Aussi, monsieur le professeur, je ne lextrais pas par la pile, et jemploie tout simplement la chaleur du charbon de terre. - De terre ? dis-je en insistant. - Disons le charbon de mer, si vous voulez, rpondit le capitaine Nemo. - Et vous pouvez exploiter des mines sous-marines de houille ? - Monsieur Aronnax, vous me verrez luvre. Je ne vous demande quun peu de patience, puisque vous avez le temps dtre patient. Rappelez-vous seulement ceci : je dois tout lOcan ; il produit llectricit, et llectricit donne au Nautilus la chaleur, la lumire, le mouvement, la vie en un mot. 90

- Mais non pas lair que vous respirez ? - Oh ! je pourrais fabriquer lair ncessaire ma consommation, mais cest inutile puisque je remonte la surface de la mer, quand il me plat. Cependant, si llectricit ne me fournit pas lair respirable, elle manuvre, du moins, des pompes puissantes qui lemmagasinent dans des rservoirs spciaux, ce qui me permet de prolonger, au besoin, et aussi longtemps que je le veux, mon sjour dans les couches profondes. - Capitaine, rpondis-je, je me contente dadmirer. Vous avez videmment trouv ce que les hommes trouveront sans doute un jour, la vritable puissance dynamique de llectricit. - Je ne sais sils la trouveront, rpondit froidement le capitaine Nemo. Quoi quil en soit, vous connaissez dj la premire application que jai faite de ce prcieux agent. Cest lui qui nous claire avec une galit, une continuit que na pas la lumire du soleil. Maintenant, regardez cette horloge ; elle est lectrique, et marche avec une rgularit qui de celle des meilleurs chronomtres. Je lai divise en vingt-quatre heures, comme les horloges italiennes, car pour moi, il nexiste ni nuit, ni jour, ni soleil, ni lune, mais seulement cette lumire factice que jentrane jusquau fond des mers ! Voyez, en ce moment, il est dix heures du matin. - Parfaitement. - Autre application de llectricit. Ce cadran, suspendu devant nos yeux, sert indiquer la vitesse du Nautilus. Un l lectrique le met en communication avec lhlice du loch, et son aiguille mindique la marche relle de lappareil. Et, tenez, en ce moment, nous lons avec une vitesse modre de quinze milles lheure. - Cest merveilleux, rpondis-je, et je vois bien, capitaine, que vous avez eu raison demployer cet agent, qui est destin remplacer le vent, leau et la vapeur. - Nous navons pas ni, monsieur Aronnax, dit le capitaine Nemo en se levant, et si vous voulez me suivre, nous visiterons larrire du Nautilus. " En effet, je connaissais dj toute la partie antrieure de ce bateau sous-marin, dont voici la division exacte, en allant du centre lperon : la salle manger de cinq mtres, spare de la bibliothque par une cloison tanche, cest--dire ne pouvant tre pntre par leau, la bibliothque de cinq mtres, le grand salon de 91

dix mtres, spar de la chambre du capitaine par une seconde cloison tanche, ladite chambre du capitaine de cinq mtres, la mienne de deux mtres cinquante, et enn un rservoir dair de sept mtres cinquante, qui stendait jusqu ltrave. Total, trente-cinq mtres de longueur. Les cloisons tanches taient perces de portes qui se fermaient hermtiquement au moyen dobturateurs en caoutchouc, et elles assuraient toute scurit bord du Nautilus, au cas o une voie deau se ft dclare. Je suivis le capitaine Nemo. travers les coursives situes en abord, et jarrivai au centre du navire. L, se trouvait une sorte de puits qui souvrait entre deux cloisons tanches. Une chelle de fer, cramponne la paroi, conduisait son extrmit suprieure. Je demandai au capitaine quel usage servait cette chelle. " Elle aboutit au canot, rpondit-il. - Quoi ! vous avez un canot ? rpliquai-je, assez tonn. - Sans doute. Une excellente embarcation, lgre et insubmersible, qui sert la promenade et la pche. - Mais alors, quand vous voulez vous embarquer, vous tes forc de revenir la surface de la mer ? - Aucunement. Ce canot adhre la partie suprieure de la coque du Nautilus, et occupe une cavit dispose pour le recevoir. Il est entirement pont, absolument tanche, et retenu par de solides boulons. Cette chelle conduit un trou dhomme perc dans la coque du Nautilus, qui correspond un trou pareil perc dans le anc du canot. Cest par cette double ouverture que je mintroduis dans lembarcation. On referme lune, celle du Nautilus ; je referme lautre, celle du canot, au moyen de vis de pression ; je largue les boulons, et lembarcation remonte avec une prodigieuse rapidit la surface de la mer. Jouvre alors le panneau du pont, soigneusement clos jusque-l, je mte, je hisse ma voile ou je prends mes avirons, et je me promne. - Mais comment revenez-vous bord ? - Je ne reviens pas, monsieur Aronnax, cest le Nautilus qui revient. - A vos ordres ! 92

- A mes ordres. Un l lectrique me rattache lui. Je lance un tlgramme, et cela suft. - En effet, dis-je, gris par ces merveilles, rien nest plus simple ! " Aprs avoir dpass la cage de lescalier qui aboutissait la plate-forme, je vis une cabine longue de deux mtres, dans laquelle Conseil et Ned Land, enchants de leur repas, soccupaient le dvorer belles dents. Puis, une porte souvrit sur la cuisine longue de trois mtres, situe entre les vastes cambuses du bord. L, llectricit, plus nergique et plus obissante que le gaz lui-mme, faisait tous les frais de la cuisson. Les ls, arrivant sous les fourneaux, communiquaient des ponges de platine une chaleur qui se distribuait et se maintenait rgulirement. Elle chauffait galement des appareils distillatoires qui, par la vaporisation, fournissaient une excellente eau potable. Auprs de cette cuisine souvrait une salle de bains, confortablement dispose, et dont les robinets fournissaient leau froide ou leau chaude, volont. A la cuisine succdait le poste de lquipage, long de cinq mtres. Mais la porte en tait ferme, et je ne pus voir son amnagement, qui met peut-tre x sur le nombre dhommes ncessit par la manuvre du Nautilus. Au fond slevait une quatrime cloison tanche qui sparait ce poste de la chambre des machines. Une porte souvrit, et je me trouvai dans ce compartiment o le capitaine Nemo - ingnieur de premier ordre, coup sr - avait dispos ses appareils de locomotion. Cette chambre des machines, nettement claire, ne mesurait pas moins de vingt mtres en longueur. Elle tait naturellement divise en deux parties ; la premire renfermait les lments qui produisaient llectricit. et la seconde, le mcanisme qui transmettait le mouvement lhlice. Je fus surpris, tout dabord, de lodeur sui generis qui emplissait ce compartiment. Le capitaine Nemo saperut de mon impression. " Ce sont, me dit-il, quelques dgagements de gaz, produits par lemploi du sodium ; mais ce nest quun lger inconvnient. Tous les matins, dailleurs, nous purions le navire en le ventilant grand air. "

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Cependant, jexaminais avec un intrt facile concevoir la machine du Nautilus. " Vous le voyez, me dit le capitaine Nemo, jemploie des lments Bunzen, et non des lments Ruhmkorff. Ceux-ci eussent t impuissants. Les lments Bunzen sont peu nombreux, mais forts et grands, ce qui vaut mieux, exprience faite. Llectricit produite se rend larrire, o elle agit par des lectro-aimants de glande dimension sur un systme particulier de leviers et dengrenages qui transmettent le mouvement larbre de lhlice. Celle-ci. dont le diamtre est de six mtres et le pas de sept mtres cinquante, peut donner jusqu cent vingt tours par seconde. - Et vous obtenez alors ? - Une vitesse de cinquante milles lheure. " Il y avait l un mystre, mais je ninsistai pas pour le connatre. Comment llectricit pouvait-elle agir avec une telle puissance ? O cette force presque illimite prenait-elle son origine ? Etait-ce dans sa tension excessive obtenue par des bobines dune nouvelle sorte ? tait-ce dans sa transmission quun systme de leviers inconnus pouvait accrotre linni ? Cest ce que je ne pouvais comprendre. " Capitaine Nemo, dis-je, je constate les rsultats et je ne cherche pas les expliquer. Jai vu le Nautilus manuvrer devant lAbraham-Lincoln, et je sais quoi men tenir sur sa vitesse. Mais marcher ne suft pas. Il faut voir o lon va ! Il faut pouvoir se diriger droite, gauche, en haut, en bas ! Comment atteignez-vous les grandes profondeurs, o vous trouvez une rsistance croissante qui svalue par des centaines datmosphres ? Comment remontez-vous la surface de lOcan ? Enn, comment vous maintenez-vous dans le milieu qui vous convient ? Suis-je indiscret en vous le demandant ? - Aucunement, monsieur le professeur, me rpondit le capitaine, aprs une lgre hsitation. puisque vous ne devez jamais quitter ce bateau sous-marin. Venez dans le salon. Cest notre vritable cabinet de travail, et l, vous apprendrez tout ce que vous devez savoir sur le Nautilus ! " ,

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Quelques chiffres

QUELQUES CHIFFRES Un instant aprs, nous tions assis sur un divan du salon, le cigare aux lvres. Le capitaine mit sous mes yeux une pure qui donnait les plan, coupe et lvation du Nautilus. Puis il commena sa description en ces termes : " Voici. monsieur Aronnax, les diverses dimensions du bateau qui vous porte. Cest un cylindre trs allong, bouts coniques. Il affecte sensiblement la forme dun cigare, forme dj adopte Londres dans plusieurs constructions du mme genre. La longueur de ce cylindre. de tte en tte, est exactement de soixante-dix mtres, et son bau. sa plus grande largeur, est de huit mtres. Il nest donc pas construit tout fait au dixime comme vos steamers de grande marche, mais ses lignes sont sufsamment longues et sa coule assez prolonge, pour que leau dplace schappe aisment et noppose aucun obstacle a sa marche. " Ces deux dimensions vous permettent dobtenir par un simple calcul la surface et le volume du Nautilus. Sa surface comprend mille onze mtres carrs et quarante-cinq centimes ; son volume, quinze cents mtres cubes et deux diximes - ce qui revient dire quentirement immerg, il dplace ou pse quinze cents mtres cubes ou tonneaux. " Lorsque jai fait les plans de ce navire destin une navigation sous-marine, jai voulu, quen quilibre dans leau il plonget des neuf diximes, et quil merget dun dixime seulement. Par consquent, il ne devait dplacer dans ces conditions que les neuf diximes de son volume, soit treize cent cinquante-six mtres cubes et quarante-huit centimes, cest--dire ne peser que ce mme nombre de tonneaux. Jai donc d ne pas dpasser ce poids en le construisant suivant les dimensions sus-dites.

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" Le Nautilus se compose de deux coques, lune intrieure, lautre extrieure, runies entre elles par des fers en T qui lui donnent une rigidit extrme. En effet, grce cette disposition cellulaire, il rsiste comme un bloc, comme sil tait plein. Son bord ne peut cder ; il adhre par lui-mme et non par le serrage des rivets, et lhomognit de sa construction, due au parfait assemblage des matriaux, lui permet de der les mers les plus violentes. " Ces deux coques sont fabriques en tle dacier dont la densit par rapport leau est de sept, huit diximes. La premire na pas moins de cinq centimtres dpaisseur, et pse trois cent quatre-vingt-quatorze tonneaux quatre-vingt-seize centimes. La seconde enveloppe, la quille, haute de cinquante centimtres et large de vingt-cinq, pesant, elle seule, soixante-deux tonneaux, la machine, le lest, les divers accessoires et amnagements, les cloisons et les trsillons intrieurs, ont un poids de neuf cent soixante et un tonneaux soixante-deux centimes, qui, ajouts aux trois cent quatre-vingt-quatorze tonneaux et quatre-vingtseize centimes, forment le total exig de treize cent cinquante-six tonneaux et quarante-huit centimes. Est-ce entendu ? - Cest entendu, rpondis-je. - Donc, reprit le capitaine, lorsque le Nautilus se trouve ot dans ces conditions, il merge dun dixime. Or, si jai dispos des rservoirs dune capacit gale ce dixime, soit dune contenance de cent cinquante tonneaux et soixante-douze centimes, et si je les remplis deau, le bateau dplaant alors quinze cent sept tonneaux, ou les pesant, sera compltement immerg. Cest ce qui arrive, monsieur le professeur. Ces rservoirs existent en abord dans les parties infrieures du Nautilus. Jouvre des robinets, ils se remplissent, et le bateau senfonant vient afeurer la surface de leau. - Bien, capitaine, mais nous arrivons alors la vritable difcult. Que vous puissiez afeurer la surface de lOcan, je le comprends. Mais plus bas, en plongeant au-dessous de cette surface, votre appareil sous-marin ne va-t-il pas rencontrer une pression et par consquent subir une pousse de bas en haut qui doit tre value une atmosphre par trente pieds deau, soit environ un kilogramme par centimtre carr ? - Parfaitement, monsieur. 96

- Donc, moins que vous ne remplissiez le Nautilus en entier, je ne vois pas comment vous pouvez lentraner au sein des masses liquides. - Monsieur le professeur, rpondit le capitaine Nemo, il ne faut pas confondre la statique avec la dynamique, sans quoi lon sexpose de graves erreurs. Il y a trs peu de travail dpenser pour atteindre les basses rgions de lOcan, car les corps ont une tendance devenir "fondriers". Suivez mon raisonnement. - Je vous coute, capitaine. - Lorsque jai voulu dterminer laccroissement de poids quil faut donner au Nautilus pour limmerger, je nai eu me proccuper que de la rduction du volume que leau de mer prouve mesure que ses couches deviennent de plus en plus profondes. - Cest vident, rpondis-je. - Or, si leau nest pas absolument incompressible, elle est, du moins, trs peu compressible. En effet, daprs les calculs les plus rcents, cette rduction nest que de quatre cent trente-six dix millionimes par atmosphre, ou par chaque trente pieds de profondeur. Sagit-il daller mille mtres, je tiens compte alors de la rduction du volume sous une pression quivalente celle dune colonne deau de mille mtres, cest--dire sous une pression de cent atmosphres. Cette rduction sera alors de quatre cent trente-six cent millimes. Je devrai donc accrotre le poids de faon peser quinze cent treize tonneaux soixante-dix-sept centimes, au lieu de quinze cent sept tonneaux deux diximes. Laugmentation ne sera consquemment que de six tonneaux cinquante-sept centimes. - Seulement ? - Seulement, monsieur Aronnax, et le calcul est facile vrier. Or, jai des rservoirs supplmentaires capables dembarquer cent tonneaux. Je puis donc descendre des profondeurs considrables. Lorsque je veux remonter la surface et lafeurer, il me suft de chasser cette eau, et de vider entirement tous les rservoirs, si je dsire que le Nautilus merge du dixime de sa capacit totale. " A ces raisonnements appuys sur des chiffres, je navais rien objecter.

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" Jadmets vos calculs, capitaine, rpondis-je, et jaurais mauvaise grce les contester, puisque lexprience leur donne raison chaque jour. Mais je pressens actuellement en prsence une difcult relle. - Laquelle, monsieur ? - Lorsque vous tes par mille mtres de profondeur, les parois du Nautilus supportent une pression de cent atmosphres. Si donc, ce moment, vous voulez vider les rservoirs supplmentaires pour allger votre bateau et remonter la surface, il faut que les pompes vainquent cette pression de cent atmosphres, qui est de cent kilogrammes par centimtre carr. De l une puissance... - Que llectricit seule pouvait me donner, se hta de dire le capitaine Nemo. Je vous rpte, monsieur, que le pouvoir dynamique de mes machines est peu prs inni. Les pompes du Nautilus ont une force prodigieuse, et vous avez d le voir, quand leurs colonnes deau se sont prcipites comme un torrent sur lAbrahamLincoln. Dailleurs, je ne me sers des rservoirs supplmentaires que pour atteindre des profondeurs moyennes de quinze cent deux mille mtres, et cela dans le but de mnager mes appareils. Aussi, lorsque la fantaisie me prend de visiter les profondeurs de lOcan deux ou trois lieues au-dessous de sa surface, jemploie des manuvres plus longues, mais non moins infaillibles. - Lesquelles, capitaine ? demandai-je. - Ceci mamne naturellement vous dire comment se manuvre le Nautilus. - Je suis impatient de lapprendre. - Pour gouverner ce bateau sur tribord, sur bbord, pour voluer, en un mot, suivant un plan horizontal, je me sers dun gouvernail ordinaire large safran, x sur larrire de ltambot, et quune roue et des palans font agir. Mais je puis aussi mouvoir le Nautilus de bas en haut et de haut en bas, dans un plan vertical, au moyen de deux plans inclins, attachs ses ancs sur son centre de ottaison, plans mobiles, aptes prendre toutes les positions, et qui se manuvrent de lintrieur au moyen de leviers puissants. Ces plans sont-ils maintenus parallles au bateau, celui-ci se meut horizontalement. Sont-ils inclins, le Nautilus, suivant la disposition de cette inclinaison et sous la pousse de son hlice, ou senfonce suivant une diagonale aussi allonge quil me convient, ou remonte suivant cette diagonale. Et mme, si je veux revenir plus rapidement la surface, jembraye lhlice, 98

et la pression des eaux fait remonter verticalement le Nautilus comme un ballon qui, gon dhydrogne, slve rapidement dans les airs. - Bravo ! capitaine, mcriais-je. Mais comment le timonier peut-il suivre la route que vous lui donnez au milieu des eaux ? - Le timonier est plac dans une cage vitre, qui fait saillie la partie suprieure de la coque du Nautilus, et que garnissent des verres lenticulaires. - Des verres capables de rsister de telles pressions ? - Parfaitement. Le cristal, fragile au choc, offre cependant une rsistance considrable. Dans des expriences de pche la lumire lectrique faites en 1864, au milieu des mers du Nord, on a vu des plaques de cette matire, sous une paisseur de sept millimtres seulement, rsister une pression de seize atmosphres, tout en laissant passer de puissants rayons caloriques qui lui rpartissaient ingalement la chaleur. Or, les verres dont je me sers nont pas moins de vingt et un centimtres leur centre, cest--dire trente fois cette paisseur. - Admis, capitaine Nemo ; mais enn, pour voir, il faut que la lumire chasse les tnbres, et je me demande comment au milieu de lobscurit des eaux... - En arrire de la cage du timonier est plac un puissant recteur lectrique, dont les rayons illuminent la mer un demi-mille de distance. - Ah ! bravo, trois fois bravo ! capitaine. Je mexplique maintenant cette phosphorescence du prtendu narval, qui a tant intrigu les savants ! A ce propos, je vous demanderai si labordage du Nautilus et du Scotia, qui a eu un si grand retentissement, a t le rsultat dune rencontre fortuite ? - Purement fortuite, monsieur. Je naviguais deux mtres au-dessous de la surface des eaux, quand le choc sest produit. Jai dailleurs vu quil navait eu aucun rsultat fcheux. - Aucun, monsieur. Mais quant votre rencontre avec lAbraham-Lincoln ?...

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- Monsieur le professeur, jen suis fch pour lun des meilleurs navires de cette brave marine amricaine mais on mattaquait et jai d me dfendre ! Je me suis content, toutefois, de mettre la frgate hors dtat de me nuire - elle ne sera pas gne de rparer ses avaries au port le plus prochain. - Ah ! commandant, mcriai-je avec conviction, cest vraiment un merveilleux bateau que votre Nautilus ! - Oui, monsieur le professeur, rpondit avec une vritable motion le capitaine Nemo, et je laime comme la chair de ma chair ! Si tout est danger sur un de vos navires soumis aux hasards de lOcan, si sur cette mer, la premire impression est le sentiment de labme, comme la si bien dit le Hollandais Jansen, au-dessous et bord du Nautilus, le cur de lhomme na plus rien redouter. Pas de dformation craindre, car la double coque de ce bateau a la rigidit du fer ; pas de grement que le roulis ou le tangage fatiguent ; pas de voiles que le vent emporte ; pas de chaudires que la vapeur dchire ; pas dincendie redouter, puisque cet appareil est fait de tle et non de bois ; pas de charbon qui spuise, puisque llectricit est son agent mcanique ; pas de rencontre redouter, puisquil est seul naviguer dans les eaux profondes ; pas de tempte braver, puisquil trouve quelques mtres au-dessous des eaux labsolue tranquillit ! Voil, monsieur. Voil le navire par excellence ! Et sil est vrai que lingnieur ait plus de conance dans le btiment que le constructeur, et le constructeur plus que le capitaine lui-mme, comprenez donc avec quel abandon je me e mon Nautilus, puisque jen suis tout la fois le capitaine, le constructeur et lingnieur ! " Le capitaine Nemo parlait avec une loquence entranante. Le feu de son regard, la passion de son geste, le transguraient. Oui ! il aimait son navire comme un pre aime son enfant ! Mais une question, indiscrte peut-tre, se posait naturellement, et je ne pus me retenir de la lui faire. " Vous tes donc ingnieur, capitaine Nemo ? - Oui, monsieur le professeur, me rpondit-il, jai tudi Londres, Paris, New York, du temps que jtais un habitant des continents de la terre. - Mais comment avez-vous pu construire, en secret, cet admirable Nautilus ?

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- Chacun de ses morceaux, monsieur Aronnax, mest arriv dun point diffrent du globe, et sous une destination dguise. Sa quille a t forge au Creusot, son arbre dhlice chez Pen et C, de Londres, les plaques de tle de sa coque chez Leard, de Liverpool, son hlice chez Scott, de Glasgow. Ses rservoirs ont t fabriqus par Cail et Co, de Paris, sa machine par Krupp, en Prusse, son peron dans les ateliers de Motala, en Sude, ses instruments de prcision chez Hart frres, de New York, etc., et chacun de ces fournisseurs a reu mes plans sous des noms divers. - Mais, repris-je, ces morceaux ainsi fabriqus, il a fallu les monter, les ajuster ? - Monsieur le professeur, javais tabli mes ateliers sur un lot dsert, en plein Ocan. L, mes ouvriers cest--dire mes braves compagnons que jai instruits et forms, et moi, nous avons achev notre Nautilus. Puis, lopration termine, le feu a dtruit toute trace de notre passage sur cet lot que jaurais fait sauter, si je lavais pu. - Alors il mest permis de croire que le prix de revient de ce btiment est excessif ? - Monsieur Aronnax, un navire en fer cote onze cent vingt-cinq francs par tonneau. Or, le Nautilus en jauge quinze cents. Il revient donc seize cent quatrevingt-sept mille francs, soit deux millions y compris son amnagement, soit quatre ou cinq millions avec les uvres dart et les collections quil renferme. - Une dernire question, capitaine Nemo. - Faites, monsieur le professeur. - Vous tes donc riche ? - Riche linni, monsieur, et je pourrais, sans me gner, payer les dix milliards de dettes de la France ! " Je regardai xement le bizarre personnage qui me parlait ainsi. Abusait-il de ma crdulit ? Lavenir devait me lapprendre.

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Le Fleuve-Noir

LE FLEUVE NOIR La portion du globe terrestre occupe par les eaux est value trois millions huit cent trente-deux milles cinq cent cinquante-huit myriamtres carrs, soit plus de trente-huit millions dhectares. Cette masse liquide comprend deux milliards deux cent cinquante millions de milles cubes, et formerait une sphre dun diamtre de soixante lieues dont le poids serait de trois quintillions de tonneaux. Et, pour comprendre ce nombre, il faut se dire que le quintillion est au milliard ce que le milliard est lunit, cest--dire quil y a autant de milliards dans un quintillion que dunits dans un milliard. Or, cette masse liquide, cest peu prs la quantit deau que verseraient tous les euves de la terre pendant quarante mille ans. Durant les poques gologiques, la priode du feu succda la priode de leau. LOcan fut dabord universel. Puis, peu peu, dans les temps siluriens, des sommets de montagnes apparurent, des les mergrent, disparurent sous des dluges partiels, se montrrent nouveau, se soudrent. formrent des continents et enn les terres se xrent gographiquement telles que nous les voyons. Le solide avait conquis sur le liquide trente-sept millions six cent cinquante-sept milles carrs, soit douze mille neuf cent seize millions dhectares. La conguration des continents permet de diviser les eaux en cinq grandes parties : lOcan glacial arctique, lOcan glacial antarctique, lOcan indien, lOcan atlantique, lOcan pacique. LOcan pacique stend du nord au sud entre les deux cercles polaires, et de louest a lest entre lAsie et lAmrique sur une tendue de cent quarante-cinq degrs en longitude. Cest la plus tranquille des mers ; ses courants sont larges et lents, ses mares mdiocres, ses pluies abondantes. Tel tait lOcan que ma destine mappelait dabord parcourir dans les plus tranges conditions. 102

" Monsieur le professeur, me dit le capitaine Nemo, nous allons, si vous le voulez bien, relever exactement notre position, et xer le point de dpart de ce voyage. Il est midi moins le quart. Je vais remonter la surface des eaux. " Le capitaine pressa trois fois un timbre lectrique. Les pompes commencrent chasser leau des rservoirs ; laiguille du manomtre marqua par les diffrentes pressions le mouvement ascensionnel du Nautilus, puis elle sarrta. " Nous sommes arrivs ", dit le capitaine. Je me rendis lescalier central qui aboutissait la plate-forme. Je gravis les marches de mtal, et, par les panneaux ouverts, jarrivai sur la partie suprieure du Nautilus. La plate-forme mergeait de quatre-vingts centimtres seulement. Lavant et larrire du Nautilus prsentaient cette disposition fusiforme qui le faisait justement comparer un long cigare. Je remarquai que ses plaques de tles, imbriques lgrement, ressemblaient aux cailles qui revtent le corps des grands reptiles terrestres. Je mexpliquai donc trs naturellement que, malgr les meilleures lunettes, ce bateau et toujours t pris pour un animal marin. Vers le milieu de la plate-forme, le canot, demi-engag dans la coque du navire, formait une lgre extumescence. En avant et en arrire slevaient deux cages de hauteur mdiocre, parois inclines, et en partie fermes par dpais verres lenticulaires : lune destine au timonier qui dirigeait le Nautilus, lautre o brillait le puissant fanal lectrique qui clairait sa route. La mer tait magnique, le ciel pur. A peine si le long vhicule ressentait les larges ondulations de lOcan. Une lgre brise de lest ridait la surface des eaux. Lhorizon, dgag de brumes, se prtait aux meilleures observations. Nous navions rien en vue. Pas un cueil, pas un lot. Plus dAbraham-Lincoln. Limmensit dserte. Le capitaine Nemo, muni de son sextant, prit la hauteur du soleil, qui devait lui donner sa latitude. Il attendit pendant quelques minutes que lastre vint afeurer le bord de lhorizon. Tandis quil observait, pas un de ses muscles ne tressaillait, et linstrument net pas t plus immobile dans une main de marbre.

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" Midi, dit-il. Monsieur le professeur, quand vous voudrez ?... " Je jetai un dernier regard sur cette mer un peu jauntre des atterrages japonais, et je redescendis au grand salon. L, le capitaine t son point et calcula chronomtriquement sa longitude, quil contrla par de prcdentes observations dangle horaires. Puis il me dit : " Monsieur Aronnax, nous sommes par cent trente-sept degrs et quinze minutes de longitude louest... - De quel mridien ? demandai-je vivement, esprant que la rponse du capitaine mindiquerait peut-tre sa nationalit. - Monsieur, me rpondit-il, jai divers chronomtres rgls sur les mridiens de Paris, de Greenwich et de Washington. Mais, en votre honneur je me servirai de celui de Paris. " Cette rponse ne mapprenait rien. Je minclinai, et le commandant reprit : " Trente-sept degrs et quinze minutes de longitude louest du mridien de Paris, et par trente degrs et sept minutes de latitude nord, cest--dire trois cents milles environ des ctes du Japon. Cest aujourdhui 8 novembre, midi, que commence notre voyage dexploration sous les eaux. - Dieu nous garde ! rpondis-je. - Et maintenant, monsieur le professeur, ajouta le capitaine, je vous laisse vos tudes. Jai donn la route lest-nord-est par cinquante mtres de profondeur. Voici des cartes grands points, o vous pourrez la suivre. Le salon est votre disposition, et je vous demande la permission de me retirer. " Le capitaine Nemo me salua. Je restai seul, absorb dans mes penses. Toutes se portaient sur ce commandant du Nautilus. Saurais-je jamais quelle nation appartenait cet homme trange qui se vantait de nappartenir aucune ? Cette haine quil avait voue lhumanit, cette haine qui cherchait peut-tre des vengeances terribles, qui lavait provoque ? Etait-il un de ces savants mconnus, un de ces gnies " auxquels on a fait du chagrin ", suivant lexpression de Conseil, un Galile moderne, ou bien un de ces hommes de science comme lAmricain Maury, 104

dont la carrire a t brise par des rvolutions politiques ? Je ne pouvais encore le dire. Moi que le hasard venait de jeter son bord, moi dont il tenait la vie entre les mains, il maccueillait froidement, mais hospitalirement. Seulement, il navait jamais pris la main que je lui tendais. Il ne mavait jamais tendu la sienne. Une heure entire, je demeurai plong dans ces rexions, cherchant percer ce mystre si intressant pour moi. Puis mes regards se xrent sur le vaste planisphre tal sur la table, et je plaai le doigt sur le point mme o se croisaient la longitude et la latitude observes. La mer a ses euves comme les continents. Ce sont des courants spciaux, reconnaissables leur temprature, leur couleur, et dont le plus remarquable est connu sous le nom de courant du Gulf Stream. La science a dtermin, sur le globe, la direction de cinq courants principaux : un dans lAtlantique nord, un second dans lAtlantique sud, un troisime dans le Pacique nord, un quatrime dans le Pacique sud, et un cinquime dans lOcan indien sud. Il est mme probable quun sixime courant existait autrefois dans lOcan indien nord, lorsque les mers Caspienne et dAral, runies aux grands lacs de lAsie, ne formaient quune seule et mme tendue deau. Or, au point indiqu sur le planisphre, se droulait lun de ces courants, le Kuro-Scivo des Japonais, le Fleuve-Noir, qui, sorti du golfe du Bengale o le chauffent les rayons perpendiculaires du soleil des Tropiques, traverse le dtroit de Malacca, prolonge la cte dAsie, sarrondit dans le Pacique nord jusquaux les Aloutiennes, charriant des troncs de camphriers et autres produits indignes, et tranchant par le pur indigo de ses eaux chaudes avec les ots de lOcan. Cest ce courant que le Nautilus allait parcourir. Je le suivais du regard, je le voyais se perdre dans limmensit du Pacique, et je me sentais entraner avec lui, quand Ned Land et Conseil apparurent la porte du salon. Mes deux braves compagnons restrent ptris la vue des merveilles entasses devant leurs yeux. " O sommes-nous ? o sommes-nous ? scria le Canadien. Au musum de Qubec ? - Sil plat monsieur, rpliqua Conseil, ce serait plutt lhtel du Sommerard !

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- Mes amis, rpondis-je en leur faisant signe dentrer, vous ntes ni au Canada ni en France, mais bien bord du Nautilus, et cinquante mtres au-dessous du niveau de la mer. - Il faut croire monsieur, puisque monsieur lafrme. rpliqua Conseil ; mais franchement, ce salon est fait pour tonner mme un Flamand comme moi. - Etonne-toi, mon ami. et regarde, car, pour un classicateur de ta force. il y a de quoi travailler ici. " Je navais pas besoin dencourager Conseil. Le brave garon, pench sur les vitrines. murmurait dj des mots de la langue des naturalistes : classe des Gastropodes, famille des Buccinodes, genre des Porcelaines, espces des Cyproea Madagascariensis, etc. Pendant ce temps, Ned Land, assez peu conchyliologue, minterrogeait sur mon entrevue avec le capitaine Nemo. Avais-je dcouvert qui il tait, do il venait, o il allait, vers quelles profondeurs il nous entranait ? Enn mille questions auxquelles je navais pas le temps de rpondre. Je lui appris tout ce que je savais, ou plutt, tout ce que je ne savais pas, et je lui demandai ce quil avait entendu ou vu de son ct. " Rien vu, rien entendu ! rpondit le Canadien. Je nai pas mme aperu lquipage de ce bateau. Est-ce que, par hasard, il serait lectrique aussi, lui ? - Electrique ! - Par ma foi ! on serait tent de le croire. Mais vous, monsieur Aronnax, demanda Ned Land, qui avait toujours son ide, vous ne pouvez me dire combien dhommes il y a bord ? Dix, vingt, cinquante, cent ? - Je ne saurais vous rpondre, matre Land. Dailleurs, croyez-moi, abandonnez, pour le moment, cette ide de vous emparer du Nautilus ou de le fuir. Ce bateau est un des chefs-duvre de lindustrie moderne, et je regretterais de ne pas lavoir vu ! Bien des gens accepteraient la situation qui nous est faite, ne ft-ce que pour se promener travers ces merveilles. Ainsi. tenez-vous tranquille, et tchons de voir ce qui se passe autour de nous. 106

- Voir ! scria le harponneur, mais on ne voit rien, on ne verra rien de cette prison de tle ! Nous marchons, nous naviguons en aveugles... " - Ned Land prononait ces derniers mots, quand lobscurit se t subitement, mais une obscurit absolue. Le plafond lumineux steignit, et si rapidement, que mes yeux en prouvrent une impression douloureuse, analogue celle que produit le passage contraire des profondes tnbres la plus clatante lumire. Nous tions rests muets, ne remuant pas, ne sachant quelle surprise, agrable ou dsagrable, nous attendait. Mais un glissement se t entendre. On et dit que des panneaux se manuvraient sur les ancs du Nautilus. " Cest la n de la n ! dit Ned Land. - Ordre des Hydromduses ! " murmura Conseil. Soudain, le jour se t de chaque ct du salon, travers deux ouvertures oblongues. Les masses liquides apparurent vivement claires par les efuences lectriques. Deux plaques de cristal nous sparaient de la mer. Je frmis, dabord, la pense que cette fragile paroi pouvait se briser ; mais de fortes armatures de cuivre la maintenaient et lui donnaient une rsistance presque innie. La mer tait distinctement visible dans un rayon dun mille autour du Nautilus. Quel spectacle ! Quelle plume le pourrait dcrire ! Qui saurait peindre les effets de la lumire travers ces nappes transparentes, et la douceur de ses dgradations successives jusquaux couchs infrieures et suprieures de lOcan ! On connat la diaphanit de la mer. On sait que sa limpidit lemporte sur celle de leau de roche. Les substances minrales et organiques, quelle tient en suspension, accroissent mme sa transparence. Dans certaines parties de lOcan, aux Antilles, cent quarante-cinq mtres deau laissent apercevoir le lit de sable avec une surprenante nettet, et la force de pntration des rayons solaires ne parat sarrter qu une profondeur de trois cents mtres. Mais, dans ce milieu uide que parcourait le Nautilus, lclat lectrique se produisait au sein mme des ondes. Ce ntait plus de leau lumineuse, mais de la lumire liquide. Si lon admet lhypothse dErhemberg, qui croit une illumination phosphorescente des fonds sous-marins, la nature a certainement rserv pour les habitants de la mer lun de ses plus prodigieux spectacles, et jen pouvais juger ici par 107

les mille jeux de cette lumire. De chaque ct, javais une fentre ouverte sur ces abmes inexplors. Lobscurit du salon faisait valoir la clart extrieure, et nous regardions comme si ce pur cristal et t la vitre dun immense aquarium. Le Nautilus ne semblait pas bouger. Cest que les points de repre manquaient. Parfois, cependant, les lignes deau, divises par son peron, laient devant nos regards avec une vitesse excessive. Emerveills, nous tions accouds devant ces vitrines, et nul de nous navait encore rompu ce silence de stupfaction, quand Conseil dit : " Vous vouliez voir. ami Ned, eh bien, vous voyez ! - Curieux ! curieux ! faisait le Canadien - qui oubliant ses colres et ses projets dvasion, subissait une attraction irrsistible - et lon viendrait de plus loin pour admirer ce spectacle ! - Ah ! mcriai-je, je comprends la vie de cet homme ! Il sest fait un monde part qui lui rserve ses plus tonnantes merveilles ! - Mais les poissons ? t observer le Canadien. Je ne vois pas de poissons ! - Que vous importe, ami Ned, rpondit Conseil, puisque vous ne les connaissez pas. - Moi ! un pcheur ! scria Ned Land. Et sur ce sujet, une discussion sleva entre les deux amis, car ils connaissaient les poissons, mais chacun dune faon trs diffrente. Tout le monde sait que les poissons forment la quatrime et dernire classe de lembranchement des vertbrs. On les a trs justement dnis : " des vertbrs circulation double et sang froid, respirant par des branchies et destins vivre dans leau ". Ils composent deux sries distinctes : la srie des poissons osseux. cest--dire ceux dont lpine dorsale est faite de vertbres osseuses, et les poissons cartilagineux. cest--dire ceux dont lpine dorsale est faite de vertbres cartilagineuses.

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Le Canadien connaissait peut-tre cette distinction, mais Conseil en savait bien davantage, et maintenant, li damiti avec Ned. il ne pouvait admettre quil ft moins instruit que lui. Aussi lui dit-il : " Ami Ned, vous tes un tueur de poissons, un trs habile pcheur. Vous avez pris un grand nombre de ces intressants animaux. Mais je gagerais que vous ne savez pas comment on les classe. - Si. rpondit srieusement le harponneur. On les classe en poissons qui se mangent et en poissons qui ne se mangent pas ! - Voil une distinction de gourmand, rpondit Conseil. Mais dites-moi si vous connaissez la diffrence qui existe entre les poissons osseux et les poissons cartilagineux ? - Peut-tre bien, Conseil. - Et la subdivision de ces deux grandes classes ? - Je ne men doute pas, rpondit le Canadien. - Eh bien, ami Ned, coutez et retenez ! Les poissons osseux se subdivisent en six ordres : Primo. Les acanthoptrygiens, dont la mchoire suprieure est complte. mobile. et dont les branchies affectent la forme dun peigne. Cet ordre comprend quinze familles, cest--dire les trois quarts des poissons connus. Type : la perche commune. - Assez bonne manger, rpondit Ned Land. - Secundo, reprit Conseil, les abdominaux, qui ont les nageoires ventrales suspendues sous labdomen et en arrire des pectorales, sans tre attaches aux os de lpaule - ordre qui se divise en cinq familles, et qui comprend la plus grande partie des poissons deau douce. Type : la carpe, le brochet. - Peuh ! t le Canadien avec un certain mpris, des poissons deau douce !

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- Tertio, dit Conseil, les subrachiens, dont les ventrales sont attaches sous les pectorales et immdiatement suspendues aux os de lpaule. Cet ordre contient quatre familles. Type : plies, limandes, turbots, barbues, soles, etc. - Excellent ! excellent ! scriait le harponneur, qui ne voulait considrer les poissons quau point de vue comestible. - Quarto, reprit Conseil, sans se dmonter, les apodes, au corps allong, dpourvus de nageoires ventrales, et revtus dune peau paisse et souvent gluante ordre qui ne comprend quune famille. Type : languille, le gymnote. - Mdiocre ! mdiocre ! rpondit Ned Land. - Quinto, dit Conseil, les lophobranches, qui ont les mchoires compltes et libres, mais dont les branchies sont formes de petites houppes. disposes par paires le long des arcs branchiaux. Cet ordre ne compte quune famille. Type : les hippocampes, les pgases dragons. - Mauvais ! mauvais ! rpliqua le harponneur. - Sexto, enn, dit Conseil, les plectognathes, dont los maxillaire est attach xement sur le cte de lintermaxillaire qui forme la mchoire, et dont larcade palatine sengrne par suture avec le crne, ce qui la rend immobile ordre qui manque de vraies ventrales, et qui se compose de deux familles. Types : les ttrodons, les poissons-lunes. - Bons dshonorer une chaudire ! scria le Canadien. - Avez-vous compris, ami Ned ? demanda le savant Conseil. - Pas le moins du monde, ami Conseil, rpondit le harponneur. Mais allez toujours, car vous tes trs intressant. - Quant aux poissons cartilagineux, reprit imperturbablement Conseil, ils ne comprennent que trois ordres. - Tant mieux, t Ned.

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- Primo, les cyclostomes, dont les mchoires sont soudes en un anneau mobile, et dont les branchies souvrent par des trous nombreux - ordre ne comprenant quune seule famille. Type : la lamproie. - Faut laimer. rpondit Ned Land. - Secundo, les slaciens, avec branchies semblables celles des cyclostomes, mais dont la mchoire infrieure est mobile. Cet ordre, qui est le plus important de la classe, comprend deux familles. Types : la raie et les squales. - Quoi ! scria Ned, des raies et des requins dans le mme ordre ! Eh bien, ami Conseil, dans lintrt des raies, je ne vous conseille pas de les mettre ensemble dans le mme bocal ! - Tertio, rpondit Conseil, les sturioniens, dont les branchies sont ouvertes, comme lordinaire, par une seule fente garnie dun opercule ordre qui comprend quatre genres. Type : lesturgeon. - Ah ! ami Conseil, vous avez gard le meilleur pour la n mon avis, du moins. Et cest tout ? - Oui, mon brave Ned, rpondit Conseil, et remarquez que quand on sait cela, on ne sait rien encore. car les familles se subdivisent en genres, en sous-genres. en espces, en varits... - Eh bien. ami Conseil, dit le harponneur, se penchant sur la vitre du panneau, voici des varits qui passent ! - Oui ! des poissons, scria Conseil. On se croirait devant un aquarium ! - Non, rpondis-je, car laquarium nest quune cage, et ces poissons-l sont libres comme loiseau dans lair. - Eh bien, ami Conseil, nommez-les donc, nommez-les donc ! disait Ned Land. - Moi, rpondit Conseil, je nen suis pas capable ! Cela regarde mon matre ! " Et en effet, le digne garon. classicateur enrag, ntait point un naturaliste, et je ne sais pas sil aurait distingu un thon dune bonite. En un mot, le contraire du Canadien, qui nommait tous ces poissons sans hsiter. 111

- Un baliste, avais-je dit. - Et un baliste chinois ! rpondait Ned Land. - Genre des balistes, famille des sclrodermes, ordre des plectognathes ". murmurait Conseil. Dcidment, eux deux, Ned et Conseil auraient fait un naturaliste distingu. Le Canadien ne stait pas tromp. Une troupe de balistes, corps comprim. peau grenue, arms dun aiguillon sur leur dorsale, se jouaient autour du Nautilus, et agitaient les quatre ranges de piquants qui hrissent chaque ct de leur queue. Rien de plus admirable que leur enveloppe, grise par-dessus, blanche pardessous dont les taches dor scintillaient dans le sombre remous des lames. Entre eux ondulaient des raies, comme une nappe abandonne aux vents. et parmi elles, japerus, ma grande joie, cette raie chinoise, jauntre sa partie suprieure, rose tendre sous le ventre et munie de trois aiguillons en arrire de son oeil : espce rare, et mme douteuse au temps de Lacpde, qui ne lavait jamais vue que dans un recueil de dessins japonais. Pendant deux heures toute une arme aquatique t escorte au Nautilus. Au milieu de leurs jeux, de leurs bonds, tandis quils rivalisaient de beaut, dclat et de vitesse, je distinguai le labre vert, le mulle barberin, marqu dune double raie noire. Le gobie lotre, caudale arrondie, blanc de couleur et tachet de violet sur le dos, le scombre japonais, admirable maquereau de ces mers, au corps bleu et la tte argente, de brillants azurors dont le nom seul emporte toute description des spares rays, aux nageoires varies de bleu et de jaune, des spares fascs, relevs dune bande noire sur leur caudale, des spares zonphores lgamment corsets dans leurs six ceintures, des aulostones, vritables bouches en te ou bcasses de mer, dont quelques chantillons atteignaient une longueur dun mtre, des salamandres du Japon, des murnes chidnes, longs serpents de six pieds, aux yeux vifs et petits, et la vaste bouche hrisse de dents, etc. Notre admiration se maintenait toujours au plus haut point. Nos interjections ne tarissaient pas. Ned nommait les poissons, Conseil les classait, moi, je mextasiais devant la vivacit de leurs allures et la beaut de leurs formes. Jamais il ne mavait t donn de surprendre ces animaux vivants, et libres dans leur lment naturel.

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Je ne citerai pas toutes les varits qui passrent ainsi devant nos yeux blouis, toute cette collection des mers du Japon et de la Chine. Ces poissons accouraient, plus nombreux que les oiseaux dans lair, attirs sans doute par lclatant foyer de lumire lectrique. Subitement, le jour se t dans le salon. Les panneaux de tle se refermrent. Lenchanteresse vision disparut. Mais longtemps, je rvai encore, jusquau moment o mes regards se xrent sur les instruments suspendus aux parois. La boussole montrait toujours la direction au nord-nord-est, le manomtre indiquait une pression de cinq atmosphres correspondant une profondeur de cinquante mtres, et le loch lectrique donnait une marche de quinze milles lheure. Jattendais le capitaine Nemo. Mais il ne parut pas. Lhorloge marquait cinq heures. Ned Land et Conseil retournrent leur cabine. Moi, je regagnai ma chambre. Mon dner sy trouvait prpar. Il se composait dune soupe la tortue faite des carets les plus dlicats, dun surmulet chair blanche. un peu feuillete, dont le foie prpar part t un manger dlicieux, et de lets de cette viande de lholocante empereur, dont la saveur me parut suprieure celle du saumon. Je passai la soire lire, crire, penser. Puis, le sommeil me gagnant, je mtendis sur ma couche de zostre, et je mendormis profondment, pendant que le Nautilus se glissait travers le rapide courant du Fleuve Noir.

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Une invitation par lettre

UNE INVITATION PAR LETTRE Le lendemain, 9 novembre, je ne me rveillai quaprs un long sommeil de douze heures. Conseil vint, suivant son habitude, savoir " comment monsieur avait pass la nuit ". et lui offrir ses services. Il avait laiss son ami le Canadien dormant comme un homme qui naurait fait que cela toute sa vie. Je laissai le brave garon babiller sa fantaisie, sans trop lui rpondre. Jtais proccup de labsence du capitaine Nemo pendant notre sance de la veille, et jesprais le revoir aujourdhui. Bientt jeus revtu mes vtements de byssus. Leur nature provoqua plus dune fois les rexions de Conseil. Je lui appris quils taient fabriqus avec les laments lustrs et soyeux qui rattachent aux rochers les " jambonneaux ", sortes de coquilles trs abondantes sur les rivages de la Mditerrane. Autrefois, on en faisait de belles toffes, des bas, des gants, car ils taient la fois trs moelleux et trs chauds. Lquipage du Nautilus pouvait donc se vtir bon compte, sans rien demander ni aux cotonniers, ni aux moutons, ni aux vers soie de la terre. Lorsque je fus habill, je me rendis au grand salon. Il tait dsert. Je me plongeai dans ltude de ces trsors de conchyliologie, entasss sous les vitrines. Je fouillai aussi de vastes herbiers, emplis des plantes marines les plus rares, et qui, quoique dessches, conservaient leurs admirables couleurs. Parmi ces prcieuses hydrophytes, je remarquai des cladostphes verticilles, des padinespaon, des caulerpes feuilles de vigne, des callithamnes granifres, de dlicates cramies teintes carlates, des agares disposes en ventails, des actabules, 114

semblables des chapeaux de champignons trs dprims, et qui furent longtemps classes parmi les zoophytes, enn toute une srie de varechs. La journe entire se passa, sans que je fusse honor de la visite du capitaine Nemo. Les panneaux du salon ne souvrirent pas. Peut-tre ne voulait-on pas nous blaser sur ces belles choses. La direction du Nautilus se maintint lest-nord-est, sa vitesse douze milles, sa profondeur entre cinquante et soixante mtres. Le lendemain, 10 novembre, mme abandon, mme solitude. Je ne vis personne de lquipage. Ned et Conseil passrent la plus grande partie de la journe avec moi. Ils stonnrent de linexplicable absence du capitaine. Cet homme singulier tait-il malade ? Voulait-il modier ses projets notre gard ? Aprs tout, suivant la remarque de Conseil. nous jouissions dune entire libert, nous tions dlicatement et abondamment nourris. Notre hte se tenait dans les termes de son trait. Nous ne pouvions nous plaindre, et dailleurs, la singularit mme de notre destine nous rservait de si belles compensations, que nous navions pas encore le droit de laccuser. Ce jour-l, je commenai le journal de ces aventures, ce qui ma permis de les raconter avec la plus scrupuleuse exactitude, et, dtail curieux, je lcrivis sur un papier fabriqu avec la zostre marine. Le 11 novembre, de grand matin, lair frais rpandu lintrieur du Nautilus mapprit que nous tions revenus la surface de lOcan, an de renouveler les provisions doxygne. Je me dirigeai vers lescalier central, et je montai sur la plateforme. Il tait six heures. Je trouvai le temps couvert, la mer grise, mais calme. A peine de houle. Le capitaine Nemo, que jesprais rencontrer l, viendrait-il ? Je naperus que le timonier, emprisonn dans sa cage de verre. Assis sur la saillie produite par la coque du canot, jaspirai avec dlices les manations salines. Peu peu, la brume se dissipa sous laction des rayons solaires. Lastre radieux dbordait de lhorizon oriental. La mer senamma sous son regard comme une trane de poudre. Les nuages, parpills dans les hauteurs, se colorrent de tons

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vifs admirablement nuancs, et de nombreuses " langues de chat " annoncrent du vent pour toute la journe. Mais que faisait le vent ce Nautilus que les temptes ne pouvaient effrayer ! Jadmirai donc ce joyeux lever de soleil, si gai, si viviant, lorsque jentendis quelquun monter vers la plate-forme. Je me prparais saluer le capitaine Nemo, mais ce fut son second - que javais dj vu pendant la premire visite du capitaine - qui apparut. Il savana sur la plate-forme. et ne sembla pas sapercevoir de ma prsence. Sa puissante lunette aux yeux, il scruta tous les points de lhorizon avec une attention extrme. Puis, cet examen fait, il sapprocha du panneau, et pronona une phrase dont voici exactement les termes. Je lai retenue, car, chaque matin, elle se reproduisit dans des conditions identiques. Elle tait ainsi conue : " Nautron respoc lorni virch. " Ce quelle signiait, je ne saurais le dire. Ces mots prononcs, le second redescendit. Je pensai que le Nautilus allait reprendre sa navigation sous-marine. Je regagnai donc le panneau, et par les coursives je revins ma chambre. Cinq jours scoulrent ainsi, sans que la situation se modit. Chaque matin, je montais sur la plate-forme. La mme phrase tait prononce par le mme individu. Le capitaine Nemo ne paraissait pas. Javais pris mon parti de ne plus le voir, quand, le 16 novembre, rentr dans ma chambre avec Ned et Conseil, je trouvai sur la table un billet mon adresse. Je louvris dune main impatiente. Il tait crit dune criture franche et nette, mais un peu gothique et qui rappelait les types allemands. Ce billet tait libell en ces termes : Monsieur le professeur Aronnax, bord du Nautilus. 16 novembre 1867. 116

Le capitaine Nemo invite monsieur le professeur Aronnax une partie de chasse qui aura lieu demain matin dans ses forts de lle Crespo. Il espre que rien nempchera monsieur le professeur dy assister, et il verra avec plaisir que ses compagnons se joignent lui. Le commandant du Nautilus, Capitaine NEMO. " " Une chasse ! scria Ned. - Et dans ses forts de lle Crespo ! ajouta Conseil. - Mais il va donc terre, ce particulier-l ? reprit Ned Land. - Cela me parat clairement indiqu, dis-je en relisant la lettre. - Eh bien ! il faut accepter, rpliqua le Canadien. Une fois sur la terre ferme, nous aviserons prendre un parti. Dailleurs, je ne serai pas fch de manger quelques morceaux de venaison frache. " Sans chercher concilier ce quil y avait de contradictoire entre lhorreur manifeste du capitaine Nemo pour les continents et les les, et son invitation de chasser en fort, je me contentai de rpondre : " Voyons dabord ce que cest que lle Crespo. " Je consultai le planisphre, et, par 3240 de latitude nord et 16750 de longitude ouest, je trouvai un lot qui fut reconnu en 1801 par le capitaine Crespo, et que les anciennes cartes espagnoles nommaient Rocca de la Plata, cest--dire " Roche dArgent ". Nous tions donc dix-huit cents milles environ de notre point de dpart, et la direction un peu modie du Nautilus le ramenait vers le sud-est. Je montrai mes compagnons ce petit roc perdu au milieu du Pacique nord. " Si le capitaine Nemo va quelquefois terre, leur dis-je, il choisit du moins des les absolument dsertes ! "

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Ned Land hocha la tte sans rpondre, puis Conseil et lui me quittrent. Aprs un souper qui me fut servi par le stewart muet et impassible, je mendormis, non sans quelque proccupation. Le lendemain, 17 novembre, mon rveil, je sentis que le Nautilus tait absolument immobile. Je mhabillai lestement, et jentrai dans le grand salon. Le capitaine Nemo tait l. Il mattendait, se leva, salua, et me demanda sil me convenait de laccompagner. Comme il ne t aucune allusion son absence pendant ces huit jours, je mabstins de lui en parler, et je rpondis simplement que mes compagnons et moi nous tions prts le suivre. " Seulement, monsieur, ajoutai-je, je me permettrai de vous adresser une question. - Adressez, monsieur Aronnax, et, si je puis y rpondre, jy rpondrai. - Eh bien, capitaine, comment se fait-il que vous, qui avez rompu toute relation avec la terre, vous possdiez des forts dans lle Crespo ? - Monsieur le professeur, me rpondit le capitaine, les forts que je possde ne demandent au soleil ni sa lumire ni sa chaleur. Ni les lions, ni les tigres, ni les panthres, ni aucun quadrupde ne les frquentent. Elles ne sont connues que de moi seul. Elles ne poussent que pour moi seul. Ce ne sont point des forts terrestres, mais bien des forts sous-marines. - Des forts sous-marines ! mcriai-je. - Oui, monsieur le professeur. - Et vous moffrez de my conduire ? - Prcisment. - A pied ?

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- Et mme pied sec. - En chassant ? - En chassant. - Le fusil la main ? - Le fusil la main. " Je regardai le commandant du Nautilus dun air qui navait rien de atteur pour sa personne. " Dcidment, il a le cerveau malade, pensai-je. Il a eu un accs qui a dure huit jours, et mme qui dure encore. Cest dommage ! Je laimais mieux trange que fou ! " Cette pense se lisait clairement sur mon visage, mais le capitaine Nemo se contenta de minviter le suivre, et je le suivis en homme rsign tout. Nous arrivmes dans la salle manger, o le djeuner se trouvait servi. " Monsieur Aronnax, me dit le capitaine, je vous prierai de partager mon djeuner sans faon. Nous causerons en mangeant. Mais, si je vous ai promis une promenade en fort, je ne me suis point engag vous y faire rencontrer un restaurant. Djeunez donc en homme qui ne dnera probablement que fort tard. " Je s honneur au repas. Il se composait de divers poissons et de tranches dholoturies, excellents zoophytes, relevs dalgues trs apritives, telles que la Porphyria laciniata et la Laurentia primafetida. La boisson se composait deau limpide laquelle, lexemple du capitaine, jajoutai quelques gouttes dune liqueur fermente, extraite, suivant la mode kamchatkienne, de lalgue connue sous le nom de " Rhodomnie palme ". Le capitaine Nemo mangea, dabord, sans prononcer une seule parole. Puis, il me dit : " Monsieur le professeur, quand je vous ai propos de venir chasser dans mes forts de Crespo, vous mavez cru en contradiction avec moi-mme. Quand je vous ai appris quil sagissait de forts sous-marines, vous mavez cru fou. Monsieur le professeur, il ne faut jamais juger les hommes la lgre. 119

- Mais, capitaine, croyez que... - Veuillez mcouter, et vous verrez si vous devez maccuser de folie ou de contradiction. - Je vous coute. - Monsieur le professeur, vous le savez aussi bien que moi, lhomme peut vivre sous leau la condition demporter avec lui sa provision dair respirable. Dans les travaux sous-marins, louvrier, revtu dun vtement impermable et la tte emprisonne dans une capsule de mtal, reoit lair de lextrieur au moyen de pompes foulantes et de rgulateurs dcoulement. - Cest lappareil des scaphandres, dis-je. - En effet, mais dans ces conditions, lhomme nest pas libre. Il est rattache la pompe qui lui envoie lair par un tuyau de caoutchouc, vritable chane qui le rive la terre, et si nous devions tre ainsi retenus au Nautilus, nous ne pourrions aller loin. - Et le moyen dtre libre ? demandai-je. - Cest demployer lappareil Rouquayrol-Denayrouze, imagin par deux de vos compatriotes, mais que jai perfectionn pour mon usage, et qui vous permettra de vous risquer dans ces nouvelles conditions physiologiques, sans que vos organes en souffrent aucunement. Il se compose dun rservoir en tle paisse, dans lequel jemmagasine lair sous une pression de cinquante atmosphres. Ce rservoir se xe sur le dos au moyen de bretelles, comme un sac de soldat. Sa partie suprieure forme une bote do lair, maintenu par un mcanisme soufet, ne peut schapper qu sa tension normale. Dans lappareil Rouquayrol, tel quil est employ, deux tuyaux en caoutchouc, partant de cette bote, viennent aboutir une sorte de pavillon qui emprisonne le nez et la bouche de loprateur ; lun sert lintroduction de lair inspir, lautre lissue de lair expir, et la langue ferme celui-ci ou celui-l, suivant les besoins de la respiration. Mais, moi qui affronte des pressions considrables au fond des mers, jai d enfermer ma tte, comme celle des scaphandres, dans une sphre de cuivre, et cest cette sphre quaboutissent les deux tuyaux inspirateurs et expirateurs.

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- Parfaitement, capitaine Nemo, mais lair que vous emportez doit suser vite, et ds quil ne contient plus que quinze pour cent doxygne, il devient irrespirable. Sans doute, mais je vous lai dit, monsieur Aronnax, les pompes du Nautilus me permettent de lemmagasiner sous une pression considrable, et, dans ces conditions, le rservoir de lappareil peut fournir de lair respirable pendant neuf ou dix heures. - Je nai plus dobjection faire, rpondis-je. Je vous demanderai seulement, capitaine, comment vous pouvez clairer votre route au fond de lOcan ? - Avec lappareil Ruhmkorff, monsieur Aronnax. Si le premier se porte sur le dos, le second sattache la ceinture. Il se compose dune pile de Bunzen que je mets en activit, non avec du bichromate de potasse, mais avec du sodium. Une bobine dinduction recueille llectricit produite, et la dirige vers une lanterne dune disposition particulire. Dans cette lanterne se trouve un serpentin de verre qui contient seulement un rsidu de gaz carbonique. Quand lappareil fonctionne, ce gaz devient lumineux, en donnant une lumire blanchtre et continue. Ainsi pourvu, je respire et je vois. - Capitaine Nemo, toutes mes objections vous faites de si crasantes rponses que je nose plus douter. Cependant, si je suis bien forc dadmettre les appareils Rouquayrol et Ruhmkorff, je demande faire des rserves pour le fusil dont vous voulez marmer. - Mais ce nest point un fusil poudre, rpondit le capitaine. - Cest donc un fusil vent ? - Sans doute. Comment voulez-vous que je fabrique de la poudre mon bord, nayant ni salptre, ni soufre ni charbon ? - Dailleurs, dis-je, pour tirer sous leau, dans un milieu huit cent cinquantecinq fois plus dense que lair il faudrait vaincre une rsistance considrable. - Ce ne serait pas une raison. Il existe certains canons, perfectionns aprs Fulton par les Anglais Philippe Coles et Burley, par le Franais Furcy, par lItalien

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Landi, qui sont munis dun systme particulier de fermeture, et qui peuvent tirer dans ces conditions. Mais je vous le rpte, nayant pas de poudre, je lai remplace par de lair haute pression, que les pompes du Nautilus me fournissent abondamment. - Mais cet air doit rapidement suser. - Eh bien, nai-je pas mon rservoir Rouquayrol, qui peut, au besoin, men fournir. Il suft pour cela dun robinet ad hoc. Dailleurs, monsieur Aronnax, vous verrez par vous-mme que, pendant ces chasses sous-marines, on ne fait pas grande dpense dair ni de balles. - Cependant, il me semble que dans cette demi-obscurit, et au milieu de ce liquide trs dense par rapport latmosphre, les coups ne peuvent porter loin et sont difcilement mortels ? - Monsieur, avec ce fusil tous les coups sont mortels, au contraire, et ds quun animal est touch, si lgrement que ce soit, il tombe foudroy. - Pourquoi ? - Parce que ce ne sont pas des balles ordinaires que ce fusil lance, mais de petites capsules de verre - inventes par le chimiste autrichien Leniebroek - et dont jai un approvisionnement considrable. Ces capsules de verre, recouvertes dune armature dacier, et alourdies par un culot de plomb, sont de vritables petites bouteilles de Leyde, dans lesquelles llectricit est force une trs haute tension. Au plus lger choc, elles se dchargent, et lanimal, si puissant quil soit, tombe mort. Jajouterai que ces capsules ne sont pas plus grosses que du numro quatre, et que la charge dun fusil ordinaire pourrait en contenir dix. - Je ne discute plus, rpondis-je en me levant de table, et je nai plus qu prendre mon fusil. Dailleurs, ou vous irez, jirai. " Le capitaine Nemo me conduisit vers larrire du Nautilus, et, en passant devant la cabine de Ned et de Conseil, jappelai mes deux compagnons qui nous suivirent aussitt. Puis, nous arrivmes une cellule situe en abord prs de la chambre des machines, et dans laquelle nous devions revtir nos vtements de promenade. 122

Promenade en plaine

PROMENADE EN PLAINE Cette cellule tait, proprement parler, larsenal et le vestiaire du Nautilus. Une douzaine dappareils de scaphandres, suspendus la paroi, attendaient les promeneurs. Ned Land, en les voyant, manifesta une rpugnance vidente sen revtir. " Mais, mon brave Ned, lui dis-je, les forts de lle de Crespo ne sont que des forts sous-marines ! - Bon ! t le harponneur dsappoint, qui voyait svanouir ses rves de viande frache. Et vous, monsieur Aronnax, vous allez vous introduire dans ces habits-l ? - Il le faut bien, matre Ned. - Libre vous, monsieur, rpondit le harponneur, haussant les paules, mais quant moi, moins quon ne my force, je nentrerai jamais l-dedans. - On ne vous forcera pas, matre Ned, dit le capitaine Nemo. - Et Conseil va se risquer ? demanda Ned. - Je suis monsieur partout o va monsieur ", rpondit Conseil. Sur un appel du capitaine, deux hommes de lquipage vinrent nous aider revtir ces lourds vtements impermables, faits en caoutchouc sans couture, et prpars de manire supporter des pressions considrables. On et dit une armure la fois souple et rsistante. Ces vtements formaient pantalon et veste. 123

Le pantalon se terminait par dpaisses chaussures, garnies de lourdes semelles de plomb. Le tissu de la veste tait maintenu par des lamelles de cuivre qui cuirassaient la poitrine, la dfendaient contre la pousse des eaux, et laissaient les poumons fonctionner librement ; ses manches nissaient en forme de gants assouplis, qui ne contrariaient aucunement les mouvements de la main. Il y avait loin, on le voit, de ces scaphandres perfectionns aux vtements informes, tels que les cuirasses de lige, les soubrevestes, les habits de mer, les coffres, etc., qui furent invents et prns dans le XVIIIe sicle. Le capitaine Nemo, un de ses compagnons - sorte dHercule, qui devait tre dune force prodigieuse - , Conseil et moi, nous emes bientt revtu ces habits de scaphandres. Il ne sagissait plus que demboter notre tte dans sa sphre mtallique. Mais, avant de procder cette opration, je demandai au capitaine la permission dexaminer les fusils qui nous taient destins. Lun des hommes du Nautilus me prsenta un fusil simple dont la crosse, faite en tle dacier et creuse lintrieur, tait dassez grande dimension. Elle servait de rservoir lair comprim, quune soupape, manuvre par une gchette, laissait chapper dans le tube de mtal. Une bote projectiles, vide dans lpaisseur de la crosse, renfermait une vingtaine de balles lectriques, qui, au moyen dun ressort, se plaaient automatiquement dans le canon du fusil. Ds quun coup tait tir, lautre tait prt partir. " Capitaine Nemo, dis-je, cette arme est parfaite et dun maniement facile. Je ne demande plus qu lessayer. Mais comment allons-nous gagner le fond de la mer ? - En ce moment, monsieur le professeur, le Nautilus est chou par dix mtres deau, et nous navons plus qu partir. - Mais comment sortirons-nous ? - Vous lallez voir. " Le capitaine Nemo introduisit sa tte dans la calotte sphrique. Conseil et moi, nous en fmes autant, non sans avoir entendu le Canadien nous lancer un " bonne chasse " ironique. Le haut de notre vtement tait termin par un collet de cuivre taraud, sur lequel se vissait ce casque de mtal. Trois trous, protgs par des 124

verres pais, permettaient de voir suivant toutes les directions, rien quen tournant la tte lintrieur de cette sphre. Ds quelle fut en place, les appareils Rouquayrol, placs sur notre dos, commencrent fonctionner, et, pour mon compte, je respirai laise. La lampe Ruhmkorff suspendue ma ceinture, le fusil la main, jtais prt partir. Mais, pour tre franc, emprisonn dans ces lourds vtements et clou au tillac par mes semelles de plomb, il met t impossible de faire un pas. Mais ce cas tait prvu, car je sentis que lon me poussait dans une petite chambre contigu au vestiaire. Mes compagnons, galement remorqus, me suivaient. Jentendis une porte, munie dobturateurs, se refermer sur nous, et une profonde obscurit nous enveloppa. Aprs quelques minutes, un vif sifement parvint mon oreille. Je sentis une certaine impression de froid monter de mes pieds ma poitrine. videmment, de lintrieur du bateau on avait, par un robinet, donn entre leau extrieure qui nous envahissait, et dont cette chambre fut bientt remplie. Une seconde porte, perce dans le anc du Nautilus, souvrit alors. Un demi-jour nous claira. Un instant aprs, nos pieds foulaient le fond de la mer. Et maintenant. comment pourrais-je retracer les impressions que ma laisses cette promenade sous les eaux ? Les mots sont impuissants raconter de telles merveilles ! Quand le pinceau lui-mme est inhabile rendre les effets particuliers llment liquide, comment la plume saurait-elle les reproduire ? Le capitaine Nemo marchait en avant, et son compagnon nous suivait quelques pas en arrire. Conseil et moi, nous restions lun prs de lautre, comme si un change de paroles et t possible travers nos carapaces mtalliques. Je ne sentais dj plus la lourdeur de mes vtements, de mes chaussures, de mon rservoir dair, ni le poids de cette paisse sphre, au milieu de laquelle ma tte ballottait comme une amande dans sa coquille. Tous ces objets, plongs dans leau, perdaient une partie de leur poids gale celui du liquide dplac. et je me trouvais trs bien de cette loi physique reconnue par Archimde. Je ntais plus une masse inerte, et javais une libert de mouvement relativement grande. La lumire, qui clairait le sol jusqu trente pieds au-dessous de la surface de lOcan, mtonna par sa puissance. Les rayons solaires traversaient aisment cette masse aqueuse et en dissipaient la coloration. Je distinguais nettement les 125

objets une distance de cent mtres. Au-del, les fonds se nuanaient des nes dgradations de loutremer, puis ils bleuissaient dans les lointains, et seffaaient au milieu dune vague obscurit. Vritablement, cette eau qui mentourait ntait quune sorte dair, plus dense que latmosphre terrestre, mais presque aussi diaphane. Au-dessus de moi, japercevais la calme surface de la mer. Nous marchions sur un sable n, uni, non rid comme celui des plages qui conserve lempreinte de la houle. Ce tapis blouissant, vritable recteur, repoussait les rayons du soleil avec une surprenante intensit. De l, cette immense rverbration qui pntrait toutes les molcules liquides. Serai-je cru si jafrme, qu cette profondeur de trente pieds, jy voyais comme en plein jour ? Pendant un quart dheure, je foulai ce sable ardent, sem dune impalpable poussire de coquillages. La coque du Nautilus, dessine comme un long cueil, disparaissait peu peu, mais son fanal, lorsque la nuit se serait faite au milieu des eaux, devait faciliter notre retour bord, en projetant ses rayons avec une nettet parfaite. Effet difcile comprendre pour qui na vu que sur terre ces nappes blanchtres si vivement accuses. L, la poussire dont lair est satur leur donne lapparence dun brouillard lumineux ; mais sur mer, comme sous mer, ces traits lectriques se transmettent avec une incomparable puret. Cependant, nous allions toujours, et la vaste plaine de sable semblait tre sans bornes. Jcartais de la main les rideaux liquides qui se refermaient derrire moi, et la trace de mes pas seffaait soudain sous la pression de leau. Bientt, quelques formes dobjets. peine estompes dans lloignement, se dessinrent mes yeux. Je reconnus de magniques premiers plans de rochers, tapisss de zoophytes du plus bel chantillon, et je fus tout dabord frapp dun effet spcial ce milieu. Il tait alors dix heures du matin. Les rayons du soleil frappaient la surface des ots sous un angle assez oblique, et au contact de leur lumire dcompose par la rfraction comme travers un prisme, eurs, rochers, plantules, coquillages, polypes, se nuanaient sur leurs bords des sept couleurs du spectre solaire. Ctait une merveille, une fte des yeux, que cet enchevtrement de tons colors, une vritable kalidoscopie de vert, de jaune, dorange, de violet, dindigo, de bleu, en un mot, toute la palette dun coloriste enrag ! Que ne pouvais-je communiquer Conseil les vives sensations qui me montaient au cerveau, et rivaliser avec lui dinterjections admiratives ! Que ne savais-je, comme le capitaine Nemo et son 126

compagnon, changer mes penses au moyen de signes convenus ! Aussi, faute de mieux, je me parlais moi-mme. je criais dans la bote de cuivre qui coiffait ma tte, dpensant peut-tre en vaines paroles plus dair quil ne convenait. Devant ce splendide spectacle, Conseil stait arrte comme moi. videmment, le digne garon. en prsence de ces chantillons de zoophytes et de mollusques, classait, classait toujours. Polypes et chinodermes abondaient sur le sol. Les isis varies, les cornulaires qui vivent isolment, des touffes doculines vierges, dsignes autrefois sous le nom de " corail blanc ", les fongies hrisses en forme de champignons, les anmones adhrant par leur disque musculaire, guraient un parterre de eurs, maill de porpites pares de leur collerette de tentacules azurs. dtoiles de mer qui constellaient le sable, et dastrophytons verruqueux, nes dentelles brodes par la main des naades, dont les festons se balanaient aux faibles ondulations provoques par notre marche. Ctait un vritable chagrin pour moi dcraser sous mes pas les brillants spcimens de mollusques qui jonchaient le sol par milliers, les peignes concentriques, les marteaux, les donaces, vritables coquilles bondissantes, les troques, les casques rouges, les strombes aile-dange, les aphysies, et tant dautres produits de cet inpuisable Ocan. Mais il fallait marcher, et nous allions en avant, pendant que voguaient au-dessus de nos ttes des troupes de physalies, laissant leurs tentacules doutre-mer otter la trane, des mduses dont lombrelle opaline ou rose tendre, festonne dun liston dazur, nous abritait des rayons solaires, et des plagies panopyres, qui, dans lobscurit, eussent sem notre chemin de lueurs phosphorescentes ! Toutes ces merveilles, je les entrevis dans lespace dun quart de mille, marrtant peine, et suivant le capitaine Nemo, qui me rappelait dun geste. Bientt, la nature du sol se modia. A la plaine de sable succda une couche de vase visqueuse que les Amricains nomment " oaze ", uniquement compose de coquilies siliceuses ou calcaires. Puis, nous parcourmes une prairie dalgues, plantes plagiennes que les eaux navaient pas encore arraches, et dont la vgtation tait fougueuse. Ces pelouses tissu serr, douces au pied, eussent rivalis avec les plus moelleux tapis tisss par la main des hommes. Mais, en mme temps que la verdure stalait sous nos pas, elle nabandonnait pas nos ttes. Un lger berceau de plantes marines, classes dans cette exubrante famille des algues, dont on connat plus de deux mille espces, se croisait la surface des eaux. Je voyais otter de longs rubans de fucus, les uns globuleux, les autres tubuls, des laurencies, des cladostphes, au feuillage si dli, des rhodymnes palms, semblables des ventails de cactus. Jobservai que les plantes vertes se maintenaient plus prs de la surface de la mer, tandis que les rouges occupaient une profondeur moyenne,

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laissant aux hydrophytes noires ou brunes le soin de former les jardins et les parterres des couches recules de lOcan. Ces algues sont vritablement un prodige de la cration, une des merveilles de la ore universelle. Cette famille produit la fois les plus petits et les plus grands vgtaux du globe. Car de mme quon a compt quarante mille de ces imperceptibles plantules dans un espace de cinq millimtres carrs, de mme on a recueilli des fucus dont la longueur dpassait cinq cents mtres. Nous avions quitt le Nautilus depuis une heure et demie environ. Il tait prs de midi. Je men aperus la perpendicularit des rayons solaires qui ne se rfractaient plus. La magie des couleurs disparut peu peu, et les nuances de lmeraude et du saphir seffacrent de notre rmament. Nous marchions dun pas rgulier qui rsonnait sur le sol avec une intensit tonnante. Les moindres bruits se transmettaient avec une vitesse laquelle loreille nest pas habitue sur la terre. En effet, leau est pour le son un meilleur vhicule que lair, et il sy propage avec une rapidit quadruple. En ce moment, le sol sabaissa par une pente prononce. La lumire prit une teinte uniforme. Nous atteignmes une profondeur de cent mtres, subissant alors une pression de dix atmosphres. Mais mon vtement de scaphandre tait tabli dans des conditions telles que je ne souffrais aucunement de cette pression. Je sentais seulement une certaine gne aux articulations des doigts, et encore ce malaise ne tarda-t-il pas disparatre. Quant la fatigue que devait amener cette promenade de deux heures sous un harnachement dont javais si peu lhabitude, elle tait nulle. Mes mouvements, aids par leau, se produisaient avec une surprenante facilit. Arriv cette profondeur de trois cents pieds, je percevais encore les rayons du soleil, mais faiblement. A leur clat intense avait succd un crpuscule rougetre. moyen terme entre le jour et la nuit. Cependant, nous voyions sufsamment nous conduire. et il ntait pas encore ncessaire de mettre les appareils Ruhmkorff en activit. En ce moment, le capitaine Nemo sarrta. Il attendit que je leusse rejoint, et du doigt, il me montra quelques masses obscures qui saccusaient dans lombre une petite distance. " Cest la fort de lle Crespo ", pensai-je, et je ne me trompais pas.

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Une fort sous-marine

UNE FORET SOUS-MARINE Nous tions enn arrivs la lisire de cette fort, sans doute lune des plus belles de limmense domaine du capitaine Nemo. Il la considrait comme tant sienne, et sattribuait sur elle les mmes droits quavaient les premiers hommes aux premiers jours du monde. Dailleurs, qui lui et disput la possession de cette proprit sous-marine ? Quel autre pionnier plus hardi serait venu, la hache la main, en dfricher les sombres taillis ? Cette fort se composait de grandes plantes arborescentes, et, ds que nous emes pntr sous ses vastes arceaux. mes regards furent tout dabord frapps dune singulire disposition de leurs ramures - disposition que je navais pas encore observe jusqualors. Aucune des herbes qui tapissaient le sol, aucune des branches qui hrissaient les arbrisseaux, ne rampait, ni ne se courbait, ni ne stendait dans un plan horizontal. Toutes montaient vers la surface de lOcan. Pas de laments, pas de rubans, si minces quils fussent, qui ne se tinssent droit comme des tiges de fer. Les fucus et les lianes se dveloppaient suivant une ligne rigide et perpendiculaire, commande par la densit de llment qui les avait produits. Immobiles, dailleurs, lorsque je les cartais de la main, ces plantes reprenaient aussitt leur position premire. Ctait ici le rgne de la verticalit. Bientt, je mhabituai cette disposition bizarre, ainsi qu lobscurit relative qui nous enveloppait. Le sol de la fort tait sem de blocs aigus, difciles viter. La ore sous-marine my parut tre assez complte, plus riche mme quelle ne let t sous les zones arctiques ou tropicales, o ses produits sont moins nombreux. Mais, pendant quelques minutes, je confondis involontairement les rgnes entre eux, prenant des zoophytes pour des hydrophytes, des animaux pour des

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plantes. Et qui ne sy ft pas tromp ? La faune et la ore se touchent de si prs dans ce monde sous-marin ! Jobservai que toutes ces productions du rgne vgtal ne tenaient au sol que par un emptement superciel. Dpourvues de racines, indiffrentes au corps solide, sable, coquillage, test ou galet, qui les supporte, elles ne lui demandent quun point dappui, non la vitalit. Ces plantes ne procdent que delles-mmes, et le principe de leur existence est dans cette eau qui les soutient, qui les nourrit. La plupart, au lieu de feuilles, poussaient des lamelles de formes capricieuses, circonscrites dans une gamme restreinte de couleurs, qui ne comprenait que le rose, le carmin, le vert, lolivtre, le fauve et le brun. Je revis l, mais non plus dessches comme les chantillons du Nautilus, des padines-paons, dployes en ventails qui semblaient solliciter la brise, des cramies carlates, des laminaires allongeant leurs jeunes pousses comestibles, des nrocystes liformes et uxueuses, qui spanouissaient une hauteur de quinze mtres, des bouquets sactabules, dont les tiges grandissent par le sommet, et nombre dautres plantes plagiennes, toutes dpourvues de eurs. " Curieuse anomalie, bizarre lment, a dit un spirituel naturaliste, o le rgne animal eurit, et o le rgne vgtal ne eurit pas ! " Entre ces divers arbrisseaux, grands comme les arbres des zones tempres, et sous leur ombre humide, se massaient de vritables buissons eurs vivantes, des haies de zoophytes, sur lesquels spanouissaient des mandrines zbres de sillons tortueux, des cariophylles jauntres tentacules diaphanes, des touffes gazonnantes de zoanthaires, et pour complter lillusion -, les poissons-mouches volaient de branches en branches, comme un essaim de colibris, tandis que de jaunes lpisacanthes, la mchoire hrisse, aux cailles aigus, des dactyloptres et des monocentres, se levaient sous nos pas, semblables une troupe de bcassines. Vers une heure, le capitaine Nemo donna le signal de la halte. Jen fus assez satisfait pour mon compte, et nous nous tendmes sous un berceau dalaries, dont les longues lanires amincies se dressaient comme des ches. Cet instant de repos me parut dlicieux. Il ne nous manquait que le charme de la conversation. Mais impossible de parler, impossible de rpondre. Japprochai seulement ma grosse tte de cuivre de la tte de Conseil. Je vis les yeux de ce brave garon briller de contentement, et en signe de satisfaction. il sagita dans sa carapace de lair le plus comique du monde. 130

Aprs quatre heures de cette promenade, je fus trs tonn de ne pas ressentir un violent besoin de manger. A quoi tenait cette disposition de lestomac, je ne saurais le dire. Mais, en revanche, jprouvais une insurmontable envie de dormir, ainsi quil arrive tous les plongeurs. Aussi mes yeux se fermrent-ils bientt derrire leur paisse vitre, et je tombai dans une invincible somnolence, que le mouvement de la marche avait seul pu combattre jusqualors. Le capitaine Nemo et son robuste compagnon, tendus dans ce limpide cristal, nous donnaient lexemple du sommeil. Combien de temps restai-je ainsi plong dans cet assoupissement, je ne pus lvaluer ; mais lorsque je me rveillai, il me sembla que le soleil sabaissait vers lhorizon. Le capitaine Nemo stait dj relev, et je commenais me dtirer les membres, quand une apparition inattendue me remit brusquement sur les pieds. A quelques pas, une monstrueuse araigne de mer, haute dun mtre, me regardait de ses yeux louches, prte slancer sur moi. Quoique mon habit de scaphandre ft assez pais pour me dfendre contre les morsures de cet animal, je ne pus retenir un mouvement dhorreur. Conseil et le matelot du Nautilus sveillrent en ce moment. Le capitaine Nemo montra son compagnon le hideux crustac, quun coup de crosse abattit aussitt, et je vis les horribles pattes du monstre se tordre dans des convulsions terribles. Cette rencontre me t penser que dautres animaux, plus redoutables, devaient hanter ces fonds obscurs, et que mon scaphandre ne me protgerait pas contre leurs attaques. Je ny avais pas song jusqualors, et je rsolus de me tenir sur mes gardes. Je supposais, dailleurs, que cette halte marquait le terme de notre promenade ; mais je me trompais, et, au lieu de retourner au Nautilus, le capitaine Nemo continua son audacieuse excursion. Le sol se dprimait toujours, et sa pente, saccusant davantage, nous conduisit de plus grandes profondeurs. Il devait tre peu prs trois heures, quand nous atteignmes une troite valle, creuse entre de hautes parois pic, et situe par cent cinquante mtres de fond. Grce la perfection de nos appareils, nous dpassions ainsi de quatre-vingt-dix mtres la limite que la nature semblait avoir impose jusquici aux excursions sous-marines de lhomme. Je dis cent cinquante mtres, bien quaucun instrument ne me permt dvaluer cette distance. Mais je savais que, mme dans les mers les plus limpides, les rayons

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solaires ne pouvaient pntrer plus avant. Or, prcisment, lobscurit devint profonde. Aucun objet ntait visible dix pas. Je marchais donc en ttonnant, quand je vis briller subitement une lumire blanche assez vive. Le capitaine Nemo venait de mettre son appareil lectrique en activit. Son compagnon limita. Conseil et moi nous suivmes leur exemple. Jtablis, en tournant une vis, la communication entre la bobine et le serpentin de verre, et la mer, claire par nos quatre lanternes, sillumina dans un rayon de vingt-cinq mtres. Le capitaine Nemo continua de senfoncer dans les obscures profondeurs de la fort dont les arbrisseaux se raraient de plus en plus. Jobservai que la vie vgtale disparaissait plus vite que la vie animale. Les plantes plagiennes abandonnaient dj le sol devenu aride, quun nombre prodigieux danimaux, zoophytes, articuls, mollusques et poissons y pullulaient encore. Tout en marchant, je pensais que la lumire de nos appareils Ruhmkorff devait ncessairement attirer quelques habitants de ces sombres couches. Mais sils nous approchrent, ils se tinrent du moins une distance regrettable pour des chasseurs. Plusieurs fois, je vis le capitaine Nemo sarrter et mettre son fusil en joue ; puis, aprs quelques instants dobservation, il se relevait et reprenait sa marche. Enn, vers quatre heures environ, cette merveilleuse excursion sacheva. Un mur de rochers superbes et dune masse imposante se dressa devant nous, entassement de blocs gigantesques, norme falaise de granit, creuse de grottes obscures, mais qui ne prsentait aucune rampe praticable. Ctaient les accores de lle Crespo. Ctait la terre. Le capitaine Nemo sarrta soudain. Un geste de lui nous t faire halte, et si dsireux que je fusse de franchir cette muraille, je dus marrter. Ici nissaient les domaines du capitaine Nemo. Il ne voulait pas les dpasser. Au-del, ctait cette portion du globe quil ne devait plus fouler du pied. Le retour commena. Le capitaine Nemo avait repris la tte de sa petite troupe, se dirigeant toujours sans hsiter. Je crus voir que nous ne suivions pas le mme chemin pour revenir au Nautilus. Cette nouvelle route, trs raide, et par consquent trs pnible, nous rapprocha rapidement de la surface de la mer. Cependant, ce retour dans les couches suprieures ne fut pas tellement subit que la dcompression se t trop rapidement, ce qui aurait pu amener dans notre organisme des dsordres graves, et dterminer ces lsions internes si fatales aux plongeurs. Trs promptement, la lumire reparut et grandit, et, le soleil tant dj bas sur lhorizon, la rfraction borda de nouveau les divers objets dun anneau spectral. 132

A dix mtres de profondeur, nous marchions au milieu dun essaim de petits poissons de toute espce, plus nombreux que les oiseaux dans lair, plus agiles aussi, mais aucun gibier aquatique, digne dun coup de fusil. ne stait encore offert nos regards. En ce moment, je vis larme du capitaine, vivement paule, suivre entre les buissons un objet mobile. Le coup partit, jentendis un faible sifement, et un animal retomba foudroy quelques pas. Ctait une magnique loutre de mer, une enhydre, le seul quadrupde qui soit exclusivement marin. Cette loutre, longue dun mtre cinquante centimtres, devait avoir un trs grand prix. Sa peau, dun brun marron en dessus, et argente en dessous, faisait une de ces admirables fourrures si recherches sur les marchs russes et chinois ; la nesse et le lustre de son poil lui assuraient une valeur minimum de deux mille francs. Jadmirai fort ce curieux mammifre la tte arrondie et orne doreilles courtes, aux yeux ronds, aux moustaches blanches et semblables celles du chat, aux pieds palms et unguiculs, la queue touffue. Ce prcieux carnassier, chass et traqu par les pcheurs, devient extrmement rare, et il sest principalement rfugi dans les portions borales du Pacique, o vraisemblablement son espce ne tardera pas steindre. Le compagnon du capitaine Nemo vint prendre la bte, la chargea sur son paule, et lon se remit en route. Pendant une heure, une plaine de sable se droula devant nos pas. Elle remontait souvent moins de deux mtres de la surface des eaux. Je voyais alors notre image, nettement rete, se dessiner en sens inverse, et, au-dessus de nous, apparaissait une troupe identique. reproduisant nos mouvements et nos gestes, de tout point semblable, en un mot, cela prs quelle marchait la tte en bas et les pieds en lair. Autre effet noter. Ctait le passage de nuages pais qui se formaient et svanouissaient rapidement ; mais en rchissant, je compris que ces prtendus nuages ntaient dus qu lpaisseur variable des longues lames de fond, et japercevais mme les " moutons " cumeux que leur crte brise multipliait sur les eaux. Il ntait pas jusqu lombre des grands oiseaux qui passaient sur nos ttes, dont je ne surprisse le rapide efeurement la surface de la mer.

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En cette occasion, je fus tmoin de lun des plus beaux coups de fusil qui ait jamais fait tressaillir les bres dun chasseur. Un grand oiseau, large envergure, trs nettement visible, sapprochait en planant. Le compagnon du capitaine Nemo le mit en joue et le tira, lorsquil fut quelques mtres seulement au-dessus des ots. Lanimal tomba foudroy, et sa chute lentrana jusqu la porte de ladroit chasseur qui sen empara. Ctait un albatros de la plus belle espce, admirable spcimen des oiseaux plagiens. Notre marche navait pas t interrompue par cet incident. Pendant deux heures, nous suivmes tantt des plaines sableuses, tantt des prairies de varechs, fort pnibles traverser. Franchement, je nen pouvais plus, quand japerus une vague lueur qui rompait, un demi mille, lobscurit des eaux. Ctait le fanal du Nautilus. Avant vingt minutes, nous devions tre bord, et l, je respirerais laise, car il me semblait que mon rservoir ne fournissait plus quun air trs pauvre en oxygne. Mais je comptais sans une rencontre qui retarda quelque peu notre arrive. Jtais rest dune vingtaine de pas en arrire, lorsque je vis le capitaine Nemo revenir brusquement vers moi. De sa main vigoureuse, il me courba terre, tandis que son compagnon en faisait autant de Conseil. Tout dabord, je ne sus trop que penser de cette brusque attaque, mais je me rassurai en observant que le capitaine se couchait prs de moi et demeurait immobile. Jtais donc tendu sur le sol, et prcisment labri dun buisson de varechs, quand, relevant la tte, japerus dnormes masses passer bruyamment en jetant des lueurs phosphorescentes. Mon sang se glaa dans mes veines ! Javais reconnu les formidables squales qui nous menaaient. Ctait un couple de tintoras, requins terribles, la queue norme, au regard terne et vitreux, qui distillent une matire phosphorescente par des trous percs autour de leur museau. Monstrueuses mouches feu, qui broient un homme tout entier dans leurs mchoires de fer ! Je ne sais si Conseil soccupait les classer, mais pour mon compte, jobservais leur ventre argent, leur gueule formidable, hrisse de dents, un point de vue peu scientique, et plutt en victime quen naturaliste. Trs heureusement, ces voraces animaux y voient mal. Ils passrent sans nous apercevoir, nous efeurant de leurs nageoires bruntres, et nous chappmes, comme par miracle, ce danger plus grand, coup sr, que la rencontre dun tigre en pleine fort. Une demi-heure aprs, guids par la trane lectrique, nous atteignions le Nautilus. La porte extrieure tait reste ouverte, et le capitaine Nemo la referma, ds 134

que nous fmes rentrs dans la premire cellule. Puis, il pressa un bouton. Jentendis manuvrer les pompes au dedans du navire, je sentis leau baisser autour de moi et, en quelques instants, la cellule fut entirement vide. La porte intrieure souvrit alors, et nous passmes dans le vestiaire. L, nos habits de scaphandre furent retirs, non sans peine, et, trs harass, tombant dinanition et de sommeil, je regagnai ma chambre, tout merveill de cette surprenante excursion au fond des mers.

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Quatre mille lieues sous le Pacique

QUATRE MILLE LIEUES SOUS LE PACIFIQUE Le lendemain matin, 18 novembre, jtais parfaitement remis de mes fatigues de la veille, et je montai sur la plate-forme, au moment ou le second du Nautilus prononait sa phrase quotidienne. Il me vint alors lesprit quelle se rapportait ltat de la mer, ou plutt quelle signiait : " Nous navons rien en vue. " Et en effet, lOcan tait dsert. Pas une voile lhorizon. Les hauteurs de lle Crespo avaient disparu pendant la nuit. La mer, absorbant les couleurs du prisme, lexception des rayons bleus, rchissait ceux-ci dans toutes les directions et revtait une admirable teinte dindigo. Une moire, larges raies, se dessinait rgulirement sur les ots onduleux. Jadmirais ce magnique aspect de lOcan, quand le capitaine Nemo apparut. Il ne sembla pas sapercevoir de ma prsence, et commena une srie dobservations astronomiques. Puis, son opration termine, il alla saccouder sur la cage du fanal, et ses regards se perdirent la surface de lOcan. Cependant, une vingtaine de matelots du Nautilus, tous gens vigoureux et bien constitues, taient monts sur la plate-forme. Ils venaient retirer les lets qui avaient t mis la trane pendant la nuit. Ces marins appartenaient videmment des nations diffrentes, bien que le type europen ft indiqu chez tous. Je reconnus, ne pas me tromper, des Irlandais, des Franais, quelques Slaves, un Grec ou un Candiote. Du reste, ces hommes taient sobres de paroles, et nemployaient entre eux que ce bizarre idiome dont je ne pouvais pas mme souponner lorigine. Aussi, je dus renoncer les interroger. Les lets furent hals bord. Ctaient des espces de chaluts, semblables ceux des ctes normandes, vastes poches quune vergue ottante et une chane transle dans les mailles infrieures tiennent entrouvertes. Ces poches, ainsi tranes sur leurs gantiers de fer, balayaient le fond de lOcan et ramassaient 136

tous ses produits sur leur passage. Ce jour-l, ils ramenrent de curieux chantillons de ces parages poissonneux, des lophies, auxquels leurs mouvements comiques ont valu le qualicatif dhistrions, des commerons noirs, munis de leurs antennes, des balistes onduls, entours de bandelettes rouges, des ttrodonscroissants, dont le venin est extrmement subtil, quelques lamproies olivtres, des macrorhinques, couverts dcailles argentes, des trichiures, dont la puissance lectrique est gale celle du gymnote et de la torpille, des notoptres cailleux, bandes brunes et transversales, des gades verdtres, plusieurs varits de gobies, etc., enn, quelques poissons de proportions plus vastes, un caranx tte prominente, long dun mtre, plusieurs beaux scombres bonites, chamarrs de couleurs bleues et argentes, et trois magniques thons que la rapidit de leur marche navait pu sauver du chalut. Jestimai que ce coup de let rapportait plus de mille livres de poissons. Ctait une belle pche, mais non surprenante. En effet, ces lets restent la trane pendant plusieurs heures et enserrent dans leur prison de l tout un monde aquatique. Nous ne devions donc pas manquer de vivres dune excellente qualit, que la rapidit du Nautilus et lattraction de sa lumire lectrique pouvaient renouveler sans cesse. Ces divers produits de la mer furent immdiatement affals par le panneau vers les cambuses, destins, les uns tre mangs frais, les autres tre conservs. La pche nie, la provision dair renouvele, je pensais que le Nautilus allait reprendre son excursion sous-marine, et je me prparais regagner ma chambre, quand, se tournant vers moi, le capitaine Nemo me dit sans autre prambule : " Voyez cet ocan, monsieur le professeur, nest-il pas dou dune vie relle ? Na-t-il pas ses colres et ses tendresses ? Hier, il sest endormi comme nous, et le voil qui se rveille aprs une nuit paisible ! " Ni bonjour, ni bonsoir ! Net-on pas dit que cet trange personnage continuait avec moi une conversation dj commence ? " Regardez, reprit-il, il sveille sous les caresses du soleil ! Il va revivre de son existence diurne ! Cest une intressante tude que de suivre le jeu de son organisme. Il possde un pouls, des artres, il a ses spasmes, et je donne raison ce savant Maury, qui a dcouvert en lui une circulation aussi relle que la circulation sanguine chez les animaux. "

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Il est certain que le capitaine Nemo nattendait de moi aucune rponse, et il me parut inutile de lui prodiguer les " Evidemment ", les " A coup sr ", et les " Vous avez raison ". Il se parlait plutt lui-mme, prenant de longs temps entre chaque phrase. Ctait une mditation voix haute. " Oui, dit-il, lOcan possde une circulation vritable, et, pour la provoquer, il a suf au Crateur de toutes choses de multiplier en lui le calorique, le sel et les animalcules. Le calorique, en effet, cre des densits diffrentes, qui amnent les courants et les contre-courants. Lvaporation, nulle aux rgions hyperborennes, trs active dans les zones quatoriales, constitue un change permanent des eaux tropicales et des eaux polaires. En outre, jai surpris ces courants de haut en bas et de bas en haut, qui forment la vraie respiration de lOcan. Jai vu la molcule deau de mer, chauffe la surface, redescendre vers les profondeurs, atteindre son maximum de densit deux degrs au-dessous de zro, puis se refroidissant encore, devenir plus lgre et remonter. Vous verrez, aux ples, les consquences de ce phnomne, et vous comprendrez pourquoi, par cette loi de la prvoyante nature, la conglation ne peut jamais se produire qu la surface des eaux ! " Pendant que le capitaine Nemo achevait sa phrase, je me disais : " Le ple ! Estce que cet audacieux personnage prtend nous conduire jusque-l ! " Cependant, le capitaine stait tu, et regardait cet lment si compltement, si incessamment tudi par lui. Puis reprenant : " Les sels, dit-il, sont en quantit considrable dans la mer, monsieur le professeur, et si vous enleviez tous ceux quelle contient en dissolution, vous en feriez une masse de quatre millions et demi de lieues cubes, qui, tale sur le globe, formerait une couche de plus de dix mtres de hauteur. Et ne croyez pas que la prsence de ces sels ne soit due qu un caprice de la nature. Non. Ils rendent les eaux marines moins vaporables, et empchent les vents de leur enlever une trop grande quantit de vapeurs, qui, en se rsolvant, submergeraient les zones tempres. Rle immense, rle de pondrateur dans lconomie gnrale du globe ! " Le capitaine Nemo sarrta, se leva mme, t quelques pas sur la plate-forme, et revint vers moi : " Quant aux infusoires, reprit-il, quant ces milliards danimalcules, qui existent par millions dans une gouttelette, et dont il faut huit cent mille pour peser un milligramme, leur rle nest pas moins important. Ils absorbent les sels marins, ils sassimilent les lments solides de leau, et, vritables faiseurs de continents 138

calcaires, ils fabriquent des coraux et des madrpores ! Et alors la goutte deau, prive de son aliment minral, sallge, remonte la surface, y absorbe les sels abandonns par lvaporation, salourdit, redescend, et rapporte aux animalcules de nouveaux lments absorber. De l, un double courant ascendant et descendant, et toujours le mouvement, toujours la vie ! La vie, plus intense que sur les continents, plus exubrante, plus innie, spanouissant dans toutes les parties de cet ocan, lment de mort pour lhomme, a-t-on dit, lment de vie pour des myriades danimaux et pour moi ! " Quand le capitaine Nemo parlait ainsi, il se transgurait et provoquait en moi une extraordinaire motion. " Aussi, ajouta-t-il, l est la vraie existence ! Et je concevrais la fondation de villes nautiques, dagglomrations de maisons sous-marines, qui, comme le Nautilus reviendraient respirer chaque matin la surface des mers, villes libres, sil en fut, cits indpendantes ! Et encore, qui sait si quelque despote... " Le capitaine Nemo acheva sa phrase par un geste violent. Puis, sadressant directement moi, comme pour chasser une pense funeste : " Monsieur Aronnax, me demanda-t-il, savez-vous quelle est la profondeur de lOcan ? - Je sais, du moins, capitaine, ce que les principaux sondages nous ont appris. - Pourriez-vous me les citer, an que je les contrle au besoin ? - En voici quelques-uns, rpondis-je, qui me reviennent la mmoire. Si je ne me trompe, on a trouv une profondeur moyenne de huit mille deux cents mtres dans lAtlantique nord, et de deux mille cinq cents mtres dans la Mditerrane. Les plus remarquables sondes ont t faites dans lAtlantique sud, prs du trentecinquime degr, et elles ont donn douze mille mtres, quatorze mille quatrevingt-onze mtres, et quinze mille cent quarante-neuf mtres. En somme, on estime que si le fond de la mer tait nivel, sa profondeur moyenne serait de sept kilomtres environ. - Bien, monsieur le professeur, rpondit le capitaine Nemo, nous vous montrerons mieux que cela, je lespre. Quant la profondeur moyenne de cette partie du Pacique, je vous apprendrai quelle est seulement de quatre mille mtres. " 139

Ceci dit, le capitaine Nemo se dirigea vers le panneau et disparut par lchelle. Je le suivis, et je regagnai le grand salon. Lhlice se mit aussitt en mouvement, et le loch accusa une vitesse de vingt milles lheure. Pendant les jours, pendant les semaines qui scoulrent, le capitaine Nemo fut trs sobre de visites. Je ne le vis qu de rares intervalles. Son second faisait rgulirement le point que je trouvais report sur la carte, de telle sorte que je pouvais relever exactement la route du Nautilus. Conseil et Land passaient de longues heures avec moi. Conseil avait racont son ami les merveilles de notre promenade, et le Canadien regrettait de ne nous avoir point accompagns. Mais jesprais que loccasion se reprsenterait de visiter les forts ocaniennes. Presque chaque jour, pendant quelques heures, les panneaux du salon souvraient, et nos yeux ne se fatiguaient pas de pntrer les mystres du monde sousmarin. La direction gnrale du Nautilus tait sud-est, et il se maintenait entre cent mtres et cent cinquante mtres de profondeur. Un jour, cependant, par je ne sais quel caprice, entran diagonalement au moyen de ses plans inclins, il atteignit les couches deau situes par deux mille mtres. Le thermomtre indiquait une temprature de 4,25 centigrades, temprature qui, sous cette profondeur, parat tre commune toutes les latitudes. Le 26 novembre, trois heures du matin le Nautilus franchit le tropique du Cancer par 172 de longitude. Le 27, il passa en vue des Sandwich, o lillustre Cook trouva la mort, le 14 fvrier 1779. Nous avions alors fait quatre mille huit cent soixante lieues depuis notre point de dpart. Le matin, lorsque jarrivai sur la plate-forme, japerus, deux milles sous le vent, Haoua, la plus considrable des sept les qui forment cet archipel. Je distinguai nettement sa lisire cultive, les diverses chanes de montagnes qui courent paralllement la cte, et ses volcans que domine le Mouna-Rea, lev de cinq mille mtres au-dessus du niveau de la mer. Entre autres chantillons de ces parages, les lets rapportrent des abellaires pavones, polypes comprims de forme gracieuse, et qui sont particuliers cette partie de lOcan. La direction du Nautilus se maintint au sud-est. Il coupa lquateur, le 1er dcembre, par 142 de longitude, et le 4 du mme mois, aprs une rapide traverse 140

que ne signala aucun incident, nous emes connaissance du groupe des Marquises. Japerus trois milles, par 857 de latitude sud et 13932 de longitude ouest, la pointe Martin de Nouka-Hiva, la principale de ce groupe qui appartient la France. Je vis seulement les montagnes boises qui se dessinaient lhorizon, car le capitaine Nemo naimait pas rallier les terres. L, les lets rapportrent de beaux spcimens de poissons, des choryphnes aux nageoires azures et la queue dor, dont la chair est sans rivale au monde, des hologymnoses peu prs dpourvus dcailles, mais dun got exquis, des ostorhinques mchoire osseuse, des thasards jauntres qui valaient la bonite, tous poissons dignes dtre classs lofce du bord. Aprs avoir quitt ces les charmantes protges par le pavillon franais, du 4 au 11 dcembre, le Nautilus parcourut environ deux mille milles. Cette navigation fut marque par la rencontre dune immense troupe de calmars, curieux mollusques, trs voisins de la seiche. Les pcheurs franais les dsignent sous le nom dencornets, et ils appartiennent la classe des cphalopodes et la famille des dibranchiaux, qui comprend avec eux les seiches et les argonautes. Ces animaux furent particulirement tudis par les naturalistes de lantiquit, et ils fournissaient de nombreuses mtaphores aux orateurs de lAgora, en mme temps quun plat excellent la table des riches citoyens, sil faut en croire Athne, mdecin grec, qui vivait avant Gallien. Ce fut pendant la nuit du 9 au 10 dcembre, que le Nautilus rencontra cette arme de mollusques qui sont particulirement nocturnes. On pouvait les compter par millions. Ils migraient des zones tempres vers les zones plus chaudes, en suivant litinraire des harengs et des sardines. Nous les regardions travers les paisses vitres de cristal, nageant reculons avec une extrme rapidit, se mouvant au moyen de leur tube locomoteur, poursuivant les poissons et les mollusques, mangeant les petits, mangs des gros, et agitant dans une confusion indescriptible les dix pieds que la nature leur a implants sur la tte, comme une chevelure de serpents pneumatiques. Le Nautilus, malgr sa vitesse, navigua pendant plusieurs heures au milieu de cette troupe danimaux. et ses lets en ramenrent une innombrable quantit, o je reconnus les neuf espces que dOrbigny a classes pour locan Pacique. On le voit, pendant cette traverse, la mer prodiguait incessamment ses plus merveilleux spectacles. Elle les variait linni. Elle changeait son dcor et sa mise en scne pour le plaisir de nos yeux, et nous tions appels non seulement contempler les uvres du Crateur au milieu de llment liquide, mais encore pntrer les plus redoutables mystres de lOcan.

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Pendant la journe du 11 dcembre, jtais occup lire dans le grand salon. Ned Land et Conseil observaient les eaux lumineuses par les panneaux entrouverts. Le Nautilus tait immobile. Ses rservoirs remplis, il se tenait une profondeur de mille mtres, rgion peut habite des Ocans, dans laquelle les gros poissons faisaient seuls de rares apparitions. Je lisais en ce moment un livre charmant de Jean Mac, les Serviteurs de lestomac, et jen savourais les leons ingnieuses, lorsque Conseil interrompit ma lecture. " Monsieur veut-il venir un instant ? me dit-il dune voix singulire. - Quy a-t-il donc, Conseil ? - Que monsieur regarde. " Je me levai, jallai maccouder devant la vitre, et je regardai. En pleine lumire lectrique, une norme masse noirtre, immobile, se tenait suspendue au milieu des eaux. Je lobservai attentivement, cherchant reconnatre la nature de ce gigantesque ctac. Mais une pense traversa subitement mon esprit. " Un navire ! mcriai-je. - Oui, rpondit le Canadien, un btiment dsempar qui a coul a pic ! " Ned Land ne se trompait pas. Nous tions en prsence dun navire, dont les haubans coups pendaient encore a leurs cadnes. Sa coque paraissait tre en bon tat, et son naufrage datait au plus de quelques heures. Trois tronons de mts, rass deux pieds au-dessus du pont, indiquaient que ce navire engag avait d sacrier sa mture. Mais, couch sur le anc, il stait rempli, et il donnait encore la bande bbord. Triste spectacle que celui de cette carcasse perdue sous les ots, mais plus triste encore la vue de son pont o quelques cadavres, amarrs par des cordes, gisaient encore ! Jen comptai quatre - quatre hommes, dont lun se tenait debout, au gouvernail - puis une femme, demi-sortie par la claire-voie de la dunette, et tenant un enfant dans ses bras. Cette femme tait jeune. Je pus reconnatre, vivement clairs par les feux du Nautilus, ses traits que leau navait pas encore dcomposs. Dans un suprme effort, elle avait lev au-dessus de sa 142

tte son enfant, pauvre petit tre dont les bras enlaaient le cou de sa mre ! Lattitude des quatre marins me parut effrayante, tordus quils taient dans des mouvements convulsifs, et faisant un dernier effort pour sarracher des cordes qui les liaient au navire. Seul, plus calme, la face nette et grave, ses cheveux grisonnants colls son front, la main crispe la roue du gouvernail, le timonier semblait encore conduire son trois-mts naufrag travers les profondeurs de lOcan ! Quelle scne ! Nous tions muets, le cur palpitant, devant ce naufrage pris sur le fait, et, pour ainsi dire, photographi sa dernire minute ! Et je voyais dj savancer, loeil en feu, dnormes squales, attirs par cet appt de chair humaine ! Cependant le Nautilus, voluant, tourna autour du navire submerg, et, un instant, je pus lire sur son tableau darrire : Florida, Sunderland.

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Vanikoro

VANIKORO Ce terrible spectacle inaugurait la srie des catastrophes maritimes, que le Nautilus devait renconter sur sa route. Depuis quil suivait des mers plus frquentes, nous apercevions souvent des coques naufrages qui achevaient de pourrir entre deux eaux, et, plus profondment, des canons, des boulets, des ancres, des chanes, et mille autres objets de fer, que la rouille dvorait. Cependant, toujours entrans par ce Nautilus, o nous vivions comme isols, le 11 dcembre, nous emes connaissance de larchipel des Pomotou, ancien " groupe dangereux " de Bougainville, qui stend sur un espace de cinq cents lieues de lest-sud-est louest-nord-ouest. entre 1330 et 2350 de latitude sud, et 12530 et 15130 de longitude ouest, depuis lle Ducie jusqu lle Lazareff. Cet archipel couvre une supercie de trois cent soixante-dix lieues carres, et il est form dune soixantaine de groupes dles, parmi lesquels on remarque le groupe Gambier, auquel la France a impos son protectorat. Ces les sont corallignes. Un soulvement lent, mais continu, provoqu par le travail des polypes, les reliera un jour entre elles. Puis, cette nouvelle le se soudera plus tard aux archipels voisins, et un cinquime continent stendra depuis la Nouvelle-Zlande et la NouvelleCaldonie jusquaux Marquises. Le jour o je dveloppai cette thorie devant le capitaine Nemo, il me rpondit froidement : " Ce ne sont pas de nouveaux continents quil faut la terre, mais de nouveaux hommes ! " Les hasards de sa navigation avaient prcisment conduit le Nautilus vers lle Clermont-Tonnerre, lune des plus curieuses du groupe, qui fut dcouvert en 1822,

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par le capitaine Bell, de la Minerve. Je pus alors tudier ce systme madrporique auquel sont dues les les de cet Ocan. Les madrpores, quil faut se garder de confondre avec les coraux, ont un tissu revtu dun encrotement calcaire, et les modications de sa structure ont amen M. Milne-Edwards, mon illustre matre, les classer en cinq sections. Les petits animalcules qui scrtent ce polypier vivent par milliards au fond de leurs cellules. Ce sont leurs dpts calcaires qui deviennent rochers, rcifs, lots, les. Ici, ils forment un anneau circulaire, entourant un lagon ou un petit lac intrieur, que des brches mettent en communication avec la mer. L, ils gurent des barrires de rcifs semblables celles qui existent sur les ctes de la Nouvelle-Caldonie et de diverses les des Pomotou. En dautres endroits, comme la Runion et Maurice, ils lvent des rcifs frangs, hautes murailles droites, prs desquelles les profondeurs de lOcan sont considrables. En prolongeant quelques encablures seulement les accores de lle ClermontTonnerre, jadmirai louvrage gigantesque, accompli par ces travailleurs microscopiques. Ces murailles taient spcialement luvre des madrporaires dsigns par les noms de millepores, de porites, dastres et de mandrines. Ces polypes se dveloppent particulirement dans les couches agites de la surface de la mer, et par consquent, cest par leur partie suprieure quils commencent ces substructions, lesquelles senfoncent peu peu avec les dbris de scrtions qui les supportent. Telle est, du moins, la thorie de M. Darwin, qui explique ainsi la formation des atolls - thorie suprieure, selon moi, celle qui donne pour base aux travaux madrporiques des sommets de montagnes ou de volcans, immergs quelques pieds au-dessous du niveau de la mer. Je pus observer de trs prs ces curieuses murailles, car, leur aplomb, la sonde accusait plus de trois cents mtres de profondeur, et nos nappes lectriques faisaient tinceler ce brillant calcaire. Rpondant une question que me posa Conseil, sur la dure daccroissement de ces barrires colossales, je ltonnai beaucoup en lui disant que les savants portaient cet accroissement un huitime de pouce par sicle. " Donc, pour lever ces murailles, me dit-il, il a fallu ?... - Cent quatre-vingt-douze mille ans, mon brave Conseil, ce qui allonge singulirement les jours bibliques. Dailleurs, la formation de la houille, cest--dire la 145

minralisation des forts enlises par les dluges, a exig un temps beaucoup plus considrable. Mais jajouterai que les jours de la Bible ne sont que des poques et non lintervalle qui scoule entre deux levers de soleil, car, daprs la Bible ellemme. Le soleil ne date pas du premier jour de la cration. " Lorsque le Nautilus revint la surface de lOcan, je pus embrasser dans tout son dveloppement cette le de Clermont-Tonnerre, basse et boise. Ses roches madrporiques furent videmment fertilises par les trombes et les temptes. Un jour, quelque graine, enleve par louragan aux terres voisines, tomba sur les couches calcaires, mles des dtritus dcomposs de poissons et de plantes marines qui formrent lhumus vgtal. Une noix de coco, pousse par les lames, arriva sur cette cte nouvelle. Le germe prit racine. Larbre, grandissant, arrta la vapeur deau. Le ruisseau naquit. La vgtation gagna peu peu. Quelques animalcules, des vers, des insectes, abordrent sur des troncs arrachs aux les du vent. Les tortues vinrent pondre leurs ufs. Les oiseaux nichrent dans les jeunes arbres. De cette faon, la vie animale se dveloppa, et, attir par la verdure et la fertilit, lhomme apparut. Ainsi se formrent ces les, uvres immenses danimaux microscopiques. Vers le soir, Clermont-Tonnerre se fondit dans lloignement, et la route du Nautilus se modia dune manire sensible. Aprs avoir touch le tropique du Capricorne par le cent trente-cinquime degr de longitude, il se dirigea vers louestnord-ouest, remontant toute la zone intertropicale. Quoique le soleil de lt ft prodigue de ses rayons, nous ne souffrions aucunement de la chaleur, car trente ou quarante mtres au-dessous de leau, la temprature ne slevait pas au-dessus de dix douze degrs. Le 15 dcembre, nous laissions dans lest le sduisant archipel de la Socit. et la gracieuse Taiti, la reine du Pacique. Japerus le matin, quelques milles sous le vent, les sommets levs de cette le. Ses eaux fournirent aux tables du bord dexcellents poissons, des maquereaux, des bonites, des albicores, et des varits dun serpent de mer nomm munrophis. Le Nautilus avait franchi huit mille cent milles. Neuf mille sept cent vingt milles taient relevs au loch, lorsquil passa entre larchipel de Tonga-Tabou, o prirent les quipages de lArgo, du Port-au-Prince et du Duke-of-Portland, et larchipel des Navigateurs, o fut tu le capitaine de Langle, lami de La Prouse. Puis, il eut connaissance de larchipel Viti, o les sauvages massacrrent les matelots de lUnion et le capitaine Bureau, de Nantes, commandant lAimable-Josephine. 146

Cet archipel qui se prolonge sur une tendue de cent lieues du nord au sud, et sur quatre-vingt-dix lieues de lest louest, est compris entre 60 et 20 de latitude sud, et 174 et 179 de longitude ouest. Il se compose dun certain nombre dles, dlots et dcueils, parmi lesquels on remarque les les de Viti-Levou, de VanouaLevou et de Kandubon. Ce fut Tasman qui dcouvrit ce groupe en 1643, lanne mme o Toricelli inventait le baromtre, et o Louis XIV montait sur le trne. Je laisse penser lequel de ces faits fut le plus utile lhumanit. Vinrent ensuite Cook en 1714, dEntrecasteaux en 1793, et enn Dumont-dUrville, en 1827, dbrouilla tout le chaos gographique de cet archipel. Le Nautilus sapprocha de la baie de Wailea, thtre des terribles aventures de ce capitaine Dillon, qui, le premier, claira le mystre du naufrage de La Prouse. Cette baie, drague plusieurs reprises, fournit abondamment des hutres excellentes. Nous en mangemes immodrment, aprs les avoir ouvertes sur notre table mme, suivant le prcepte de Snque. Ces mollusques appartenaient lespce connue sous le nom dostrea lamellosa, qui est trs commune en Corse. Ce banc de Wailea devait tre considrable, et certainement, sans des causes multiples de destruction, ces agglomrations niraient par combler les baies, puisque lon compte jusqu deux millions dufs dans un seul individu. Et si matre Ned Land neut pas se repentir de sa gloutonnerie en cette circonstance, cest que lhutre est le seul mets qui ne provoque jamais dindigestion. En effet, il ne faut pas moins de seize douzaines de ces mollusques acphales pour fournir les trois cent quinze grammes de substance azote, ncessaires la nourriture quotidienne dun seul homme. Le 25 dcembre, le Nautilus naviguait au milieu de larchipel des NouvellesHbrides, que Quiros dcouvrit en 1606, que Bougainville explora en 1768, et auquel Cook donna son nom actuel en 1773. Ce groupe se compose principalement de neuf grandes les, et forme une bande de cent vingt lieues du nord-nord-ouest au sud-sud-est, comprise entre 15 et 2 de latitude sud, et entre 164 et 168 de longitude. Nous passmes assez prs de lle dAurou, qui, au moment des observations de midi, mapparut comme une masse de bois verts, domine par un pic dune grande hauteur. Ce jour-l, ctait Nol, et Ned Land me sembla regretter vivement la clbration du " Christmas ", la vritable fte de la famille, dont les protestants sont fana147

tiques. Je navais pas aperu le capitaine Nemo depuis une huitaine de jours, quand le 27, au matin, il entra dans le grand salon, ayant toujours lair dun homme qui vous a quitt depuis cinq minutes. Jtais occup reconnatre sur le planisphre la route du Nautilus. Le capitaine sapprocha, posa un doigt sur un point de la carte, et pronona ce seul mot : " Vanikoro. " Ce nom fut magique. Ctait le nom des lots sur lesquels vinrent se perdre les vaisseaux de La Prouse. Je me relevai subitement. " Le Nautilus nous porte Vanikoro ? demandai-je. - Oui, monsieur le professeur, rpondit le capitaine. - Et je pourrai visiter ces les clbres o se brisrent la Boussole et lAstrolabe ? - Si cela vous plat, monsieur le professeur. - Quand serons-nous Vanikoro ? - Nous y sommes, monsieur le professeur. " Suivi du capitaine Nemo, je montait sur la plate-forme, et de l, mes regards parcoururent avidement lhorizon. Dans le nord-est mergeaient deux les volcaniques dingale grandeur, entoures dun rcif de coraux qui mesurait quarante milles de circuit. Nous tions en prsence de lle de Vanikoro proprement dite, laquelle Dumont dUrville imposa le nom dle de la Recherche, et prcisment devant le petit havre de Vanou, situ par 164 de latitude sud, et 16432 de longitude est. Les terres semblaient recouvertes de verdure depuis la plage jusquaux sommets de lintrieur, que dominait le mont Kapogo, haut de quatre cent soixante-seize toises.

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Le Nautilus, aprs avoir franchi la ceinture extrieure de roches par une troite passe, se trouva en dedans des brisants, o la mer avait une profondeur de trente quarante brasses. Sous le verdoyant ombrage des paltuviers, japerus quelques sauvages qui montrrent une extrme surprise notre approche. Dans ce long corps noirtre, savanant eur deau, ne voyaient-ils pas quelque ctac formidable dont ils devaient se der ? En ce moment, le capitaine Nemo me demanda ce que je savais du naufrage de La Prouse. " Ce que tout le monde en sait, capitaine, lui rpondis-je. - Et pourriez-vous mapprendre ce que tout le monde en sait ? me demanda-t-il dun ton un peu ironique. - Trs facilement. " Je lui racontai ce que les derniers travaux de Dumont dUrville avaient fait connatre, travaux dont voici le rsum trs succinct. La Prouse et son second, le capitaine de Langle, furent envoys par Louis XVI, en 1785, pour accomplir un voyage de circumnavigation. Ils montaient les corvettes la Boussole et lAstrolabe, qui ne reparurent plus. En 1791, le gouvernement franais, justement inquiet du sort des deux corvettes. arma deux grandes tes, la Recherche et lEsprance, qui quittrent Brest, le 28 septembre, sous les ordres de Bruni dEntrecasteaux. Deux mois aprs, on apprenait par la dposition dun certain Bowen, commandant lAlhermale, que des dbris de navires naufrags avaient t vus sur les ctes de la Nouvelle-Gorgie. Mais dEntrecasteaux, ignorant cette communication, - assez incertaine, dailleurs - se dirigea vers les les de lAmiraut, dsignes dans un rapport du capitaine Hunter comme tant le lieu du naufrage de La Prouse. Ses recherches furent vaines. LEsprance et la Recherche passrent mme devant Vanikoro sans sy arrter, et, en somme, ce voyage fut trs malheureux, car il cota la vie dEntrecasteaux, deux de ses seconds et plusieurs marins de son quipage.

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Ce fut un vieux routier du Pacique, le capitaine Dillon, qui, le premier, retrouva des traces indiscutables des naufrags. Le 15 mai 1824, son navire, le Saint-Patrick, passa prs de lle de Tikopia, lune des Nouvelles-Hbrides. L, un lascar, layant accost dans une pirogue, lui vendit une poigne dpe en argent qui portait lempreinte de caractres gravs au burin. Ce lascar prtendait, en outre, que, six ans auparavant, pendant un sjour Vanikoro, il avait vu deux Europens qui appartenaient des navires chous depuis de longues annes sur les rcifs de lle. Dillon devina quil sagissait des navires de La Prouse, dont la disparition avait mu le monde entier. Il voulut gagner Vanikoro, o, suivant le lascar, se trouvaient de nombreux dbris du naufrage ; mais les vents et les courants len empchrent. Dillon revint Calcutta. L, il sut intresser sa dcouverte la Socit Asiatique et la Compagnie des Indes. Un navire, auquel on donna le nom de la Recherche, fut mis sa disposition, et il partit, le 23 janvier 1827, accompagn dun agent franais. La Recherche, aprs avoir relch sur plusieurs points du Pacique, mouilla devant Vanikoro, le 7 juillet 1827, dans ce mme havre de Vanou, o le Nautilus ottait en ce moment. L, il recueillit de nombreux restes du naufrage, des ustensiles de fer, des ancres, des estropes de poulies, des pierriers, un boulet de dix-huit, des dbris dinstruments dastronomie, un morceau de couronnement, et une cloche en bronze portant cette inscription : " Bazin ma fait ", marque de la fonderie de lArsenal de Brest vers 1785. Le doute ntait donc plus possible. Dillon, compltant ses renseignements, resta sur le lieu du sinistre jusquau mois doctobre. Puis, il quitta Vanikoro, se dirigea vers la Nouvelle-Zlande, mouilla Calcutta, le 7 avril 1828, et revint en France, o il fut trs sympathiquement accueilli par Charles X. Mais, ce moment, Dumont dUrville, sans avoir eu connaissance des travaux de Dillon, tait dj parti pour chercher ailleurs le thtre du naufrage. Et, en effet, on avait appris par les rapports dun baleinier que des mdailles et une croix de Saint-Louis se trouvaient entre les mains des sauvages de la Louisiade et de la Nouvelle-Caldonie. Dumont dUrville, commandant lAstrolabe, avait donc pris la mer, et, deux mois aprs que Dillon venait de quitter Vanikoro, il mouillait devant Hobart-Town. L, il avait connaissance des rsultats obtenus par Dillon, et, de plus, il apprenait 150

quun certain James Hobbs, second de lUnion, de Calcutta, ayant pris terre sur une le situe par 818 de latitude sud et 15630 de longitude est, avait remarqu des barres de fer et des toffes rouges dont se servaient les naturels de ces parages. Dumont dUrville, assez perplexe, et ne sachant sil devait ajouter foi ces rcits rapports par des journaux peu dignes de conance, se dcida cependant se lancer sur les traces de Dillon. Le 10 fvrier 1828, I Astrolabe se prsenta devant Tikopia, prit pour guide et interprte un dserteur x sur cette le, t route vers Vanikoro, en eut connaissance le 12 fvrier, prolongea ses rcifs jusquau 14, et, le 20 seulement, mouilla au-dedans de la barrire, dans le havre de Vanou. Le 23, plusieurs des ofciers rent le tour de lle, et rapportrent quelques dbris peu importants. Les naturels, adoptant un systme de dngations et de fauxfuyants, refusaient de les mener sur le lieu du sinistre. Cette conduite, trs louche, laissa croire quils avaient maltrait les naufrags, et, en effet, ils semblaient craindre que Dumont dUrville ne ft venu venger La Prouse et ses infortuns compagnons. Cependant, le 26, dcids par des prsents, et comprenant quils navaient craindre aucune reprsaille, ils conduisirent le second, M. Jacquinot, sur le thtre du naufrage. L, par trois ou quatre brasses deau, entre les rcifs Pacou et Vanou, gisaient des ancres, des canons, des saumons de fer et de plomb, empts dans les concrtions calcaires. La chaloupe et la baleinire de lAstrolabe furent diriges vers cet endroit, et, non sans de longues fatigues, leurs quipages parvinrent retirer une ancre pesant dix-huit cents livres, un canon de huit en fonte, un saumon de plomb et deux pierriers de cuivre. Dumont dUrville, interrogeant les naturels, apprit aussi que La Prouse, aprs avoir perdu ses deux navires sur les rcifs de lle, avait construit un btiment plus petit, pour aller se perdre une seconde fois... O ? On ne savait. Le commandant de lAstrolahe t alors lever, sous une touffe de mangliers, un cnotaphe la mmoire du clbre navigateur et de ses compagnons. Ce fut une simple pyramide quadrangulaire, assise sur une base de coraux, et dans laquelle

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nentra aucune ferrure qui pt tenter la cupidit des naturels. Puis, Dumont dUrville voulut partir ; mais ses quipages taient mins par les vres de ces ctes malsaines, et, trs malade lui-mme, il ne put appareiller que le 17 mars. Cependant, le gouvernement franais, craignant que Dumont dUrville ne ft pas au courant des travaux de Dillon, avait envoy Vanikoro la corvette la Bayonnaise, commande par Legoarant de Tromelin, qui tait en station sur la cte ouest de lAmrique. La Bayonnaise mouilla devant Vanikoro, quelques mois aprs le dpart de lAstrolabe, ne trouva aucun document nouveau, mais constata que les sauvages avaient respect le mausole de La Prouse. Telle est la substance du rcit que je s au capitaine Nemo. " Ainsi, me dit-il, on ne sait encore o est all prir ce troisime navire construit par les naufrags sur lle de Vanikoro ? - On ne sait. " Le capitaine Nemo ne rpondit rien, et me t signe de le suivre au grand salon. Le Nautilus senfona de quelques mtres au-dessous des ots, et les panneaux souvrirent. Je me prcipitai vers la vitre, et sous les emptements de coraux, revtus de fongies, de syphonules, dalcyons, de cariophylles, travers des myriades de poissons charmants, des girelles, des glyphisidons, des pomphrides, des diacopes, des holocentres, je reconnus certains dbris que les dragues navaient pu arracher, des triers de fer, des ancres, des canons, des boulets, une garniture de cabestan, une trave, tous objets provenant des navires naufrags et maintenant tapisss de eurs vivantes. Et pendant que je regardais ces paves dsoles, le capitaine Nemo me dit dune voix grave : " Le commandant La Prouse partit le 7 dcembre 1785 avec ses navires la Boussole et lAstrolabe. Il mouilla dabord Botany-Bay, visita larchipel des Amis, la Nouvelle-Caldonie, se dirigea vers Santa-Cruz et relcha Namouka, lune des les du groupe Hapa. Puis, ses navires arrivrent sur les rcifs inconnus de Vanikoro. La Boussole, qui marchait en avant, sengagea sur la cte mridionale. LAstrolabe vint son secours et schoua de mme. Le premier navire se dtruisit presque immdiatement. Le second, engrav sous le vent, rsista quelques 152

jours. Les naturels rent assez bon accueil aux naufrags. Ceux-ci sinstallrent dans lle, et construisirent un btiment plus petit avec les dbris des deux grands. Quelques matelots restrent volontairement Vanikoro. Les autres, affaiblis, malades, partirent avec La Prouse. Ils se dirigrent vers les les Salomon, et ils prirent, corps et biens, sur la cte occidentale de lle principale du groupe, entre les caps Dception et Satisfaction ! - Et comment le savez-vous ? mcriai-je. - Voici ce que jai trouv sur le lieu mme de ce dernier naufrage ! " Le capitaine Nemo me montra une bote de ferblanc, estampille aux armes de France, et toute corrode par les eaux salines. Il louvrit, et je vis une liasse de papiers jaunis, mais encore lisibles. Ctaient les instructions mme du ministre de la Marine au commandant La Prouse, annotes en marge de la main de Louis XVI ! " Ah ! cest une belle mort pour un marin ! dit alors le capitaine Nemo. Cest une tranquille tombe que cette tombe de corail, et fasse le ciel que, mes compagnons et moi, nous nen ayons jamais dautre ! "

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Le dtroit de Torrs

LE DTROIT DE TORRES Pendant la nuit du 27 au 28 dcembre, le Nautilus abandonna les parages de Vanikoro avec une vitesse excessive. Sa direction tait sud-ouest, et, en trois jours, il franchit les sept cent cinquante lieues qui sparent le groupe de La Prouse de la pointe sud-est de la Papouasie. Le ler janvier 1863, de grand matin, Conseil me rejoignit sur la plate-forme. " Monsieur, me dit ce brave garon, monsieur me permettra-t-il de lui souhaiter une bonne anne ? - Comment donc, Conseil, mais exactement comme si jtais Paris, dans mon cabinet du Jardin des Plantes. Jaccepte tes vux et je ten remercie. Seulement, je te demanderai ce que tu entends par "une bonne anne", dans les circonstances o nous nous trouvons. Est-ce lanne qui amnera la n de notre emprisonnement, ou lanne qui verra se continuer cet trange voyage ? - Ma foi, rpondit Conseil, je ne sais trop que dire monsieur. Il est certain que nous voyons de curieuses choses, et que, depuis deux mois, nous navons pas eu le temps de nous ennuyer. La dernire merveille est toujours la plus tonnante, et si cette progression se maintient, je ne sais pas comment cela nira. Mest avis que nous ne retrouverons jamais une occasion semblable. - Jamais, Conseil. - En outre, monsieur Nemo, qui justie bien son nom latin, nest pas plus gnant que sil nexistait pas. - Comme tu le dis, Conseil. 154

- Je pense donc, nen dplaise monsieur, quune bonne anne serait une anne qui nous permettrait de tout voir... - De tout voir, Conseil ? Ce serait peut-tre long. Mais quen pense Ned Land ? - Ned Land pense exactement le contraire de moi, rpondit Conseil. Cest un esprit positif et un estomac imprieux. Regarder les poissons et toujours en manger ne lui suft pas. Le manque de vin, de pain, de viande, cela ne convient gure un digne Saxon auquel les beefsteaks sont familiers, et que le brandy ou le gin, pris dans une proportion modre, neffrayent gure ! - Pour mon compte, Conseil, ce nest point l ce qui me tourmente, et je maccommode trs bien du rgime du bord. - Moi de mme, rpondit Conseil. Aussi je pense autant rester que matre Land prendre la fuite. Donc, si lanne qui commence nest pas bonne pour moi, elle le sera pour lui, et rciproquement. De cette faon, il y aura toujours quelquun de satisfait. Enn, pour conclure, je souhaite monsieur ce qui fera plaisir monsieur. - Merci, Conseil. Seulement je te demanderai de remettre plus tard la question des trennes, et de les remplacer provisoirement par une bonne poigne de main. Je nai que cela sur moi. - Monsieur na jamais t si gnreux ", rpondit Conseil. Et l-dessus, le brave garon sen alla. Le 2 janvier, nous avions fait onze mille trois cent quarante milles, soit cinq mille deux cent cinquante lieues, depuis notre point de dpart dans les mers du Japon. Devant lperon du Nautilus stendaient les dangereux parages de la mer de corail, sur la cte nord-est de lAustralie. Notre bateau prolongeait une distance de quelques milles ce redoutable banc sur lequel les navires de Cook faillirent se perdre, le 10 juin 1770. Le btiment que montait Cook donna sur un roc, et sil ne coula pas, ce fut grce cette circonstance que le morceau de corail, dtach au choc, resta engag dans la coque entrouverte.

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Jaurais vivement souhait de visiter ce rcif long de trois cent soixante lieues, contre lequel la mer, toujours houleuse, se brisait avec une intensit formidable et comparable aux roulements du tonnerre. Mais en ce moment, les plans inclins du Nautilus nous entranaient une grande profondeur, et je ne pus rien voir de ces hautes murailles corallignes. Je dus me contenter des divers chantillons de poissons rapports par nos lets. Je remarquai, entre autres, des germons, espces de scombres grands comme des thons. aux ancs bleutres et rays de bandes transversales qui disparaissent avec la vie de lanimal. Ces poissons nous accompagnaient par troupes et fournirent notre table une chair excessivement dlicate. On prit aussi un grand nombre de spares vertors, longs dun demi-dcimtre, ayant le got de la dorade, et des pyrapdes volants, vritables hirondelles sousmarines, qui, par les nuits obscures, rayent alternativement les airs et les eaux de leurs lueurs phosphorescentes. Parmi les mollusques et les zoophytes, je trouvai dans les mailles du chalut diverses espces dalcyoniaires, des oursins, des marteaux, des perons, des. cadrans, des crites, des hyalles. La ore tait reprsente par de belles algues ottantes, des laminaires et des macrocystes, imprgnes du mucilage qui transsudait travers leurs pores, et parmi lesquelles je recueillis une admirable Nemastoma Geliniaroide, qui fut classe parmi les curiosits naturelles du muse. Deux jours aprs avoir travers la mer de Corail, le 4 janvier, nous emes connaissance des ctes de la Papouasie. A cette occasion, le capitaine Nemo mapprit que son intention tait de gagner locan Indien par le dtroit de Torrs. Sa communication se borna l. Ned vit avec plaisir que cette route le rapprochait des mers europennes. Ce dtroit de Torrs est regard comme non moins dangereux par les cueils qui le hrissent que par les sauvages habitants qui frquentent ses ctes. Il spare de la Nouvelle-Hollande la grande le de la Papouasie, nomme aussi NouvelleGuine. La Papouasie a quatre cents lieues de long sur cent trente lieues de large, et une supercie de quarante mille lieues gographiques. Elle est situe, en latitude, entre 0l9 et 102 sud, et en longitude, entre 12823 et 14615. A midi, pendant que le second prenait la hauteur du soleil, japerus les sommets des monts Arfalxs, levs par plans et termins par des pitons aigus. Cette terre, dcouverte en 1511 par le Portugais Francisco Serrano, fut visite successivement par don Jos de Meness en 1526, par Grijalva en 1527, par le g156

nral espagnol Alvar de Saavedra en 1528, par Juigo Ortez en 1545, par le Hollandais Shouten en 1616, par Nicolas Sruick en 1753, par Tasman, Dampier, Fumel, Carteret, Edwards, Bougainville, Cook, Forrest, Mac Cluer, par dEntrecasteaux en 1792, par Duperrey en 1823, et par Dumont dUrville en 1827. " Cest le foyer des noirs qui occupent toute la Malaisie ". a dit M. de Rienzi, et je ne me doutais gure que les hasards de cette navigation allaient me mettre en prsence des redoutables Andamenes. Le Nautilus se prsenta donc lentre du plus dangereux dtroit du globe, de celui que les plus hardis navigateurs osent peine franchir, dtroit que Louis Paz de Torrs affronta en revenant des mers du Sud dans la Mlansie, et dans lequel, en 1840, les corvettes choues de Dumont dUrville furent sur le point de se perdre corps et biens. Le Nautilus lui-mme, suprieur tous les dangers de la mer, allait, cependant, faire connaissance avec les rcifs coralliens. Le dtroit de Torrs a environ trente-quatre lieues de large, mais il est obstru par une innombrable quantit dles, dlots, de brisants, de rochers, qui rendent sa navigation presque impraticable. En consquence, le capitaine Nemo prit toutes les prcautions voulues pour le traverser. Le Nautilus, ottant eur deau, savanait sous une allure modre. Son hlice, comme une queue de ctac, battait les ots avec lenteur. Protant de cette situation, mes deux compagnons et moi, nous avions pris place sur la plate-forme toujours dserte. Devant nous slevait la cage du timonier, et je me trompe fort, ou le capitaine Nemo devait tre l, dirigeant lui-mme son Nautilus. Javais sous les yeux les excellentes cartes du dtroit de Torrs leves et dresses par lingnieur hydrographe Vincendon Dumoulin et lenseigne de vaisseau Coupvent-Desbois - maintenant amiral qui faisaient partie de ltat-major de Dumont dUrville pendant son dernier voyage de circumnavigation. Ce sont, avec celles du capitaine King, les meilleures cartes qui dbrouillent limbroglio de cet troit passage, et je les consultais avec une scrupuleuse attention. Autour du Nautilus la mer bouillonnait avec furie. Le courant de ots, qui portait du sud-est au nord-ouest avec une vitesse de deux milles et demi, se brisait sur les coraux dont la tte mergeait et l. " Voil une mauvaise mer ! me dit Ned Land. 157

- Dtestable, en effet, rpondis-je, et qui ne convient gure un btiment comme le Nautilus. - Il faut, reprit le Canadien, que ce damn capitaine soit bien certain de sa route, car je vois l des pts de coraux qui mettraient sa coque en mille pices, si elle les efeurait seulement ! " En effet, la situation tait prilleuse, mais le Nautilus semblait se glisser comme par enchantement au milieu de ces furieux cueils. Il ne suivait pas exactement la route de lAstrolabe et de la Zle qui fut fatale Dumont dUrville. Il prit plus au nord, rangea lle Murray, et revint au sud-ouest, vers le passage de Cumberland. Je croyais quil allait y donner franchement, quand, remontant dans le nord-ouest, il se porta, travers une grande quantit dles et dlots peu connus, vers lle Tound et le canal Mauvais. Je me demandais dj si le capitaine Nemo, imprudent jusqu la folie, voulait engager son navire dans cette passe o touchrent les deux corvettes de Dumont dUrville, quand, modiant une seconde fois sa direction et coupant droit louest, il se dirigea vers lle Gueboroar. Il tait alors trois heures aprs-midi. Le ot se cassait, la mare tant presque pleine. Le Nautilus sapprocha de cette le que je vois encore avec sa remarquable lisire de pendanus. Nous la rangions moins de deux milles. Soudain, un choc me renversa. Le Nautilus venait de toucher contre un cueil, et il demeura immobile, donnant une lgre gte sur bbord. Quand je me relevai, japerus sur la plate-forme le capitaine Nemo et son second. Ils examinaient la situation du navire, changeant quelques mots dans leur incomprhensible idiome. Voici quelle tait cette situation. A deux milles, par tribord, apparaissait lle Gueboroar dont la cte sarrondissait du nord louest, comme un immense bras. Vers le sud et lest se montraient dj quelques ttes de coraux que le jusant laissait dcouvert. Nous nous tions chous au plein. et dans une de ces mers o les mares sont mdiocres, circonstance fcheuse pour le renouage du Nautilus. Cependant. Le navire navait aucunement souffert, tant sa coque tait solidement lie. Mais sil ne pouvait ni couler, ni souvrir, il risquait fort dtre jamais attach sur ces cueils, et alors cen tait fait de lappareil sous-marin du capitaine Nemo. 158

Je rchissais ainsi, quand le capitaine, froid et calme, toujours matre de lui, ne paraissant ni mu ni contrari, sapprocha : " Un accident ? lui dis-je. - Non, un incident, me rpondit-il. - Mais un incident, rpliquai-je, qui vous obligera peut-tre redevenir un habitant de ces terres que vous fuyez ! " Le capitaine Nemo me regarda dun air singulier. et t un geste ngatif. Ctait me dire assez clairement que rien ne le forcerait jamais remettre les pieds sur un continent. Puis il dit : " Dailleurs, monsieur Aronnax, le Nautilus nest pas en perdition. Il vous transportera encore au milieu des merveilles de lOcan. Notre voyage ne fait que commencer, et je ne dsire pas me priver si vite de lhonneur de votre compagnie. - Cependant, capitaine Nemo, repris-je sans relever la tournure ironique de cette phrase, le Nautilus sest chou au moment de la pleine mer. Or, les mares ne sont pas fortes dans le Pacique, et, si vous ne pouvez dlester le Nautilus - ce qui me parat impossible je ne vois pas comment il sera renou. - Les mares ne sont pas fortes dans le Pacique, vous avez raison, monsieur le professeur, rpondit le capitaine Nemo, mais, au dtroit de Torrs, on trouve encore une diffrence dun mtre et demi entre le niveau des hautes et basses mers. Cest aujourdhui le 4 janvier, et dans cinq jours la pleine lune. Or, je serai bien tonn si ce complaisant satellite ne soulve pas sufsamment ces masses deau, et ne me rend pas un service que je ne veux devoir qu lui seul. " Ceci dit, le capitaine Nemo, suivi de son second, redescendit lintrieur du Nautilus. Quant au btiment, il ne bougeait plus et demeurait immobile. comme si les polypes coralliens leussent dj maonn dans leur indestructible ciment. " Eh bien, monsieur ? me dit Ned Land, qui vint moi aprs le dpart du capitaine. Eh bien, ami Ned, nous attendrons tranquillement la mare du 9, car il parat que la lune aura la complaisance de nous remettre ot. 159

- Tout simplement ? - Tout simplement. - Et ce capitaine ne va pas mouiller ses ancres au large, mettre sa machine sur ses chanes, et tout faire pour se dhaler ? Puisque la mare sufra ! " rpondit simplement Conseil. Le Canadien regarda Conseil, puis il haussa les paules. Ctait le marin qui parlait en lui. " Monsieur, rpliqua-t-il, vous pouvez me croire quand je vous dis que ce morceau de fer ne naviguera plus jamais ni sur ni sous les mers. Il nest bon qu vendre au poids. Je pense donc que le moment est venu de fausser compagnie au capitaine Nemo. - Ami Ned, rpondis-je, je ne dsespre pas comme vous de ce vaillant Nautilus, et dans quatre jours nous saurons quoi nous en tenir sur les mares du Pacique. Dailleurs, le conseil de fuir pourrait tre opportun si nous tions en vue des ctes de lAngleterre ou de la Provence, mais dans les parages de la Papouasie, cest autre chose, et il sera toujours temps den venir cette extrmit, si le Nautilus ne parvient pas se relever, ce que je regarderais comme un vnement grave. - Mais ne saurait-on tter, au moins, de ce terrain ? reprit Ned Land. Voil une le. Sur cette le, il y a des arbres. Sous ces arbres. des animaux terrestres, des porteurs de ctelettes et de roastbeefs, auxquels je donnerais volontiers quelques coups de dents. - Ici, lami Ned a raison, dit Conseil, et je me range son avis. Monsieur ne pourrait-il obtenir de son ami le capitaine Nemo de nous transporter terre, ne ft-ce que pour ne pas perdre lhabitude de fouler du pied les parties solides de notre plante ? - Je peux le lui demander, rpondis-je, mais il refusera. - Que monsieur se risque, dit Conseil, et nous saurons quoi nous en tenir sur lamabilit du capitaine. " 160

A ma grande surprise, le capitaine Nemo maccorda la permission que je lui demandais, et il le t avec beaucoup de grce et dempressement, sans mme avoir exig de moi la promesse de revenir bord. Mais une fuite travers les terres de la Nouvelle-Guine et t trs prilleuse, et je naurais pas conseill Ned Land de la tenter. Mieux valait tre prisonnier bord du Nautilus, que de tomber entre les mains des naturels de la Papouasie. Le canot fut mis notre disposition pour le lendemain matin. Je ne cherchai pas savoir si le capitaine Nemo nous accompagnerait. Je pensai mme quaucun homme de lquipage ne nous serait donn, et que Ned Land serait seul charg de diriger lembarcation. Dailleurs, la terre se trouvait deux milles au plus, et ce ntait quun jeu pour le Canadien de conduire ce lger canot entre les lignes de rcifs si fatales aux grands navires. Le lendemain, 5 janvier, le canot, dpont, fut arrach de son alvole et lanc la mer du haut de la plate-forme. Deux hommes sufrent cette opration. Les avirons taient dans lembarcation, et nous navions plus qu y prendre place. A huit heures, arms de fusils et de haches, nous dbordions du Nautilus. La mer tait assez calme. Une petite brise soufait de terre. Conseil et moi, placs aux avirons, nous nagions vigoureusement, et Ned gouvernait dans les troites passes que les brisants laissaient entre eux. Le canot se maniait bien et lait rapidement. Ned Land ne pouvait contenir sa joie. Ctait un prisonnier chapp de sa prison, et il ne songeait gure quil lui faudrait y rentrer. " De la viande ! rptait-il, nous allons donc manger de la viande, et quelle viande ! Du vritable gibier ! Pas de pain, par exemple ! Je ne dis pas que le poisson ne soit une bonne chose, mais il ne faut pas en abuser, et un morceau de frache venaison, grill sur des charbons ardents, variera agrablement notre ordinaire. - Gourmand ! rpondait Conseil, il men fait venir leau la bouche. - Il reste savoir, dis-je, si ces forts sont giboyeuses, et si le gibier ny est pas de telle taille quil puisse lui-mme chasser le chasseur. - Bon ! monsieur Aronnax, rpondit le Canadien, dont les dents semblaient tre afftes comme un tranchant de hache, mais je mangerai du tigre, de laloyau de tigre, sil ny a pas dautre quadrupde dans cette le. - Lami Ned est inquitant, rpondit Conseil.

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- Quel quil soit, reprit Ned Land, tout animal quatre pattes sans plumes, ou deux pattes avec plumes, sera salu de mon premier coup de fusil. - Bon ! rpondis-je, voil les imprudences de matre Land qui vont recommencer ! - Nayez pas peur, monsieur Aronnax, rpondit le Canadien, et nagez ferme ! Je ne demande pas vingt-cinq minutes pour vous offrir un mets de ma faon. " A huit heures et demie, le canot du Nautilus venait schouer doucement sur une grve de sable, aprs avoir heureusement franchi lanneau coralligne qui entourait lle de Gueboroar.

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Quelques jours terre

QUELQUES JOURS A TERRE Je fus assez vivement impressionn en touchant terre. Ned Land essayait le sol du pied, comme pour en prendre possession. Il ny avait pourtant que deux mois que nous tions, suivant lexpression du capitaine Nemo, les " passagers du Nautilus ". cest--dire. en ralit, les prisonniers de son commandant. En quelques minutes. nous fmes une porte de fusil de la cte. Le sol tait presque entirement madrporique, mais certains lits de torrents desschs. sems de dbris granitiques, dmontraient que cette le tait due une formation primordiale. Tout lhorizon se cachait derrire un rideau de forts admirables. Des arbres normes, dont la taille atteignait parfois deux cents pieds, se reliaient lun lautre par des guirlandes de lianes, vrais hamacs naturels que berait une brise lgre. Ctaient des mimosas, des cus, des casuarinas, des teks, des hibiscus, des pendanus, des palmiers, mlangs profusion, et sous labri de leur vote verdoyante, au pied de leur stype gigantesque, croissaient des orchides des lgumineuses et des fougres. Mais, sans remarquer tous ces beaux chantillons de la ore papouasienne, le Canadien abandonna lagrable pour lutile. Il aperut un cocotier, abattit quelquesuns de ses fruits, les brisa, et nous bmes leur lait, nous mangemes leur amande, avec une satisfaction qui protestait contre lordinaire du Nautilus. " Excellent ! disait Ned Land. - Exquis ! rpondait Conseil. - Et je ne pense pas, dit le Canadien. que votre Nemo soppose ce que nous introduisions une cargaison de cocos son bord ? - Je ne le crois pas, rpondis-je, mais il ny voudra pas goter ! 163

- Tant pis pour lui ! dit Conseil. - Et tant mieux pour nous ! riposta Ned Land. Il en restera davantage. - Un mot seulement, matre Land, dis-je au harponneur qui se disposait ravager un autre cocotier, le coco est une bonne chose, mais avant den remplir le canot, il me parat sage de reconnatre si lle ne produit pas quelque substance non moins utile. Des lgumes frais seraient bien reus lofce du Nautilus. - Monsieur a raison, rpondit Conseil, et je propose de rserver trois places dans notre embarcation, lune pour les fruits, lautre pour les lgumes, et la troisime pour la venaison, dont je nai pas encore entrevu le plus mince chantillon. - Conseil, il ne faut dsesprer de rien, rpondit le Canadien. - Continuons donc notre excursion, repris-je, mais ayons loeil aux aguets. Quoique lle paraisse inhabite, elle pourrait renfermer, cependant, quelques individus qui seraient moins difciles que nous sur la nature du gibier ! - H ! h ! t Ned Land, avec un mouvement de mchoire trs signicatif. - Eh bien ! Ned ! scria Conseil. - Ma foi, riposta le Canadien, je commence comprendre les charmes de lanthropophagie ! - Ned ! Ned ! que dites-vous l ! rpliqua Conseil. Vous, anthropophage ! Mais je ne serai plus en sret prs de vous, moi qui partage votre cabine ! Devrai-je donc me rveiller un jour demi dvor ? - Ami Conseil, je vous aime beaucoup, mais pas assez pour vous manger sans ncessit. - Je ne my e pas, rpondit Conseil. En chasse ! Il faut absolument abattre quelque gibier pour satisfaire ce cannibale, ou bien, lun de ces matins, monsieur ne trouvera plus que des morceaux de domestique pour le servir. " Tandis que schangeaient ces divers propos, nous pntrions sous les sombres votes de la fort, et pendant deux heures, nous la parcourmes en tous sens. 164

Le hasard servit souhait cette recherche de vgtaux comestibles, et lun des plus utiles produits des zones tropicales nous fournit un aliment prcieux qui manquait bord. Je veux parler de larbre pain, trs abondant dans lle Gueboroar, et jy remarquai principalement cette varit dpourvue de graines, qui porte en malais le nom de " Rima ". Cet arbre se distinguait des autres arbres par un tronc droit et haut de quarante pieds. Sa cime, gracieusement arrondie et forme de grandes feuilles multilobes, dsignait sufsamment aux yeux dun naturaliste cet " artocarpus " qui a t trs heureusement naturalis aux les Mascareignes. De sa masse de verdure se dtachaient de gros fruits globuleux, larges dun dcimtre, et pourvus extrieurement de rugosits qui prenaient une disposition hexagonale. Utile vgtal dont la nature a gratie les rgions auxquelles le bl manque, et qui, sans exiger aucune culture, donne des fruits pendant huit mois de lanne. Ned Land les connaissait bien, ces fruits. Il en avait dj mang pendant ses nombreux voyages, et il savait prparer leur substance comestible. Aussi leur vue excita-t-elle ses dsirs, et il ny put tenir plus longtemps. " Monsieur, me dit-il, que je meure si je ne gote pas un peu de cette pte de larbre pain ! - Gotez, ami Ned, gotez votre aise. Nous sommes ici pour faire des expriences, faisons-les. - Ce ne sera pas long ", rpondit le Canadien. Et, arm dune lentille, il alluma un feu de bois mort qui ptilla joyeusement. Pendant ce temps, Conseil et moi, nous choisissions les meilleurs fruits de lartocarpus. Quelques-uns navaient pas encore atteint un degr sufsant de maturit, et leur peau paisse recouvrait une pulpe blanche, mais peu breuse. Dautres, en trs grand nombre, jauntres et glatineux, nattendaient que le moment dtre cueillis. Ces fruits ne renfermaient aucun noyau. Conseil en apporta une douzaine Ned Land, qui les plaa sur un feu de charbons, aprs les avoir coups en tranches paisses, et ce faisant, il rptait toujours : 165

"Vous verrez, monsieur, comme ce pain est bon ! - Surtout quand on en est priv depuis longtemps, dit Conseil. - Ce nest mme plus du pain, ajouta le Canadien. Cest une ptisserie dlicate. Vous nen avez jamais mange, monsieur ? - Non, Ned. - Eh bien, prparez-vous absorber une chose succulente. Si vous ny revenez pas, je ne suis plus le roi des harponneurs ! " Au bout de quelques minutes, la partie des fruits expose au feu fut compltement charbonne. A lintrieur apparaissait une pte blanche, sorte de mie tendre, dont la saveur rappelait celle de lartichaut. Il faut lavouer, ce pain tait excellent, et jen mangeai avec grand plaisir. " Malheureusement, dis-je, une telle pte ne peut se garder frache, et il me parat inutile den faire une provision pour le bord. - Par exemple, monsieur ! scria Ned Land. Vous parlez l comme un naturaliste, mais moi, je vais agir comme un boulanger. Conseil, faites une rcolte de ces fruits que nous reprendrons notre retour. - Et comment les prparerez-vous ? demandai-je au Canadien. - En fabriquant avec leur pulpe une pte fermente qui se gardera indniment et sans se corrompre. Lorsque je voudrai lemployer, je la ferai cuire la cuisine du bord, et malgr sa saveur un peu acide, vous la trouverez excellente. - Alors, matre Ned, je vois quil ne manque rien ce pain... - Si, monsieur le professeur, rpondit le Canadien, il y manque quelques fruits ou tout ou moins quelques lgumes ! Cherchons les fruits et les lgumes. " Lorsque notre rcolte fut termine, nous nous mmes en route pour complter ce dner " terrestre ". 166

Nos recherches ne furent pas vaines, et, vers midi, nous avions fait une ample provision de bananes. Ces produits dlicieux de la zone torride mrissent pendant toute lanne, et les Malais, qui leur ont donn le nom de " pisang ", les mangent sans les faire cuire. Avec ces bananes, nous recueillmes des jaks normes dont le got est trs accus, des mangues savoureuses, et des ananas dun grosseur invraisemblable. Mais cette rcolte prit une grande partie de notre temps, que, dailleurs, il ny avait pas lieu de regretter. Conseil observait toujours Ned. Le harponneur marchait en avant, et, pendant sa promenade travers la fort, il glanait dune main sre dexcellents fruits qui devaient complter sa provision. " Enn, demanda Conseil, il ne vous manque plus rien, ami Ned ? - Hum ! t le Canadien. - Quoi ! vous vous plaignez ? - Tous ces vgtaux ne peuvent constituer un repas, rpondit Ned. Cest la n dun repas, cest un dessert. Mais le potage ? mais le rti ? - En effet, dis-je, Ned nous avait promis des ctelettes qui me semblent fort problmatiques. - Monsieur, rpondit le Canadien, non seulement la chasse nest pas nie, mais elle nest mme pas commence. Patience ! Nous nirons bien par rencontrer quelque animal de plume ou de poil, et, si ce nest pas en cet endroit, ce sera dans un autre... - Et si ce nest pas aujourdhui, ce sera demain, ajouta Conseil, car il ne faut pas trop sloigner. Je propose mme de revenir au canot. - Quoi ! dj ! scria Ned. - Nous devons tre de retour avant la nuit, dis-je. - Mais quelle heure est-il donc ? demanda le Canadien.

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- Deux heures, au moins, rpondit Conseil. - Comme le temps passe sur ce sol ferme ! scria matre Ned Land avec un soupir de regret. - En route ", rpondit Conseil. Nous revnmes donc travers la fort, et nous compltmes notre rcolte en faisant une razzia de chouxpalmistes quil fallut cueillir la cime des arbres, de petits haricots que je reconnus pour tre les " abrou "des Malais, et dignames dune qualit suprieure. Nous tions surchargs quand nous arrivmes au canot. Cependant, Ned Land ne trouvait pas encore sa provision sufsante. Mais le sort le favorisa. Au moment de sembarquer, il aperut plusieurs arbres, hauts de vingt-cinq trente pieds, qui appartenaient lespce des palmiers. Ces arbres, aussi prcieux que lartocarpus, sont justement compts parmi les plus utiles produits de la Malaisie. Ctaient des sagoutiers, vgtaux qui croissent sans culture, se reproduisant, comme les mriers, par leurs rejetons et leurs graines. Ned Land connaissait la manire de traiter ces arbres. Il prit sa hache, et la maniant avec une grande vigueur, il eut bientt couch sur le sol deux ou trois sagoutiers dont la maturit se reconnaissait la poussire blanche qui saupoudrait leurs palmes. Je le regardai faire plutt avec les yeux dun naturaliste quavec les yeux dun homme affam. Il commena par enlever chaque tronc une bande dcorce, paisse dun pouce, qui recouvrait un rseau de bres allonges formant dinextricables nuds, que mastiquait une sorte de farine gommeuse. Cette farine, ctait le sagou, substance comestible qui sert principalement lalimentation des populations mlansiennes. Ned Land se contenta, pour le moment, de couper ces troncs par morceaux, comme il et fait de bois brler, se rservant den extraire plus tard la farine, de la passer dans une toffe an de la sparer de ses ligaments breux, den faire vaporer lhumidit au soleil, et de la laisser durcir dans des moules.

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Enn, cinq heures du soir, chargs de toutes nos richesses, nous quittions le rivage de lle, et, une demi-heure aprs, nous accostions le Nautilus. Personne ne parut notre arrive. Lnorme cylindre de tle semblait dsert. Les provisions embarques, je descendis ma chambre. Jy trouvai mon souper prt. Je mangeai, puis je mendormis. Le lendemain, 6 janvier, rien de nouveau bord. Pas un bruit lintrieur, pas un signe de vie. Le canot tait rest le long du bord, la place mme o nous lavions laiss. Nous rsolmes de retourner lle Gueboroar. Ned Land esprait tre plus heureux que la veille au point de vue du chasseur, et dsirait visiter une autre partie de la fort. Au lever du soleil, nous tions en route. Lembarcation, enleve par le ot qui portait terre, atteignit lle en peu dinstants. Nous dbarqumes, et, pensant quil valait mieux sen rapporter linstinct du Canadien, nous suivmes Ned Land dont les longues jambes menaaient de nous distancer. Ned Land remonta la cte vers louest, puis, passant gu quelques lits de torrents, il gagna la haute plaine que bordaient dadmirables forts. Quelques martinspcheurs rdaient le long des cours deau, mais ils ne se laissaient pas approcher. Leur circonspection me prouva que ces volatiles savaient quoi sen tenir sur des bipdes de notre espce, et jen conclus que, si lle ntait pas habite, du moins, des tres humains la frquentaient. Aprs avoir travers une assez grasse prairie, nous arrivmes la lisire dun petit bois quanimaient le chant et le vol dun grand nombre doiseaux. "Ce ne sont encore que des oiseaux, dit Conseil. - Mais il y en a qui se mangent ! rpondit le harponneur. - Point, ami Ned, rpliqua Conseil, car je ne vois l que de simples perroquets. - Ami Conseil, rpondit gravement Ned, le perroquet est le faisan de ceux qui nont pas autre chose manger.

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- Et jajouterai, dis-je, que cet oiseau, convenablement prpar, vaut son coup de fourchette. " En effet, sous lpais feuillage de ce bois, tout un monde de perroquets voltigeait de branche en branche, nattendant quune ducation plus soigne pour parler la langue humaine. Pour le moment, ils caquetaient en compagnie de perruches de toutes couleurs, de graves kakatouas, qui semblaient mditer quelque problme philosophique, tandis que des loris dun rouge clatant passaient comme un morceau dtamine emport par la brise, au milieu de kalaos au vol bruyant, de papouas peints des plus nes nuances de lazur, et de toute une varit de volatiles charmants, mais gnralement peu comestibles. Cependant, un oiseau particulier ces terres, et qui na jamais dpass la limite des les dArrou et des les des Papouas, manquait cette collection. Mais le sort me rservait de ladmirer avant peu. Aprs avoir travers un taillis de mdiocre paisseur, nous avions retrouv une plaine obstrue de buissons. Je vis alors senlever de magniques oiseaux que la disposition de leurs longues plumes obligeait se diriger contre le vent. Leur vol ondul, la grce de leurs courbes ariennes, le chatoiement de leurs couleurs, attiraient et charmaient le regard. Je neus pas de peine les reconnatre. "Des oiseaux de paradis ! mcriai-je. - Ordre des passereaux, section des clystomores, rpondit Conseil. - Famille des perdreaux ? demanda Ned Land. - Je ne crois pas, matre Land. Nanmoins, je compte sur votre adresse pour attraper un de ces charmants produits de la nature tropicale ! - On essayera, monsieur le professeur, quoique je sois plus habitu manier le harpon que le fusil. " Les Malais, qui font un grand commerce de ces oiseaux avec les Chinois, ont, pour les prendre, divers moyens que nous ne pouvions employer. Tantt ils disposent des lacets au sommet des arbres levs que les paradisiers habitent de prfrence. Tantt ils sen emparent avec une glu tenace qui paralyse leurs mouvements. Ils vont mme jusqu empoisonner les fontaines o ces oiseaux ont lhabitude de boire. Quant nous, nous tions rduits les tirer au vol, ce qui nous 170

laissait peu de chances de les atteindre. Et en effet, nous puismes vainement une partie de nos munitions. Vers onze heures du matin, le premier plan des montagnes qui forment le centre de lle tait franchi, et nous navions encore rien tu. La faim nous aiguillonnait. Les chasseurs staient s au produit de leur chasse, et ils avaient eu tort. Trs heureusement, Conseil, sa grande surprise, t un coup double et assura le djeuner. Il abattit un pigeon blanc et un ramier, qui, lestement plums et suspendus une brochette, rtirent devant un feu ardent de bois mort. Pendant que ces intressants animaux cuisaient, Ned prpara des fruits de lartocarpus. Puis, le pigeon et le ramier furent dvors jusquaux os et dclars excellents. La muscade, dont ils ont lhabitude de se gaver, parfume leur chair et en fait un manger dlicieux. " Cest comme si les poulardes se nourrissaient de truffes, dit Conseil. - Et maintenant, Ned. que vous manque-t-il ? demandai-je au Canadien. - Un gibier quatre pattes, monsieur Aronnax, rpondit Ned Land. Tous ces pigeons ne sont que hors-duvre et amusettes de la bouche. Aussi, tant que je naurai pas tu un animal ctelettes, je ne serai pas content ! - Ni moi, Ned, si je nattrape pas un paradisier. - Continuons donc la chasse, rpondit Conseil, mais en revenant vers la mer. Nous sommes arrivs aux premires pentes des montagnes, et je pense quil vaut mieux regagner la rgion des forts. " Ctait un avis sens, et il fut suivi. Aprs une heure de marche, nous avions atteint une vritable fort de sagoutiers. Quelques serpents inoffensifs fuyaient sous nos pas. Les oiseaux de paradis se drobaient notre approche, et vritablement, je dsesprais de les atteindre, lorsque Conseil, qui marchait en avant, se baissa soudain, poussa un cri de triomphe, et revint moi, rapportant un magnique paradisier. " Ah ! bravo ! Conseil, mcriai-je. - Monsieur est bien bon, rpondit Conseil.

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- Mais non, mon garon. Tu as fait l un coup de matre. Prendre un de ces oiseaux vivants, et le prendre la main ! - Si monsieur veut lexaminer de prs, il verra que je nai pas eu grand mrite. - Et pourquoi, Conseil ? - Parce que cet oiseau est ivre comme une caille. - Ivre ? - Oui, monsieur, ivre des muscades quil dvorait sous le muscadier o je lai pris. Voyez, ami Ned, voyez les monstrueux effets de lintemprance ! - Mille diables ! riposta le Canadien, pour ce que jai bu de gin depuis deux mois, ce nest pas la peine de me le reprocher ! " Cependant, jexaminais le curieux oiseau. Conseil ne se trompait pas. Le paradisier, enivr par le suc capiteux, tait rduit limpuissance. Il ne pouvait voler. Il marchait peine. Mais cela minquita peu, et je le laissai cuver ses muscades. Cet oiseau appartenait la plus belle des huit espces que lon compte en Papouasie et dans les les voisines. Ctait le paradisier " grand-meraude ", lun des plus rares. Il mesurait trois dcimtres de longueur. Sa tte tait relativement petite, ses yeux placs prs de louverture du bec, et petits aussi. Mais il offrait une admirable runion de nuances. tant jaune de bec, brun de pieds et dongles, noisette aux ailes empourpres leurs extrmits, jaune ple la tte et sur le derrire du cou, couleur dmeraude la gorge, brun marron au ventre et la poitrine. Deux lets corns et duveteux slevaient au-dessus de sa queue, que prolongeaient de longues plumes trs lgres, dune nesse admirable, et ils compltaient lensemble de ce merveilleux oiseau que les indignes ont potiquement appel 1" oiseau du soleil ". Je souhaitais vivement de pouvoir ramener Paris ce superbe spcimen des paradisiers, an den faire don au Jardin des Plantes, qui nen possde pas un seul vivant. " Cest donc bien rare ? demanda le Canadien, du ton dun chasseur qui estime fort peu le gibier au point de vue de lart. 172

- Trs rare, mon brave compagnon, et surtout trs difcile prendre vivant. Et mme morts, ces oiseaux sont encore lobjet dun important trac. Aussi, les naturels ont-ils imagin den fabriquer comme on fabrique des perles ou des diamants. - Quoi ! scria Conseil, on fait de faux oiseaux de paradis ? - Oui, Conseil. - Et monsieur connat-il le procd des indignes ? - Parfaitement. Les paradisiers, pendant la mousson dest, perdent ces magniques plumes qui entourent leur queue, et que les naturalistes ont appeles plumes subalaires. Ce sont ces plumes que recueillent les faux-monnayeurs en volatiles, et quils adaptent adroitement quelque pauvre perruche pralablement mutile. Puis ils teignent la suture, ils vernissent loiseau, et ils expdient aux musums et aux amateurs dEurope ces produits de leur singulire industrie. - Bon ! t Ned Land, si ce nest pas loiseau, ce sont toujours ses plumes, et tant que lobjet nest pas destin tre mang. je ny vois pas grand mal ! " Mais si mes dsirs taient satisfaits par la possession de ce paradisier, ceux du chasseur canadien ne ltaient pas encore. Heureusement, vers deux heures, Ned Land abattit un magnique cochon des bois, de ceux que les naturels appellent " bari-outang ". Lanimal venait propos pour nous procurer de la vraie viande de quadrupde, et il fut bien reu. Ned Land se montra trs glorieux de son coup de fusil. Le cochon, touch par la balle lectrique, tait tomb raide mort. Le Canadien le dpouilla et le vida proprement, aprs en avoir retir une demidouzaine de ctelettes destines fournir une grillade pour le repas du soir. Puis, cette chasse fut reprise, qui devait encore tre marque par les exploits de Ned et de Conseil. En effet, les deux amis, battant les buissons, rent lever une troupe de kangaroos, qui senfuirent en bondissant sur leurs pattes lastiques. Mais ces animaux ne senfuirent pas si rapidement que la capsule lectrique ne put les arrter dans leur course.

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" Ah ! monsieur le professeur, scria Ned Land que la rage du chasseur prenait la tte, quel gibier excellent, cuit ltuve surtout ! Quel approvisionnement pour le Nautilus ! Deux ! trois ! cinq terre ! Et quand je pense que nous dvorerons toute cette chair, et que ces imbciles du bord nen auront pas miette ! " Je crois que, dans lexcs de sa joie, le Canadien, sil navait pas tant parl, aurait massacr toute la bande ! Mais il se contenta dune douzaine de ces intressants marsupiaux, qui forment le premier ordre des mammifres aplacentaires - nous dit Conseil. Ces animaux taient de petite taille. Ctait une espce de ces " kangarooslapins ", qui gtent habituellement dans le creux des arbres, et dont la vlocit est extrme ; mais sils sont de mdiocre grosseur, ils fournissent, du moins, la chair la plus estime. Nous tions trs satisfaits des rsultats de notre chasse. Le joyeux Ned se proposait de revenir le lendemain cette le enchante, quil voulait dpeupler de tous ses quadrupdes comestibles. Mais il comptait sans les vnements. A six heures du soir, nous avions regagn la plage. Notre canot tait chou sa place habituelle. Le Nautilus, semblable un long cueil, mergeait des ots deux milles du rivage. Ned Land, sans plus tarder, soccupa de la grande affaire du dner. Il sentendait admirablement toute cette cuisine. Les ctelettes de " bari-outang ", grilles sur des charbons, rpandirent bientt une dlicieuse odeur qui parfuma latmosphre !... Mais je maperois que je marche sur les traces du Canadien. Me voici en extase devant une grillade de porc frais ! Que lon me pardonne, comme jai pardonn matre Land, et pour les mmes motifs ! Enn, le dner fut excellent. Deux ramiers compltrent ce menu extraordinaire. La pte de sagou, le pain de lartocarpus, quelques mangues, une demi-douzaine dananas, et la liqueur fermente de certaines noix de cocos, nous mirent en joie. Je crois mme que les ides de mes dignes compagnons navaient pas toute la nettet dsirable. " Si nous ne retournions pas ce soir au Nautilus ? dit Conseil. 174

Si nous ny retournions jamais ? " ajouta Ned Land. En ce moment une pierre vint tomber nos pieds, et coupa court la proposition du harponneur.

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La foudre du capitaine Nemo

LA FOUDRE DU CAPITAINE NEMO Nous avions regard du ct de la fort, sans nous lever, ma main sarrtant dans son mouvement vers ma bouche, celle de Ned Land achevant son ofce. " Une pierre ne tombe pas du ciel, dit Conseil, ou bien elle mrite le nom darolithe. " Une seconde pierre, soigneusement arrondie, qui enleva de la main de Conseil une savoureuse cuisse de ramier, donna encore plus de poids son observation. Levs tous les trois, le fusil lpaule, nous tions prts rpondre toute attaque. " Sont-ce des singes ? scria Ned Land. - A peu prs, rpondit Conseil, ce sont des sauvages. - Au canot ! " dis-je en me dirigeant vers la mer. Il fallait, en effet, battre en retraite, car une vingtaine de naturels, arms darcs et de frondes, apparaissaient sur la lisire dun taillis, qui masquait lhorizon de droite, cent pas peine. Notre canot tait chou dix toises de nous. Les sauvages sapprochaient, sans courir, mais ils prodiguaient les dmonstrations les plus hostiles. Les pierres et les ches pleuvaient. Ned Land navait pas voulu abandonner ses provisions, et malgr limminence du danger, son cochon dun ct, ses kangaroos de lautre, il dtalait avec une certaine rapidit. 176

En deux minutes, nous tions sur la grve. Charger le canot des provisions et des armes, le pousser la mer, armer les deux avirons, ce fut laffaire dun instant. Nous navions pas gagn deux encablures, que cent sauvages, hurlant et gesticulant, entrrent dans leau jusqu la ceinture. Je regardais si leur apparition attirerait sur la plate-forme quelques hommes du Nautilus. Mais non. Lnorme engin, couch au large, demeurait absolument dsert. Vingt minutes plus tard, nous montions bord. Les panneaux taient ouverts. Aprs avoir amarr le canot, nous rentrmes lintrieur du Nautilus. Je descendis au salon, do schappaient quelques accords. Le capitaine Nemo tait l, courb sur son orgue et plong dans une extase musicale. " Capitaine ! " lui dis-je. Il ne mentendit pas. " Capitaine ! " repris-je en le touchant de la main. Il frissonna, et se retournant : " Ah ! cest vous, monsieur le professeur ? me dit-il. Eh bien ! avez-vous fait bonne chasse, avez-vous herboris avec succs ? - Oui, capitaine, rpondis-je, mais nous avons malheureusement ramen une troupe de bipdes dont le voisinage me parat inquitant. - Quels bipdes ? - Des sauvages. - Des sauvages ! rpondit le capitaine Nemo dun ton ironique. Et vous vous tonnez, monsieur le professeur, quayant mis le pied sur une des terres de ce globe, vous y trouviez des sauvages ? Des sauvages, o ny en a-t-il pas ? Et dailleurs, sont-ils pires que les autres, ceux que vous appelez des sauvages ? - Mais, capitaine... - Pour mon compte, monsieur, jen ai rencontr partout.

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- Eh bien, rpondis-je, si vous ne voulez pas en recevoir bord du Nautilus, vous ferez bien de prendre quelques prcautions. - Tranquillisez-vous, monsieur le professeur, il ny a pas l de quoi se proccuper. - Mais ces naturels sont nombreux. - Combien en avez-vous compt ? - Une centaine, au moins. - Monsieur Aronnax, rpondit le capitaine Nemo, dont les doigts staient replacs sur les touches de lorgue, quand tous les indignes de la Papouasie seraient runis sur cette plage, le Nautilus naurait rien craindre de leurs attaques ! " Les doigts du capitaine couraient alors sur le clavier de linstrument, et je remarquai quil nen frappait que les touches noires, ce qui donnait ses mlodies une couleur essentiellement cossaise. Bientt, il eut oubli ma prsence, et fut plong dans une rverie que je ne cherchai plus dissiper. Je remontai sur la plateforme. La nuit tait dj venue, car, sous cette basse latitude, le soleil se couche rapidement et sans crpuscule. Je naperus plus que confusment lIle Gueboroar. Mais des feux nombreux, allums sur la plage, attestaient que les naturels ne songeaient pas la quitter. Je restai seul ainsi pendant plusieurs heures, tantt songeant ces indignes mais sans les redouter autrement, car limperturbable conance du capitaine me gagnait - tantt les oubliant, pour admirer les splendeurs de cette nuit des tropiques. Mon souvenir senvolait vers la France, la suite de ces toiles zodiacales qui devaient lclairer dans quelques heures. La lune resplendissait au milieu des constellations du znith. Je pensai alors que ce dle et complaisant satellite reviendrait aprs-demain, cette mme place, pour soulever ces ondes et arracher le Nautilus son lit de coraux. Vers minuit, voyant que tout tait tranquille sur les ots assombris aussi bien que sous les arbres du rivage, je regagnai ma cabine, et je mendormis paisiblement. La nuit scoula sans msaventure. Les Papouas seffrayaient, sans doute, la seule vue du monstre chou dans la baie, car, les panneaux, rests ouverts, leur eussent offert un accs facile lintrieur du Nautilus.

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A six heures du matin - 8 janvier je remontai sur la plate-forme. Les ombres du matin se levaient. Lle montra bientt, travers les brumes dissipes, ses plages dabord, ses sommets ensuite. Les indignes taient toujours l, plus nombreux que la veille - cinq ou six cents peut-tre. Quelques-uns, protant de la mare basse, staient avancs sur les ttes de coraux, moins de deux encablures du Nautilus. Je les distinguai facilement. Ctaient bien de vritables Papouas, taille athltique, hommes de belle race, au front large et lev, au nez gros mais non pat, aux dents blanches. Leur chevelure laineuse, teinte en rouge, tranchait sur un corps, noir et luisant comme celui des Nubiens. Au lobe de leur oreille, coup et distendu, pendaient des chapelets en os. Ces sauvages taient gnralement nus. Parmi eux, je remarquai quelques femmes, habilles, des hanches au genou, dune vritable crinoline dherbes que soutenait une ceinture vgtale. Certains chefs avaient orn leur cou dun croissant et de colliers de verroteries rouges et blanches. Presque tous, arms darcs, de ches et de boucliers, portaient leur paule une sorte de let contenant ces pierres arrondies que leur fronde lance avec adresse. Un de ces chefs, assez rapproch du Nautilus, lexaminait avec attention. Ce devait tre un " mado " de haut rang, car il se drapait dans une natte en feuilles de bananiers, dentele sur ses bords et releve dclatantes couleurs. Jaurais pu facilement abattre cet indigne, qui se trouvait petite porte ; mais je crus quil valait mieux attendre des dmonstrations vritablement hostiles. Entre Europens et sauvages, il convient que les Europens ripostent et nattaquent pas. Pendant tout le temps de la mare basse, ces indignes rdrent prs du Nautilus, mais ils ne se montrrent pas bruyants. Je les entendais rpter frquemment le mot " assai ", et leurs gestes je compris quils minvitaient aller terre, invitation que je crus devoir dcliner. Donc, ce jour-l, le canot ne quitta pas le bord, au grand dplaisir de matre Land qui ne put complter ses provisions. Cet adroit Canadien employa son temps prparer les viandes et farines quil avait rapportes de lle Gueboroar. Quant aux sauvages, ils regagnrent la terre vers onze heures du matin, ds que les ttes de corail commencrent disparatre sous le ot de la mare montante. Mais je vis leur nombre saccrotre considrablement sur la plage. Il tait probable quils venaient des les voisines ou de la Papouasie proprement dite. Cependant, je navais pas aperu une seule pirogue indigne. 179

Nayant rien de mieux faire, je songeai draguer ces belles eaux limpides, qui laissaient voir profusion des coquilles, des zoophytes et des plantes plagiennes. Ctait, dailleurs, la dernire journe que le Nautilus allait passer dans ces parages, si, toutefois, il ottait la pleine mer du lendemain, suivant la promesse du capitaine Nemo. Jappelai donc Conseil qui mapporta une petite drague le gre, peu prs semblable celles qui servent pcher les hutres. " Et ces sauvages ? me demanda Conseil. Nen dplaise monsieur, ils ne me semblent pas trs mchants ! - Ce sont pourtant des anthropophages, mon garon. - On peut tre anthropophage et brave homme, rpondit Conseil, comme on peut tre gourmand et honnte. Lun nexclut pas lautre. - Bon ! Conseil, je taccorde que ce sont dhonntes anthropophages, et quils dvorent honntement leurs prisonniers. Cependant, comme je ne tiens pas tre dvor, mme honntement, je me tiendrai sur mes gardes, car le commandant du Nautilus ne parat prendre aucune prcaution. Et maintenant louvrage. " Pendant deux heures, notre pche fut activement conduite, mais sans rapporter aucune raret. La drague semplissait doreilles de Midas, de harpes, de mlanies, et particulirement des plus beaux marteaux que jeusse vu jusqu ce jour. Nous prmes aussi quelques holoturies, des hutres perlires, et une douzaine de petites tortues qui furent rserves pour lofce du bord. Mais, au moment o je my attendais le moins, je mis la main sur une merveille, je devrais dire sur une difformit naturelle, trs rare rencontrer. Conseil venait de donner un coup de drague, et son appareil remontait charg de diverses coquilles assez ordinaires, quand, tout dun coup, il me vit plonger rapidement le bras dans le let, en retirer un coquillage, et pousser un cri de conchyliologue, cest--dire le cri le plus perant que puisse produire un gosier humain. " Eh ! qua donc monsieur ? demanda Conseil, trs surpris. Monsieur a-t-il t mordu ?

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- Non, mon garon, et cependant, jeusse volontiers pay dun doigt ma dcouverte ! - Quelle dcouverte ? - Cette coquille, dis-je en montrant lobjet de mon triomphe. - Mais cest tout simplement une olive porphyre, genre olive, ordre des pectinibranches, classe des gastropodes, embranchement des mollusques... - Oui, Conseil, mais au lieu dtre enroule de droite gauche, cette olive tourne de gauche droite ! - Est-il possible ! scria Conseil. - Oui, mon garon, cest une coquille snestre ! - Une coquille snestre ! rptait Conseil, le cur palpitant. - Regarde sa spire ! - Ah ! monsieur peut men croire, dit Conseil en prenant la prcieuse coquille dune main tremblante, mais je nai jamais prouv une motion pareille ! " Et il y avait de quoi tre mu ! On sait, en effet, comme lont fait observer les naturalistes, que la dextrosit est une loi de nature. Les astres et leurs satellites, dans leur mouvement de translation et de rotation, se meuvent de droite gauche. Lhomme se sert plus souvent de sa main droite que de sa main gauche, et, consquemment, ses instruments et ses appareils, escaliers, serrures, ressorts de montres, etc., sont combins de manire a tre employs de droite gauche. Or, la nature a gnralement suivi cette loi pour lenroulement de ses coquilles. Elles sont toutes dextres, de rares exceptions, et quand, par hasard, leur spire est snestre, les amateurs les payent au poids de lor. Conseil et moi, nous tions donc plongs dans la contemplation de notre trsor, et je me promettais bien den enrichir le Musum, quand une pierre, malencontreusement lance par un indigne, vint briser le prcieux objet dans la main de Conseil. 181

Je poussai un cri de dsespoir ! Conseil se jeta sur mon fusil, et visa un sauvage qui balanait sa fronde dix mtres de lui. Je voulus larrter, mais son coup partit et brisa le bracelet damulettes qui pendait au bras de lindigne. " Conseil, mcriai-je, Conseil ! - Eh quoi ! Monsieur ne voit-il pas que ce cannibale a commenc lattaque ? - Une coquille ne vaut pas la vie dun homme ! lui dis-je. - Ah ! le gueux ! scria Conseil, jaurais mieux aim quil met cass lpaule ! " Conseil tait sincre, mais je ne fus pas de son avis. Cependant, la situation avait chang depuis quelques instants, et nous ne nous en tions pas aperus. Une vingtaine de pirogues entouraient alors le Naulilus. Ces pirogues, creuses dans des troncs darbre, longues, troites, bien combines pour la marche, squilibraient au moyen dun double balancier en bambous qui ottait la surface de leau. Elles taient manuvres par dadroits pagayeurs demi nus, et je ne les vis pas savancer sans inquitude. Ctait vident que ces Papouas avaient eu dj des relations avec les Europens, et quils connaissaient leurs navires. Mais ce long cylindre de fer allong dans la baie, sans mts, sans chemine, que devaient-ils en penser ? Rien de bon, car ils sen taient dabord tenus distance respectueuse. Cependant. Le voyant immobile, ils reprenaient peu peu conance, et cherchaient se familiariser avec lui. Or, ctait prcisment cette familiarit quil fallait empcher. Nos armes, auxquelles la dtonation manquait, ne pouvaient produire quun effet mdiocre sur ces indignes. qui nont de respect que pour les engins bruyants. La foudre, sans les roulements du tonnerre, effraierait peu les hommes, bien que le danger soit dans lclair, non dans le bruit. En ce moment, les pirogues sapprochrent plus prs du Nautilus, et une nue de ches sabattit sur lui. " Diable ! il grle ! dit Conseil, et peut-tre une grle empoisonne ! - Il faut prvenir le capitaine Nemo ", dis-je en rentrant par le panneau.

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Je descendis au salon. Je ny trouvai personne. Je me hasardai frapper la porte qui souvrait sur la chambre du capitaine. Un " entrez " me rpondit. Jentrai, et je trouvai le capitaine Nemo plong dans un calcul o les x et autres signes algbriques ne manquaient pas. " Je vous drange ? dis-je par politesse. - En effet, monsieur Aronnax, me rpondit le capitaine, mais je pense que vous avez eu des raisons srieuses de me voir ? - Trs srieuses. Les pirogues des naturels nous entourent, et, dans quelques minutes, nous serons certainement assaillis par plusieurs centaines de sauvages. - Ah ! t tranquillement le capitaine Nemo, ils sont venus avec leurs pirogues ? - Oui, monsieur. - Eh bien, monsieur, il suft de fermer les panneaux. - Prcisment, et je venais vous dire... - Rien nest plus facile ", dit le capitaine Nemo. Et, pressant un bouton lectrique, il transmit un ordre au poste de lquipage. " Voil qui est fait, monsieur, me dit-il, aprs quelques instants. Le canot est en place, et les panneaux sont ferms. Vous ne craignez pas, jimagine, que ces messieurs dfoncent des murailles que les boulets de votre frgate nont pu entamer ? - Non, capitaine, mais il existe encore un danger. - Lequel, monsieur ? - Cest que demain, pareille heure, il faudra rouvrir les panneaux pour renouveler lair du Nautilus...

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- Sans contredit, monsieur, puisque notre btiment respire la manire des ctacs. - Or, si ce moment, les Papouas occupent la plate-forme, je ne vois pas comment vous pourrez les empcher dentrer. - Alors, monsieur, vous supposez quils monteront bord ? - Jen suis certain. - Eh bien, monsieur, quils montent. Je ne vois aucune raison pour les en empcher. Au fond, ce sont de pauvres diables, ces Papouas, et je ne veux pas que ma visite lle Gueboroar cote la vie un seul de ces malheureux ! " Cela dit, jallais me retirer ; mais le capitaine Nemo me retint et minvita masseoir prs de lui. Il me questionna avec intrt sur nos excursions terre, sur nos chasses, et neut pas lair de comprendre ce besoin de viande qui passionnait le Canadien. Puis, la conversation efeura divers sujets, et, sans tre plus communicatif, le capitaine Nemo se montra plus aimable. Entre autres choses, nous en vnmes parler de la situation du Nautilus, prcisment chou dans ce dtroit, o Dumont dUrville fut sur le point de se perdre. Puis ce propos : " Ce fut un de vos grands marins, me dit le capitaine, un de vos plus intelligents navigateurs que ce dUrville ! Cest votre capitaine Cook, vous autres, Franais. Infortun savant ! Avoir brav les banquises du ple Sud, les coraux de lOcanie, les cannibales du Pacique, pour prir misrablement dans un train de chemin de fer ! Si cet homme nergique a pu rchir pendant les dernires secondes de son existence, vous gurez-vous quelles ont d tre ses suprmes penses ! " En parlant ainsi, le capitaine Nemo semblait mu, et je porte cette motion son actif. Puis, la carte la main, nous revmes les travaux du navigateur franais, ses voyages de circumnavigation, sa double tentative au ple Sud qui amena la dcouverte des terres Adlie et Louis-Philippe, enn ses levs hydrographiques des principales les de lOcanie. 184

" Ce que votre dUrville a fait la surface des mers, me dit le capitaine Nemo, je lai fait lintrieur de lOcan, et plus facilement, plus compltement que lui. LAstrolabe et la Zle, incessamment ballottes par les ouragans, ne pouvaient valoir le Nautilus, tranquille cabinet de travail, et vritablement sdentaire au milieu des eaux ! - Cependant, capitaine, dis-je, il y a un point de ressemblance entre les corvettes de Dumont dUrville et le Nautilus. - Lequel, monsieur ? - Cest que le Nautilus sest chou comme elles ! - Le Nautilus ne sest pas chou, monsieur, me rpondit froidement le capitaine Nemo. Le Nautilus est fait pour reposer sur le lit des mers, et les pnibles travaux, les manuvres quimposa dUrville le renouage de ses corvettes, je ne les entreprendrai pas. LAstrolabe et la Zle ont failli prir, mais mon Nautilus ne court aucun danger. Demain, au jour dit, lheure dite, la mare le soulvera paisiblement, et il reprendra sa navigation travers les mers. - Capitaine, dis-je, je ne doute pas.... - Demain, ajouta le capitaine Nemo en se levant, demain, deux heures quarante minutes du soir, le Nautilus ottera et quittera sans avarie le dtroit de Torrs. " Ces paroles prononces dun ton trs bref, le capitaine Nemo sinclina lgrement. Ctait me donner cong, et je rentrai dans ma chambre. L, je trouvai Conseil, qui dsirait connatre le rsultat de mon entrevue avec le capitaine. " Mon garon, rpondis-je, lorsque jai eu lair de croire que son Nautilus tait menace par les naturels de la Papouasie, le capitaine ma rpondu trs ironiquement. Je nai donc quune chose dire : Aie conance en lui, et va dormir en paix. - Monsieur na pas besoin de mes services ? - Non, mon ami. Que fait Ned Land ?

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- Que monsieur mexcuse, rpondit Conseil, mais lami Ned confectionne un pt de kangaroo qui sera une merveille ! " Je restai seul, je me couchai, mais je dormis assez mal. Jentendais le bruit des sauvages qui pitinaient sur la plate-forme en poussant des cris assourdissants. La nuit se passa ainsi, et sans que lquipage sortt de son inertie habituelle. Il ne sinquitait pas plus de la prsence de ces cannibales que les soldats dun fort blind ne se proccupent des fourmis qui courent sur son blindage. A six heures du matin, je me levai... Les panneaux navaient pas t ouverts. Lair ne fut donc pas renouvel lintrieur, mais les rservoirs, chargs toute occurrence, fonctionnrent propos et lancrent quelques mtres cubes doxygne dans latmosphre appauvrie du Nautilus. Je travaillai dans ma chambre jusqu midi, sans avoir vu, mme un instant, le capitaine Nemo. On ne paraissait faire bord aucun prparatif de dpart. Jattendis quelque temps encore, puis, je me rendis au grand salon. La pendule marquait deux heures et demie. Dans dix minutes, le ot devait avoir atteint son maximum de hauteur, et, si le capitaine Nemo navait point fait une promesse tmraire, le Nautilus serait immdiatement dgag. Sinon, bien des mois se passeraient avant quil pt quitter son lit de corail. Cependant, quelques tressaillements avant-coureurs se rent bientt sentir dans la coque du bateau. Jentendis grincer sur son bordage les asprits calcaires du fond corallien. A deux heures trente-cinq minutes, le capitaine Nemo parut dans le salon. " Nous allons partir, dit-il. - Ah ! s-je. - Jai donn lordre douvrir les panneaux. - Et les Papouas ? - Les Papouas ? rpondit le capitaine Nemo, haussant lgrement les paules. - Ne vont-ils pas pntrer lintrieur du Nautilus ? - Et comment ? 186

- En franchissant les panneaux que vous aurez fait ouvrir. - Monsieur Aronnax, rpondit tranquillement le capitaine Nemo, on nentre pas ainsi par les panneaux du Nautilus, mme quand ils sont ouverts. " Je regardai le capitaine. " Vous ne comprenez pas ? me dit-il. - Aucunement. - Eh bien ! venez et vous verrez. " Je me dirigeai vers lescalier central. L, Ned Land et Conseil, trs intrigus, regardaient quelques hommes de lquipage qui ouvraient les panneaux, tandis que des cris de rage et dpouvantables vocifrations rsonnaient au-dehors. Les mantelets furent rabattus extrieurement. Vingt gures horribles apparurent. Mais le premier de ces indignes qui mit la main sur la rampe de lescalier, rejet en arrire par je ne sais quelle force invisible, senfuit, poussant des cris affreux et faisant des gambades exorbitantes. Dix de ses compagnons lui succdrent. Dix eurent le mme sort. Conseil tait dans lextase. Ned Land, emport par ses instincts violents, slana sur lescalier. Mais, ds quil eut saisi la rampe deux mains, il fut renvers son tour. " Mille diables ! scria-t-il. Je suis foudroy ! " Ce mot mexpliqua tout. Ce ntait plus une rampe, mais un cble de mtal, tout charg de llectricit du bord, qui aboutissait la plate-forme. Quiconque la touchait ressentait une formidable secousse , et cette secousse et t mortelle, si le capitaine Nemo et lanc dans ce conducteur tout le courant de ses appareils ! On peut rellement dire, quentre ses assaillants et lui, il avait tendu un rseau lectrique que nul ne pouvait impunment franchir. Cependant, les Papouas pouvants avaient battu en retraite, affols de terreur. Nous, moiti riants, nous consolions et frictionnions le malheureux Ned Land qui jurait comme un possd. 187

Mais, en ce moment, le Nautilus, soulev par les dernires ondulations du ot, quitta son lit de corail cette quarantime minute exactement xe par le capitaine. Son hlice battit les eaux avec une majestueuse lenteur. Sa vitesse saccrut peu peu, et, naviguant la surface de lOcan, il abandonna sain et sauf les dangereuses passes du dtroit de Torrs.

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gri somnia

GRI SOMNIA Le jour suivant, 10 janvier, le Nautilus reprit sa marche entre deux eaux, mais avec une vitesse remarquable que je ne puis estimer moins de trente-cinq milles lheure. La rapidit de son hlice tait telle que je ne pouvais ni suivre ses tours ni les compter. Quand je songeais que ce merveilleux agent lectrique, aprs avoir donn le mouvement, la chaleur, la lumire au Nautilus, le protgeait encore contre les attaques extrieures, et le transformait en une arche sainte laquelle nul profanateur ne touchait sans tre foudroy, mon admiration navait plus de bornes, et de lappareil, elle remontait aussitt lingnieur qui lavait cr. Nous marchions directement vers louest, et, le 11 janvier, nous doublmes ce cap Wessel, situ par 135 de longitude et l0 de latitude nord, qui forme la pointe est du golfe de Carpentarie. Les rcifs taient encore nombreux, mais plus clairsems, et relevs sur la carte avec une extrme prcision. Le Nautilus vita facilement les brisants de Money bbord, et les rcifs Victoria tribord, placs par 1300 de longitude, et sur ce dixime parallle que nous suivions rigoureusement. Le 13 janvier, le capitaine Nemo. arriv dans la mer de Timor, avait connaissance de lle de ce nom par 1220 de longitude. Cette le dont la supercie est de seize cent vingt-cinq lieues carres est gouverne par des radjahs. Ces princes se disent ls de crocodiles, cest--dire issus de la plus haute origine laquelle un tre humain puisse prtendre. Aussi, ces anctres cailleux foisonnent dans les rivires de lle, et sont lobjet dune vnration particulire. On les protge, on les gte, on les adule, on les nourrit, on leur offre des jeunes lles en pture, et malheur ltranger qui porte la main sur ces lzards sacrs. Mais le Nautilus neut rien dmler avec ces vilains animaux. Timor ne fut visible quun instant, midi, pendant que le second relevait sa position. galement,

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je ne s quentrevoir cette petite le Rotti, qui fait partie du groupe, et dont les femmes ont une rputation de beaut trs tablie sur les marchs malais. A partir de ce point, la direction du Nautilus, en latitude, sinchit vers le sudouest. Le cap fut mis sur locan Indien. O la fantaisie du capitaine Nemo allaitelle nous entraner ? Remontrait-il vers les ctes de lAsie ? Se rapprocherait-il des rivages de lEurope ? Rsolutions peu probables de la part dun homme qui fuyait les continents habits ? Descendrait-il donc vers le sud ? Irait-il doubler le cap de Bonne-Esprance, puis le cap Horn, et pousser au ple antarctique ? Reviendraitil enn vers ses mers du Pacique, o son Nautilus trouvait une navigation facile et indpendante ? Lavenir devait nous lapprendre. Aprs avoir prolong les cueils de Cartier, dHibernia, de Seringapatam, de Scott, derniers efforts de llment solide contre llment liquide, le 14 janvier, nous tions au-del de toutes terres. La vitesse du Nautilus fut singulirement ralentie, et, trs capricieux dans ses allures, tantt il nageait au milieu des eaux, et tantt il ottait leur surface. Pendant cette priode du voyage, le capitaine Nemo t dintressantes expriences sur les diverses tempratures de la mer des couches diffrentes. Dans les conditions ordinaires, ces relevs sobtiennent au moyen dinstruments assez compliqus. dont les rapports sont au moins douteux, que ce soient des sondes thermomtriques, dont les verres se brisent souvent sous la pression des eaux, ou des appareils bass sur la variation de rsistance de mtaux aux courants lectriques. Ces rsultats ainsi obtenus ne peuvent tre sufsamment contrls. Au contraire, le capitaine Nemo allait lui-mme chercher cette temprature dans les profondeurs de la mer, et son thermomtre, mis en communication avec les diverses nappes liquides, lui donnait immdiatement et srement le degr recherch. Cest ainsi que, soit en surchargeant ses rservoirs, soit en descendant obliquement au moyen de ses plans inclins, le Nautilus atteignit successivement des profondeurs de trois, quatre, cinq, sept, neuf et dix mille mtres, et le rsultat dnitif de ces expriences fut que la mer prsentait une temprature permanente de quatre degrs et demi, une profondeur de mille mtres, sous toutes les latitudes. Je suivais ces expriences avec le plus vif intrt. Le capitaine Nemo y apportait une vritable passion. Souvent, je me demandai dans quel but il faisait ces observations. tait-ce au prot de ces semblables ? Ce ntait pas probable, car, un jour 190

ou lautre, ses travaux devaient prir avec lui dans quelque mer ignore ! A moins quil ne me destint le rsultat de ses expriences. Mais ctait admettre que mon trange voyage aurait un terme, et ce terme, je ne lapercevais pas encore. Quoi quil en soit, le capitaine Nemo me t galement connatre divers chiffres obtenus par lui et qui tablissaient le rapport des densits de leau dans les principales mers du globe. De cette communication, je tirai un enseignement personnel qui navait rien de scientique. Ctait pendant la matine du 15 janvier. Le capitaine, avec lequel je me promenais sur la plate-forme, me demanda si je connaissais les diffrentes densits que prsentent les eaux de la mer. Je lui rpondis ngativement, et jajoutai que la science manquait dobservations rigoureuses ce sujet. " Je les ai faites, ces observations, me dit-il, et je puis en afrmer la certitude. - Bien, rpondis-je, mais le Nautilus est un monde part, et les secrets de ses savants narrivent pas jusqu la terre. - Vous avez raison, monsieur le professeur, me dit-il, aprs quelques instants de silence. Cest un monde part. Il est aussi tranger la terre que les plantes qui accompagnent ce globe autour du soleil, et lon ne connatra jamais les travaux des savants de Saturne ou de Jupiter. Cependant, puisque le hasard a li nos deux existences, je puis vous communiquer le rsultat de mes observations. - Je vous coute, capitaine. - Vous savez, monsieur le professeur, que leau de mer est plus dense que leau douce, mais cette densit nest pas uniforme. En effet, si je reprsente par un la densit de leau douce, je trouve un vingt-huit millime pour les eaux de lAtlantique, un vingt-six millime pour les eaux du Pacique, un trente-millime pour les eaux de la Mditerrane... - Ah ! pensai-je, il saventure dans la Mditerrane ? - Un dix-huit millime pour les eaux de la mer Ionienne, et un vingt-neuf millime pour les eaux de lAdriatique. "

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Dcidment, le Nautilus ne fuyait pas les mers frquentes de lEurope, et jen conclus quil nous ramnerait - peut-tre avant peu vers des continents plus civiliss. Je pensai que Ned Land apprendrait cette particularit avec une satisfaction trs naturelle. Pendant plusieurs jours, nos journes se passrent en expriences de toutes sortes, qui portrent sur les degrs de salure des eaux diffrentes profondeurs, sur leur lectrisation, sur leur coloration, sur leur transparence, et dans toutes ces circonstances, le capitaine Nemo dploya une ingniosit qui ne fut gale que par sa bonne grce envers moi. Puis, pendant quelques jours, je ne le revis plus, et demeurai de nouveau comme isol son bord. Le 16 janvier, le Nautilus parut sendormir quelques mtres seulement audessous de la surface des ots. Ses appareils lectriques ne fonctionnaient pas, et son hlice immobile le laissait errer au gr des courants. Je supposai que lquipage soccupait de rparations intrieures, ncessites par la violence des mouvements mcaniques de la machine. Mes compagnons et moi, nous fmes alors tmoins dun curieux spectacle. Les panneaux du salon taient ouverts, et comme le fanal du Nautilus ntait pas en activit, une vague obscurit rgnait au milieu des eaux. Le ciel orageux et couvert dpais nuages ne donnait aux premires couches de lOcan quune insufsante clart. Jobservais ltat de la mer dans ces conditions, et les plus gros poissons ne mapparaissaient plus que comme des ombres peine gures, quand le Nautilus se trouva subitement transport en pleine lumire. Je crus dabord que le fanal avait t rallum, et quil projetait son clat lectrique dans la masse liquide. Je me trompais, et aprs une rapide observation, je reconnus mon erreur. Le Nautilus ottait au milieu dune couche phosphorescente, qui dans cette obscurit devenait blouissante. Elle tait produite par des myriades danimalcules lumineux, dont ltincellement saccroissait en glissant sur la coque mtallique de lappareil. Je surprenais alors des clairs au milieu de ces nappes lumineuses, comme eussent t des coules de plomb fondu dans une fournaise ardente, ou des masses mtalliques portes au rouge blanc ; de telle sorte que par opposition, certaines portions lumineuses faisaient ombre dans ce milieu ign, dont toute ombre semblait devoir tre bannie. Non ! ce ntait plus lirradiation 192

calme de notre clairage habituel ! Il y avait l une vigueur et un mouvement insolites ! Cette lumire, on la sentait vivante ! En effet, ctait une agglomration innie dinfusoires plagiens, de noctiluques miliaires, vritables globules de gele diaphane, pourvus dun tentacule liforme, et dont on a compt jusqu vingt-cinq mille dans trente centimtres cubes deau. Et leur lumire tait encore double par ces lueurs particulires aux mduses, aux astries, aux aurlies, aux pholadesdattes, et autres zoophytes phosphorescents, imprgns du graissin des matires organiques dcomposes par la mer, et peuttre du mucus secrte par les poissons. Pendant plusieurs heures, le Nautilus otta dans ces ondes brillantes, et notre admiration saccrut voir les gros animaux marins sy jouer comme des salamandres. Je vis l, au milieu de ce feu qui ne brle pas, des marsouins lgants et rapides, infatigables clowns des mers, et des istiophores longs de trois mtres, intelligents prcurseurs des ouragans, dont le formidable glaive heurtait parfois la vitre du salon. Puis apparurent des poissons plus petits, des balistes varis, des scomberodes-sauteurs, des nasons-loups, et cent autres qui zbraient dans leur course la lumineuse atmosphre. Ce fut un enchantement que cet blouissant spectacle ! Peut-tre quelque condition atmosphrique augmentait-elle lintensit de ce phnomne ? Peut-tre quelque orage se dchanait-il la surface des ots ? Mais, cette profondeur de quelques mtres, le Nautilus ne ressentait pas sa fureur, et il se balanait paisiblement au milieu des eaux tranquilles. Ainsi nous marchions, incessamment charms par quelque merveille nouvelle. Conseil observait et classait ses zoophytes, ses articuls, ses mollusques, ses poissons. Les journes scoulaient rapidement, et je ne les comptais plus. Ned, suivant son habitude, cherchait varier lordinaire du bord. Vritables colimaons, nous tions faits notre coquille, et jafrme quil est facile de devenir un parfait colimaon. Donc, cette existence nous paraissait facile, naturelle, et nous nimaginions plus quil existt une vie diffrente la surface du globe terrestre, quand un vnement vint nous rappeler ltranget de notre situation. Le 18 janvier, le Nautilus se trouvait par 105 de longitude et 15 de latitude mridionale. Le temps tait menaant, la mer dure et houleuse. Le vent soufait de lest en grande brise. Le baromtre, qui baissait depuis quelques jours, annonait une prochaine lutte des lments. 193

Jtais mont sur la plate-forme au moment o le second prenait ses mesures dangles horaires. Jattendais, suivant la coutume, que la phrase quotidienne ft prononce. Mais, ce jour-l, elle fut remplace par une autre phrase non moins incomprhensible. Presque aussitt, je vis apparatre le capitaine Nemo, dont les yeux, munis dune lunette, se dirigrent vers lhorizon. Pendant quelques minutes, le capitaine resta immobile, sans quitter le point enferm dans le champ de son objectif. Puis, il abaissa sa lunette, et changea une dizaine de paroles avec son second. Celui-ci semblait tre en proie une motion quil voulait vainement contenir. Le capitaine Nemo, plus matre de lui, demeurait froid. Il paraissait, dailleurs, faire certaines objections auxquelles le second rpondait par des assurances formelles. Du moins, je le compris ainsi, la diffrence de leur ton et de leurs gestes. Quant moi, javais soigneusement regard dans la direction observe, sans rien apercevoir. Le ciel et leau se confondaient sur une ligne dhorizon dune parfaite nettet. Cependant, le capitaine Nemo se promenait dune extrmit lautre de la plateforme, sans me regarder, peut-tre sans me voir. Son pas tait assur, mais moins rgulier que dhabitude. 11 sarrtait parfois, et les bras croiss sur la poitrine, il observait la mer. Que pouvait-il chercher sur cet immense espace ? Le Nautilus se trouvait alors quelques centaines de milles de la cte la plus rapproche. Le second avait repris sa lunette et interrogeait obstinment lhorizon, allant et venant, frappant du pied. contrastant avec son chef par son agitation nerveuse. Dailleurs, ce mystre allait ncessairement sclaircir, et avant peu, car, sur un ordre du capitaine Nemo, la machine, accroissant sa puissance propulsive, imprima lhlice une rotation plus rapide. En ce moment, le second attira de nouveau lattention du capitaine. Celui-ci suspendit sa promenade et dirigea sa lunette vers le point indiqu. Il lobserva longtemps. De mon ct, trs srieusement intrigu, je descendis au salon, et jen rapportai une excellente longue-vue dont je me servais ordinairement. Puis, lappuyant sur la cage du fanal qui formait saillie lavant de la plate-forme, je me disposai parcourir toute la ligne du ciel et de la mer.

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Mais, mon oeil ne stait pas encore appliqu loculaire, que linstrument me fut vivement arrach des mains. Je me retournai. Le capitaine Nemo tait devant moi, mais je ne le reconnus pas. Sa physionomie tait transgure. Son oeil, brillant dun feu sombre, se drobait sous son sourcil fronc. Ses dents se dcouvraient demi. Son corps raide, ses poings ferms, sa tte retire entre les paules, tmoignaient de la haine violente que respirait toute sa personne. Il ne bougeait pas. Ma lunette tombe de sa main, avait roul ses pieds. Venais-je donc, sans le vouloir, de provoquer cette attitude de colre ? Simaginait-il, cet incomprhensible personnage, que javais surpris quelque secret interdit aux htes du Nautilus ? Non ! cette haine, je nen tais pas lobjet, car il ne me regardait pas, et son oeil restait obstinment x sur limpntrable point de lhorizon. Enn, le capitaine Nemo redevint matre de lui. Sa physionomie, si profondment altre, reprit son calme habituel. Il adressa son second quelques mots en langue trangre, puis il se retourna vers moi. " Monsieur Aronnax, me dit-il dun ton assez imprieux, je rclame de vous lobservation de lun des engagements qui vous lient moi. - De quoi sagit-il, capitaine ? - Il faut vous laisser enfermer, vos compagnons et vous, jusquau moment o je jugerai convenable de vous rendre la libert. - Vous tes le matre, lui rpondis-je, en le regardant xement. Mais puis-je vous adresser une question ? - Aucune, monsieur. " Sur ce mot, je navais pas discuter, mais obir, puisque toute rsistance et t impossible. Je descendis la cabine quoccupaient Ned Land et Conseil, et je leur s part de la dtermination du capitaine. Je laisse penser comment cette communication fut reue par le Canadien. Dailleurs, le temps manqua toute explication. Quatre 195

hommes de lquipage attendaient la porte, et ils nous conduisirent cette cellule o nous avions pass notre premire nuit bord du Nautilus. Ned Land voulut rclamer, mais la porte se ferma sur lui pour toute rponse. " Monsieur me dira-t-il ce que cela signie ? " me demanda Conseil. Je racontai mes compagnons ce qui stait pass. Ils furent aussi tonns que moi, mais aussi peu avancs. Cependant, jtais plong dans un abme de rexions, et ltrange apprhension de la physionomie du capitaine Nemo ne quittait pas ma pense. Jtais incapable daccoupler deux ides logiques, et je me perdais dans les plus absurdes hypothses, quand je fus tir de ma contention desprit par ces paroles de Ned Land : " Tiens ! le djeuner est servi ! " En effet, la table tait prpare. Il tait vident que le capitaine Nemo avait donn cet ordre en mme temps quil faisait hter la marche du Nautilus. " Monsieur me permettra-t-il de lui faire une recommandation ? me demanda Conseil. - Oui, mon garon, rpondis-je. - Eh bien ! que monsieur djeune. Cest prudent, car nous ne savons ce qui peut arriver. - Tu as raison, Conseil. - Malheureusement, dit Ned Land, on ne nous a donn que le menu du bord. - Ami Ned, rpliqua Conseil, que diriez-vous donc, si le djeuner avait manqu totalement ! " Cette raison coupa net aux rcriminations du harponneur.

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Nous nous mmes table. Le repas se t assez silencieusement. Je mangeai peu. Conseil " se fora ", toujours par prudence, et Ned Land, quoi quil en et, ne perdit pas un coup de dent. Puis, le djeuner termin, chacun de nous saccota dans son coin. En ce moment, le globe lumineux qui clairait la cellule steignit et nous laissa dans une obscurit profonde. Ned Land ne tarda pas sendormir, et, ce qui mtonna, Conseil se laissa aller aussi un lourd assoupissement. Je me demandais ce qui avait pu provoquer chez lui cet imprieux besoin de sommeil, quand je sentis mon cerveau simprgner dune paisse torpeur. Mes yeux, que je voulais tenir ouverts, se fermrent malgr moi. Jtais en proie une hallucination douloureuse. videmment, des substances soporiques avaient t mles aux aliments que nous venions de prendre ! Ce ntait donc pas assez de la prison pour nous drober les projets du capitaine Nemo, il fallait encore le sommeil ! Jentendis alors les panneaux se refermer. Les ondulations de la mer qui provoquaient un lger mouvement de roulis, cessrent. Le Nautilus avait-il donc quitt la surface de lOcan ? tait-il rentr dans la couche immobile des eaux ? Je voulus rsister au sommeil. Ce fut impossible. Ma respiration saffaiblit. Je sentis un froid mortel glacer mes membres alourdis et comme paralyss. Mes paupires, vritables calottes de plomb, tombrent sur mes yeux. Je ne pus les soulever. Un sommeil morbide, plein dhallucinations, sempara de tout mon tre. Puis, les visions disparurent, et me laissrent dans un complet anantissement.

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Le royaume du corail

LE ROYAUME DU CORAIL Le lendemain, je me rveillai la tte singulirement dgage. A ma grande surprise, jtais dans ma chambre. Mes compagnons. sans doute, avaient t rintgrs dans leur cabine, sans quils sen fussent aperus plus que moi. Ce qui stait pass pendant cette nuit, ils lignoraient comme je lignorais moi-mme, et pour dvoiler ce mystre, je ne comptais que sur les hasards de lavenir. Je songeai alors quitter ma chambre. tais-je encore une fois libre ou prisonnier ? Libre entirement. Jouvris la porte, je pris par les coursives, je montai lescalier central. Les panneaux, ferms la veille, taient ouverts. Jarrivai sur la plateforme. Ned Land et Conseil my attendaient. Je les interrogeai. Ils ne savaient rien. Endormis dun sommeil pesant qui ne leur laissait aucun souvenir, ils avaient t trs surpris de se retrouver dans leur cabine. Quant au Nautilus, il nous parut tranquille et mystrieux comme toujours. Il ottait la surface des ots sous une allure modre. Rien ne semblait chang bord. Ned Land, de ses yeux pntrants, observa la mer. Elle tait dserte. Le Canadien ne signala rien de nouveau lhorizon, ni voile, ni terre. Une brise douest soufait bruyamment, et de longues lames, cheveles par le vent, imprimaient lappareil un trs sensible roulis. Le Nautilus, aprs avoir renouvel son air, se maintint une profondeur moyenne de quinze mtres, de manire pouvoir revenir promptement la surface des ots. Opration qui, contre lhabitude, fut pratique plusieurs fois, pendant cette journe du 19 janvier. Le second montait alors sur la plate-forme, et la phrase accoutume retentissait lintrieur du navire. Quant au capitaine Nemo, il ne parut pas. Des gens du bord, je ne vis que limpassible stewart, qui me servit avec son exactitude et son mutisme ordinaires. 198

Vers deux heures, jtais au salon. occup classer mes notes, lorsque le capitaine ouvrit la porte et parut. Je le saluai. Il me rendit un salut presque imperceptible, sans madresser la parole. Je me remis mon travail, esprant quil me donnerait peut-tre des explications sur les vnements qui avaient marqu la nuit prcdente. Il nen t rien. Je le regardai. Sa gure me parut fatigue ; ses yeux rougis navaient pas t rafrachis par le sommeil ; sa physionomie exprimait une tristesse profonde, un rel chagrin. Il allait et venait, sasseyait et se relevait, prenait un livre au hasard, labandonnait aussitt. consultait ses instruments sans prendre ses notes habituelles, et semblait ne pouvoir tenir un instant en place. Enn, il vint vers moi et me dit : " Etes-vous mdecin, monsieur Aronnax ? " Je mattendais si peu cette demande, que je le regardai quelque temps sans rpondre. " Etes-vous mdecin ? rpta-t-il. Plusieurs de vos collgues ont fait leurs tudes de mdecine, Gratiolet, Moquin-Tandon et autres. - En effet, dis-je, je suis docteur et interne des hpitaux. Jai pratiqu pendant plusieurs annes avant dentrer au Musum. - Bien, monsieur. " Ma rponse avait videmment satisfait le capitaine Nemo. Mais ne sachant o il en voulait venir, jattendis de nouvelles questions, me rservant de rpondre suivant les circonstances. " Monsieur Aronnax, me dit le capitaine, consentiriez-vous donner vos soins lun de mes hommes ? - Vous avez un malade ? - Oui. - Je suis prt vous suivre.

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- Venez. " Javouerai que mon cur battait. Je ne sais pourquoi je voyais une certaine connexit entre cette maladie dun homme de lquipage et les vnements de la veille, et ce mystre me proccupait au moins autant que le malade. Le capitaine Nemo me conduisit larrire du Nautilus, et me t entrer dans une cabine situe prs du poste des matelots. L, sur un lit, reposait un homme dune quarantaine dannes, gure nergique, vrai type de lAnglo-Saxon. Je me penchai sur lui. Ce ntait pas seulement un malade, ctait un bless. Sa tte, emmaillote de linges sanglants, reposait sur un double oreiller. Je dtachai ces linges, et le bless, regardant de ses grands yeux xes, me laissa faire, sans profrer une seule plainte. La blessure tait horrible. Le crne, fracass par un instrument contondant, montrait la cervelle nu, et la substance crbrale avait subi une attrition profonde. Des caillots sanguins staient forms dans la masse difuente, qui affectait une couleur lie de vin. Il y avait eu la fois contusion et commotion du cerveau. La respiration du malade tait lente, et quelques mouvements spasmodiques des muscles agitaient sa face. La phlegmasie crbrale tait complte et entranait la paralysie du sentiment et du mouvement. Je pris le pouls du bless. Il tait intermittent. Les extrmits du corps se refroidissaient dj, et je vis que la mort sapprochait, sans quil me part possible de lenrayer. Aprs avoir pans ce malheureux, je rajustai les linges de sa tte, et je me retournai vers le capitaine Nemo. " Do vient cette blessure ? Lui demandai-je. - Quimporte ! rpondit vasivement le capitaine. Un choc du Nautilus a bris un des leviers de la machine, qui a frapp cet homme. Mais votre avis sur son tat ? " Jhsitais me prononcer. " Vous pouvez parler, me dit le capitaine. Cet homme nentend pas le franais. " 200

Je regardai une dernire fois le bless, puis je rpondis : " Cet homme sera mort dans deux heures. - Rien ne peut le sauver ? - Rien. " La main du capitaine Nemo se crispa, et quelques larmes glissrent de ses yeux, que je ne croyais pas faits pour pleurer. Pendant quelques instants, jobservai encore ce mourant dont la vie se retirait peu peu. Sa pleur saccroissait encore sous lclat lectrique qui baignait son lit de mort. Je regardais sa tte intelligente. sillonne de rides prmatures, que le malheur, la misre peut-tre. avaient creuses depuis longtemps. Je cherchais surprendre le secret de sa vie dans les dernires paroles chappes ses lvres ! " Vous pouvez vous retirer, monsieur Aronnax ", me dit le capitaine Nemo. Je laissai le capitaine dans la cabine du mourant, et je regagnai ma chambre. trs mu de cette scne. Pendant toute la journe, je fus agit de sinistres pressentiments. La nuit, je dormis mal, et, entre mes songes frquemment interrompus, je crus entendre des soupirs lointains et comme une psalmodie funbre. tait-ce la prire des morts, murmure dans cette langue que je ne savais comprendre ? Le lendemain matin, je montai sur le pont. Le capitaine Nemo my avait prcd. Ds quil maperut. il vint moi. " Monsieur le professeur, me dit-il, vous conviendrait-il de faire aujourdhui une excursion sous-marine ? - Avec mes compagnons ? demandai-je. - Si cela leur plat. - Nous sommes vos ordres, capitaine. - Veuillez donc aller revtir vos scaphandres. " 201

Du mourant ou du mort il ne fut pas question. Je rejoignis Ned Land et Conseil. Je leur s connatre la proposition du capitaine Nemo. Conseil sempressa daccepter, et, cette fois, le Canadien se montra trs dispos nous suivre. Il tait huit heures du matin. A huit heures et demie, nous tions vtus pour cette nouvelle promenade, et munis des deux appareils dclairage et de respiration. La double porte fut ouverte, et, accompagns du capitaine Nemo que suivaient une douzaine dhommes de lquipage, nous prenions pied une profondeur de dix mtres sur le sol ferme o reposait le Nautilus. Une lgre pente aboutissait un fond accident. par quinze brasses de profondeur environ. Ce fond diffrait compltement de celui que javais visit pendant ma premire excursion sous les eaux de lOcan Pacique. Ici, point de sable n, point de prairies sous-marines, nulle fort plagienne. Je reconnus immdiatement cette rgion merveilleuse dont, ce jour-l, le capitaine Nemo nous faisait les honneurs. Ctait le royaume du corail. Dans lembranchement des zoophytes et dans la classe des alcyonnaires, on remarque lordre des gorgonaires qui renferme les trois groupes des gorgoniens, des isidiens et des coralliens. Cest ce dernier quappartient le corail, curieuse substance qui fut tour tour classe dans les rgnes minral, vgtal et animal. Remde chez les anciens, bijou chez les modernes, ce fut seulement en 1694 que le Marseillais Peysonnel le rangea dnitivement dans le rgne animal. Le corail est un ensemble danimalcules, runis sur un polypier de nature cassante et pierreuse. Ces polypes ont un gnrateur unique qui les a produits par bourgeonnement, et ils possdent une existence propre, tout en participant la vie commune. Cest donc une sorte de socialisme naturel. Je connaissais les derniers travaux faits sur ce bizarre zoophyte, qui se minralise tout en sarborisant, suivant la trs juste observation des naturalistes, et rien ne pouvait tre plus intressant pour moi que de visiter lune de ces forts ptries que la nature a plantes au fond des mers. Les appareils Rumhkorff furent mis en activit, et nous suivmes un banc de corail en voie de formation, qui, le temps aidant, fermera un jour cette portion de locan indien. La route tait borde dinextricables buissons forms par lenchevtrement darbrisseaux que couvraient de petites eurs toiles rayons blancs. Seulement, linverse des plantes de la terre, ces arborisations, xes aux rochers du sol, se dirigeaient toutes de haut en bas. 202

La lumire produisait mille effets charmants en se jouant au milieu de ces ramures si vivement colores. Il me semblait voir ces tubes membraneux et cylindriques trembler sous londulation des eaux. Jtais tent de cueillir leurs fraches corolles ornes de dlicats tentacules, les unes nouvellement panouies, les autres naissant peine, pendant que de lgers poissons, aux rapides nageoires, les efeuraient en passant comme des voles doiseaux. Mais, si ma main sapprochait de ces eurs vivantes, de ces sensitives animes, aussitt lalerte se mettait dans la colonie. Les corolles blanches rentraient dans leurs tuis rouges, les eurs svanouissaient sous mes regards, et le buisson se changeait en un bloc de mamelons pierreux. Le hasard mavait mis l en prsence des plus prcieux chantillons de ce zoophyte. Ce corail valait celui qui se pche dans la Mditerrane, sur les ctes de France, dItalie et de Barbarie. Il justiait par ses tons vifs ces noms potiques de eur de sang et dcume de sang que le commerce donne ses plus beaux produits. Le corail se vend jusqu cinq cents francs le kilogramme, et en cet endroit, les couches liquides recouvraient la fortune de tout un monde de corailleurs. Cette prcieuse matire, souvent mlange avec dautres polypiers, formait alors des ensembles compacts et inextricables appels " macciota ", et sur lesquels je remarquai dadmirables spcimens de corail rose. Mais bientt les buissons se resserrrent, les arborisations grandirent. De vritables taillis ptris et de longues traves dune architecture fantaisiste souvrirent devant nos pas. Le capitaine Nemo sengagea sous une obscure galerie dont la pente douce nous conduisit une profondeur de cent mtres. La lumire de nos serpentins produisait parfois des effets magiques, en saccrochant aux rugueuses asprits de ces arceaux naturels et aux pendentifs disposs comme des lustres, quelle piquait de pointes de feu. Entre les arbrisseaux coralliens, jobservai dautres polypes non moins curieux, des mlites, des iris aux ramications articules, puis quelques touffes de corallines, les unes vertes, les autres rouges, vritables algues encrotes dans leurs sels calcaires, que les naturalistes, aprs longues discussions, ont dnitivement ranges dans le rgne vgtal. Mais, suivant la remarque dun penseur, " cest peut-tre l le point rel o la vie obscurment se soulve du sommeil de pierre, sans se dtacher encore de ce rude point de dpart ". Enn, aprs deux heures de marche, nous avions atteint une profondeur de trois cents mtres environ, cest--dire la limite extrme sur laquelle le corail commence se former. Mais l, ce ntait plus le buisson isol, ni le modeste taillis de basse futaie. Ctait la fort immense, les grandes vgtations minrales, les normes arbres ptris, runis par des guirlandes dlgantes plumarias, ces lianes de la mer, toutes pares de nuances et de reets. Nous passions librement sous 203

leur haute ramure perdue dans lombre des ots, tandis qu nos pieds, les tubipores, les mandrines, les astres, les fongies, les cariophylles, formaient un tapis de eurs, sem de gemmes blouissantes. Quel indescriptible spectacle ! Ah ! que ne pouvions-nous communiquer nos sensations ! Pourquoi tions-nous emprisonns sous ce masque de mtal et de verre ! Pourquoi les paroles nous taient-elles interdites de lun lautre ! Que ne vivions-nous, du moins, de la vie de ces poissons qui peuplent le liquide lment, ou plutt encore de celle de ces amphibies qui, pendant de longues heures, peuvent parcourir, au gr de leur caprice, le double domaine de la terre et des eaux ! Cependant, le capitaine Nemo stait arrt. Mes compagnons et mol nous suspendmes notre marche, et, me retournant, je vis que ses hommes formaient un demi-cercle autour de leur chef. En regardant avec plus dattention, jobservai que quatre dentre eux portaient sur leurs paules un objet de forme oblongue. Nous occupions, en cet endroit. Le centre dune vaste clairire, entoure par les hautes arborisations de la fort sous-marine. Nos lampes projetaient sur cet espace une sorte de clart crpusculaire qui allongeait dmesurment les ombres sur le sol. A la limite de la clairire, lobscurit redevenait profonde, et ne recueillait que de petites tincelles retenues par les vives artes du corail. Ned Land et Conseil taient prs de moi. Nous regardions, et il me vint la pense que jallais assister a une scne trange. En observant le sol, je vis quil tait gon, en de certains points, par de lgres extumescences encrotes de dpts calcaires, et disposes avec une rgularit qui trahissait la main de lhomme. Au milieu de la clairire, sur un pidestal de rocs grossirement entasss, se dressait une croix de corail, qui tendait ses longs bras quon et dit faits dun sang ptri. Sur un signe du capitaine Nemo, un de ses hommes savana, et quelques pieds de la croix, il commena creuser un trou avec une pioche quil dtacha de sa ceinture. Je compris tout ! Cette clairire ctait un cimetire, ce trou, une tombe, cet objet oblong, le corps de lhomme mort dans la nuit ! Le capitaine Nemo et les siens venaient enterrer leur compagnon dans cette demeure commune, au fond de cet inaccessible Ocan ! Non ! jamais mon esprit ne fut surexcit ce point ! Jamais

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ides plus impressionnantes nenvahirent mon cerceau ! Je ne voulais pas voir ce que voyait mes yeux ! Cependant, la tombe se creusait lentement. Les poissons fuyaient et l leur retraite trouble. Jentendais rsonner, sur le sol calcaire, le fer du pic qui tincelait parfois en heurtant quelque silex perdu au fond des eaux. Le trou sallongeait, slargissait, et bientt il fut assez profond pour recevoir le corps. Alors, les porteurs sapprochrent. Le corps, envelopp dans un tissu de byssus blanc, descendit dans sa humide tombe. Le capitaine Nemo, les bras croiss sur la poitrine, et tous les amis de celui qui les avait aims sagenouillrent dans lattitude de la prire... Mes deux compagnons et moi, nous nous tions religieusement inclins. La tombe fut alors recouverte des dbris arrachs au sol, qui formrent un lger renement. Quand ce fut fait, le capitaine Nemo et ses hommes se redressrent ; puis, se rapprochant de la tombe, tous chirent encore le genou, et tous tendirent leur main en signe de suprme adieu... Alors, la funbre troupe reprit le chemin du Nautilus, repassant sous les arceaux de la fort, au milieu des taillis, le long des buissons de corail, et toujours montant. Enn, les feux du bord apparurent. Leur trane lumineuse nous guida jusquau Nautilus. A une heure, nous tions de retour. Ds que mes vtements furent changs, je remontai sur la plate-forme, et, en proie une terrible obsession dides, jallai masseoir prs du fanal. Le capitaine Nemo me rejoignit. Je me levai et lui dis : " Ainsi, suivant mes prvisions, cet homme est mort dans la nuit ? - Oui, monsieur Aronnax, rpondit le capitaine Nemo. - Et il repose maintenant prs de ses compagnons, dans ce cimetire de corail ? - Oui, oublis de tous, mais non de nous ! Nous creusons la tombe, et les polypes se chargent dy sceller nos morts pour lternit ! " 205

Et cachant dun geste brusque son visage dans ses mains crispes, le capitaine essaya vainement de comprimer un sanglot. Puis il ajouta : " Cest l notre paisible cimetire, quelques centaines de pieds au-dessous de la surface des ots ! - Vos morts y dorment, du moins, tranquilles, capitaine, hors de latteinte des requins ! - Oui, monsieur, rpondit gravement le capitaine Nemo, des requins et des hommes ! "

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Deuxime partie

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Locan Indien

LOCAN INDIEN Ici commence la seconde partie de ce voyage sous les mers. La premire sest termine sur cette mouvante scne du cimetire de corail qui a laiss dans mon esprit une impression profonde. Ainsi donc, au sein de cette mer immense, la vie du capitaine Nemo se droulait tout entire, et il ntait pas jusqu sa tombe quil net prpare dans le plus impntrable de ses abmes. L, pas un des monstres de lOcan ne viendrait troubler le dernier sommeil de ces htes du Nautilus, de ces amis, rivs les uns aux autres, dans la mort aussi bien que dans la vie ! " Nul homme, non plus ! " avait ajout le capitaine. Toujours cette mme dance, farouche, implacable, envers les socits humaines ! Pour moi, je ne me contentais plus des hypothses qui satisfaisaient Conseil. Ce digne garon persistait ne voir dans le commandant du Nautilus quun de ces savants mconnus qui rendent lhumanit mpris pour indiffrence. Ctait encore pour lui un gnie incompris qui, las des dceptions de la terre, avait d se rfugier dans cet inaccessible milieu o ses instincts sexeraient librement. Mais, mon avis, cette hypothse nexpliquait quun des cts du capitaine Nemo. En effet, le mystre de cette dernire nuit pendant laquelle nous avions t enchans dans la prison et le sommeil, la prcaution si violemment prise par le capitaine darracher de mes yeux la lunette prte parcourir lhorizon, la blessure mortelle de cet homme due un choc inexplicable du Nautilus, tout cela me poussait dans une voie nouvelle. Non ! le capitaine Nemo ne se contentait pas de fuir les hommes ! Son formidable appareil servait non seulement ses instincts de libert, mais peut-tre aussi les intrts de je ne sais quelles terribles reprsailles. En ce moment, rien nest vident pour moi, je nentrevois encore dans ces tnbres que des lueurs, et je dois me borner crire, pour ainsi dire, sous la dicte des vnements. 208

Dailleurs rien ne nous lie au capitaine Nemo. Il sait que schapper du Nautilus est impossible. Nous ne sommes pas mme prisonniers sur parole. Aucun engagement dhonneur ne nous enchane. Nous ne sommes que des captifs, que des prisonniers dguiss sous le nom dhtes par un semblant de courtoisie. Toutefois, Ned Land na pas renonc lespoir de recouvrer sa libert. Il est certain quil protera de la premire occasion que le hasard lui offrira. Je ferai comme lui sans doute. Et cependant, ce ne sera pas sans une sorte de regret que jemporterai ce que la gnrosit du capitaine nous aura laiss pntrer des mystres du Nautilus ! Car enn, faut-il har cet homme ou ladmirer ? Est-ce une victime ou un bourreau ? Et puis, pour tre franc, je voudrais. avant de labandonner jamais, je voudrais avoir accompli ce tour du monde sous-marin dont les dbuts sont si magniques. Je voudrais avoir observ la complte srie des merveilles entasses sous les mers du globe. Je voudrais avoir vu ce que nul homme na vu encore, quand je devrais payer de ma vie cet insatiable besoin dapprendre ! Quai-je dcouvert jusquici ? Rien, ou presque rien, puisque nous navons encore parcouru que six mille lieues travers le Pacique ! Pourtant je sais bien que le Nautilus se rapproche des terres habites, et que, si quelque chance de salut soffre nous, il serait cruel de sacrier mes compagnons ma passion pour linconnu. Il faudra les suivre, peut-tre mme les guider. Mais cette occasion se prsentera-t-elle jamais ? Lhomme priv par la force de son libre arbitre la dsire, cette occasion, mais le savant, le curieux, la redoute. Ce jour-l, 21 janvier 1868, midi, le second vint prendre la hauteur du soleil. Je montai sur la plate-forme, jallumai un cigare, et je suivis lopration. Il me parut vident que cet homme ne comprenait pas le franais, car plusieurs fois je s voix haute des rexions qui auraient d lui arracher quelque signe involontaire dattention, sil les et comprises, mais il resta impassible et muet. Pendant quil observait au moyen du sextant. un des matelots du Nautilus cet homme vigoureux qui nous avait accompagns lors de notre premire excursion sous-marine lle Crespo vint nettoyer les vitres du fanal. Jexaminai alors linstallation de cet appareil dont la puissance tait centuple par des anneaux lenticulaires disposs comme ceux des phares, et qui maintenaient sa lumire dans le plan utile. La lampe lectrique tait combine de manire donner tout son pouvoir clairant. Sa lumire, en effet, se produisait dans le vide, ce qui assurait la fois sa rgularit et son intensit. Ce vide conomisait aussi les pointes de graphite entre lesquelles se dveloppe larc lumineux. conomie importante pour le capitaine Nemo, qui naurait pu les renouveler aisment. Mais, dans ces conditions, leur usure tait presque insensible. 209

Lorsque le Nautilus se prpara reprendre sa marche sous-marine, je redescendis au salon. Les panneaux se refermrent, et la route fut donne directement louest. Nous sillonnions alors les ots de locan Indien, vaste plaine liquide dune contenance de cinq cent cinquante millions dhectares, et dont les eaux sont si transparentes quelles donnent le vertige qui se penche leur surface. Le Nautilus y ottait gnralement entre cent et deux cents mtres de profondeur. Ce fut ainsi pendant quelques jours. A tout autre que moi, pris dun immense amour de la mer, les heures eussent sans doute paru longues et monotones ; mais ces promenades quotidiennes sur la plate-forme o je me retrempais dans lair viviant de lOcan, le spectacle de ces riches eaux travers les vitres du salon, la lecture des livres de la bibliothque, la rdaction de mes mmoires, employaient tout mon temps et ne me laissaient pas un moment de lassitude ou dennui. Notre sant tous se maintenait dans un tat trs satisfaisant. Le rgime du bord nous convenait parfaitement, et pour mon compte, je me serais bien pass des variantes que Ned Land, par esprit de protestation, singniait y apporter. De plus, dans cette temprature constante, il ny avait pas mme un rhume craindre. Dailleurs, ce madrporaire Dendrophylle, connu en Provence sous le nom de " Fenouil de mer ", et dont il existait une certaine rserve bord, et fourni avec la chair fondante de ses polypes une pte excellente contre la toux. Pendant quelques jours, nous vmes une grande quantit doiseaux aquatiques, palmipdes, mouettes ou golands. Quelques-uns furent adroitement tus, et, prpars dune certaine faon, ils fournirent un gibier deau trs acceptable. Parmi les grands voiliers, emports de longues distances de toutes terres, et qui se reposent sur les ots des fatigues du vol, japerus de magniques albatros au cri discordant comme un braiement dne, oiseaux qui appartiennent la famille des longipennes. La famille des totipalmes tait reprsente par des frgates rapides qui pchaient prestement les poissons de la surface, et par de nombreux phatons ou paille-en-queue, entre autres, ce phaton brins rouges, gros comme un pigeon, et dont le plumage blanc est nuanc de tons roses qui font valoir la teinte noire des ailes. Les lets du Nautilus rapportrent plusieurs sortes de tortues marines, du genre caret, dos bomb, et dont lcaille est trs estime. Ces reptiles, qui plongent facilement, peuvent se maintenir longtemps sous leau en fermant la soupape charnue situe lorice externe de leur canal nasal. Quelques-uns de ces carets, lorsquon les prit, dormaient encore dans leur carapace, labri des animaux marins. 210

La chair de ces tortues tait gnralement mdiocre, mais leurs ufs formaient un rgal excellent. Quant aux poissons, ils provoquaient toujours notre admiration, quand nous surprenions travers les panneaux ouverts les secrets de leur vie aquatique. Je remarquai plusieurs espces quil ne mavait pas t donn dobserver jusqualors. Je citerai principalement des ostracions particuliers la mer Rouge, la mer des Indes et cette partie de lOcan qui baigne les ctes de lAmrique quinoxiale. Ces poissons, comme les tortues, les tatous, les oursins, les crustacs, sont protgs par une cuirasse qui nest ni crtace, ni pierreuse, mais vritablement osseuse. Tantt, elle affecte la forme dun solide triangulaire, tantt la forme dun solide quadrangulaire. Parmi les triangulaires, jen notai quelques-uns dune longueur dun demi-dcimtre, dune chair salubre, dun got exquis, bruns la queue, jaunes aux nageoires, et dont je recommande lacclimatation mme dans les eaux douces, auxquelles dailleurs un certain nombre de poissons de mer saccoutument aisment. Je citerai aussi des ostracions quadrangulaires. surmonts sur le dos de quatre gros tubercules : des ostracions mouchets de points blancs sous la partie infrieure du corps, qui sapprivoisent comme des oiseaux ; des trigones, pourvus daiguillons forms par la prolongation de leur crote osseuse, et auxquels leur singulier grognement a valu le surnom de " cochons de mer " ; puis des dromadaires grosses bosses en forme de cne, dont la chair est dure et coriace. Je relve encore sur les notes quotidiennes tenues par matre Conseil certains poissons du genre ttrodons, particuliers ces mers, des spenglriens au dos rouge, la poitrine blanche, qui se distinguent par trois ranges longitudinales de laments, et des lectriques, longs de sept pouces, pars des plus vives couleurs. Puis, comme chantillons dautres genres, des ovodes semblables un uf dun brun noir, sillonns de bandelettes blanches et dpourvus de queue ; des diodons. vritables porcs-pics de la mer, munis daiguillons et pouvant se goner de manire former une pelote hrisse de dards ; des hippocampes communs tous les ocans ; des pgases volants, museau allong, auxquels leurs nageoires pectorales, trs tendues et disposes en forme dailes, permettent sinon de voler, du moins de slancer dans les airs ; des pigeons spatuls, dont la queue est couverte de nombreux anneaux cailleux ; des macrognathes longue mchoire, excellents poissons longs de vingt-cinq centimtres et brillants des plus agrables couleurs ; des calliomores livides, dont la tte est rugueuse ; des myriades de blenniessauteurs, rays de noir, aux longues nageoires pectorales, glissant la surface des eaux avec une prodigieuse vlocit ; de dlicieux vlifres, qui peuvent hisser leurs 211

nageoires comme autant de voiles dployes aux courants favorables ; des kurtes splendides, auxquels la nature a prodigu le jaune, le bleu cleste, largent et lor ; des trichoptres, dont les ailes sont formes de laments ; des cottes, toujours macules de limon, qui produisent un certain bruissement ; des trygles, dont le foie est considr comme poison ; des bodians, qui portent sur les yeux une oeillre mobile ; enn des soufets, au museau long et tubuleux, vritables gobe-mouches de lOcan, arms dun fusil que nont prvu ni les Chassepot ni les Remington, et qui tuent les insectes en les frappant dune simple goutte deau. Dans le quatre-vingt-neuvime genre des poissons classs par Lacpde, qui appartient la seconde sous-classe des osseux, caractriss par un opercule et une membrane bronchiale, je remarquai la scorpne, dont la tte est garnie daiguillons et qui ne possde quune seule nageoire dorsale ; ces animaux sont revtus ou privs de petites cailles, suivant le sous-genre auquel ils appartiennent. Le second sous-genre nous donna des chantillons de dydactyles longs de trois quatre dcimtres, rays de jaune, mais dont la tte est dun aspect fantastique. Quant au premier sous-genre, il fournit plusieurs spcimens de ce poisson bizarre justement surnomm " crapaud de mer ", poisson tte grande, tantt creuse de sinus profonds, tantt boursoue de protubrances ; hriss daiguillons et parsem de tubercules, il porte des cornes irrgulires et hideuses ; son corps et sa queue sont garnis de callosits ; ses piquants font des blessures dangereuses ; il est rpugnant et horrible. Du 21 au 23 janvier, le Nautilus marcha raison de deux cent cinquante lieues par vingt-quatre heures, soit cinq cent quarante milles, ou vingt-deux milles lheure. Si nous reconnaissions au passage les diverses varits de poissons, cest que ceux-ci, attirs par lclat lectrique, cherchaient nous accompagner ; la plupart, distancs par cette vitesse, restaient bientt en arrire ; quelques-uns cependant parvenaient se maintenir pendant un certain temps dans les eaux du Nautilus. Le 24 au matin, par 125 de latitude sud et 9433 de longitude, nous emes connaissance de lle Keeling, soulvement madrporique plant de magniques cocos, et qui fut visite par M. Darwin et le capitaine Fitz-Roy. Le Nautilus prolongea peu de distance les accores de cette le dserte. Ses dragues rapportrent de nombreux chantillons de polypes et dchinodermes, et des tests curieux de lembranchement des mollusques. Quelques prcieux produits de lespce des dauphinules accrurent les trsors du capitaine Nemo, auquel je joignis une astre punctifre, sorte de polypier parasite souvent x sur une coquille. 212

Bientt lle Keeling disparut sous lhorizon, et la route fut donne au nordouest vers la pointe de la pninsule indienne. " Des terres civilises, me dit ce jour-l Ned Land. Cela vaudra mieux que ces les de la Papouasie, o lon rencontre plus de sauvages que de chevreuils ! Sur cette terre indienne, monsieur le professeur, il y a des routes, des chemins de fer, des villes anglaises, franaises et indoues. On ne ferait pas cinq milles sans y rencontrer un compatriote. Hein ! est-ce que le moment nest pas venu de brler la politesse au capitaine Nemo ? - Non. Ned, non, rpondis-je dun ton trs dtermin. Laissons courir, comme vous dites, vous autres marins. Le Nautilus se rapproche des continents habits. Il revient vers lEurope, quil nous y conduise. Une fois arrivs dans nos mers, nous verrons ce que la prudence nous conseillera de tenter. Dailleurs, je ne suppose pas que le capitaine Nemo nous permette daller chasser sur les ctes du Malabar ou de Coromandel comme dans les forts de la Nouvelle-Guine. - Eh bien ! monsieur, ne peut-on se passer de sa permission ? " Je ne rpondis pas au Canadien. Je ne voulais pas discuter. Au fond, javais cur dpuiser jusquau bout les hasards de la destine qui mavait jet bord du Nautilus. A partir de lle Keeling, notre marche se ralentit gnralement. Elle fut aussi plus capricieuse et nous entrana souvent de grandes profondeurs. On t plusieurs fois usage des plans inclins que des leviers intrieurs pouvaient placer obliquement la ligne de ottaison. Nous allmes ainsi jusqu deux et trois kilomtres, mais sans jamais avoir vri les grands fonds de cette mer indienne que des sondes de treize mille mtres nont pas pu atteindre. Quant la temprature des basses couches, le thermomtre indiqua toujours invariablement quatre degrs au-dessus de zro. Jobservai seulement que, dans les nappes suprieures, leau tait toujours plus froide sur les hauts fonds quen pleine mer. Le 25 janvier, lOcan tant absolument dsert, le Nautilus passa la journe sa surface, battant les ots de sa puissante hlice et les faisant rejaillir une grande hauteur. Comment, dans ces conditions, ne let-on pas pris pour un ctac gigantesque ? Je passai les trois quarts de cette journe sur la plate-forme. Je regardais la mer. Rien lhorizon, si ce nest, vers quatre heures du soir, un long steamer qui courait dans louest contrebord. Sa mture fut visible un instant, mais il ne 213

pouvait apercevoir le Nautilus, trop ras sur leau. Je pensai que ce bateau vapeur appartenait la ligne pninsulaire et orientale qui fait le service de lle de Ceyland Sydney, en touchant la pointe du roi George et Melbourne. A cinq heures du soir. avant ce rapide crpuscule qui lie le jour la nuit dans les zones tropicales, Conseil et moi nous fmes merveills par un curieux spectacle. Il est un charmant animal dont la rencontre, suivant les anciens, prsageait des chances heureuses. Aristote, Athne, Pline, Oppien, avaient tudi ses gots et puis son gard toute la potique des savants de la Grce et de lItalie. Ils lappelrent Nautilus et Pompylius. Mais la science moderne na pas rati leur appellation, et ce mollusque est maintenant connu sous le nom dArgonaute. Qui et consult Conseil et appris de ce brave garon que lembranchement des mollusques se divise en cinq classes ; que la premire classe, celle des cphalopodes dont les sujets sont tantt nus, tantt testacs, comprend deux familles, celles des dibranchiaux et des ttrabranchiaux, qui se distinguent par le nombre de leurs branches : que la famille des dibranchiaux renferme trois genres, largonaute, le calmar et la seiche, et que la famille des ttrabranchiaux nen contient quun seul, le nautile. Si aprs cette nomenclature. un esprit rebelle et confondu largonaute, qui est atahulifre, cest--dire porteur de ventouses, avec le nautile, qui est tentaculifre, cest--dire porteur de tentacules, il aurait t sans excuse. Or, ctait une troupe de ces argonautes qui voyageait alors la surface de lOcan. Nous pouvions en compter plusieurs centaines. Ils appartenaient lespce des argonautes tuberculs qui est spciale aux mers de lInde. Ces gracieux mollusques se mouvaient reculons au moyen de leur tube locomoteur en chassant par ce tube leau quils avaient aspire. De leurs huit tentacules. six. allongs et amincis. ottaient sur leau, tandis que les deux autres. arrondis en palmes, se tendaient au vent comme une voile lgre. Je voyais parfaitement leur coquille spiraliforme et ondule que Cuvier compare justement une lgante chaloupe. Vritable bateau en effet. Il transporte lanimal qui la scrt, sans que lanimal y adhre. " Largonaute est libre de quitter sa coquille, dis-je Conseil, mais il ne la quitte jamais. - Ainsi fait le capitaine Nemo. rpondit judicieusement Conseil. Cest pourquoi il et mieux fait dappeler son navire lArgonaute. " 214

Pendant une heure environ. Le Nautilus otta au milieu de cette troupe de mollusques. Puis, je ne sais quel effroi les prit soudain. Comme un signal, toutes les voiles furent subitement amenes ; les bras se replirent, les corps se contractrent. Les coquilles se renversant changrent leur centre de gravit, et toute la ottille disparut sous les ots. Ce fut instantan, et jamais navires dune escadre ne manuvrrent avec plus densemble. En ce moment, la nuit tomba subitement, et les lames, peine souleves par la brise, sallongrent paisiblement sous les prcintes du Nautilus. Le lendemain, 26 janvier, nous coupions lquateur sur le quatre-vingt-deuxime mridien, et nous rentrions dans lhmisphre boral. Pendant cette journe, une formidable troupe de squales nous t cortge. Terribles animaux qui pullulent dans ces mers et les rendent fort dangereuses. Ctaient des squales philipps au dos brun et au ventre blanchtre arms de onze ranges de dents, des squales oeills dont le cou est marqu dune grande tache noire cercle de blanc qui ressemble un oeil. des squales isabelle museau arrondi et sem de points obscurs. Souvent, ces puissants animaux se prcipitaient contre la vitre du salon avec une violence peu rassurante. Ned Land ne se possdait plus alors. Il voulait remonter la surface des ots et harponner ces monstres, surtout certains squales missoles dont la gueule est pave de dents disposes comme une mosaque, et de grands squales tigrs, longs de cinq mtres, qui le provoquaient avec une insistance toute particulire. Mais bientt le Nautilus, accroissant sa vitesse, laissa facilement en arrire les plus rapides de ces requins. Le 27 janvier, louvert du vaste golfe du Bengale, nous rencontrmes plusieurs reprises, spectacle sinistre ! des cadavres qui ottaient la surface des ots. Ctaient les morts des villes indiennes, charris par le Gange jusqu la haute mer, et que les vautours, les seuls ensevelisseurs du pays, navaient pas achev de dvorer. Mais les squales ne manquaient pas pour les aider dans leur funbre besogne. Vers sept heures du soir, le Nautilus demi immerg navigua au milieu dune mer de lait. A perte de vue lOcan semblait tre lacti. tait-ce leffet des rayons lunaires ? Non, car la lune, ayant deux jours peine, tait encore perdue au-dessous de lhorizon dans les rayons du soleil. Tout le ciel, quoique clair par le rayonnement sidral, semblait noir par contraste avec la blancheur des eaux.

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Conseil ne pouvait en croire ses yeux, et il minterrogeait sur les causes de ce singulier phnomne. Heureusement, jtais en mesure de lui rpondre. " Cest ce quon appelle une mer de lait, lui dis-je, vaste tendue de ots blancs qui se voit frquemment sur les ctes dAmboine et dans ces parages. - Mais, demanda Conseil, monsieur peut-il mapprendre quelle cause produit un pareil effet. car cette eau ne sest pas change en lait, je suppose ! - Non, mon garon, et cette blancheur qui te surprend nest due qu la prsence de myriades de bestioles infusoires, sortes de petits vers lumineux, dun aspect glatineux et incolore, de lpaisseur dun cheveu, et dont la longueur ne dpasse pas un cinquime de millimtre. Quelques-unes de ces bestioles adhrent entre elles pendant lespace de plusieurs lieues. - Plusieurs lieues ! scria Conseil. - Oui, mon garon, et ne cherche pas supputer le nombre de ces infusoires ! Tu ny parviendrais pas, car, si je ne me trompe, certains navigateurs ont ott sur ces mers de lait pendant plus de quarante milles. " Je ne sais si Conseil tint compte de ma recommandation, mais il parut se plonger dans des rexions profondes, cherchant sans doute valuer combien quarante milles carrs contiennent de cinquimes de millimtres. Pour moi, je continuai dobserver le phnomne. Pendant plusieurs heures, le Nautilus trancha de son peron ces ots blanchtres, et je remarquai quil glissait sans bruit sur cette eau savonneuse, comme sil et ott dans ces remous dcume que les courants et les contre-courants des baies laissaient quelquefois entre eux. Vers minuit, la mer reprit subitement sa teinte ordinaire, mais derrire nous, jusquaux limites de lhorizon, le ciel, rchissant la blancheur des ots, sembla longtemps imprgn des vagues lueurs dune aurore borale.

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Une nouvelle proposition du capitaine Nemo

UNE NOUVELLE PROPOSITION DU CAPITAINE NEMO Le 28 fvrier, lorsque le Nautilus revint midi la surface de la mer, par 94 de latitude nord, il se trouvait en vue dune terre qui lui restait huit milles dans louest. Jobservai tout dabord une agglomration de montagnes, hautes de deux mille pieds environ, dont les formes se modelaient trs capricieusement. Le point termin, je rentrai dans le salon, et lorsque le relvement eut t report sur la carte, je reconnus que nous tions en prsence de lle de Ceylan, cette perle qui pend au lobe infrieur de la pninsule indienne. Jallai chercher dans la bibliothque quelque livre relatif cette le, lune des plus fertiles du globe. Je trouvai prcisment un volume de Sirr H. C., esq., intitul Ceylan and the Cingalese. Rentr au salon, je notai dabord les relvements de Ceyland, laquelle lantiquit avait prodigu tant de noms divers. Sa situation tait entre 555 et 949 de latitude nord, et entre 7942 et 824 de longitude lest du mridien de Greenwich ; sa longueur, deux cent soixante-quinze milles ; sa largeur maximum, cent cinquante milles ; sa circonfrence. neuf cents milles ; sa supercie, vingt-quatre mille quatre cent quarante-huit milles, cest--dire un peu infrieure celle de lIrlande. Le capitaine Nemo et son second parurent en ce moment. Le capitaine jeta un coup doeil sur la carte. Puis, se retournant vers moi : " Lle de Ceylan, dit-il, une terre clbre par ses pcheries de perles. Vous seraitil agrable, monsieur Aronnax, de visiter lune de ses pcheries ? - Sans aucun doute, capitaine.

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- Bien. Ce sera chose facile. Seulement, si nous voyons les pcheries, nous ne verrons pas les pcheurs. Lexploitation annuelle nest pas encore commence. Nimporte. Je vais donner lordre de rallier le golfe de Manaar, o nous arriverons dans la nuit. " Le capitaine dit quelques mots son second qui sortit aussitt. Bientt le Nautilus rentra dans son liquide lment, et le manomtre indiqua quil sy tenait une profondeur de trente pieds. La carte sous les yeux, je cherchai alors ce golfe de Manaar. Je le trouvai par le neuvime parallle, sur la cte nord-ouest de Ceylan. Il tait form par une ligne allonge de la petite le Manaar. Pour latteindre, il fallait remonter tout le rivage occidental de Ceylan. " Monsieur le professeur, me dit alors le capitaine Nemo, on pche des perles dans le golfe du Bengale, dans la mer des Indes, dans les mers de Chine et du Japon, dans les mers du sud de lAmrique, au golfe de Panama, au golfe de Californie ; mais cest Ceylan que cette pche obtient les plus beaux rsultats. Nous arrivons un peu tt, sans doute. Les pcheurs ne se rassemblent que pendant le mois de mars au golfe de Manaar, et l, pendant trente jours, leurs trois cents bateaux se livrent cette lucrative exploitation des trsors de la mer. Chaque bateau est mont par dix rameurs et par dix pcheurs. Ceux-ci, diviss en deux groupes, plongent alternativement et descendent une profondeur de douze mtres au moyen dune lourde pierre quils saisissent entre leurs pieds et quune corde rattache au bateau. - Ainsi, dis-je, cest toujours ce moyen primitif qui est encore en usage ? - Toujours, me rpondit le capitaine Nemo, bien que ces pcheries appartiennent au peuple le plus industrieux du globe, aux Anglais, auxquels le trait dAmiens les a cdes en 1802. - Il me semble, cependant, que le scaphandre, tel que vous lemployez, rendrait de grands services dans une telle opration. - Oui, car ces pauvres pcheurs ne peuvent demeurer longtemps sous leau. LAnglais Perceval, dans son voyage Ceylan, parle bien dun Cafre qui restait cinq minutes sans remonter la surface, mais le fait me parat peu croyable. Je sais que

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quelques plongeurs vont jusqu cinquante-sept secondes, et de trs habiles jusqu quatre-vingt-sept ; toutefois ils sont rares, et, revenus bord, ces malheureux rendent par le nez et les oreilles de leau teinte de sang. Je crois que la moyenne de temps que les pcheurs peuvent supporter est de trente secondes, pendant lesquelles ils se htent dentasser dans un petit let toutes les hutres perlires quils arrachent ; mais, gnralement, ces pcheurs ne vivent pas vieux ; leur vue saffaiblit ; des ulcrations se dclarent leurs yeux ; des plaies se forment sur leur corps, et souvent mme ils sont frapps dapoplexie au fond de la mer. - Oui, dis-je, cest un triste mtier, et qui ne sert qu la satisfaction de quelques caprices. Mais, dites-moi, capitaine, quelle quantit dhutres peut pcher un bateau dans sa Journe ? - Quarante cinquante mille environ. On dit mme quen 1814, le gouvernement anglais ayant fait pcher pour son propre compte, ses plongeurs, dans vingt journes de travail, rapportrent soixante-seize millions dhutres. - Au moins, demandai-je, ces pcheurs sont-ils sufsamment rtribus ? - A peine, monsieur le professeur. A Panama, ils ne gagnent quun dollar par semaine. Le plus souvent, ils ont un sol par hutre qui renferme une perle, et combien en ramnent-ils qui nen contiennent pas ! - Un sol ces pauvres gens qui enrichissent leurs matres ! Cest odieux. - Ainsi, monsieur le professeur, me dit le capitaine Nemo, vos compagnons et vous, vous visiterez le banc de Manaar, et si par hasard quelque pcheur htif sy trouve dj, eh bien, nous le verrons oprer. - Cest convenu, capitaine. - A propos, monsieur Aronnax, vous navez pas peur des requins ? - Des requins ? " mcriai-je. Cette question me parut, pour le moins, trs oiseuse. " Eh bien ? reprit le capitaine Nemo. 219

- Je vous avouerai, capitaine, que je ne suis pas encore trs familiaris avec ce genre de poissons. - Nous y sommes habitus, nous autres, rpliqua le capitaine Nemo, et avec le temps, vous vous y ferez. Dailleurs, nous serons arms, et, chemin faisant, nous pourrons peut-tre chasser quelque squale. Cest une chasse intressante. Ainsi donc, demain, monsieur le professeur, et de grand matin. " Cela dit dun ton dgag, le capitaine Nemo quitta le salon. On vous inviterait chasser lours dans les montagnes de la Suisse, que vous diriez : " Trs bien ! demain nous irons chasser lours. " On vous inviterait chasser le lion dans les plaines de lAtlas, ou le tigre dans les jungles de lInde, que vous diriez : " Ah ! ah ! il parat que nous allons chasser le tigre ou le lion ! " Mais on vous inviterait chasser le requin dans son lment naturel, que vous demanderiez peut-tre rchir avant daccepter cette invitation. Pour moi, je passai ma main sur mon front o perlaient quelques gouttes de sueur froide. " Rchissons, me dis-je, et prenons notre temps. Chasser des loutres dans les forts sous-marines, comme nous lavons fait dans les forts de lle Crespo, passe encore. Mais courir le fond des mers, quand on est peu prs certain dy rencontrer des squales, cest autre chose ! Je sais bien que dans certains pays, aux les Andamnes particulirement, les ngres nhsitent pas attaquer le requin, un poignard dans une main et un lacet dans lautre, mais je sais aussi que beaucoup de ceux qui affrontent ces formidables animaux ne reviennent pas vivants ! Dailleurs, je ne suis pas un ngre, et quand je serais un ngre, je crois que, dans ce cas, une lgre hsitation de ma part ne serait pas dplace. " Et me voil rvant de requins, songeant ces vastes mchoires armes de multiples ranges de dents, et capables de couper un homme en deux. Je me sentais dj une certaine douleur autour des reins. Puis, je ne pouvais digrer le sansfaon avec lequel le capitaine avait fait cette dplorable invitation ! Net-on pas dit quil sagissait daller traquer sous bois quelque renard inoffensif ? " Bon ! pensai-je, jamais Conseil ne voudra venir, et cela me dispensera daccompagner le capitaine. "

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Quant Ned Land, javoue que je ne me sentais pas aussi sr de sa sagesse. Un pril, si grand quil ft, avait toujours un attrait pour sa nature batailleuse. Je repris ma lecture du livre de Sirr, mais je le feuilletai machinalement. Je voyais, entre les lignes, des mchoires formidablement ouvertes. En ce moment, Conseil et le Canadien entrrent, lair tranquille et mme joyeux. Ils ne savaient pas ce qui les attendait. " Ma foi, monsieur, me dit Ned Land, votre capitaine Nemo que le diable emporte ! - vient de nous faire une trs aimable proposition. - Ah ! dis-je, vous savez... - Nen dplaise monsieur, rpondit Conseil, le commandant du Nautilus nous a invits visiter demain, en compagnie de monsieur, les magniques pcheries de Ceyland. Il la fait en termes excellents et sest conduit en vritable gentleman. - Il ne vous a rien dit de plus ? - Rien, monsieur, rpondit le Canadien, si ce nest quil vous avait parl de cette petite promenade. - En effet, dis-je. Et il ne vous a donn aucun dtail sur... - Aucun, monsieur le naturaliste. Vous nous accompagnerez, nest-il pas vrai ? - Moi... sans doute ! Je vois que vous y prenez got, matre Land. - Oui ! cest curieux, trs curieux. - Dangereux peut-tre ! ajoutai-je dun ton insinuant. - Dangereux, rpondit Ned Land, une simple excursion sur un banc dhutres ! " Dcidment le capitaine Nemo avait jug inutile dveiller lide de requins dans lesprit de mes compagnons. Moi, je les regardais dun oeil troubl, et comme sil leur manquait dj quelque membre. Devais-je les prvenir ? Oui, sans doute, mais je ne savais trop comment my prendre. 221

" Monsieur, me dit Conseil, monsieur voudra-t-il nous donner des dtails sur la pche des perles ? - Sur la pche elle-mme, demandai-je, ou sur les incidents qui... - Sur la pche, rpondit le Canadien. Avant de sengager sur le terrain, il est bon de le connatre. - Eh bien ! asseyez-vous, mes amis, et je vais vous apprendre tout ce que lAnglais Sirr vient de mapprendre moi-mme. " Ned et Conseil prirent place sur un divan, et tout dabord le Canadien me dit : " Monsieur, quest-ce que cest quune perle ? - Mon brave Ned, rpondis-je, pour le pote, la perle est une larme de la mer ; pour les Orientaux, cest une goutte de rose solidie ; pour les dames, cest un bijou de forme oblongue, dun clat hyalin, dune matire nacre, quelles portent au doigt, au cou ou loreille ; pour le chimiste, cest un mlange de phosphate et de carbonate de chaux avec un peu de glatine, et enn, pour les naturalistes, cest une simple scrtion maladive de lorgane qui produit la nacre chez certains bivalves. - Embranchement des mollusques, dit Conseil, classe des acphales, ordre des testacs. - Prcisment, savant Conseil. Or, parmi ces testacs, loreille-de-mer iris, les turbots, les tridacnes, les pinnesmarines, en un mot tous ceux qui scrtent la nacre cest--dire cette substance bleue, bleutre, violette ou blanche, qui tapisse lintrieur de leurs valves, sont susceptibles de produire des perles. - Les moules aussi ? demanda le Canadien. - Oui ! les moules de certains cours deau de lEcosse, du pays de Galles, de lIrlande, de la Saxe, de la Bohme, de la France. - Bon ! on y fera attention, dsormais, rpondit le Canadien.

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- Mais, repris-je, le mollusque par excellence qui distille la perle, cest lhutre perlire, la mlagrina-Margaritifera la prcieuse pintadine. La perle nest quune concrtion nacre qui se dispose sous une forme globuleuse. Ou elle adhre la coquille de lhutre, ou elle sincruste dans les plis de lanimal. Sur les valves, la perle est adhrente ; sur les chairs, elle est libre. Mais elle a toujours pour noyau un petit corps dur, soit un ovule strile, soit un grain de sable, autour duquel la matire nacre se dpose en plusieurs annes, successivement et par couches minces et concentriques. - Trouve-t-on plusieurs perles dans une mme hutre ? demanda Conseil. - Oui, mon garon. Il y a de certaines pintadines qui forment un vritable crin. On a mme cit une hutre, mais je me permets den douter, qui ne contenait pas moins de cent cinquante requins. - Cent cinquante requins ! scria Ned Land. - Ai-je dit requins ? mcriai-je vivement. Je veux dire cent cinquante perles. Requins naurait aucun sens. - En effet, dit Conseil. Mais monsieur nous apprendra-t-il maintenant par quels moyens on extrait ces perles ? - On procde de plusieurs faons, et souvent mme, quand les perles adhrent aux valves, les pcheurs les arrachent avec des pinces. Mais, le plus communment, les pintadines sont tendues sur des nattes de sparterie qui couvrent le rivage. Elles meurent ainsi lair libre, et, au bout de dix jours, elles se trouvent dans un tat satisfaisant de putrfaction. On les plonge alors dans de vastes rservoirs deau de mer, puis on les ouvre et on les lave. Cest ce moment que commence le double travail des rogueurs. Dabord, ils sparent les plaques de nacre connues dans le commerce sous le nom de franche argente, de btarde blanche et de batarde noire, qui sont livres par caisses de cent vingt-cinq cent cinquante kilogrammes. Puis, ils enlvent le parenchyme de lhutre, ils le font bouillir, et ils le tamisent an den extraire jusquaux plus petites perles. - Le prix de ces perles varie suivant leur grosseur ? demanda Conseil.

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- Non seulement selon leur grosseur, rpondis-je, mais aussi selon leur forme, selon leur eau, cest--dire leur couleur, et selon leur orient, cest--dire cet clat chatoyant et diapr qui les rend si charmantes a loeil. Les plus belles perles sont appeles perles vierges ou paragons ; elles se forment isolment dans le tissu du mollusque ; elles sont blanches, souvent opaques, mais quelquefois dune transparence opaline, et le plus communment sphriques ou piriformes. Sphriques, elles forment les bracelets ; piriformes, des pendeloques, et, tant les plus prcieuses, elles se vendent la pice. Les autres perles adhrent la coquille de lhutre, et, plus irrgulires, elles se vendent au poids. Enn, dans un ordre infrieur se classent les petites perles, connues sous le nom de semences ; elles se vendent la mesure et servent plus particulirement excuter des broderies sur les ornements dglise. - Mais ce travail, qui consiste sparer les perles selon leur grosseur, doit tre long et difcile, dit le Canadien. - Non, mon ami. Ce travail se fait au moyen de onze tamis ou cribles percs dun nombre variable de trous. Les perles qui restent dans les tamis, qui comptent de vingt quatre-vingts trous, sont de premier ordre. Celles qui ne schappent pas des cribles percs de cent huit cents trous sont de second ordre. Enn, les perles pour lesquelles lon emploie les tamis percs de neuf cents mille trous forment la semence. - Cest ingnieux, dit Conseil, et je vois que la division, le classement des perles, sopre mcaniquement. Et monsieur pourra-t-il nous dire ce que rapporte lexploitation des bancs dhutres perlires ? - A sen tenir au livre de Sirr, rpondis-je, les pcheries de Ceylan sont affermes annuellement pour la somme de trois millions de squales. - De francs ! reprit Conseil. - Oui, de francs ! Trois millions de francs, repris-je. Mais je crois que ces pcheries ne rapportent plus ce quelles rapportaient autrefois. Il en est de mme des pcheries amricaines, qui, sous le rgne de Charles Quint, produisaient quatre millions de francs, prsentement rduits aux deux tiers. En somme, on peut valuer neuf millions de francs le rendement gnral de lexploitation des perles.

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- Mais, demanda Conseil, est-ce que lon ne cite pas quelques perles clbres qui ont t cotes un trs haut prix ? - Oui, mon garon. On dit que Csar offrit Servillia une perle estime cent vingt mille francs de notre monnaie. - Jai mme entendu raconter, dit le Canadien, quune certaine dame antique buvait des perles dans son vinaigre. - Cloptre, riposta Conseil. - a devait tre mauvais, ajouta Ned Land. - Dtestable, ami Ned, rpondit Conseil ; mais un petit verre de vinaigre qui cote quinze cents mille francs, cest dun joli prix. - Je regrette de ne pas avoir pous cette dame, dit le Canadien en manuvrant son bras dun air peu rassurant. - Ned Land lpoux de Cloptre ! scria Conseil. - Mais jai d me marier, Conseil, rpondit srieusement le Canadien, et ce nest pas ma faute si laffaire na pas russi. Javais mme achet un collier de perles Kat Tender, ma ance, qui, dailleurs, en a pous un autre. Eh bien, ce collier ne mavait pas cot plus dun dollar et demi, et cependant - monsieur le professeur voudra bien me croire les perles qui le composaient nauraient pas pass par le tamis de vingt trous. - Mon brave Ned, rpondis-je en riant, ctaient des perles articielles, de simples globules de verre enduits lintrieur dessence dOrient. - Si peu que rien ! Ce nest autre chose que la substance argente de lcaille de lablette, recueillie dans leau et conserve dans lammoniaque. Elle na aucune valeur. - Cest peut-tre pour cela que Kat Tender en a pous un autre, rpondit philosophiquement matre Land.

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- Mais, dis-je, pour en revenir aux perles de haute valeur, je ne crois pas que jamais souverain en ait possd une suprieure celle du capitaine Nemo. - Celle-ci, dit Conseil, en montrant le magnique bijou enferm sous sa vitrine. - Certainement, je ne me trompe pas en lui assignant une valeur de deux millions de... - Francs ! dit vivement Conseil. - Oui, dis-je, deux millions de francs, et, sans doute elle naura cot au capitaine que la peine de la ramasser. - Eh ! scria Ned Land, qui dit que demain, pendant notre promenade, nous ne rencontrerons pas sa pareille ! - Bah ! t Conseil. - Et pourquoi pas ? - A quoi des millions nous serviraient-ils bord du Nautilus ? - A bord, non, dit Ned Land, mais... ailleurs. - Oh ! ailleurs ! t Conseil en secouant la tte. - Au fait, dis-je, matre Land a raison. Et si nous rapportons jamais en Europe ou en Amrique une perle de quelques millions, voil du moins qui donnera une grande authenticit, et, en mme temps, un grand prix au rcit de nos aventures. - Je le crois, dit le Canadien. - Mais, dit Conseil, qui revenait toujours au ct instructif des choses, est-ce que cette pche des perles est dangereuse ? - Non, rpondis-je vivement, surtout si lon prend certaines prcautions.

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- Que risque-t-on dans ce mtier ? dit Ned Land : davaler quelques gorges deau de mer ! - Comme vous dites, Ned. A propos, dis-je, en essayant de prendre le ton dgag du capitaine Nemo, est-ce que vous avez peur des requins, brave Ned ? - Moi, rpondit le Canadien, un harponneur de profession ! Cest mon mtier de me moquer deux ! - Il ne sagit pas, dis-je, de les pcher avec un merillon, de les hisser sur le pont dun navire, de leur couper la queue coups de hache, de leur ouvrir le ventre, de leur arracher le cur et de le jeter la mer ! - Alors, il sagit de... ? - Oui, prcisment. - Dans leau ? - Dans leau. - Ma foi, avec un bon harpon ! Vous savez, monsieur, ces requins, ce sont des btes assez mal faonnes. Il faut quelles se retournent sur le ventre pour vous happer, et, pendant ce temps... " Ned Land avait une manire de prononcer le mot " happer " qui donnait froid dans le dos. " Eh bien, et toi, Conseil, que penses-tu de ces squales ? - Moi, dit Conseil, je serai franc avec monsieur. - A la bonne heure, pensai-je. - Si monsieur affronte les requins, dit Conseil, je ne vois pas pourquoi son dle domestique ne les affronterait pas avec lui ! "

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Une perle de dix millions

UNE PERLE DE DIX MILLIONS La nuit arriva. Je me couchai. Je dormis assez mal. Les squales jourent un rle important dans mes rves, et je trouvai trs juste et trs injuste la fois cette tymologie qui fait venir le mot requin du mot " requiem ". Le lendemain, quatre heures du matin, je fus rveill par le stewart que le capitaine Nemo avait spcialement mis mon service. Je me levai rapidement, je mhabillai et je passai dans le salon. Le capitaine Nemo my attendait. " Monsieur Aronnax, me dit-il, tes-vous prt partir ? - Je suis prt. - Veuillez me suivre. - Et mes compagnons, capitaine ? - Ils sont prvenus et nous attendent. - Nallons-nous pas revtir nos scaphandres ? demandai-je. - Pas encore. Je nai pas laiss le Nautilus approcher de trop prs cette cte, et nous sommes assez au large du banc de Manaar ; mais jai fait parer le canot qui nous conduira au point prcis de dbarquement et nous pargnera un assez long trajet. Il emporte nos appareils de plongeurs, que nous revtirons au moment o commencera cette exploration sous-marine. " 228

Le capitaine Nemo me conduisit vers lescalier central, dont les marches aboutissaient la plate-forme. Ned et Conseil se trouvaient l, enchants de la " partie de plaisir " qui se prparait. Cinq matelots du Nautilus, les avirons arms, nous attendaient dans le canot qui avait t boss contre le bord. La nuit tait encore obscure. Des plaques de nuages couvraient le ciel et ne laissaient apercevoir que de rares toiles. Je portai mes yeux du ct de la terre, mais je ne vis quune ligne trouble qui fermait les trois quarts de lhorizon du sud-ouest au nord-ouest. Le Nautilus, ayant remont pendant la nuit la cte occidentale de Ceylan, se trouvait louest de la baie, ou plutt de ce golfe form par cette terre et lle de Manaar. L, sous les sombres eaux, stendait le banc de pintadines, inpuisable champ de perles dont la longueur dpasse vingt milles. Le capitaine Nemo, Conseil, Ned Land et moi. nous prmes place larrire du canot. Le patron de lembarcation se mit la barre ; ses quatre compagnons appuyrent sur leurs avirons ; la bosse fut largue et nous dbordmes. Le canot se dirigea vers le sud. Ses nageurs ne se pressaient pas. Jobservai que leurs coups daviron, vigoureusement engags sous leau, ne se succdaient que de dix secondes en dix secondes, suivant la mthode gnralement usite dans les marines de guerre. Tandis que lembarcation courait sur son erre, les gouttelettes liquides frappaient en crpitant le fond noir des ots comme des bavures de plomb fondu. Une petite houle, venue du large, imprimait au canot un lger roulis, et quelques crtes de lames clapotaient son avant. Nous tions silencieux. A quoi songeait le capitaine Nemo ? Peut-tre cette terre dont il sapprochait. et quil trouvait trop prs de lui, contrairement a lopinion du Canadien, auquel elle semblait encore trop loigne. Quant Conseil, il tait l en simple curieux. Vers cinq heures et demie, les premires teintes de lhorizon accusrent plus nettement la ligne suprieure de la cte. Assez plate dans lest, elle se renait un peu vers le sud. Cinq milles la sparaient encore, et son rivage se confondait avec les eaux brumeuses. Entre elle et nous, la mer tait dserte. Pas un bateau, pas un plongeur. Solitude profonde sur ce lieu de rendez-vous des pcheurs de perles. Ainsi que le capitaine Nemo me lavait fait observer, nous arrivions un mois trop tt dans ces parages. A six heures, le jour se t subitement, avec cette rapidit particulire aux rgions tropicales, qui ne connaissent ni laurore ni le crpuscule. Les rayons so229

laires percrent le rideau de nuages amoncels sur lhorizon oriental, et lastre radieux sleva rapidement. Je vis distinctement la terre, avec quelques arbres pars et l. Le canot savana vers lle de Manaar, qui sarrondissait dans le sud. Le capitaine Nemo stait lev de son banc et observait la mer. Sur un signe de lui, lancre fut mouille, et la chane courut peine, car le fond ntait pas plus dun mtre, et il formait en cet endroit lun des plus hauts points du banc de pintadines. Le canot vita aussitt sous la pousse du jusant qui portait au large. " Nous voici arrivs, monsieur Aronnax, dit alors le capitaine Nemo. Vous voyez cette baie resserre. Cest ici mme que dans un mois se runiront les nombreux bateaux de pche des exploitants, et ce sont ces eaux que leurs plongeurs iront audacieusement fouiller. Cette baie est heureusement dispose pour ce genre de pche. Elle est abrite des vents les plus forts, et la mer ny est jamais trs houleuse, circonstance trs favorable au travail des plongeurs. Nous allons maintenant revtir nos scaphandres, et nous commencerons notre promenade. " Je ne rpondis rien, et tout en regardant ces ots suspects, aid des matelots de lembarcation, je commenai revtir mon lourd vtement de mer. Le capitaine Nemo et mes deux compagnons shabillaient aussi. Aucun des hommes du Nautilus ne devait nous accompagner dans cette nouvelle excursion. Bientt nous fmes emprisonns jusquau cou dans le vtement de caoutchouc, et des bretelles xrent sur notre dos les appareils air. Quant aux appareils Ruhmkorff, il nen tait pas question. Avant dintroduire ma tte dans sa capsule de cuivre, jen s lobservation au capitaine. " Ces appareils nous seraient inutiles, me rpondit le capitaine. Nous nirons pas de grandes profondeurs, et les rayons solaires sufront clairer notre marche. Dailleurs, il nest pas prudent demporter sous ces eaux une lanterne lectrique. Son clat pourrait attirer inopinment quelque dangereux habitant de ces parages. "

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Pendant que le capitaine Nemo prononait ces paroles, je me retournai vers Conseil et Ned Land. Mais ces deux amis avaient dj embot leur tte dans la calotte mtallique, et ils ne pouvaient ni entendre ni rpondre. Une dernire question me restait adresser au capitaine Nemo : " Et nos armes, lui demandai-je, nos fusils ? - Des fusils ! quoi bon ? Vos montagnards nattaquent-ils pas lours un poignard la main, et lacier nest-il pas plus sr que le plomb ? Voici une lame solide. Passez-la votre ceinture et partons. " Je regardai mes compagnons. Ils taient arms comme nous, et, de plus, Ned Land brandissait un norme harpon quil avait dpos dans le canot avant de quitter le Nautilus. Puis, suivant lexemple du capitaine, je me laissai coiffer de la pesante sphre de cuivre, et nos rservoirs a air furent immdiatement mis en activit. Un instant aprs, les matelots de lembarcation nous dbarquaient les uns aprs les autres, et, par un mtre et demi deau, nous prenions pied sur un sable uni. Le capitaine Nemo nous t un signe de la main. Nous le suivmes, et par une pente douce nous disparmes sous les ots. L, les ides qui obsdaient mon cerveau mabandonnrent. Je redevins tonnamment calme. La facilit de mes mouvements accrut ma conance, et ltranget du spectacle captiva mon imagination. Le soleil envoyait dj sous les eaux une clart sufsante. Les moindres objets restaient perceptibles. Aprs dix minutes de marche, nous tions par cinq mtres deau, et le terrain devenait peu prs plat. Sur nos pas, comme des compagnies de bcassines dans un marais, se levaient des voles de poissons curieux du genre des monoptres, dont les sujets nont dautre nageoire que celle de la queue. Je reconnus le javanais, vritable serpent long de huit dcimtres, au ventre livide, que lon confondrait facilement avec le congre sans les lignes dor de ses ancs. Dans le genre des stromates, dont le corps est trs comprim et ovale, jobservai des parus aux couleurs clatantes portant comme une faux leur nageoire dorsale, poissons comestibles qui, schs et marins, forment un mets excellent connu sous le nom de karawade puis des 231

tranquebars, appartenant au genre des apsiphorodes, dont le corps est recouvert dune cuirasse cailleuse huit pans longitudinaux. Cependant llvation progressive du soleil clairait de plus en plus la masse des eaux. Le sol changeait peu peu. Au sable n succdait une vritable chausse de rochers arrondis, revtus dun tapis de mollusques et de zoophytes. Parmi les chantillons de ces deux embranchements, je remarquai des placnes valves minces et ingales, sortes dostraces particulires la mer Rouge et locan Indien, des lucines oranges coquille orbiculaire, des tarires subules, quelquesunes de ces pourpres persiques qui fournissaient au Nautilus une teinture admirable, des rochers cornus, longs de quinze centimtres, qui se dressaient sous les ots comme des mains prtes vous saisir, des turbinelles cornigres, toutes hrisses dpines, des lingules hyantes, des anatines, coquillages comestibles qui alimentent les marchs de lHindoustan, des plagies panopyres, lgrement lumineuses, et enn dadmirables oculines abelliformes, magniques ventails qui forment lune des plus riches arborisations de ces mers. Au milieu de ces plantes vivantes et sous les berceaux dhydrophytes couraient de gauches lgions darticuls, particulirement des ranines dentes, dont la carapace reprsente un triangle un peu arrondi, des birgues spciales ces parages, des parthenopes horribles, dont laspect rpugnait aux regards. Un animal non moins hideux que je rencontrai plusieurs fois, ce fut ce crabe norme observ par M. Darwin, auquel la nature a donn linstinct et la force ncessaires pour se nourrir de noix de coco ; il grimpe aux arbres du rivage, il fait tomber la noix qui se fend dans sa chute, et il louvre avec ses puissantes pinces. Ici, sous ces ots clairs, ce crabe courait avec une agilit sans pareille, tandis que des chlones franches, de cette espce qui frquente les ctes du Malabar, se dplaaient lentement entre les roches branles. Vers sept heures, nous arpentions enn le banc de pintadines, sur lequel les hutres perlires se reproduisent par millions. Ces mollusques prcieux adhraient aux rocs et y taient fortement attachs par ce byssus de couleur brune qui ne leur permet pas de se dplacer. En quoi ces hutres sont infrieures aux moules ellesmmes auxquelles la nature na pas refus toute facult de locomotion. La pintadine meleagrina, la mre perle, dont les valves sont peu prs gales, se prsente sous la forme dune coquille arrondie, aux paisses parois, trs rugueuses lextrieur. Quelques-unes de ces coquilles taient feuilletes et sillonnes de bandes verdtres qui rayonnaient de leur sommet. Elles appartenaient 232

aux jeunes hutres. Les autres, surface rude et noire, vieilles de dix ans et plus, mesuraient jusqu quinze centimtres de largeur. Le capitaine Nemo me montra de la main cet amoncellement prodigieux de pintadines, et je compris que cette mine tait vritablement inpuisable, car la force cratrice de la nature lemporte sur linstinct destructif de lhomme. Ned Land, dle a cet instinct, se htait demplir des plus beaux mollusques un let quil portait son ct. Mais nous ne pouvions nous arrter. Il fallait suivre le capitaine qui semblait se diriger par des sentiers connus de lui seul. Le sol remontait sensiblement, et parfois mon bras, que jlevais, dpassait la surface de la mer. Puis le niveau du banc se rabaissait capricieusement. Souvent nous tournions de hauts rocs efls en pyramidions. Dans leurs sombres anfractuosits de gros crustacs, points sur leurs hautes pattes comme des machines de guerre, nous regardaient de leurs yeux xes, et sous nos pieds rampaient des myrianes, des glycres, des aricies et des annlides, qui allongeaient dmesurment leurs antennes et leurs cyrrhes tentaculaires. En ce moment souvrit devant nos pas une vaste grotte, creuse dans un pittoresque entassement de rochers tapisss de toutes les hautes-lisses de la ore sous-marine. Dabord, cette grotte me parut profondment obscure. Les rayons solaires semblaient sy teindre par dgradations successives. Sa vague transparence ntait plus que de la lumire noye. Le capitaine Nemo y entra. Nous aprs lui. Mes yeux saccoutumrent bientt ces tnbres relatives. Je distinguai les retombes si capricieusement contournes de la vote que supportaient des piliers naturels, largement assis sur leur base granitique, comme les lourdes colonnes de larchitecture toscane. Pourquoi notre incomprhensible guide nous entranait-il au fond de cette crypte sous-marine ? Jallais le savoir avant peu. Aprs avoir descendu une pente assez raide, nos pieds foulrent le fond dune sorte de puits circulaire. L, le capitaine Nemo sarrta, et de la main il nous indiqua un objet que je navais pas encore aperu. Ctait une hutre de dimension extraordinaire, une tridacne gigantesque, un bnitier qui et contenu un lac deau sainte, une vasque dont la largeur dpassait deux mtres, et consquemment plus grande que celle qui ornait le salon du Nautilus. Je mapprochai de ce mollusque phnomnal. Par son byssus il adhrait une table de granit, et l il se dveloppait isolment dans les eaux calmes de la grotte. 233

Jestimai le poids de cette tridacne trois cents kilogrammes. Or, une telle hutre contient quinze kilos de chair, et il faudrait lestomac dun Gargantua pour en absorber quelques douzaines. Le capitaine Nemo connaissait videmment lexistence de ce bivalve. Ce ntait pas la premire fois quil le visitait, et je pensais quen nous conduisant en cet endroit il voulait seulement nous montrer une curiosit naturelle. Je me trompais. Le capitaine Nemo avait un intrt particulier constater ltat actuel de cette tridacne. Les deux valves du mollusque taient entrouvertes. Le capitaine sapprocha et introduisit son poignard entre les coquilles pour les empcher de se rabattre ; puis, de la main, il souleva la tunique membraneuse et frange sur ses bords qui formait le manteau de lanimal. L, entre les plis foliacs, je vis une perle libre dont la grosseur galait celle dune noix de cocotier. Sa forme globuleuse, sa limpidit parfaite, son orient admirable en faisaient un bijou dun inestimable prix. Emport par la curiosit, jtendais la main pour la saisir, pour la peser, pour la palper ! Mais le capitaine marrta, t un signe ngatif, et, retirant son poignard par un mouvement rapide, il laissa les deux valves se refermer subitement. Je compris alors quel tait le dessein du capitaine Nemo. En laissant cette perle enfouie sous le manteau de la tridacne, il lui permettait de saccrotre insensiblement. Avec chaque anne la scrtion du mollusque y ajoutait de nouvelles couches concentriques. Seul, le capitaine connaissait la grotte o " mrissait " cet admirable fruit de la nature ; seul il llevait, pour ainsi dire, an de la transporter un jour dans son prcieux muse. Peut-tre mme, suivant lexemple des Chinois et des Indiens, avait-il dtermin la production de cette perle en introduisant sous les plis du mollusque quelque morceau de verre et de mtal, qui stait peu peu recouvert de la matire nacre. En tout cas, comparant cette perle celles que je connaissais dj, celles qui brillaient dans la collection du capitaine, jestimai sa valeur dix millions de francs au moins. Superbe curiosit naturelle et non bijou de luxe, car je ne sais quelles oreilles fminines auraient pu la supporter. La visite lopulente tridacne tait termine. Le capitaine Nemo quitta la grotte, et nous remontmes sur le banc de pintadines, au milieu de ces eaux claires que ne troublait pas encore le travail des plongeurs.

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Nous marchions isolment, en vritables neurs, chacun sarrtant ou sloignant au gr de sa fantaisie. Pour mon compte, je navais plus aucun souci des dangers que mon imagination avait exagrs si ridiculement. Le haut-fond se rapprochait sensiblement de la surface de la mer, et bientt par un mtre deau ma tte dpassa le niveau ocanique. Conseil me rejoignit, et collant sa grosse capsule la mienne, il me t des yeux un salut amical. Mais ce plateau lev ne mesurait que quelques toises, et bientt nous fmes rentrs dans notre lment. Je crois avoir maintenant le droit de le qualier ainsi. Dix minutes aprs, le capitaine Nemo sarrtait soudain. Je crus quil faisait halte pour retourner sur ses pas. Non. Dun geste, il nous ordonna de nous blottir prs de lui au fond dune large anfractuosit. Sa main se dirigea vers un point de la masse liquide, et je regardai attentivement. A cinq mtres de moi, une ombre apparut et sabaissa jusquau sol. Linquitante ide des requins traversa mon esprit. Mais je me trompais, et, cette fois encore, nous navions pas affaire aux monstres de lOcan. Ctait un homme, un homme vivant, un Indien, un noir, un pcheur, un pauvre diable, sans doute, qui venait glaner avant la rcolte. Japercevais les fonds de son canot mouill quelques pieds au-dessus de sa tte. Il plongeait, et remontait successivement. Une pierre taille en pain de sucre et quil serrait du pied, tandis quune corde la rattachait son bateau, lui servait descendre plus rapidement au fond de la mer. Ctait l tout son outillage. Arriv au sol, par cinq mtres de profondeur environ, il se prcipitait genoux et remplissait son sac de pintadines ramasses au hasard. Puis, il remontait, vidait son sac, ramenait sa pierre, et recommenait son opration qui ne durait que trente secondes. Ce plongeur ne nous voyait pas. Lombre du rocher nous drobait a ses regards. Et dailleurs, comment ce pauvre Indien aurait-il jamais suppos que des hommes, des tres semblables lui, fussent l, sous les eaux, piant ses mouvements. ne perdant aucun dtail de sa pche ! Plusieurs fois, il remonta ainsi et plongea de nouveau. Il ne rapportai pas plus dune dizaine de pintadines chaque plonge, car il fallait les arracher du banc auquel elles saccrochaient par leur robuste byssus. Et combien de ces hutres taient prives de ces perles pour lesquelles il risquait sa vie ! Je lobservais avec une attention profonde. Sa manuvre se faisait rgulirement, et pendant une demi-heure, aucun danger ne parut le menacer. Je me fa235

miliarisais donc avec le spectacle de cette pche intressante, quand, tout dun coup, un moment o lIndien tait agenouill sur le sol, je lui vis faire un geste deffroi ? se relever et prendre son lan pour remonter la surface des ots. Je compris son pouvante. Une ombre gigantesque apparaissait au-dessus du malheureux plongeur. Ctait un requin de grande taille qui savanait diagonalement, loeil en feu, les mchoires ouvertes ! Jtais muet dhorreur, incapable de faire un mouvement. Le vorace animal, dun vigoureux coup de nageoire, slana vers lIndien, qui se jeta de ct et vita la morsure du requin, mais non le battement de sa queue, car cette queue, le frappant la poitrine, I tendit sur le sol. Cette scne avait dur quelques secondes peine. Le requin revint, et, se retournant sur le dos, il sapprtait couper lIndien en deux, quand je sentis le capitaine Nemo, post prs de moi, se lever subitement. Puis, son poignard la main, il marcha droit au monstre, prt lutter corps corps avec lui. Le squale, au moment o il allait happer le malheureux pcheur, aperut son nouvel adversaire, et se replaant sur le ventre, il se dirigea rapidement vers lui. Je vois encore la pose du capitaine Nemo. Repli sur lui-mme, il attendait avec un admirable sang-froid le formidable squale, et lorsque celui-ci se prcipita sur lui, le capitaine, se jetant de ct avec une prestesse prodigieuse, vita le choc et lui enfona son poignard dans le ventre. Mais, tout ntait pas dit. Un combat terrible sengagea. Le requin avait rugi, pour ainsi dire. Le sang sortait ots de ses blessures. La mer se teignit de rouge, et, travers ce liquide opaque, je ne vis plus rien. Plus rien, jusquau moment o, dans une claircie, japerus laudacieux capitaine, cramponn lune des nageoires de lanimal, luttant corps corps avec le monstre, labourant de coups de poignard le ventre de son ennemi, sans pouvoir toutefois porter le coup dnitif, cest--dire latteindre en plein cur. Le squale, se dbattant, agitait la masse des eaux avec furie, et leur remous menaait de me renverser.

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Jaurais voulu courir au secours du capitaine. Mais, clou par lhorreur, je ne pouvais remuer. Je regardais, loeil hagard. Je voyais les phases de la lutte se modier. Le capitaine tomba sur le sol, renvers par la masse norme qui pesait sur lui. Puis, les mchoires du requin souvrirent dmesurment comme une cisaille dusine, et cen tait fait du capitaine si, prompt comme la pense, son harpon la main, Ned Land, se prcipitant vers le requin, ne let frappe de sa terrible pointe. Les ots simprgnrent dune masse de sang. Ils sagitrent sous les mouvements du squale qui les battait avec une indescriptible fureur. Ned Land navait pas manqu son but. Ctait le rle du monstre. Frapp au cur, il se dbattait dans des spasmes pouvantables, dont le contrecoup renversa Conseil. Cependant, Ned Land avait dgag le capitaine. Celui-ci, relev sans blessures, alla droit lindien, coupa vivement la corde qui le liait sa pierre, le prit dans ses bras et, dun vigoureux coup de talon, il remonta la surface de la mer. Nous le suivmes tous trois, et, en quelques instants, miraculeusement sauvs, nous atteignions lembarcation du pcheur. Le premier soin du capitaine Nemo fut de rappeler ce malheureux la vie. Je ne savais sil russirait. Je lesprais, car limmersion de ce pauvre diable navait pas t longue. Mais le coup de queue du requin pouvait lavoir frapp mort. Heureusement, sous les vigoureuses frictions de Conseil et du capitaine, je vis, peu peu, le noy revenir au sentiment. Il ouvrit les yeux. Quelle dut tre sa surprisje son pouvante mme, voir les quatre grosses ttes de cuivre qui se penchaient sur lui ! Et surtout, que dut-il penser, quand le capitaine Nemo, tirant dune poche de son vtement un sachet de perles, le lui eut mis dans la main ? Cette magnique aumne de lhomme des eaux au pauvre Indien de Ceylan fut accepte par celuici dune main tremblante. Ses yeux effars indiquaient du reste quil ne savait quels tres surhumains il devait la fois la fortune et la vie.

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Sur un signe du capitaine, nous regagnmes le banc de pintadines, et, suivant la route dj parcourue, aprs une demi-heure de marche nous rencontrions lancre qui rattachait au sol le canot du Nautilus. Une fois embarqus, chacun de nous, avec laide des matelots, se dbarrassa de sa lourde carapace de cuivre. La premire parole du capitaine Nemo fut pour le Canadien. " Merci, matre Land, lui dit-il. - Cest une revanche, capitaine, rpondit Ned Land. Je vous devais cela. " Un ple sourire glissa sur les lvres du capitaine, et ce fut tout. "Au Nautilus ", dit-il. Lembarcation vola sur les ots. Quelques minutes plus tard, nous rencontrions le cadavre du requin qui ottait. A la couleur noire marquant lextrmit de ses nageoires, je reconnus le terrible mlanoptre de la mer des Indes, de lespce des requins proprement dits. Sa longueur dpassait vingt-cinq pieds ; sa bouche norme occupait le tiers de son corps. Ctait un adulte, ce qui se voyait aux six ranges de dents, disposes en triangles isocles sur la mchoire suprieure. Conseil le regardait avec un intrt tout scientique, et je suis sr quil le rangeait, non sans raison, dans la classe des cartilagineux. ordre des chondroptrygiens branchies xes, famille des slaciens, genre des squales. Pendant que je considrais cette masse inerte, une douzaine de ces voraces mlanoptres apparut tout dun coup autour de lembarcation ; mais, sans se proccuper de nous, ils se jetrent sur le cadavre et sen disputrent les lambeaux. A huit heures et demie, nous tions de retour bord du Nautilus.

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L, je me pris rchir sur les incidents de notre excursion au banc de Manaar. Deux observations sen dgageaient invitablement. Lune, portant sur laudace sans pareille du capitaine Nemo, lautre sur son dvouement pour un tre humain, lun des reprsentants de cette race quil fuyait sous les mers. Quoi quil en dt, cet homme trange ntait pas parvenu encore tuer son cur tout entier. Lorsque je lui s cette observation, il me rpondit dun ton lgrement mu : " Cet Indien, monsieur le professeur, cest un habitant du pays des opprims, et je suis encore, et, jusqu mon dernier soufe, je serai de ce pays-l ! "

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La mer Rouge

LA MER ROUGE Pendant la journe du 29 janvier, lle de Ceylan disparut sous lhorizon, et le Nautilus, avec une vitesse de vingt milles lheure, se glissa dans ce labyrinthe de canaux qui sparent les Maledives des Laquedives. Il rangea mme lle Kittan, terre dorigine madrporique, dcouverte par Vasco de Gama en 1499, et lune des dix-neuf principales les de cet archipel des Laquedives, situ entre 10 et 1430 de latitude nord, et 69 et 5072 de longitude est. Nous avions fait alors seize mille deux cent vingt milles, ou sept mille cinq cents lieues depuis notre point de dpart dans les mers du Japon. Le lendemain 30 janvier - lorsque le Nautilus remonta la surface de lOcan, il navait plus aucune terre en vue. Il faisait route au nord-nord-ouest, et se dirigeait vers cette mer dOman, creuse entre lArabie et la pninsule indienne, qui sert de dbouch au golfe Persique. Ctait videmment une impasse, sans issue possible. O nous conduisait donc le capitaine Nemo ? Je naurais pu le dire. Ce qui ne satist pas le Canadien, qui, ce jour-l, me demanda o nous allions. " Nous allons, matre Ned, o nous conduit la fantaisie du capitaine. - Cette fantaisie, rpondit le Canadien, ne peut nous mener loin. Le golfe Persique na pas dissue, et si nous y entrons, nous ne tarderons gure revenir sur nos pas. - Eh bien ! nous reviendrons, matre Land, et si aprs le golfe Persique, le Nautilus veut visiter la mer Rouge, le dtroit de Babel-Mandeb est toujours l pour lui livrer passage. 240

- Je ne vous apprendrai pas, monsieur, rpondit Ned Land, que la mer Rouge est non moins ferme que le golfe, puisque listhme de Suez nest pas encore perc, et, le ft-il, un bateau mystrieux comme le ntre ne se hasarderait pas dans ses canaux coups dcluses. Donc, la mer Rouge nest pas encore le chemin qui nous ramnera en Europe. - Aussi, nai-je pas dit que nous reviendrions en Europe. - Que supposez-vous donc ? - Je suppose quaprs avoir visit ces curieux parages de lArabie et de lgypte, le Nautilus redescendra lOcan indien, peut-tre travers le canal de Mozambique, peut-tre au large des Mascareignes, de manire gagner le cap de BonneEsprance. Et une fois au cap de Bonne-Esprance ? demanda le Canadien avec une insistance toute particulire. - Eh bien, nous pntrerons dans cet Atlantique que nous ne connaissons pas encore. Ah a ! ami Ned, vous vous fatiguez donc de ce voyage sous les mers ? Vous vous blasez donc sur le spectacle incessamment vari des merveilles sousmarines ? Pour mon compte, je verrai avec un extrme dpit nir ce voyage quil aura t donn si peu dhommes de faire. - Mais savez-vous, monsieur Aronnax, rpondit le Canadien, que voil bientt trois mois que nous sommes emprisonns bord de ce Nautilus ? - Non, Ned, je ne le sais pas, je ne veux pas le savoir, et je ne compte ni les jours, ni les heures. - Mais la conclusion ? - La conclusion viendra en son temps. Dailleurs, nous ny pouvons rien, et nous discutons inutilement. Si vous veniez me dire, mon brave Ned : "Une chance dvasion nous est offerte", je la discuterais avec vous. Mais tel nest pas le cas et, vous parler franchement, je ne crois pas que le capitaine Nemo saventure jamais dans les mers europennes. " Par ce court dialogue, on verra que, fanatique du Nautilus, jtais incarn dans la peau de son commandant. 241

Quant Ned Land, il termina la conversation par ces mots, en forme de monologue : " Tout cela est bel et bon, mais, mon avis, o il y a de la gne, il ny a plus de plaisir. " Pendant quatre jours, jusquau 3 fvrier, le Nautilus visita la mer dOman, sous diverses vitesses et diverses profondeurs. Il semblait marcher au hasard, comme sil et hsit sur la route suivre, mais il ne dpassa jamais le tropique du Cancer. En quittant cette mer, nous emes un instant connaissance de Mascate, la plus importante ville du pays dOman. Jadmirai son aspect trange, au milieu des noirs rochers qui lentourent et sur lesquels se dtachent en blanc ses maisons et ses forts. Japerus le dme arrondi de ses mosques, la pointe lgante de ses minarets, ses fraches et verdoyantes terrasses. Mais ce ne fut quune vision, et le Nautilus senfona bientt sous les ots sombres de ces parages. Puis, il prolongea une distance de six milles les ctes arabiques du Mahrah et de lHadramant, et sa ligne ondule de montagnes, releve de quelques ruines anciennes. Le 5 fvrier, nous donnions enn dans le golfe dAden, vritable entonnoir introduit dans ce goulot de Babel-Mandeb, qui entonne les eaux indiennes dans la mer Rouge. Le 6 fvrier, le Nautilus ottait en vue dAden, perch sur un promontoire quun isthme troit runit au continent, sorte de Gibraltar inaccessible, dont les Anglais ont refait les fortications, aprs sen tre empars en 1839. Jentrevis les minarets octogones de cette ville qui fut autrefois lentrept le plus riche et le plus commerant de la cte, au dire de lhistorien Edrisi. Je croyais bien que le capitaine Nemo, parvenu ce point, allait revenir en arrire ; mais je me trompais, et, ma grande surprise, il nen fut rien. Le lendemain, 7 fvrier, nous embouquions le dtroit de Babel-Mandeb, dont le nom veut dire en langue arabe : " la porte des Larmes ". Sur vingt milles de large, il ne compte que cinquante-deux kilomtres de long, et pour le Nautilus lanc toute vitesse, le franchir fut laffaire dune heure peine. Mais je ne vis rien, pas mme cette le de Prim, dont le gouvernement britannique a forti la position dAden. Trop de steamers anglais ou franais des lignes de Suze Bombay, Calcutta, Melbourne, Bourbon, Maurice, sillonnaient cet troit passage, pour que le Nautilus tentt de sy montrer. Aussi se tint-il prudemment entre deux eaux.

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Enn, midi, nous sillonnions les ots de la mer Rouge. La mer Rouge, lac clbre des traditions bibliques, que les pluies ne rafrachissent gure, quaucun euve important narrose, quune excessive vaporation pompe incessamment et qui perd chaque anne une tranche liquide haute dun mtre et demi ! Singulier golfe, qui, ferm et dans les conditions dun lac, serait peut-tre entirement dessch ; infrieur en ceci ses voisines la Caspienne ou lAsphaltite, dont le niveau a seulement baiss jusquau point o leur vaporation a prcisment gal la somme des eaux reues dans leur sein. Cette mer Rouge a deux mille six cents kilomtres de longueur sur une largeur moyenne de deux cent quarante. Au temps des Ptolmes et des empereurs romains, elle fut la grande artre commerciale du monde, et le percement de listhme lui rendra cette antique importance que les railways de Suez ont dj ramene en partie. Je ne voulus mme pas chercher comprendre ce caprice du capitaine Nemo qui pouvait le dcider nous entraner dans ce golfe. Mais japprouvai sans rserve le Nautilus dy tre entr. Il prit une allure moyenne, tantt se tenant la surface, tantt plongeant pour viter quelque navire, et je pus observer ainsi le dedans et le dessus de cette mer si curieuse. Le 8 fvrier, ds les premires heures du jour, Moka nous apparut, ville maintenant ruine, dont les murailles tombent au seul bruit du canon, et quabritent et l quelques dattiers verdoyants. Cit importante, autrefois, qui renfermait six marchs publics, vingt-six mosques, et laquelle ses murs, dfendus par quatorze forts, faisaient une ceinture de trois kilomtres. Puis, le Nautilus se rapprocha des rivages africains o la profondeur de la mer est plus considrable. L, entre deux eaux dune limpidit de cristal, par les panneaux ouverts, il nous permit de contempler dadmirables buissons de coraux clatants, et de vastes pans de rochers revtus dune splendide fourrure verte dalgues et de fucus. Quel indescriptible spectacle, et quelle varit de sites et de paysages larasement de ces cueils et de ces lots volcaniques qui connent la cte Iybienne ! Mais o ces arborisations apparurent dans toute leur beaut, ce fut vers les rives orientales que le Nautilus ne tarda pas rallier. Ce fut sur les ctes du Thama, car alors non seulement ces talages de zoophytes eurissaient au-dessous du niveau de la mer, mais ils formaient aussi des entrelacements pittoresques qui se droulaient dix brasses au-dessus ; ceux-ci plus capricieux, mais moins colors que ceux-l dont lhumide vitalit des eaux entretenait la fracheur. 243

Que dheures charmantes je passai ainsi la vitre du salon ! Que dchantillons nouveaux de la ore et de la faune sous-marine jadmirai sous lclat de notre fanal lectrique ! Des fongies agariciformes, des actinies de couleur ardoise, entre autres le thalassianthus aster des tubipores disposs comme des tes et nattendant que le soufe du dieu Pan, des coquilles particulires cette mer, qui stablissent dans les excavations madrporiques et dont la base est contourne en courte spirale, et enn mille spcimens dun polypier que je navais pas observ encore, la vulgaire ponge. La classe des spongiaires, premire du groupe des polypes, a t prcisment cre par ce curieux produit dont lutilit est incontestable. Lponge nest point un vgtal comme ladmettent encore quelques naturalistes, mais un animal du dernier ordre, un polypier infrieur celui du corail. Son animalit nest pas douteuse, et on ne peut mme adopter lopinion des anciens qui la regardaient comme un tre intermdiaire entre la plante et lanimal. Je dois dire cependant, que les naturalistes ne sont pas daccord sur le mode dorganisation de lponge. Pour les uns, cest un polypier, et pour dautres tels que M. Milne Edwards, cest un individu isol et unique. La classe des spongiaires contient environ trois cents espces qui se rencontrent dans un grand nombre de mers, et mme dans certains cours deau o elles ont reu le nom de " uviatiles ". Mais leurs eaux de prdilection sont celles de la Mditerrane, de larchipel grec, de la cte de Syrie et de la mer Rouge. L se reproduisent et se dveloppent ces ponges nes-douces dont la valeur slve jusqu cent cinquante francs, lponge blonde de Syrie, lponge dure de Barbarie, etc. Mais puisque je ne pouvais esprer dtudier ces zoophytes dans les chelles du Levant, dont nous tions spars par linfranchissable isthme de Suez, je me contentai de les observer dans les eaux de la mer Rouge. Jappelai donc Conseil prs de moi, pendant que le Nautilus, par une profondeur moyenne de huit neuf mtres, rasait lentement tous ces beaux rochers de la cte orientale. L croissaient des ponges de toutes formes, des ponges pdicules, foliaces, globuleuses, digites. Elles justiaient assez exactement ces noms de corbeilles, de calices, de quenouilles, de cornes dlan, de pied de lion, de queue de paon, de gant de Neptune, que leur ont attribus les pcheurs, plus potes que les savants. De leur tissu breux, enduit dune substance glatineuse a demi uide, schappaient incessamment de petits lets deau, qui aprs avoir port la vie dans chaque cellule, en taient expulss par un mouvement contractile. Cette substance disparat aprs la mort du polype, et se putre en dgageant de lammoniaque. Il ne reste plus alors que ces bres cornes ou glatineuses dont se 244

compose lponge domestique, qui prend une teinte rousstre, et qui semploie des usages divers, selon son degr dlasticit, de permabilit ou de rsistance la macration. Ces polypiers adhraient aux rochers, aux coquilles des mollusques et mme aux tiges dhydrophytes. Ils garnissaient les plus petites anfractuosits, les uns stalant, les autres se dressant ou pendant comme des excroissances corallignes. Jappris Conseil que ces ponges se pchaient de deux manires, soit la drague, soit la main. Cette dernire mthode qui ncessite lemploi des plongeurs, est prfrable, car en respectant le tissu du polypier, elle lui laisse une valeur trs suprieure. Les autres zoophytes qui pullulaient auprs des spongiaires, consistaient principalement en mduses dune espce trs lgante ; les mollusques taient reprsents par des varits de calmars, qui, daprs dOrbigny, sont spciales la mer Rouge, et les reptiles par des tortues virgata, appartenant au genre des chlones, qui fournirent notre table un mets sain et dlicat. Quant aux poissons, ils taient nombreux et souvent remarquables. Voici ceux que les lets du Nautilus rapportaient plus frquemment bord : des raies, parmi lesquelles les limmes de forme ovale, de couleur brique, au corps sem dingales taches bleues et reconnaissables leur double aiguillon dentel, des arnacks au dos argent, des pastenaques la queue pointille, et des bockats, vastes manteaux longs de deux mtres qui ondulaient entre les eaux, des aodons, absolument dpourvus de dents, sortes de cartilagineux qui se rapprochent du squale, des ostracionsdromadaires dont la bosse se termine par un aiguillon recourb, long dun pied et demi, des ophidies, vritables murnes la queue argente, au dos bleutre, aux pectorales brunes bordes dun lisr gris, des atoles, espces de stromates, zbrs dtroites raies dor et pars des trois couleurs de la France, des blmiesgaramits, longs de quatre dcimtres, de superbes caranx, dcors de sept bandes transversales dun beau noir, de nageoires bleues et jaunes, et dcailles dor et dargent, des centropodes, des mulles auriammes tte jaune, des scares, des labres, des balistes, des gobies, etc., et mille autres poissons communs aux Ocans que nous avions dj traverss. Le 9 fvrier, le Nautilus ottait dans cette partie la plus large de la mer Rouge, qui est comprise entre Souakin sur la cte ouest et Quonfodah sur la cte est, sur un diamtre de cent quatre-vingt-dix milles. Ce jour-l midi, aprs le point, le capitaine Nemo monta sur la plate-forme o je me trouvai. Je me promis de ne point le laisser redescendre sans lavoir au 245

moins pressenti sur ses projets ultrieurs. Il vint moi ds quil maperut, moffrit gracieusement un cigare et me dit : " Eh bien ! monsieur le professeur, cette mer Rouge vous plat-elle ? Avez-vous sufsamment observ les merveilles quelle recouvre, ses poissons et ses zoophytes, ses parterres dponges et ses forts de corail ? Avez-vous entrevu les villes jetes sur ses bords ? - Oui, capitaine Nemo, rpondis-je, et le Nautilus sest merveilleusement prt toute cette tude. Ah ! cest un intelligent bateau ! - Oui, monsieur, intelligent, audacieux et invulnrable ! Il ne redoute ni les terribles temptes de la mer Rouge, ni ses courants, ni ses cueils. - En effet, dis-je, cette mer est cite entre les plus mauvaises, et si je ne me trompe, au temps des Anciens, sa renomme tait dtestable. - Dtestable, monsieur Aronnax. Les historiens grecs et latins nen parlent pas son avantage, et Strabon dit quelle est particulirement dure lpoque des vents Etsiens et de la saison des pluies. LArabe Edrisi qui la dpeint sous le nom de golfe de Colzoum raconte que les navires prissaient en grand nombre sur ses bancs de sable, et que personne ne se hasardait y naviguer la nuit. Cest, prtendil, une mer sujette daffreux ouragans, seme dles inhospitalires, et "qui noffre rien de bon" ni dans ses profondeurs, ni sa surface. En effet, telle est lopinion qui se trouve dans Arrien, Agatharchide et Artmidore. - On voit bien, rpliquai-je, que ces historiens nont pas navigu bord du Nautilus. - En effet, rpondit en souriant le capitaine, et sous ce rapport, les modernes ne sont pas plus avancs que les anciens. Il a fallu bien des sicles pour trouver la puissance mcanique de la vapeur ! Qui sait si dans cent ans, on verra un second Nautilus ! Les progrs sont lents, monsieur Aronnax. - Cest vrai, rpondis-je, votre navire avance dun sicle, de plusieurs peut-tre, sur son poque. Quel malheur quun secret pareil doive mourir avec son inventeur ! " Le capitaine Nemo ne me rpondit pas. Aprs quelques minutes de silence : 246

" Vous me parliez, dit-il, de lopinion des anciens historiens sur les dangers quoffre la navigation de la mer Rouge ? - Cest vrai, rpondis-je, mais leurs craintes ntaient-elles pas exagres ? - Oui et non, monsieur Aronnax, me rpondit le capitaine Nemo, qui me parut possder fond "sa mer Rouge". Ce qui nest plus dangereux pour un navire moderne, bien gr, solidement construit, matre de sa direction grce lobissante vapeur, offrait des prils de toutes sortes aux btiments des anciens. Il faut se reprsenter ces premiers navigateurs saventurant sur des barques faites de planches cousues avec des cordes de palmier, calfates de rsine pile et enduites de graisse de chiens de mer. Ils navaient pas mme dinstruments pour relever leur direction, et ils marchaient lestime au milieu de courants quils connaissaient peine. Dans ces conditions, les naufrages taient et devaient tre nombreux. Mais de notre temps, les steamers qui font le service entre Suez et les mers du Sud nont plus rien redouter des colres de ce golfe, en dpit des moussons contraires. Leurs capitaines et leurs passagers ne se prparent pas au dpart par des sacrices propitiatoires, et, au retour, ils ne vont plus, orns de guirlandes et de bandelettes dores, remercier les dieux dans le temple voisin. - Jen conviens, dis-je, et la vapeur me parat avoir tu la reconnaissance dans le cur des marins. Mais capitaine, puisque vous semblez avoir spcialement tudi cette mer, pouvez-vous mapprendre quelle est lorigine de son nom ? - Il existe, monsieur Aronnax, de nombreuses explications ce sujet. Voulezvous connatre lopinion dun chroniqueur du XIVe sicle ? - Volontiers. - Ce fantaisiste prtend que son nom lui fut donn aprs le passage des Isralites, lorsque le Pharaon eut pri dans les ots qui se refermrent la voix de Mose : En signe de cette merveille, Devint la mer rouge et vermeille. Non puis ne surent la nommer Autrement que la rouge mer. - Explication de pote, capitaine Nemo, rpondis-je, mais je ne saurais men contenter. Je vous demanderai donc votre opinion personnelle.

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- La voici. Suivant moi, monsieur Aronnax, il faut voir dans cette appellation de mer Rouge une traduction du mot hbreu "Edrom", et si les anciens lui donnrent ce nom, ce fut cause de la coloration particulire de ses eaux. - Jusquici cependant je nai vu que des ots limpides et sans aucune teinte particulire. - Sans doute, mais en avanant vers le fond du golfe, vous remarquerez cette singulire apparence. Je me rappelle avoir vu la baie de Tor entirement rouge, comme un lac de sang. - Et cette couleur, vous lattribuez la prsence dune algue microscopique ? - Oui. Cest une matire mucilagineuse pourpre produite par ces chtives plantules connues sous le nom de trichodesmies, et dont il faut quarante mille pour occuper lespace dun millimtre carr. Peut-tre en rencontrerez-vous. quand nous serons Tor. - Ainsi. capitaine Nemo, ce nest pas la premire fois que vous parcourez la mer Rouge bord du Nautilus ? - Non, monsieur. - Alors, puisque vous parliez plus haut du passage des Isralites et de la catastrophe des gyptiens, je vous demanderai si vous avez reconnu sous les eaux des traces de ce grand fait historique ? - Non, monsieur le professeur, et cela pour une excellente raison. - Laquelle ? - Cest que lendroit mme o Mose a pass avec tout son peuple est tellement ensabl maintenant que les chameaux y peuvent peine baigner leurs jambes. Vous comprenez que mon Nautilus naurait pas assez deau pour lui. - Et cet endroit ?... demandai-je.

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- Cet endroit est situ un peu au-dessus de Suez, dans ce bras qui formait autrefois un profond estuaire, alors que la mer Rouge stendait jusquaux lacs amers. Maintenant, que ce passage soit miraculeux ou non, les Isralites nen ont pas moins pass l pour gagner la Terre promise, et larme de Pharaon a prcisment pri en cet endroit. Je pense donc que des fouilles pratiques au milieu de ces sables mettraient dcouvert une grande quantit darmes et dinstruments dorigine gyptienne. - Cest vident, rpondis-je, et il faut esprer pour les archologues que ces fouilles se feront tt ou tard, lorsque des villes nouvelles stabliront sur cet isthme, aprs le percement du canal de Suez. Un canal bien inutile pour un navire tel que le Nautilus ! - Sans doute, mais utile au monde entier, dit le capitaine Nemo. Les anciens avaient bien compris cette utilit pour leurs affaires commerciales dtablir une communication entre la mer Rouge et la Mditerrane ; mais ils ne songrent point creuser un canal direct, et ils prirent le Nil pour intermdiaire. Trs probablement, le canal qui runissait le Nil la mer Rouge fut commenc sous Ssostris, si lon en croit la tradition. Ce qui est certain, cest que, six cent quinze ans avant Jsus-Christ, Necos entreprit les travaux dun canal aliment par les eaux du Nil, travers la plaine dgypte qui regarde lArabie. Ce canal se remontait en quatre jours, et sa largeur tait telle que deux trirmes pouvaient y passer de front. Il fut continu par Darius, ls dHytaspe. et probablement achev par Ptolme II. Strabon le vit employ la navigation ; mais la faiblesse de sa pente entre son point de dpart, prs de Bubaste, et la mer Rouge, ne le rendait navigable que pendant quelques mois de lanne. Ce canal servit au commerce jusquau sicle des Antonins ; abandonn, ensabl, puis rtabli par les ordres du calife Omar, il fut dnitivement combl en 761 ou 762 par le calife Al-Mansor, qui voulut empcher les vivres darriver Mohammed-ben-Abdoallah, rvolt contre lui. Pendant lexpdition dgypte, votre gnral Bonaparte retrouva les traces de ces travaux dans le dsert de Suez, et, surpris par la mare. il faillit prir quelques heures avant de rejoindre Hadjaroth, l mme o Mose avait camp trois mille trois cents ans avant lui. - Eh bien, capitaine, ce que les anciens navaient os entreprendre, cette jonction entre les deux mers qui abrgera de neuf mille kilomtres la route de Cadix aux Indes, M. de Lesseps la fait, et avant peu, il aura chang lAfrique en une le immense.

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- Oui, monsieur Aronnax, et vous avez le droit dtre er de votre compatriote. Cest un homme qui honore plus une nation que les plus grands capitaines ! Il a commenc comme tant dautres par les ennuis et les rebuts, mais il a triomph, car il a le gnie de la volont. Et il est triste de penser que cette uvre, qui aurait d tre une uvre internationale, qui aurait suf illustrer un rgne, naura russi que par lnergie dun seul homme. Donc, honneur M. de Lesseps ! - Oui, honneur ce grand citoyen, rpondis-je, tout surpris de laccent avec lequel le capitaine Nemo venait de parler. - Malheureusement, reprit-il, je ne puis vous conduire travers ce canal de Suez, mais vous pourrez apercevoir les longues jetes de Port-Sad aprs-demain, quand nous serons dans la Mditerrane. - Dans la Mditerrane ! mcriai-je. - Oui. monsieur le professeur. Cela vous tonne ? - Ce qui mtonne, cest de penser que nous y serons aprs-demain. - Vraiment ? - Oui, capitaine, bien que je dusse tre habitu ne mtonner de rien depuis que je suis votre bord ! - Mais quel propos cette surprise ? - A propos de leffroyable vitesse que vous serez forc dimprimer au Nautilus sil doit se retrouver aprs-demain en pleine Mditerrane, ayant fait le tour de lAfrique et doubl le cap de Bonne-Esprance ! - Et qui vous dit quil fera le tour de lAfrique, monsieur le professeur ? Qui vous parle de doubler le cap de Bonne-Esprance ! - Cependant, moins que le Nautilus ne navigue en terre ferme et quil ne passe par-dessus listhme... - Ou par-dessous, monsieur Aronnax. 250

- Par-dessous ? - Sans doute, rpondit tranquillement le capitaine Nemo. Depuis longtemps la nature a fait sous cette langue de terre ce que les hommes font aujourdhui sa surface. - Quoi ! il existerait un passage ! - Oui, un passage souterrain que jai nomm Arabian-Tunnel. Il prend au-dessous de Suez et aboutit au golfe de Pluse. - Mais cet isthme nest compos que de sables mouvants ? - Jusqu une certaine profondeur. Mais cinquante mtres seulement se rencontre une inbranlable assise de roc. - Et cest par hasard que vous avez dcouvert ce passage ? demandai-je de plus en plus surpris. - Hasard et raisonnement, monsieur le professeur, et mme, raisonnement plus que hasard. - Capitaine, je vous coute, mais mon oreille rsiste ce quelle entend. - Ah monsieur ! Aures habent et non audient est de tous les temps. Non seulement ce passage existe, mais jen ai prot plusieurs fois. Sans cela, je ne me serais pas aventur aujourdhui dans cette impasse de la mer Rouge. - Est-il indiscret de vous demander comment vous avez dcouvert ce tunnel ? - Monsieur, me rpondit le capitaine, il ny peut y avoir rien de secret entre gens qui ne doivent plus se quitter. " Je ne relevai pas linsinuation et jattendis le rcit du capitaine Nemo.

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" Monsieur le professeur, me dit-il, cest un simple raisonnement de naturaliste qui ma conduit a dcouvrir ce passage que je suis seul connatre. Javais remarqu que dans la mer Rouge et dans la Mditerrane, il existait un certain nombre de poissons despces absolument identiques, des ophidies, des atoles, des girelles, des persgues, des joels, des exocets. Certain de ce fait je me demandai sil nexistait pas de communication entre les deux mers. Si elle existait, le courant souterrain devait forcment aller de la mer Rouge la Mditerrane par le seul effet de la diffrence des niveaux. Je pchai donc un grand nombre de poissons aux environs de Suez. Je leur passai la queue un anneau de cuivre, et je les rejetai la mer. Quelques mois plus tard, sur les ctes de Syrie, je reprenais quelques chantillons de mes poissons orns de leur anneau indicateur. La communication entre les deux mtait donc dmontre. Je la cherchai avec mon Nautilus, je la dcouvris, je my aventurai, et avant peu, monsieur le professeur, vous aussi vous aurez franchi mon tunnel arabique ! "

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Arabian-Tunnel

ARABIAN-TUNNEL Ce jour mme, je rapportai Conseil et Ned Land la partie de cette conversation qui les intressait directement. Lorsque je leur appris que, dans deux jours, nous serions au milieu des eaux de la Mditerrane, Conseil battit des mains, mais le Canadien haussa les paules. " Un tunnel sous-marin ! scria-t-il, une communication entre les deux mers ! Qui a jamais entendu parler de cela ? - Ami Ned, rpondit Conseil, aviez-vous jamais entendu parler du Nautilus ? Non ! il existe cependant. Donc, ne haussez pas les paules si lgrement, et ne repoussez pas les choses sous prtexte que vous nen avez Jamais entendu parler. - Nous verrons bien ! riposta Ned Land, en secouant la tte. Aprs tout, je ne demande pas mieux que de croire son passage, ce capitaine, et fasse le ciel quil nous conduise, en effet, dans la Mditerrane. " Le soir mme, par 2130 de latitude nord, le Nautilus, ottant la surface de la mer, se rapprocha de la cte arabe. Japerus Djeddah, important comptoir de lgypte, de la Syrie, de la Turquie et des Indes. Je distinguai assez nettement lensemble de ses constructions, les navires amarrs le long des quais, et ceux que leur tirant deau obligeait mouiller en rade. Le soleil, assez bas sur lhorizon, frappait en plein les maisons de la ville et faisait ressortir leur blancheur. En dehors, quelques cabanes de bois ou de roseaux indiquaient le quartier habit par les Bdouins. Bientt Djeddah seffaa dans les ombres du soir, et le Nautilus rentra sous les eaux lgrement phosphorescentes. 253

Le lendemain, 10 fvrier, plusieurs navires apparurent qui couraient contrebord de nous. Le Nautilus reprit sa navigation sous-marine ; mais midi, au moment du point, la mer tant dserte, il remonta jusqu sa ligne de ottaison. Accompagn de Ned et de Conseil, je vins masseoir sur la plate-forme. La cte lest se montrait comme une masse peine estompe dans un humide brouillard. Appuys sur les ancs du canot, nous causions de choses et dautres, quand Ned Land tendant sa main vers un point de la mer, me dit : " Voyez-vous l quelque chose, monsieur le professeur ? - Non, Ned, rpondis-je, mais je nai pas vos yeux, vous le savez. - Regardez bien, reprit Ned, l, par tribord devant, peu prs la hauteur du fanal ! Vous ne voyez pas une masse qui semble remuer ? - En effet, dis-je, aprs une attentive observation, japerois comme un long corps noirtre la surface des eaux. - Un autre Nautilus ? dit Conseil. - Non, rpondit le Canadien, mais je me trompe fort, ou cest l quelque animal marin. - Y a-t-il des baleines dans la mer Rouge ? demanda Conseil. - Oui, mon garon, rpondis-je, on en rencontre quelquefois. - Ce nest point une baleine, reprit Ned Land, qui ne perdait pas des yeux lobjet signal. Les baleines et moi, nous sommes de vieilles connaissances, et je ne me tromperais pas leur allure. - Attendons, dit Conseil. Le Nautilus se dirige de ce ct, et avant peu nous saurons quoi nous en tenir. " En effet, cet objet noirtre ne fut bientt qu un mille de nous. Il ressemblait un gros cueil chou en pleine mer. Qutait-ce ? Je ne pouvais encore me prononcer. 254

" Ah ! il marche ! il plonge ! scria Ned Land. Mille diables ! Quel peut tre cet animal ? Il na pas la queue bifurque comme les baleines ou les cachalots, et ses nageoires ressemblent des membres tronqus. - Mais alors...., s-je. - Bon, reprit le Canadien, le voil sur le dos, et il dresse ses mamelles en lair ! - Cest une sirne, scria Conseil, une vritable sirne, nen dplaise monsieur. " Ce nom de sirne me mit sur la voie, et je compris que cet animal appartenait cet ordre dtres marins, dont la fable a fait les sirnes, moiti femmes et moiti poissons. " Non, dis-je Conseil, ce nest point une sirne, mais un tre curieux dont il reste peine quelques chantillons dans la mer Rouge. Cest un dugong. - Ordre des syrniens, groupe des pisciformes, sous-classe des monodelphiens, classe des mammifres, embranchement des vertbrs ", rpondit Conseil. Et lorsque Conseil avait ainsi parl, il ny avait plus rien dire. Cependant Ned Land regardait toujours. Ses yeux brillaient de convoitise la vue de cet animal. Sa main semblait prte le harponner. On et dit quil attendait le moment de se jeter la mer pour lattaquer dans son lment. " Oh ! monsieur, me dit-il dune voix tremblante dmotion, je nai jamais tu de "cela". " Tout le harponneur tait dans ce mot. En cet instant, le capitaine Nemo parut sur la plateforme. Il aperut le dugong. Il comprit lattitude du Canadien, et sadressant directement lui : " Si vous teniez un harpon, matre Land, est-ce quil ne vous brlerait pas la main ? - Comme vous dites, monsieur.

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- Et il ne vous dplairait pas de reprendre pour un jour votre mtier de pcheur, et dajouter ce ctac la liste de ceux que vous avez dj frapps ? - Cela ne me dplairait point. - Eh bien, vous pouvez essayer. - Merci, monsieur, rpondit Ned Land dont les yeux senammrent. - Seulement, reprit le capitaine, je vous engage ne pas manquer cet animal, et cela dans votre intrt. - Est-ce que ce dugong est dangereux attaquer ? demandai-je malgr le haussement dpaule du Canadien. - Oui, quelquefois, rpondit le capitaine. Cet animal revient sur ses assaillants et chavire leur embarcation. Mais pour matre Land, ce danger nest pas craindre. Son coup doeil est prompt, son bras est sr. Si je lui recommande de ne pas manquer ce dugong, cest quon le regarde justement comme un n gibier, et je sais que matre Land ne dteste pas les bons morceaux. - Ah ! t le Canadien, cette bte-la se donne aussi le luxe dtre bonne manger ? - Oui, matre Land. Sa chair, une viande vritable, est extrmement estime, et on la rserve dans toute la Malaisie pour la table des princes. Aussi fait-on cet excellent animal une chasse tellement acharne que, de mme que le lamantin, son congnre, il devient de plus en plus rare. - Alors, monsieur le capitaine, dit srieusement Conseil, si par hasard celui-ci tait le dernier de sa race, ne conviendrait-il pas de lpargner dans lintrt de la science ? - Peut-tre, rpliqua le Canadien ; mais, dans lintrt de la cuisine, il vaut mieux lui donner la chasse. - Faites donc, matre Land ", rpondit le capitaine Nemo.

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En ce moment sept hommes de lquipage, muets et impassibles comme toujours, montrent sur la plate-forme. Lun portait un harpon et une ligne semblable celles quemploient les pcheurs de baleines. Le canot fut dpont, arrach de son alvole, lanc la mer. Six rameurs prirent place sur leurs bancs et le patron se mit la barre. Ned, Conseil et moi, nous nous assmes larrire. " Vous ne venez pas, capitaine ? demandai-je. - Non, monsieur, mais je vous souhaite une bonne chasse. " Le canot dborda, et, enlev par ses six avirons, il se dirigea rapidement vers le dugong, qui ottait alors deux milles du Nautilus. Arriv quelques encablures du ctac, il ralentit sa marche, et les rames plongrent sans bruit dans les eaux tranquilles. Ned Land, son harpon la main, alla se placer debout sur lavant du canot. Le harpon qui sert frapper la baleine est ordinairement attach une trs longue corde qui se dvide rapidement lorsque lanimal bless lentrane avec lui. Mais ici la corde ne mesurait pas plus dune dizaine de brasses, et son extrmit tait seulement frappe sur un petit baril qui, en ottant, devait indiquer la marche du dugong sous les eaux. Je mtais lev et jobservais distinctement ladversaire du Canadien. Ce dugong, qui porte aussi le nom dhalicore, ressemblait beaucoup au lamantin. Son corps oblong se terminait par une caudale trs allonge et ses nageoires latrales par de vritables doigts. Sa diffrence avec le lamantin consistait en ce que sa mchoire suprieure tait arme de deux dents longues et pointues, qui formaient de chaque ct des dfenses divergentes. Ce dugong, que Ned Land se prparait attaquer, avait des dimensions colossales, et sa longueur dpassait au moins sept mtres. Il ne bougeait pas et semblait dormir la surface des ots, circonstance qui rendait sa capture plus facile. Le canot sapprocha prudemment trois brasses de lanimal. Les avirons restrent suspendus sur leurs dames. Je me levai demi. Ned Land, le corps un peu rejet en arrire, brandissait son harpon dune main exerce. Soudain, un sifement se t entendre, et le dugong disparut. Le harpon, lanc avec force, navait frapp que leau sans doute.

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" Mille diables ! scria le Canadien furieux, je lai manqu ! - Non, dis-je, lanimal est bless, voici son sang, mais votre engin ne lui est pas rest dans le corps. - Mon harpon ! mon harpon ! " cria Ned Land. Les matelots se remirent nager, et le patron dirigea lembarcation vers le baril ottant. Le harpon repch, le canot se mit la poursuite de lanimal. Celui-ci revenait de temps en temps la surface de la mer pour respirer. Sa blessure ne lavait pas affaibli, car il lait avec une rapidit extrme. Lembarcation, manuvre par des bras vigoureux, volait sur ses traces. Plusieurs fois elle lapprocha quelques brasses, et le Canadien se tenait prt frapper ; mais le dugong se drobait par un plongeon subit, et il tait impossible de latteindre. On juge de la colre qui surexcitait limpatient Ned Land. Il lanait au malheureux animal les plus nergiques jurons de la langue anglaise. Pour mon compte, je nen tais encore quau dpit de voir le dugong djouer toutes nos ruses. On le poursuivit sans relche pendant une heure, et je commenais croire quil serait trs difcile de sen emparer, quand cet animal fut pris dune malencontreuse ide de vengeance dont il eut se repentir. Il revint sur le canot pour lassaillir son tour. Cette manuvre nchappa point au Canadien. " Attention ! " dit-il. Le patron pronona quelques mots de sa langue bizarre, et sans doute il prvint ses hommes de se tenir sur leurs gardes. Le dugong, arriv vingt pieds du canot, sarrta, huma brusquement lair avec ses vastes narines perces non lextrmit, mais la partie suprieure de son museau. Puis. prenant son lan, il se prcipita sur nous.

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Le canot ne put viter son choc ; demi renvers, il embarqua une ou deux tonnes deau quil fallut vider ; mais, grce lhabilet du patron, abord de biais et non de plein, il ne chavira pas. Ned Land, cramponn ltrave, lardait de coups de harpon le gigantesque animal, qui, de ses dents incrustes dans le plat-bord, soulevait lembarcation hors de leau comme un lion fait dun chevreuil. Nous tions renverss les uns sur les autres, et je ne sais trop comment aurait ni laventure, si le Canadien, toujours acharn contre la bte, ne let enn frappe au cur. Jentendis le grincement des dents sur la tle, et le dugong disparut, entranant le harpon avec lui. Mais bientt le baril revint la surface, et peu dinstants aprs, apparut le corps de lanimal, retourn sur le dos. Le canot le rejoignit, le prit la remorque et se dirigea vers le Nautilus. Il fallut employer des palans dune grande puissance pour hisser le dugong sur la plate-forme. Il pesait cinq mille kilogrammes. On le dpea sous les yeux du Canadien, qui tenait suivre tous les dtails de lopration. Le jour mme, le stewart me servit au dner quelques tranches de cette chair habilement apprte par le cuisinier du bord. Je la trouvai excellente, et mme suprieure celle du veau, sinon du buf. Le lendemain 11 fvrier, lofce du Nautilus senrichit encore dun gibier dlicat. Une compagnie dhirondelles de mer sabattit sur le Nautilus. Ctait une espce de sterna nilotica, particulire lgypte, dont le bec est noir, la tte grise et pointille, loeil entour de points blancs, le dos, les ailes et la queue gristres, le ventre et la gorge blancs, les pattes rouges. On prit aussi quelques douzaines de canards du Nil, oiseaux sauvages dun haut got, dont le cou et le dessus de la tte sont blancs et tachets de noir. La vitesse du Nautilus tait alors modre. Il savanait en nant, pour ainsi dire. Jobservai que leau de la mer Rouge devenait de moins en moins sale, a mesure que nous approchions de Suez. Vers cinq heures du soir, nous relevions au nord le cap de Ras-Mohammed. Cest ce cap qui forme lextrmit de lArabie Ptre, comprise entre le golfe de Suez et le golfe dAcabah. Le Nautilus pntra dans le dtroit de Jubal, qui conduit au golfe de Suez. Japerus distinctement une haute montagne, dominant entre les deux golfes le Ras259

Mohammed. Ctait le mont Oreb, ce Sina, au sommet duquel Mose vit Dieu face face, et que lesprit se gure incessamment couronn dclairs. A six heures, le Nautilus, tantt ottant, tantt immerg, passait au large de Tor, assise au fond dune baie dont les eaux paraissaient teintes de rouge, observation dj faite par le capitaine Nemo. Puis la nuit se t, au milieu dun lourd silence que rompaient parfois le cri du plican et de quelques oiseaux de nuit, le bruit du ressac irrit par les rocs ou le gmissement lointain dun steamer battant les eaux du golfe de ses pales sonores. De huit neuf heures, le Nautilus demeura quelques mtres sous les eaux. Suivant mon calcul, nous devions tre trs prs de Suez. A travers les panneaux du salon, japercevais des fonds de rochers vivement clairs par notre lumire lectrique. Il me semblait que le dtroit se rtrcissait de plus en plus. A neuf heures un quart, le bateau tant revenu la surface, je montai sur la plate-forme. Trs impatient de franchir le tunnel du capitaine Nemo, je ne pouvais tenir en place, et je cherchais respirer lair frais de la nuit. Bientt, dans lombre, japerus un feu ple, demi dcolor par la brume, qui brillait un mille de nous. " Un phare ottant ", dit-on prs de moi. Je me retournai et je reconnus le capitaine. " Cest le feu ottant de Suez, reprit-il. Nous ne tarderons pas gagner lorice du tunnel. - Lentre nen doit pas tre facile ? - Non, monsieur. Aussi jai pour habitude de me tenir dans la cage du timonier pour diriger moi-mme la manuvre. Et maintenant, si vous voulez descendre, monsieur Aronnax, le Nautilus va senfoncer sous les ots, et il ne reviendra leur surface quaprs avoir franchi lArabian-Tunnel. " Je suivis le capitaine Nemo. Le panneau se ferma, les rservoirs deau semplirent, et lappareil simmergea dune dizaine de mtres. Au moment o me disposais regagner ma chambre, le capitaine marrta. 260

" Monsieur le professeur, me dit-il, vous plairait-il de maccompagner dans la cage du pilote ? - Je nosais vous le demander, rpondis-je. - Venez donc. Vous verrez ainsi tout ce que lon peut voir de cette navigation la fois sous-terrestre et sous-marine. " Le capitaine Nemo me conduisit vers lescalier central. A mi-rampe, il ouvrit une porte, suivit les coursives suprieures et arriva dans la cage du pilote, qui, on le sait, slevait lextrmit de la plate-forme. Ctait une cabine mesurant six pieds sur chaque face, peu prs semblable celles quoccupent les timoniers des steamboats du Mississipi ou de lHudson. Au milieu se manuvrait une roue dispose verticalement, engrene sur les drosses du gouvernail qui couraient jusqu larrire du Nautilus. Quatre hublots de verres lenticulaires, vids dans les parois de la cabine, permettaient lhomme de barre de regarder dans toutes les directions. Cette cabine tait obscure ; mais bientt mes yeux saccoutumrent cette obscurit, et japerus le pilote, un homme vigoureux, dont les mains sappuyaient sur les jantes de la roue. Au-dehors, la mer apparaissait vivement claire par le fanal qui rayonnait en arrire de la cabine, lautre extrmit de la plate-forme. " Maintenant, dit le capitaine Nemo, cherchons notre passage. " Des ls lectriques reliaient la cage du timonier avec la chambre des machines, et de l, le capitaine pouvait communiquer simultanment son Nautilus la direction et le mouvement. Il pressa un bouton de mtal, et aussitt la vitesse de lhlice fut trs diminue. Je regardais en silence la haute muraille trs accore que nous longions en ce moment, inbranlable base du massif sableux de la cte. Nous la suivmes ainsi pendant une heure, quelques mtres de distance seulement. Le capitaine Nemo ne quittait pas du regard la boussole suspendue dans la cabine ses deux cercles concentriques. Sur un simple geste, le timonier modiait chaque instant la direction du Nautilus.

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Je mtais plac au hublot de bbord, et japercevais de magniques substructions de coraux, des zoophytes, des algues et des crustacs agitant leurs pattes normes, qui sallongeaient hors des anfractuosits du roc. A dix heures un quart, le capitaine Nemo prit lui-mme la barre. Une large galerie, noire et profonde, souvrait devant nous. Le Nautilus sy engouffra hardiment. Un bruissement inaccoutum se t entendre sur ses ancs. Ctaient les eaux de la mer Rouge que la pente du tunnel prcipitait vers la Mditerrane. Le Nautilus suivait le torrent, rapide comme une che, malgr les efforts de sa machine qui, pour rsister, battait les ots contre-hlice. Sur les murailles troites du passage, je ne voyais plus que des raies clatantes, des lignes droites, des sillons de feu tracs par la vitesse sous lclat de llectricit. Mon cur palpitait, et je le comprimais de la main. A dix heures trente-cinq minutes, le capitaine Nemo abandonna la roue du gouvernail, et se retournant vers moi : " La Mditerrane ", me dit-il. En moins de vingt minutes, le Nautilus, entran par ce torrent, venait de franchir listhme de Suez.

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LArchipel grec

LARCHIPEL GREC Le lendemain, 12 fvrier, au lever du jour, le Nautilus remonta la surface des ots. Je me prcipitai sur la plate-forme. A trois milles dans le sud se dessinait la vague silhouette de Pluse. Un torrent nous avait ports dune mer lautre. Mais ce tunnel, facile descendre, devait tre impraticable remonter. Vers sept heures, Ned et Conseil me rejoignirent. Ces deux insparables compagnons avaient tranquillement dormi, sans se proccuper autrement des prouesses du Nautilus. " Eh bien, monsieur le naturaliste, demanda le Canadien dun ton lgrement goguenard, et cette Mditerrane ? - Nous ottons sa surface, ami Ned. - Hein ! t Conseil, cette nuit mme ?... - Oui, cette nuit mme, en quelques minutes, nous avons franchi cet isthme infranchissable. - Je nen crois rien, rpondit le Canadien. - Et vous avez tort, matre Land, repris-je. Cette cte basse qui sarrondit vers le sud est la cte gyptienne. - A dautres, monsieur, rpliqua lentt Canadien. - Mais puisque monsieur lafrme, lui dit Conseil, il faut croire monsieur. 263

- Dailleurs, Ned, le capitaine Nemo ma fait les honneurs de son tunnel, et jtais prs de lui, dans la cage du timonier, pendant quil dirigeait lui-mme le Nautilus travers cet troit passage. - Vous entendez, Ned ? dit Conseil. - Et vous qui avez de si bons yeux, ajoutai-je, vous pouvez, Ned, apercevoir les jetes de Port-Sad qui sallongent dans la mer. " Le Canadien regarda attentivement. " En effet, dit-il, vous avez raison, monsieur le professeur, et votre capitaine est un matre homme. Nous sommes dans la Mditerrane. Bon. Causons donc, sil vous plat, de nos petites affaires, mais de faon ce que personne ne puisse nous entendre. " Je vis bien o le Canadien voulait en venir. En tout cas, je pensai quil valait mieux causer, puisquil le dsirait, et tous les trois nous allmes nous asseoir prs du fanal, o nous tions moins exposs recevoir lhumide embrun des lames. " Maintenant, Ned, nous vous coutons, dis-je. Quavez-vous nous apprendre ? - Ce que jai vous apprendre est trs simple, rpondit le Canadien. Nous sommes en Europe, et avant que les caprices du capitaine Nemo nous entranent jusquau fond des mers polaires ou nous ramnent en Ocanie, je demande quitter le Nautilus. " Javouerai que cette discussion avec le Canadien membarrassait toujours. Je ne voulais en aucune faon entraver la libert de mes compagnons, et cependant je nprouvais nul dsir de quitter le capitaine Nemo. Grce lui, grce son appareil, je compltais chaque jour mes tudes sous-marines, et je refaisais mon livre des fonds sous-marins au milieu mme de son lment. Retrouverais-je jamais une telle occasion dobserver les merveilles de lOcan ? Non, certes ! Je ne pouvais donc me faire cette ide dabandonner le Nautilus avant notre cycle dinvestigations accompli. " Ami Ned, dis-je, rpondez-moi franchement. Vous ennuyez-vous bord ? Regrettezvous que la destine vous ait jet entre les mains du capitaine Nemo ? " Le Canadien resta quelques instants sans rpondre. Puis, se croisant les bras : 264

" Franchement, dit-il, je ne regrette pas ce voyage sous les mers. Je serai content de lavoir fait ; mais pour lavoir fait, il faut quil se termine. Voil mon sentiment. - Il se terminera, Ned. - O et quand ? - O ? je nen sais rien. Quand ? je ne peux le dire, ou plutt je suppose quil sachvera, lorsque ces mers nauront plus rien nous apprendre. Tout ce qui a commenc a forcment une n en ce monde. - Je pense comme monsieur, rpondit Conseil, et il est fort possible quaprs avoir parcouru toutes les mers du globe, le capitaine Nemo nous donne la vole tous trois. - La vole ! scria le Canadien. Une vole, voulez-vous dire ? - Nexagrons pas, matre Land, repris-je. Nous navons rien craindre du capitaine, mais je ne partage pas non plus les ides de Conseil. Nous sommes matres des secrets du Nautilus, et je nespre pas que son commandant, pour nous rendre notre libert, se rsigne les voir courir le monde avec nous. - Mais alors, quesprez-vous donc ? demanda le Canadien. - Que des circonstances se rencontreront dont nous pourrons, dont nous devrons proter, aussi bien dans six mois que maintenant. - Ouais ! t Ned Land. Et o serons-nous dans six mois, sil vous plat, monsieur le naturaliste ? - Peut-tre ici, peut-tre en Chine. Vous le savez, le Nautilus est un rapide marcheur. Il traverse les ocans comme une hirondelle traverse les airs, ou un express les continents. Il ne craint point les mers frquentes. Qui nous dit quil ne va pas rallier les ctes de France, dAngleterre ou dAmrique, sur lesquelles une fuite pourra tre aussi avantageusement tente quici ? - Monsieur Aronnax, rpondit le Canadien, vos arguments pchent par la base. Vous parlez au futur : "Nous serons l ! Nous serons ici !" Moi je parle au prsent : "Nous sommes ici, et il faut en proter." " 265

Jtais press de prs par la logique de Ned Land, et je me sentais battu sur ce terrain. Je ne savais plus quels arguments faire valoir en ma faveur. " Monsieur, reprit Ned, supposons, par impossible, que le capitaine Nemo vous offre aujourdhui mme la libert. Accepterez-vous ? - Je ne sais, rpondis-je. - Et sil ajoute que cette offre quil vous fait aujourdhui, il ne la renouvellera pas plus tard, accepterez-vous ? " Je ne rpondis pas. " Et quen pense lami Conseil ? demanda Ned Land. - Lami Conseil, rpondit tranquillement ce digne garon, lami Conseil na rien dire. Il est absolument dsintress dans la question. Ainsi que son matre, ainsi que son camarade Ned, il est clibataire. Ni femme, ni parents, ni enfants ne lattendent au pays. Il est au service de monsieur, il pense comme monsieur, il parle comme monsieur, et, son grand regret, on ne doit pas compter sur lui pour faire une majorit. Deux personnes seulement sont en prsence : monsieur dun ct, Ned Land de lautre. Cela dit, lami Conseil coute, et il est prt marquer les points. " Je ne pus mempcher de sourire, voir Conseil annihiler si compltement sa personnalit. Au fond, le Canadien devait tre enchant de ne pas lavoir contre lui. " Alors, monsieur, dit Ned Land, puisque Conseil nexiste pas, ne discutons quentre nous deux. Jai parl, vous mavez entendu. Quavez-vous rpondre ? " Il fallait videmment conclure, et les faux-fuyants me rpugnaient. " Ami Ned, dis-je, voici ma rponse. Vous avez raison contre moi, et mes arguments ne peuvent tenir devant les vtres. Il ne faut pas compter sur la bonne volont du capitaine Nemo. La prudence la plus vulgaire lui dfend de nous mettre en libert. Par contre, la prudence veut que nous protions de la premire occasion de quitter le Nautilus. 266

- Bien, monsieur Aronnax, voil qui est sagement parl. - Seulement, dis-je, une observation, une seule. Il faut que loccasion soit srieuse. Il faut que notre premire tentative de fuite russisse ; car si elle avorte, nous ne retrouverons pas loccasion de la reprendre, et le capitaine Nemo ne nous pardonnera pas. - Tout cela est juste, rpondit le Canadien. Mais votre observation sapplique toute tentative de fuite, quelle ait lieu dans deux ans ou dans deux jours. Donc, la question est toujours celle-ci : si une occasion favorable se prsente, il faut la saisir. - Daccord. Et maintenant, me direz-vous. Ned, ce que vous entendez par une occasion favorable ? - Ce serait celle qui. par une nuit sombre, amnerait le Nautilus peu de distance dune cte europenne. - Et vous tenteriez de vous sauver la nage ? Oui, si nous tions sufsamment rapprochs dun rivage, et si le navire ottait la surface. Non, si nous tions loigns, et si le navire naviguait sous les eaux. - Et dans ce cas ? - Dans ce cas, je chercherais memparer du canot. Je sais comment il se manuvre. Nous nous introduirions lintrieur, et les boulons enlevs, nous remonterions la surface, sans mme que le timonier, plac lavant, sapert de notre fuite. - Bien, Ned. piez donc cette occasion ; mais noubliez pas quun chec nous perdrait. - Je ne loublierai pas, monsieur. - Et maintenant, Ned, voulez-vous connatre toute ma pense sur votre projet ? - Volontiers, monsieur Aronnax. 267

- Eh bien, je pense je ne dis pas jespre - - je pense que cette occasion favorable ne se prsentera pas. - Pourquoi cela ? - Parce que le capitaine Nemo ne peut se dissimuler que nous navons pas renonc lespoir de recouvrer notre libert, et quil se tiendra sur ses gardes, surtout dans les mers et en vue des ctes europennes. - Je suis de lavis de monsieur, dit Conseil. - Nous verrons bien, rpondit Ned Land, qui secouait la tte dun air dtermin. - Et maintenant, Ned Land, ajoutai-je, restons-en l. Plus un mot sur tout ceci. Le jour o vous serez prt, vous nous prviendrez et nous vous suivrons. Je men rapporte compltement vous. " Cette conversation, qui devait avoir plus tard de si graves consquences, se termina ainsi. Je dois dire maintenant que les faits semblrent conrmer mes prvisions au grand dsespoir du Canadien. Le capitaine Nemo se dait-il de nous dans ces mers frquentes, ou voulait-il seulement se drober la vue des nombreux navires de toutes nations qui sillonnent la Mditerrane ? Je lignore, mais il se maintint le plus souvent entre deux eaux et au large des ctes. Ou le Nautilus mergeait, ne laissant passer que la cage du timonier, ou il sen allait de grandes profondeurs, car entre larchipel grec et lAsie Mineure nous ne trouvions pas le fond par deux mille mtres. Aussi, je neus connaissance de lle de Carpathos, lune des Sporades, que par ce vers de Virgile que le capitaine Nemo me cita, en posant son doigt sur un point du planisphre : Est in Carpathio Neptuni gurgite vates Coeruleus Proteus... Ctait, en effet, lantique sjour de Prote, le vieux pasteur des troupeaux de Neptune, maintenant lle de Scarpanto, situe entre Rhodes et la Crte. Je nen vis que les soubassements granitiques travers la vitre du salon.

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Le lendemain, 14 fvrier, je rsolus demployer quelques heures tudier les poissons de lArchipel ; mais par un motif quelconque, les panneaux demeurrent hermtiquement ferms. En relevant la direction du Nautilus, je remarquai quil marchait vers Candie, lancienne le de Crte. Au moment o je mtais embarqu sur IAbraham-Lincoln, cette le venait de sinsurger tout entire contre le despotisme turc. Mais ce qutait devenue cette insurrection depuis cette poque, je lignorais absolument, et ce ntait pas le capitaine Nemo, priv de toute communication avec la terre, qui aurait pu me lapprendre. Je ne s donc aucune allusion cet vnement, lorsque, le soir, je me trouvai seul avec lui dans le salon. Dailleurs, il me sembla taciturne, proccup. Puis, contrairement ses habitudes, il ordonna douvrir les deux panneaux du salon, et, allant de lun lautre, il observa attentivement la masse des eaux. Dans quel but ? Je ne pouvais le deviner, et, de mon ct. jemployai mon temps tudier les poissons qui passaient devant mes yeux. Entre autres, je remarquai ces gobies aphyses, cites par Aristote et vulgairement connues sous le nom de " loches de mer ", que lon rencontre particulirement dans les eaux sales avoisinant le delta du Nil. Prs delles se droulaient des pagres demi phosphorescents, sortes de spares que les gyptiens rangeaient parmi les animaux sacrs, et dont larrive dans les eaux du Reuve, dont elles annonaient le fcond dbordement, tait fte par des crmonies religieuses. Je notai galement des cheilines longues de trois dcimtres, poissons osseux cailles transparentes, dont la couleur livide est mlange de taches rouges ; ce sont de grands mangeurs de vgtaux marins, ce qui leur donne un got exquis ; aussi ces cheilines taient-elles trs recherches des gourmets de lancienne Rome, et leurs entrailles, accommodes avec des laites de murnes, des cervelles de paons et des langues de phnicoptres, composaient ce plat divin qui ravissait Vitellius. Un autre habitant de ces mers attira mon attention et ramena dans mon esprit tous les souvenirs de lantiquit. Ce fut le rmora qui voyage attach au ventre des requins ; au dire des anciens, ce petit poisson, accroch la carne dun navire, pouvait larrter dans sa marche, et lun deux, retenant le vaisseau dAntoine pendant la bataille dActium, facilita ainsi la victoire dAuguste. A quoi tiennent les destines des nations ! Jobservai galement dadmirables anthias qui appartiennent lordre des lutjans, poissons sacrs pour les Grecs qui leur attribuaient le pouvoir de chasser les monstres marins des eaux quils frquentaient ; leur nom signie, eur, et ils le justiaient par leurs couleurs chatoyantes, leurs nuances comprises dans la gamme du rouge depuis la pleur du rose jusqu lclat du rubis, et les fugitifs reets qui moiraient leur nageoire dorsale. Mes yeux ne pou-

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vaient se dtacher de ces merveilles de la mer, quand ils furent frapps soudain par une apparition inattendue. Au milieu des eaux, un homme apparut, un plongeur portant sa ceinture une bourse de cuir. Ce ntait pas un corps abandonn aux ots. Ctait un homme vivant qui nageait dune main vigoureuse, disparaissant parfois pour aller respirer la surface et replongeant aussitt. Je me retournai vers le capitaine Nemo, et dune voix mue : " Un homme ! un naufrag ! mcriai-je. Il faut le sauver tout prix ! " Le capitaine ne me rpondit pas et vint sappuyer la vitre. Lhomme stait rapproch, et, la face colle au panneau, il nous regardait. A ma profonde stupfaction, le capitaine Nemo lui t un signe. Le plongeur lui rpondit de la main, remonta immdiatement vers la surface de la mer, et ne reparut plus. " Ne vous inquitez pas, me dit le capitaine. Cest Nicolas, du cap Matapan, surnomm le Pesce. Il est bien connu dans toutes les Cyclades. Un hardi plongeur ! Leau est son lment, et il y vit plus que sur terre, allant sans cesse dune le lautre et jusqu la Crte. - Vous le connaissez, capitaine ? - Pourquoi pas, monsieur Aronnax ? " Cela dit, le capitaine Nemo se dirigea vers un meuble plac prs du panneau gauche du salon. Prs de ce meuble, je vis un coffre cercl de fer, dont le couvercle portait sur une plaque de cuivre le chiffre du Nautilus, avec sa devise Mobilis in mobile. En ce moment, le capitaine, sans se proccuper de ma prsence, ouvrit le meuble, sorte de coffre-fort qui renfermait un grand nombre de lingots.

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Ctaient des lingots dor. Do venait ce prcieux mtal qui reprsentait une somme norme ? O le capitaine recueillait-il cet or, et quallait-il faire de celuici ? Je ne prononai pas un mot. Je regardai. Le capitaine Nemo prit un un ces lingots et les rangea mthodiquement dans le coffre quil remplit entirement. Jestimai quil contenait alors plus de mille kilogrammes dor, cest--dire prs de cinq millions de francs. Le coffre fut solidement ferm, et le capitaine crivit sur son couvercle une adresse en caractres qui devaient appartenir au grec moderne. Ceci fait, le capitaine Nemo pressa un bouton dont le l correspondait avec le poste de lquipage. Quatre homme parurent, et non sans peine ils poussrent le coffre hors du salon. Puis, jentendis quils le hissaient au moyen de palans sur lescalier de fer. En ce moment, le capitaine Nemo se tourna vers moi : " Et vous disiez. monsieur le professeur ? me demanda-t-il. - Je ne disais rien, capitaine. - Alors, monsieur, vous me permettrez de vous souhaiter le bonsoir. " Et sur ce, le capitaine Nemo quitta le salon. Je rentrai dans ma chambre trs intrigu, on le conoit. Jessayai vainement de dormir. Je cherchais une relation entre lapparition de ce plongeur et ce coffre rempli dor. Bientt, je sentis certains mouvements de roulis et de tangage, que le Nautilus quittant les couches infrieures revenait la surface des eaux. Puis, jentendis un bruit de pas sur la plate-forme. Je compris que lon dtachait le canot, quon le lanait la mer. Il heurta un instant les ancs du Nautilus, et tout bruit cessa. Deux heures aprs, le mme bruit, les mmes alles et venues se reproduisaient. Lembarcation, hisse bord, tait rajuste dans son alvole, et le Nautilus se replongeait sous les ots. 271

Ainsi donc, ces millions avaient t transports leur adresse. Sur quel point du continent ? Quel tait le correspondant du capitaine Nemo ? Le lendemain, je racontai Conseil et au Canadien les vnements de cette nuit, qui surexcitaient ma curiosit au plus haut point. Mes compagnons ne furent pas moins surpris que moi. " Mais o prend-il ces millions ? " demanda Ned Land. A cela, pas de rponse possible. Je me rendis au salon aprs avoir djeun, et je me mis au travail. Jusqu cinq heures du soir, je rdigeai mes notes. En ce moment - devais-je lattribuer une disposition personnelle - je sentis une chaleur extrme, et je dus enlever mon vtement de byssus. Effet incomprhensible, car nous ntions pas sous de hautes latitudes, et dailleurs le Nautilus, immerg, ne devait prouver aucune lvation de temprature. Je regardai le manomtre. Il marquait une profondeur de soixante pieds, laquelle la chaleur atmosphrique naurait pu atteindre. Je continuai mon travail. mais la temprature sleva au point de devenir intolrable. " Est-ce que le feu serait bord ? " me demandai-je. Jallais quitter le salon, quand le capitaine Nemo entra. Il sapprocha du thermomtre, le consulta, et se retournant vers moi : " Quarante-deux degrs, dit-il. - Je men aperois, capitaine, rpondis-je, et pour peu que cette chaleur augmente, nous ne pourrons la supporter. - Oh ! monsieur le professeur, cette chaleur naugmentera que si nous le voulons bien. - Vous pouvez donc la modrer votre gr ? - Non, mais je puis mloigner du foyer qui la produit.

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- Elle est donc extrieure ? - Sans doute. Nous ottons dans un courant deau bouillante. - Est-il possible ? mcriai-je. - Regardez. " Les panneaux souvrirent, et je vis la mer entirement blanche autour du Nautilus. Une fume de vapeurs sulfureuses se droulait au milieu des ots qui bouillonnaient comme leau dune chaudire. Jappuyai ma main sur une des vitres, mais la chaleur tait telle que je dus la retirer. " O sommes-nous ? demandai-je. - Prs de lle Santorin, monsieur le professeur, me rpondit le capitaine, et prcisment dans ce canal qui spare Na-Kamenni de Pala-Kamenni. Jai voulu vous donner le curieux spectacle dune ruption sous-marine. Je croyais, dis-je, que la formation de ces les nouvelles tait termine. - Rien nest jamais termin dans les parages volcaniques, rpondit le capitaine Nemo, et le globe y est toujours travaill par les feux souterrains. Dj, en lan dixneuf de notre re, suivant Cassiodore et Pline, une le nouvelle, Thia la divine, apparut la place mme o se sont rcemment forms ces lots. Puis, elle sabma sous les ots, pour se remontrer en lan soixante-neuf et sabmer encore une fois. Depuis cette poque jusqu nos jours, le travail plutonien fut suspendu. Mais, le 3 fvrier 1866, un nouvel lot, quon nomma llot de George, mergea au milieu des vapeurs sulfureuses, prs de Na-Kamenni, et sy souda, le 6 du mme mois. Sept jours aprs, le 13 fvrier, llot Aphroessa parut, laissant entre Na-Kamenni et lui un canal de dix mtres. Jtais dans ces mers quand le phnomne se produisit, et jai pu en observer toutes les phases. Llot Aphroessa, de forme arrondie, mesurait trois cents pieds de diamtre sur trente pieds de hauteur. Il se composait de laves noires et vitreuses, mles de fragments feldspathiques. Enn, le 10 mars, un lot plus petit, appel Rka, se montra prs de Na-Kamenni, et depuis lors, ces trois lots, souds ensemble, ne forment plus quune seule et mme le. - Et le canal o nous sommes en ce moment ? demandai-je. 273

- Le voici, rpondit le capitaine Nemo, en me montrant une carte de lArchipel. Vous voyez que jy ai port les nouveaux lots. - Mais ce canal se comblera un jour ? - Cest probable, monsieur Aronnax, car, depuis 1866, huit petits lots de lave ont surgi en face du port Saint-Nicolas de Pala-Kamenni. Il est donc vident que Na et Pala se runiront dans un temps rapproch. Si, au milieu du Pacique, ce sont les infusoires qui forment les continents, ici, ce sont les phnomnes ruptifs. Voyez, monsieur, voyez le travail qui saccomplit sous ces ots. " Je revins vers la vitre. Le Nautilus ne marchait plus. La chaleur devenait intolrable. De blanche quelle tait. la mer se faisait rouge, coloration due la prsence dun sel de fer. Malgr lhermtique fermeture du salon, une odeur sulfureuse insupportable se dgageait, et japercevais des ammes carlates dont la vivacit tuait lclat de llectricit. Jtais en nage, jtouffais, jallais cuire. Oui, en vrit, je me sentais cuire ! " On ne peut rester plus longtemps dans cette eau bouillante, dis-je au capitaine. - Non, ce ne serait pas prudent ", rpondit limpassible Nemo. Un ordre fut donn. Le Nautilus vira de bord et sloigna de cette fournaise quil ne pouvait impunment braver. Un quart dheure plus tard, nous respirions la surface des ots. La pense me vint alors que si Ned Land avait choisi ces parages pour effectuer notre fuite, nous ne serions pas sortis vivants de cette mer de feu. Le lendemain, 16 fvrier, nous quittions ce bassin qui. entre Rhodes et Alexandrie, compte des profondeurs de trois mille mtres, et le Nautilus passant au large de Cerigo, abandonnait larchipel grec, aprs avoir doubl le cap Matapan.

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La Mditerrane en quarante-huit heures

LA MDITERRANE EN QUARANTE-HUIT HEURES La Mditerrane, la mer bleue par excellence, la " grande mer " des Hbreux, la " mer " des Grecs, le " mare nostrum " des Romains, borde dorangers, dalos, de cactus, de pins maritimes, embaume du parfum des myrtes, encadre de rudes montagnes, sature dun air pur et transparent, mais incessamment travaille par les feux de la terre, est un vritable monde. Cest l, sur ses rivages et sur ses eaux, dit Michelet, que lhomme se retrempe dans lun des plus puissants climats du globe. Mais si beau quil soit, je nai pu prendre quun aperu rapide de ce bassin, dont la supercie couvre deux millions de kilomtres carrs. Les connaissances personnelles du capitaine Nemo me rent mme dfaut, car lnigmatique personnage ne parut pas une seule fois pendant cette traverse grande vitesse. Jestime six cents lieues environ le chemin que le Nautilus parcourut sous les ots de cette mer, et ce voyage, il laccomplit en deux fois vingt-quatre heures. Partis le matin du 16 fvrier des parages de la Grce, le 18, au soleil levant, nous avions franchi le dtroit de Gibraltar. - Il fut vident pour moi que cette Mditerrane, resserre au milieu de ces terres quil voulait fuir, dplaisait au capitaine Nemo. Ses ots et ses brises lui rapportaient trop de souvenirs, sinon trop de regrets. Il navait plus ici cette libert dallures, cette indpendance de manuvres que lui laissaient les ocans, et son Nautilus se sentait ltroit entre ces rivages rapprochs de lAfrique et de lEurope. Aussi, notre vitesse fut-elle de vingt-cinq milles lheure, soit douze lieues de quatre kilomtres. Il va sans dire que Ned Land, son grand ennui, dut renoncer ses projets de fuite. Il ne pouvait se servir du canot entran raison de douze treize mtres par seconde. Quitter le Nautilus dans ces conditions, cet t sauter dun train marchant avec cette rapidit, manuvre imprudente sil en fut. Dailleurs, notre appareil ne remontait que la nuit la surface des ots, an de renouveler sa provision dair, et il se dirigeait seulement suivant les indications de la boussole et les relvements du loch. Je ne vis donc de lintrieur de cette Mditerrane que ce que le voyageur dun express aperoit du paysage qui fuit devant ses yeux, cest--dire les horizons lointains, et non les 275

premiers plans qui passent comme un clair. Cependant, Conseil et moi, nous pmes observer quelques-uns de ces poissons mditerranens, que la puissance de leurs nageoires maintenait quelques instants dans les eaux du Nautilus. Nous restions lafft devant les vitres du salon, et nos notes me permettent de refaire en quelques mots lichtyologie de cette mer. Des divers poissons qui lhabitent, jai vu les uns, entrevu les autres, sans parler de ceux que la vitesse du Nautilus droba mes yeux. Quil me soit donc permis de les classer daprs cette classication fantaisiste. Elle rendra mieux mes rapides observations. Au milieu de la masse des eaux vivement claires par les nappes lectriques, serpentaient quelques-unes de ces lamproies longues dun mtre, qui sont communes presque tous les climats. Des oxyrhinques, sortes de raies, larges de cinq pieds, au ventre blanc, au dos gris cendr et tachet, se dveloppaient comme de vastes chles emports par les courants. Dautres raies passaient si vite que je ne pouvais reconnatre si elles mritaient ce nom daigles qui leur fut donn par les Grecs, ou ces qualications de rat, de crapaud et de chauve-souris, dont les pcheurs modernes les ont affubles. Des squales-milandres, longs de douze pieds et particulirement redouts des plongeurs, luttaient de rapidit entre eux. Des renards marins, longs de huit pieds et dous dune extrme nesse dodorat, apparaissaient comme de grandes ombres bleutres. Des dorades, du genre spare, dont quelques-unes mesuraient jusqu treize dcimtres. se montraient dans leur vtement dargent et dazur entour de bandelettes, qui tranchait sur le ton sombre de leurs nageoires, poissons consacrs Vnus, et dont loeil est enchss dans un sourcil dor ; espce prcieuse, amie de toutes les eaux, douces ou sales, habitant les euves, les lacs et les ocans, vivant sous tous les climats, supportant toutes les tempratures, et dont la race, qui remonte aux poques gologiques de la terre, a conserve toute sa beaut des premiers jours. Des esturgeons magniques, longs de neuf dix mtres, animaux de grande marche, heurtaient dune queue puissante la vitre des panneaux. montrant leur dos bleutre petites taches brunes : ils ressemblent aux squales dont ils ngalent pas la force, et se rencontrent dans toutes les mers ; au printemps, ils aiment remonter les grands euves, lutter contre les courants du Volga, du Danube, du P, du Rhin, de la Loire, de lOder, et se nourrissent de harengs, de maquereaux, de saumons et de gades ; bien quils appartiennent la classe des cartilagineux. ils sont dlicats ; on les mange frais, schs, marins ou sals, et, autrefois, on les portait triomphalement sur la table des Lucullus. Mais de ces divers habitants de la Mditerrane, ceux que je pus observer le plus utilement, lorsque le Nautilus se rapprochait de la surface, appartenaient au soixantetroisime genre des poissons osseux. Ctaient des scombres-thons, au dos bleunoir, au ventre cuiras dargent, et dont les rayons dorsaux jettent des lueurs dor. Ils ont la rputation de suivre la marche des navires dont ils recherchent lombre frache sous les feux du ciel tropical, et ils ne la dmentirent pas en accompagnant 276

le Nautilus comme ils accompagnrent autrefois les vaisseaux de Laprouse. Pendant de longues heures, ils luttrent de vitesse avec notre appareil. Je ne pouvais me lasser dadmirer ces animaux vritablement taills pour la course, leur tte petite, leur corps lisse et fusiforme qui chez quelques-uns dpassait trois mtres, leurs pectorales doues dune remarquable vigueur et leurs caudales fourchues. Ils nageaient en triangle, comme certaines troupes doiseaux dont ils galaient la rapidit, ce qui faisait dire aux anciens que la gomtrie et la stratgie leur taient familires. Et cependant ils nchappent point aux poursuites des Provenaux, qui les estiment comme les estimaient les habitants de la Propontide et de lItalie, et cest en aveugles, en tourdis, que ces prcieux animaux vont se jeter et prir par milliers dans les madragues marseillaises. Je citerai, pour mmoire seulement, ceux des poissons mditerranens que Conseil ou moi nous ne fmes quentrevoir. Ctaient des gymontes-erasfers blanchtres qui passaient comme dinsaisissables vapeurs, des murnes-congres, serpents de trois quatre mtres enjolivs de vert, de bleu et de jaune, des gades-merlus, longs de trois pieds, dont le foie formait un morceau dlicat, des coepoles-tnias qui ottaient comme de nes algues, des trygles que les potes appellent poissons-lyres et les marins poissonssifeurs, et dont le museau est orn de deux lames triangulaires et denteles qui gurent linstrument du vieil Homre, des trygles-hirondelles, nageant avec la rapidit de loiseau dont ils ont pris le nom, des holocentres-mrons, tte rouge, dont la nageoire dorsale est garnie de laments, des aloses agrmentes de taches noires, grises, brunes, bleues, jaunes, vertes, qui sont sensibles la voix argentine des clochettes, et de splendides turbots, ces faisans de la mer, sortes de losanges nageoires jauntres, pointills de brun, et dont le cot suprieur, le ct gauche, est gnralement marbr de brun et de jaune, enn des troupes dadmirables mulles rougets, vritables paradisiers de lOcan, que les Romains payaient jusqu dix mille sesterces la pice, et quils faisaient mourir sur leur table, pour suivre dun oeil cruel leurs changements de couleurs depuis le rouge cinabre de la vie jusquau blanc ple de la mort. Et si je ne pus observer ni miralets, ni balistes, ni ttrodons, ni hippocampes, ni jouans, ni centrisques, ni blennies, ni surmulets, ni labres, ni perlans, ni exocets, ni anchois, ni pagels, ni bogues, ni orphes, ni tous ces principaux reprsentants de lordre des pleuronectes, les limandes, les ez, les plies, les soles, les carrelets, communs lAtlantique et la Mditerrane, il faut en accuser la vertigineuse vitesse qui emportait le Nautilus travers ces eaux opulentes. Quant aux mammifres marins, je crois avoir reconnu en passant louvert de lAdriatique, deux ou trois cachalots, munis dune nageoire dorsale du genre des phystres, quelques dauphins du genre des globicphales, spciaux la Mditerrane et dont la partie antrieure de la tte est zbre de petites lignes claires, et aussi une douzaine de phoques au ventre blanc, au pelage noir, connus sous le nom de moines et qui ont absolument lair de Dominicains longs 277

de trois mtres. Pour sa part, Conseil croit avoir aperu une tortue large de six pieds, orne de trois artes saillantes diriges longitudinalement. Je regrettai de ne pas avoir vu ce reptile, car, la description que men t Conseil, je crus reconnatre le luth qui forme une espce assez rare. Je ne remarquai, pour mon compte, que quelques cacouannes a carapace allonge. Quant aux zoophytes. je pus admirer. pendant quelques instants. une admirable galolaire orange qui saccrocha la vitre du panneau de bbord ; ctait un long lament tnu. sarborisant en branches innies et termines par la plus ne dentelle queussent jamais le les rivales dArachn. Je ne pus, malheureusement, pcher cet admirable chantillon, et aucun autre zoophyte mditerranen ne se ft sans doute offert mes regards, si le Nautilus, dans la soire du 16, net singulirement ralenti sa vitesse. Voici dans quelles circonstances. Nous passions alors entre la Sicile et la cte de Tunis. Dans cet espace resserr entre le cap Bon et le dtroit de Messine, le fond de la mer remonte presque subitement. L sest forme une vritable crte sur laquelle il ne reste que dix-sept mtres deau, tandis que de chaque ct la profondeur est de cent soixante-dix mtres. Le Nautilus dut donc manuvrer prudemment an de ne pas se heurter contre cette barrire sous-marine. Je montrai Conseil, sur la carte de la Mditerrane, lemplacement quoccupait ce long rcif. " Mais, nen dplaise monsieur, t observer Conseil, cest comme un isthme vritable qui runit lEurope lAfrique. - Oui, mon garon, rpondis-je, il barre en entier le dtroit de Libye, et les sondages de Smith ont prouv que les continents taient autrefois runis entre le cap Boco et le cap Furina. - Je le crois volontiers, dit Conseil. - Jajouterai, repris-je, quune barrire semblable existe entre Gibraltar et Ceuta, qui, aux temps gologiques, fermait compltement la Mditerrane. - Eh ! t Conseil, si quelque pousse volcanique relevait un jour ces deux barrires au-dessus des ots ! - Ce nest gure probable, Conseil. - Enn, que monsieur me permette dachever, si ce phnomne se produisait, ce serait fcheux pour monsieur de Lesseps, qui se donne tant de mal pour percer son isthme ! Jen conviens, mais, je te le rpte, Conseil, ce phnomne ne se produira pas. La violence des forces souterraines va toujours diminuant. Les volcans, si nombreux aux premiers jours du monde, steignent peu peu, la chaleur interne saffaiblit, la temprature des couches infrieures du globe baisse dune quantit apprciable par sicle, et au dtriment de notre globe, car cette chaleur, cest sa vie. - Cependant, le soleil... - Le soleil est insufsant, Conseil. Peut-il rendre la chaleur un cadavre ? - Non, que je sache. - Eh bien, mon ami, la terre sera un jour ce cadavre refroidi. Elle deviendra inhabitable et sera inhabite comme la lune, qui depuis longtemps a perdu sa chaleur vitale. - Dans combien de sicles ? demanda Conseil. - Dans quelques centaines de mille ans, mon garon. - Alors, rpondit Conseil, nous avons le temps dachever notre voyage, si toutefois Ned Land ne sen mle pas ! " Et Conseil, rassur, se remit tudier le haut-fond que 278

le Nautilus rasait de prs avec une vitesse modre. L, sous un sol rocheux et volcanique, spanouissait toute une ore vivante, des ponges, des holoturies, des cydippes hyalines ornes de cyrrhes rougetres et qui mettaient une lgre phosphorescence, des beros, vulgairement connus sous le nom de concombres de mer et baigns dans les miroitements dun spectre solaire, des comatules ambulantes, larges dun mtre, et dont la pourpre rougissait les eaux, des euryales arborescentes de la plus grande beaut, des pavonaces longues tiges, un grand nombre doursins comestibles despces varies, et des actinies vertes au tronc gristre, au disque brun, qui se perdaient dans leur chevelure olivtre de tentacules. Conseil stait occup plus particulirement dobserver les mollusques et les articuls, et bien que la nomenclature en soit un peu aride, je ne veux pas faire tort ce brave garon en omettant ses observations personnelles. Dans lembranchement des mollusques, il cite de nombreux ptoncles pectiniformes, des spondyles pieds-dne qui sentassaient les uns sur les autres, des donaces triangulaires, des hyalles tridentes, nageoires jaunes et coquilles transparentes, des pleurobranches orangs, des ufs pointills ou sems de points verdtres, des aplysies connues aussi sous le nom de livres de mer, des dolabelles, des acres charnus, des ombrelles spciales la Mditerrane, des oreilles de mer dont la coquille produit une nacre trs recherche, des ptoncles ammuls, des anomies que les Languedociens, dit-on, prfrent aux hutres, des clovis si chers aux Marseillais, des praires doubles, blanches et grasses, quelques-uns de ces clams qui abondent sur les ctes de lAmrique du Nord et dont il se fait un dbit si considrable New York, des peignes operculaires de couleurs varies, des lithodonces enfonces dans leurs trous et dont je gotais fort le got poivr, des vnricardes sillonnes dont la coquille sommet bomb prsentait des ctes saillantes, des cynthies hrisses de tubercules carlates, des carniaires pointe recourbes et semblables de lgres gondoles, des froles couronnes, des atlantes coquilles spiraliformes, des thtys grises, tachetes de blanc et recouvertes de leur mantille frange, des olides semblables de petites limaces, des cavolines rampant sur le dos, des auricules et entre autres lauricule myosotis, coquille ovale, des scalaires fauves, des littorines, des janthures, des cinraires, des ptricoles, des lamellaires, des cabochons, des pandores, etc. Quant aux articuls, Conseil les a, sur ses notes, trs justement diviss en six classes, dont trois appartiennent au monde marin. Ce sont les classes des crustacs, des cirrhopodes et des annlides. Les crustacs se subdivisent en neuf ordres, et le premier de ces ordres comprend les dcapodes, cest--dire les animaux dont la tte et le thorax sont le plus gnralement souds entre eux, dont lappareil buccal est compos de plusieurs paires de membres, et qui possdent quatre, cinq ou six paires de pattes thoraciques ou ambulatoires. Conseil avait suivi la mthode de notre matre Milne Edwards, qui fait trois sections des dcapodes : les brachyoures, les macroures et 279

les anomoures. Ces noms sont lgrement barbares, mais ils sont justes et prcis. Parmi les macroures, Conseil cite des amathies dont le front est arm de deux grandes pointes divergentes, linachus scorpion, qui - je ne sais pourquoi - symbolisait la sagesse chez les Grecs, des lambres-massna, des lambres-spinimanes, probablement gars sur ce haut-fond, car dordinaire ils vivent de grandes profondeurs, des xhantes, des pilumnes, des rhomboldes, des calappiens granuleux trs faciles digrer, fait observer Conseil - des corystes dents, des balies, des cymopolies, des dorripes laineuses, etc. Parmi les macroures, subdiviss en cinq familles, les cuirasss, les fouisseurs, les astaciens, les salicoques et les ochyzopodes, il cite des langoustes communes, dont la chair est si estime chez les femelles, des scyllares-ours ou cigales de mer, des gbies riveraines, et toutes sortes despces comestibles, mais il ne dit rien de la subdivision des astaciens qui comprend les homards, car les langoustes sont les seuls homards de la Mditerrane. Enn, parmi les anomoures, il vit des drocines communes, abrites derrire cette coquille abandonne dont elles semparent, des homoles front pineux, des bernard-lermite, des porcellanes, etc. L sarrtait le travail de Conseil. Le temps lui avait manqu pour complter la classe des crustacs par lexamen des stomapodes, des amphipodes, des homopodes, des isopodes, des trilobites, des branchiapodes, des ostracodes et des entomostraces. Et pour terminer ltude des articuls marins, il aurait d citer la classe des cyrrhopodes qui renferme les cyclopes, les argules, et la classe des annlides quil net pas manqu de diviser en tubicoles et en dorsibranches. Mais le Nautilus, ayant dpass le haut-fond du dtroit de Libye, reprit dans les eaux plus profondes sa vitesse accoutume. Ds lors plus de mollusques, plus darticuls, plus de zoophytes. A peine quelques gros poissons qui passaient comme des ombres. Pendant la nuit du 16 au 17 fvrier, nous tions entrs dans ce second bassin mditerranen, dont les plus grandes profondeurs se trouvent par trois mille mtres. Le Nautilus, sous limpulsion de son hlice, glissant sur ses plans inclins, senfona jusquaux dernires couches de la mer. L, dfaut des merveilles naturelles, la masse des eaux offrit mes regards bien des scnes mouvantes et terribles. En effet, nous traversions alors toute cette partie de la Mditerrane si fconde en sinistres. De la cte algrienne aux rivages de la Provence, que de navires ont fait naufrage, que de btiments ont disparu ! La Mditerrane nest quun lac, compare aux vastes plaines liquides du Pacique, mais cest un lac capricieux, aux ots changeants, aujourdhui propice et caressant pour la frle tartane qui semble otter entre le double outre-mer des eaux et du ciel, demain, rageur tourment, dmont par les vents, brisant les plus forts navires de ses lames courtes qui les frappent coups prcipits. Ainsi, dans cette promenade rapide travers les couches profondes, que dpaves japerus gisant sur le sol, les unes dj emptes par les coraux, les autres revtues seulement dune couche de rouille, des ancres, des canons, des boulets, des garnitures 280

de fer, des branches dhlice, des morceaux de machines, des cylindres briss, des chaudires dfonces, puis des coques ottant entre deux eaux, celles-ci droites, celles-l renverses. De ces navires naufrags, les uns avaient pri par collision, les autres pour avoir heurt quelque cueil de granit. Jen vis qui avaient coul pic, la mture droite, le grement raidi par leau. Ils avaient lair dtre lancre dans une immense rade foraine et dattendre le moment du dpart. Lorsque le Nautilus passait entre eux et les enveloppait de ses nappes lectriques, il semblait que ces navires allaient le saluer de leur pavillon et lui envoyer leur numro dordre ! Mais non, rien que le silence et la mort sur ce champ des catastrophes ! Jobservai que les fonds mditerranens taient plus encombrs de ces sinistres paves mesure que le Nautilus se rapprochait du dtroit de Gibraltar. Les ctes dAfrique et dEurope se resserrent alors, et dans cet troit espace, les rencontres sont frquentes. Je vis l de nombreuses carnes de fer, des ruines fantastiques de steamers, les uns couchs, les autres debout, semblables des animaux formidables. Un de ces bateaux aux ancs ouverts, sa chemine courbe, ses roues dont il ne restait plus que la monture, son gouvernail spar de ltambot et retenu encore par une chane de fer, son tableau darrire rong par les sels marins, se prsentait sous un aspect terrible ! Combien dexistences brises dans son naufrage ! Combien de victimes entranes sous les ots ! Quelque matelot du bord avait-il survcu pour raconter ce terrible dsastre, ou les ots gardaient-ils encore le secret de ce sinistre ? Je ne sais pourquoi, il me vint la pense que ce bateau enfoui sous la mer pouvait tre lAtlas, disparu corps et biens depuis une vingtaine dannes, et dont on na jamais entendu parler ! Ah ! quelle sinistre histoire serait faire que celle de ces fonds mditerranens, de ce vaste ossuaire, o tant de richesses se sont perdues, o tant de victimes ont trouv la mort ! Cependant, le Nautilus, indiffrent et rapide, courait toute hlice au milieu de ces ruines. Le 18 fvrier, vers trois heures du matin, il se prsentait lentre du dtroit de Gibraltar. L existent deux courants : un courant suprieur, depuis longtemps reconnu, qui amne les eaux de lOcan dans le bassin de la Mditerrane ; puis un contre-courant infrieur, dont le raisonnement a dmontr aujourdhui lexistence. En effet, la somme des eaux de la Mditerrane, incessamment accrue par les ots de lAtlantique et par les euves qui sy jettent, devrait lever chaque anne le niveau de cette mer, car son vaporation est insufsante pour rtablir lquilibre. Or, il nen est pas ainsi, et on a d naturellement admettre lexistence dun courant infrieur qui par le dtroit de Gibraltar verse dans le bassin de lAtlantique le trop-plein de la Mditerrane. Fait exact, en effet. Cest de ce contre-courant que prota le Nautilus. Il savana rapidement par ltroite passe. Un instant je pus entrevoir les admirables ruines du temple dHercule enfoui, au dire de Pline et dAvienus, avec lle basse qui le supportait, et quelques minutes plus tard nous ottions sur les ots de lAtlantique. 281

La baie de Vigo

LA BAIE DE VIGO LAtlantique ! Vaste tendue deau dont la supercie couvre vingt-cinq millions de milles carrs, longue de neuf mille milles sur une largeur moyenne de deux mille sept cents. Importante mer presque ignore des anciens, sauf peut-tre des Carthaginois, ces Hollandais de lantiquit, qui dans leurs prgrinations commerciales suivaient les ctes ouest de lEurope et de lAfrique ! Ocan dont les rivages aux sinuosits parallles embrassent un primtre immense, arros par les plus grands euves du monde, le Saint-Laurent, le Mississipi, lAmazone, la Plata, lOrnoque, le Niger, le Sngal, lElbe, la Loire, le Rhin, qui lui apportent les eaux des pays les plus civiliss et des contres les plus sauvages ! Magnique plaine, incessamment sillonne par les navires de toutes les nations, abrite sous tous les pavillons du monde, et que terminent ces deux pointes terribles, redoutes des navigateurs, le cap Horn et le cap des Temptes ! Le Nautilus en brisait les eaux sous le tranchant de son peron, aprs avoir accompli prs de dix mille lieues en trois mois et demi, parcours suprieur lun des grands cercles de la terre. O allions-nous maintenant, et que nous rservait lavenir ? Le Nautilus, sorti du dtroit de Gibraltar, avait pris le large. Il revint la surface des ots, et nos promenades quotidiennes sur la plate-forme nous furent ainsi rendues. Jy montai aussitt accompagn de Ned Land et de Conseil. A une distance de douze milles apparaissait vaguement le cap Saint-Vincent qui forme la pointe sud-ouest de la pninsule hispanique. Il ventait un assez fort coup de vent du sud. La mer tait grosse, houleuse. Elle imprimait de violentes secousses de roulis au Nautilus. Il tait presque impossible de se maintenir sur la plate-forme que dnormes paquets de mer battaient chaque instant. Nous redescendmes donc aprs avoir hum quelques bouffes dair. Je regagnai ma chambre. Conseil revint sa cabine mais le Canadien, lair assez proccup, me suivit. Notre rapide passage travers la Mditerrane ne lui avait pas permis de mettre ses projets excution, et il dissimulait peu son dsappointement. Lorsque la porte de ma chambre fut ferme, il sassit et me regarda silencieusement. " Ami Ned, lui dis-je, je vous comprends, 282

mais vous navez rien vous reprocher. Dans les conditions ou naviguait le Nautilus, songer le quitter et t de la folie ! " Ned Land ne rpondit rien. Ses lvres serres, ses sourcils froncs, indiquaient chez lui la violente obsession dune ide xe. " Voyons, repris-je, rien nest dsespr encore. Nous remontons la cte du Portugal. Non loin sont la France, lAngleterre, o nous trouverions facilement un refuge. Ah ! si le Nautilus, sorti du dtroit de Gibraltar, avait mis le cap au sud, sil nous et entrans vers ces rgions les continents manquent, je partagerais vos inquitudes. Mais, nous le savons maintenant, le capitaine Nemo ne fuit pas les mers civilises, et dans quelques jours, je crois que vous pourrez agir avec quelque scurit. " Ned Land me regarda plus xement encore, et desserrant enn les lvres : " Cest pour ce soir ", dit-il. Je me redressai subitement. Jtais, je lavoue, peu prpar cette communication. Jaurais voulu rpondre au Canadien, mais les mots ne me vinrent pas. " Nous tions convenus dattendre une circonstance reprit Ned Land. La circonstance, je la tiens. Ce soir, nous ne serons qu quelques milles de la cte espagnole. La nuit est sombre. Le vent soufe du large. Jai votre parole, monsieur Aronnax, et je compte sur vous. " Comme je me taisais toujours, le Canadien se leva, et se rapprochant de moi : " Ce soir, neuf heures, dit-il. Jai prvenu Conseil. A ce moment-l, le capitaine Nemo sera enferm dans sa chambre et probablement couch. Ni les mcaniciens, ni les hommes de lquipage ne peuvent nous voir. Conseil et moi, nous gagnerons lescalier central. Vous, monsieur Aronnax, vous resterez dans la bibliothque deux pas de nous, attendant mon signal. Les avirons, le mt et la voile sont dans le canot. Je suis mme parvenu y porter quelques provisions. Je me suis procur une clef anglaise pour dvisser les crous qui attachent le canot la coque du Nautilus. Ainsi tout est prt. A ce soir. - La mer est mauvaise, dis-je. - Jen conviens, rpond le Canadien, mais il faut risquer cela. La libert vaut quon la paye. Dailleurs, lembarcation est solide, et quelques milles avec un vent qui porte ne sont pas une affaire. Qui sait si demain nous ne serons pas cent lieues au large ? Que les circonstances nous favorisent, et entre dix et onze heures, nous serons dbarqus sur quelque point de la terre ferme ou morts. Donc, la grce de Dieu et ce soir ! " Sur ce mot, le Canadien se retira, me laissant presque abasourdi. Javais imagin que, le cas chant, jaurais eu le temps de rchir, de discuter. Mon opinitre compagnon ne me le permettait pas. Que lui aurais-je dit, aprs tout ? Ned Land avait cent fois raison. Ctait presque une circonstance, il en protait. Pouvais-je revenir sur ma parole et assumer cette responsabilit de compromettre dans un intrt tout personnel lavenir de mes compagnons ? Demain, le capitaine Nemo ne pouvait-il pas nous entraner au large de toutes terres ? En ce moment, un sifement assez fort mapprit que les rservoirs se remplissaient, et le Nautilus senfona sous les ots de lAtlantique. Je demeurai dans ma chambre. Je voulais viter le capitaine pour cacher ses yeux lmotion qui me dominait. Triste Journe que je passai ainsi, entre 283

le dsir de rentrer en possession de mon libre arbitre et le regret dabandonner ce merveilleux Nautilus, laissant inacheves mes tudes sous-marines ! Quitter ainsi cet ocan, " mon Atlantique ", comme je me plaisais le nommer, sans en avoir observ les dernires couches, sans lui avoir drob ces secrets que mavaient rvls les mers des Indes et du Pacique ! Mon roman me tombait des mains ds le premier volume, mon rve sinterrompait au plus beau moment ! Quelles heures mauvaises scoulrent ainsi, tantt me voyant en sret, terre, avec mes compagnons, tantt souhaitant, en dpit de ma raison, que quelque circonstance imprvue empcht la ralisation des projets de Ned Land. Deux fois je vins au salon. Je voulais consulter le compas. Je voulais voir si la direction du Nautilus nous rapprochait, en effet, ou nous loignait de la cte. Mais non. Le Nautilus se tenait toujours dans les eaux portugaises. Il pointait au nord en prolongeant les rivages de lOcan. Il fallait donc en prendre son parti et se prparer fuir. Mon bagage ntait pas lourd. Mes notes, rien de plus. Quant au capitaine Nemo, je me demandai ce quil penserait de notre vasion, quelles inquitudes, quels torts peut-tre elle lui causerait, et ce quil ferait dans le double cas o elle serait ou rvle ou manque ! Sans doute je navais pas me plaindre de lui, au contraire. Jamais hospitalit ne fut plus franche que la sienne. En le quittant, je ne pouvais tre tax dingratitude. Aucun serment ne nous liait lui. Ctait sur la force des choses seule quil comptait et non sur notre parole pour nous xer jamais auprs de lui. Mais cette prtention hautement avoue de nous retenir ternellement prisonniers son bord justiait toutes nos tentatives. Je navais pas revu le capitaine depuis notre visite lle de Santorin. Le hasard devait-il me mettre en sa prsence avant notre dpart ? Je le dsirais et je le craignais tout la fois. Jcoutai si je ne lentendrais pas marcher dans sa chambre contigu la mienne. Aucun bruit ne parvint mon oreille. Cette chambre devait tre dserte. Alors jen vins me demander si cet trange personnage tait bord. Depuis cette nuit pendant laquelle le canot avait quitt le Nautilus pour un service mystrieux, mes ides staient, en ce qui le concerne, lgrement modies. Je pensais, bien quil et pu dire, que le capitaine Nemo devait avoir conserv avec la terre quelques relations dune certaine espce. Ne quittait-il jamais le Nautilus ? Des semaines entires staient souvent coules sans que je leusse rencontr. Que faisait-il pendant ce temps, et alors que je le croyais en proie des accs de misanthropie, naccomplissait-il pas au loin quelque acte secret dont la nature mchappait jusquici ? Toutes ces ides et mille autres massaillirent la fois. Le champ des conjectures ne peut tre quinni dans ltrange situation o nous sommes. Jprouvais un malaise insupportable. Cette journe dattente me semblait ternelle. Les heures sonnaient trop lentement au gr de mon impatience. Mon dner me fut comme toujours servi dans ma chambre. Je mangeai mal, tant trop proccup. Je quittai la table sept heures. Cent vingt minutes - je les comptais - me sparaient encore du moment 284

o je devais rejoindre Ned Land. Mon agitation redoublait. Mon pouls battait avec violence. Je ne pouvais rester immobile. Jallais et venais, esprant calmer par le mouvement le trouble de mon esprit. Lide de succomber dans notre tmraire entreprise tait le moins pnible de mes soucis ; mais la pense de voir notre projet dcouvert avant davoir quitt le Nautilus, la pense dtre ramen devant le capitaine Nemo irrit, ou, ce qui et t pis, contrist de mon abandon, mon cur palpitait. Je voulus revoir le salon une dernire fois. Je pris par les coursives, et jarrivai dans ce muse o javais pass tant dheures agrables et utiles. Je regardai toutes ces richesses, tous ces trsors, comme un homme la veille dun ternel exil et qui part pour ne plus revenir. Ces merveilles de la nature, ces chefs-duvre de lart, entre lesquels depuis tant de jours se concentrait ma vie, jallais les abandonner pour jamais. Jaurais voulu plonger mes regards par la vitre du salon travers les eaux de lAtlantique ; mais les panneaux taient hermtiquement ferms et un manteau de tle me sparait de cet Ocan que je ne connaissais pas encore. En parcourant ainsi le salon, jarrivai prs de la porte, mnage dans le pan coup, qui souvrait sur la chambre du capitaine. A mon grand tonnement, cette porte tait entrebille. Je reculai involontairement. Si le capitaine Nemo tait dans sa chambre, il pouvait me voir. Cependant, nentendant aucun bruit, je mapprochai. La chambre tait dserte. Je poussai la porte. Je s quelques pas lintrieur. Toujours le mme aspect svre, cnobitique. En cet instant, quelques eaux-fortes suspendues la paroi et que je navais pas remarques pendant ma premire visite, frapprent mes regards. Ctaient des portraits, des portraits de ces grands hommes historiques dont lexistence na t quun perptuel dvouement une grande ide humaine, Kosciusko, le hros tomb au cri de Finis Polonioe, Botzaris, le Lonidas de la Grce moderne, OConnell, le dfenseur de lIrlande, Washington, le fondateur de lUnion amricaine, Manin, le patriote italien, Lincoln, tomb sous la balle dun esclavagiste, et enn, ce martyr de laffranchissement de la race noire, John Brown, suspendu son gibet, tel que la si terriblement dessin le crayon de Victor Hugo. Quel lien existait-il entre ces mes hroques et lme du capitaine Nemo ? Pouvais-je enn, de cette runion de portraits, dgager le mystre de son existence ? tait-il le champion des peuples opprims, le librateur des races esclaves ? Avait-il gur dans les dernires commotions politiques ou sociales de ce sicle. Avait-il t lun des hros de la terrible guerre amricaine, guerre lamentable et jamais glorieuse ?... Tout coup lhorloge sonna huit heures. Le battement du premier coup de marteau sur le timbre marracha mes rves. Je tressaillis comme si un oeil invisible et pu plonger au plus secret de mes penses, et je me prcipitai hors de la chambre. L, mes regards sarrtrent sur la boussole. Notre direction tait toujours au nord. Le loch indiquait une vitesse modre, le manomtre, une profondeur de soixante pieds environ. Les circonstances favorisaient donc les projets du Canadien. Je regagnai ma chambre. Je me 285

vtis chaudement, bottes de mer, bonnet de loutre, casaque de byssus double de peau de phoque. Jtais prt. Jattendis. Les frmissements de lhlice troublaient seuls le silence profond qui rgnait bord. Jcoutais, je tendais loreille. Quelque clat de voix ne mapprendrait-il pas, tout coup, que Ned Land venait dtre surpris dans ses projets dvasion ? Une inquitude mortelle menvahit. Jessayai vainement de reprendre mon sang-froid. A neuf heures moins quelques minutes, je collai mon oreille prs de la porte du capitaine. Nul bruit. Je quittai ma chambre, et je revins au salon qui tait plong dans une demi-obscurit, mais dsert. Jouvris la porte communiquant avec la bibliothque. Mme clart insufsante, mme solitude. Jallai me poster prs de la porte qui donnait sur la cage de lescalier central. Jattendis le signal de Ned Land. En ce moment, les frmissements de lhlice diminurent sensiblement, puis ils cessrent tout fait. Pourquoi ce changement dans les allures du Nautilus ? Cette halte favorisait-elle ou gnait-elle les desseins de Ned Land, je naurais pu le dire. Le silence ntait plus troubl que par les battements de mon cur. Soudain, un lger choc se t sentir. Je compris que le Nautilus venait de sarrter sur le fond de locan. Mon inquitude redoubla. Le signal du Canadien ne marrivait pas. Javais envie de rejoindre Ned Land pour lengager remettre sa tentative. Je sentais que notre navigation ne se faisait plus dans les conditions ordinaires... En ce moment, la porte du grand salon souvrit, et le capitaine Nemo parut. Il maperut, et, sans autre prambule : " Ah ! Monsieur le professeur, dit-il dun ton aimable, je vous cherchais. Savez-vous votre histoire dEspagne ? " On saurait fond lhistoire de son propre pays que, dans les conditions o je me trouvais, lesprit troubl, la tte perdue, on ne pourrait en citer un mot. " Eh bien ? reprit le capitaine Nemo, vous avez entendu ma question ? Savezvous lhistoire dEspagne ? - Trs mal, rpondis-je. - Voil bien les savants, dit le capitaine ils ne savent pas. Alors, asseyez-vous, ajouta-t-il, et je vais vous raconter un curieux pisode de cette histoire. " Le capitaine stendit sur un divan, et, machinalement, je pris place auprs de lui, dans la pnombre. " Monsieur le professeur, me dit-il, coutez-moi bien. Cette histoire vous intressera par un certain ct, car elle rpondra une question que sans doute vous navez pu rsoudre. Je vous coute, capitaine, dis-je, ne sachant o mon interlocuteur voulait en venir, et me demandant si cet incident se rapportait nos projets de fuite. - Monsieur le professeur, reprit le capitaine Nemo, si vous le voulez bien, nous remonterons 1702. Vous nignorez pas qu cette poque, votre roi Louis XIV, croyant quil sufsait dun geste de potentat pour faire rentrer les Pyrnes sous terre, avait impos le duc dAnjou, son petit-ls, aux Espagnols. Ce prince, qui rgna plus ou moins mal sous le nom de Philippe V, eut affaire, au-dehors, forte partie. " En effet, lanne prcdente, les maisons royales de Hollande, dAutriche et dAngleterre, avaient conclu la Haye un trait dalliance, dans le but darracher la couronne dEspagne Philippe V, pour la placer sur la tte dun archiduc, auquel elles don286

nrent prmaturment le nom de Charles III. " LEspagne dut rsister cette coalition. Mais elle tait peu prs dpourvue de soldats et de marins. Cependant, largent ne lui manquait pas, la condition toutefois que ses galions, chargs de lor et de largent de lAmrique, entrassent dans ses ports. Or, vers la n de 1702, elle attendait un riche convoi que la France faisait escorter par une otte de vingt-trois vaisseaux commands par lamiral de Chteau-Renaud, car les marines coalises couraient alors lAtlantique. " Ce convoi devait se rendre Cadix, mais lamiral, ayant appris que la otte anglaise croisait dans ces parages, rsolut de rallier un port de France. " Les commandants espagnols du convoi protestrent contre cette dcision. Ils voulurent tre conduits dans un port espagnol, et, dfaut de Cadix, dans la baie de Vigo, situe sur la cte nord-ouest de lEspagne, et qui ntait pas bloque. " Lamiral de Chteau-Renaud eut la faiblesse dobir cette injonction, et les galions entrrent dans la baie de Vigo. " Malheureusement cette baie forme une rade ouverte qui ne peut tre aucunement dfendue. Il fallait donc se hter de dcharger les galions avant larrive des ottes coalises, et le temps net pas manqu ce dbarquement, si une misrable question de rivalit net surgi tout coup. " Vous suivez bien lenchanement des faits ? me demanda le capitaine Nemo. - Parfaitement, dis-je, ne sachant encore quel propos mtait faite cette leon dhistoire. - Je continue. Voici ce qui se passa. Les commerants de Cadix avaient un privilge daprs lequel ils devaient recevoir toutes les marchandises qui venaient des Indes occidentales. Or, dbarquer les lingots des galions au port de Vigo, ctait aller contre leur droit. Ils se plaignirent donc Madrid, et ils obtinrent du faible Philippe V que le convoi, sans procder son dchargement, resterait en squestre dans la rade de Vigo jusquau moment o les ottes ennemies se seraient loignes. " Or, pendant que lon prenait cette dcision, le 22 octobre 1702, les vaisseaux anglais arrivrent dans la baie de Vigo. Lamiral de Chteau-Renaud, malgr ses forces infrieures, se battit courageusement. Mais quand il vit que les richesses du convoi allaient tomber entre les mains des ennemis, il incendia et saborda les galions qui sengloutirent avec leurs immenses trsors. " Le capitaine Nemo stait arrt. Je lavoue, je ne voyais pas encore en quoi cette histoire pouvait mintresser. " Eh bien ? Lui demandai-je. - Eh bien, monsieur Aronnax, me rpondit le capitaine Nemo, nous sommes dans cette baie de Vigo, et il ne tient qu vous den pntrer les mystres. " Le capitaine se leva et me pria de le suivre. Javais eu le temps de me remettre. Jobis. Le salon tait obscur, mais travers les vitres transparentes tincelaient les ots de la mer. Je regardai. Autour du Nautilus, dans un rayon dune demi-mille, les eaux apparaissaient imprgnes de lumire lectrique. Le fond sableux tait net et clair. Des hommes de lquipage, revtus de scaphandres, soccupaient dblayer des tonneaux demi pourris, des caisses ventres, au milieu dpaves encore noircies. De ces caisses, de ces barils, schappaient des lingots dor et dargent, des cas287

cades de piastres et de bijoux. Le sable en tait jonch. Puis, chargs de ce prcieux butin, ces hommes revenaient au Nautilus, y dposaient leur fardeau et allaient reprendre cette inpuisable pche dargent et dor. Je comprenais. Ctait ici le thtre de la bataille du 22 octobre 1702. Ici mme avaient coul les galions chargs pour le compte du gouvernement espagnol. Ici le capitaine Nemo venait encaisser, suivant ses besoins, les millions dont il lestait son Nautilus. Ctait pour lui, pour lui seul que lAmrique avait livr ses prcieux mtaux. Il tait lhritier direct et sans partage de ces trsors arrachs aux Incas et aux vaincus de Fernand Cortez ! " Saviez-vous, monsieur le professeur, me demanda-t-il en souriant, que la mer contnt tant de richesse ? - Je savais, rpondis-je, que lon value deux millions de tonnes largent qui est tenu en suspension dans ses eaux. - Sans doute, mais pour extraire cet argent, les dpenses lemporteraient sur le prot. Ici, au contraire, je nai qu ramasser ce que les hommes ont perdu, et non seulement dans cette baie de Vigo, mais encore sur mille thtres de naufrages dont ma carte sous-marine a not la place. Comprenez-vous maintenant que je sois riche milliards ? - Je le comprends, capitaine. Permettez-moi, pourtant, de vous dire quen exploitant prcisment cette baie de Vigo, vous navez fait que devancer les travaux dune socit rivale. - Et laquelle ? - Une socit qui a reu du gouvernement espagnol le privilge de rechercher les galions engloutis. Les actionnaires sont allchs par lappt dun norme bnce, car on value cinq cents millions la valeur de ces richesses naufrages. - Cinq cents millions ! me rpondit le capitaine Nemo. Ils y taient, mais ils ny sont plus. - En effet, dis-je. Aussi un bon avis ces actionnaires serait-il acte de charit. Qui sait pourtant sil serait bien reu. Ce que les joueurs regrettent par-dessus tout, dordinaire, cest moins la perte de leur argent que celle de leurs folles esprances. Je les plains moins aprs tout que ces milliers de malheureux auxquels tant de richesses bien rparties eussent pu proter, tandis quelles seront jamais striles pour eux ! " Je navais pas plutt exprim ce regret que je sentis quil avait d blesser le capitaine Nemo. " Striles ! rpondit-il en sanimant. Croyez-vous donc, monsieur, que ces richesses soient perdues, alors que cest moi qui les ramasse ? Est-ce pour moi, selon vous, que je me donne la peine de recueillir ces trsors ? Qui vous dit que je nen fais pas un bon usage ? Croyez-vous que jignore quil existe des tres souffrants, des races opprimes sur cette terre, des misrables soulager, des victimes venger ? Ne comprenez-vous pas ?... " Le capitaine Nemo sarrta sur ces dernires paroles, regrettant peut-tre davoir trop parl. Mais javais devin. Quels que fussent les motifs qui lavaient forc chercher lindpendance sous les mers, avant tout il tait rest un homme ! Son cur palpitait encore aux souffrances de lhumanit, et son immense charit sadressait aux races asservies comme aux individus ! Et je compris alors qui taient destins ces millions expdis par le capitaine Nemo, lorsque le Nautilus naviguait dans les eaux de la Crte insurge ! 288

Un continent disparu

UN CONTINENT DISPARU Le lendemain matin, 19 fvrier, je vis entrer le Canadien dans ma chambre. Jattendais sa visite. Il avait lair trs dsappoint. " Eh bien, monsieur ? me dit-il. Oui ! il a fallu que ce damn capitaine sarrtt prcisment lheure ou nous allions fuir son bateau. - Oui, Ned, il avait affaire chez son banquier. - Son banquier ! - Ou plutt sa maison de banque. Jentends par l cet Ocan o ses richesses sont plus en sret quelles ne le seraient dans les caisses dun tat. " Je racontai alors au Canadien les incidents de la veille, dans le secret espoir de le ramener lide de ne point abandonner le capitaine ; mais mon rcit neut dautre rsultat que le regret nergiquement exprim par Ned de navoir pu faire pour son compte une promenade sur le champ de bataille de Vigo. " Enn, dit-il, tout nest pas ni ! Ce nest quun coup de harpon perdu ! Une autre fois nous russirons, et ds ce soir sil le faut... - Quelle est la direction du Nautilus ? demandai-je. - Je lignore, rpondit Ned. - Eh bien ! midi, nous verrons le point. " Le Canadien retourna prs de Conseil. Ds que je fus habill, je passai dans le salon. Le compas ntait pas rassurant. La route du Nautilus tait sud-sud-ouest. Nous tournions le dos lEurope. Jattendis avec une certaine impatience que le point fut report sur la carte. Vers onze heures et demie, les rservoirs se vidrent, et notre appareil remonta la surface de lOcan. Je mlanai vers la plate-forme. Ned Land my avait prcd. Plus de terres en vue. Rien que la mer immense. Quelques voiles lhorizon, de celles sans doute qui vont chercher jusquau cap San-Roque les vents favorables pour doubler le cap de Bonne-Esprance. Le temps tait couvert. Un coup de vent se prparait. Ned rageant, essayait de percer lhorizon brumeux. Il esprait encore que, derrire tout ce brouillard, stendait cette terre si dsire. A midi, le soleil se montra un instant. Le second prota de cette claircie pour prendre sa hauteur. Puis, la mer devenant plus houleuse, nous redescendmes, et le panneau fut referm. Une heure aprs, lorsque je consultai la carte, je vis que la position du Nautilus tait indique par 1617 de longitude et 3322 de latitude, cent cinquante lieues de la cte la plus rapproche. Il ny avait pas moyen de songer 289

fuir, et je laisse penser quelles furent les colres du Canadien, quand je lui s connatre notre situation. Pour mon compte, je ne me dsolai pas outre mesure. Je me sentis comme soulag du poids qui moppressait, et je pus reprendre avec une sorte de calme relatif mes travaux habituels. Le soir, vers onze heures, je reus la visite trs inattendue du capitaine Nemo. Il me demanda fort gracieusement si je me sentais fatigu davoir veill la nuit prcdente. Je rpondis ngativement. " Alors, monsieur Aronnax, je vous proposerai une curieuse excursion. - Proposez, capitaine. - Vous navez encore visit les fonds sous-marins que le jour et sous la clart du soleil. Vous conviendrait-il de les voir par une nuit obscure ? - Trs volontiers. - Cette promenade sera fatigante, je vous en prviens. Il faudra marcher longtemps et gravir une montagne. Les chemins ne sont pas trs bien entretenus. - Ce que vous me dites l, capitaine, redouble ma curiosit. Je suis prt vous suivre. - Venez donc, monsieur le professeur, nous allons revtir nos scaphandres. " Arriv au vestiaire, je vis que ni mes compagnons ni aucun homme de lquipage ne devait nous suivre pendant cette excursion. Le capitaine Nemo ne mavait pas mme propos demmener Ned ou Conseil. En quelques instants, nous emes revtu nos appareils. On plaa sur notre dos les rservoirs abondamment chargs dair, mais les lampes lectriques ntaient pas prpares. Je le s observer au capitaine. " Elles nous seraient inutiles ", rpondit-il. Je crus avoir mal entendu, mais je ne pus ritrer mon observation, car la tte du capitaine avait dj disparu dans son enveloppe mtallique. Jachevai de me harnacher, je sentis quon me plaait dans la main un bton ferr, et quelques minutes plus tard, aprs la manuvre habituelle, nous prenions pied sur le fond de lAtlantique, une profondeur de trois cents mtres. Minuit approchait. Les eaux taient profondment obscures, mais le capitaine Nemo me montra dans le lointain un point rougetre, une sorte de large lueur, qui brillait deux milles environ du Nautilus. Ce qutait ce feu, quelles matires lalimentaient, pourquoi et comment il se reviviait dans la masse liquide, je naurais pu le dire. En tout cas, il nous clairait, vaguement il est vrai, mais je maccoutumai bientt ces tnbres particulires, et je compris, dans cette circonstance, linutilit des appareils Ruhmkorff. Le capitaine Nemo et moi, nous marchions lun prs de lautre, directement sur le feu signal. Le sol plat montait insensiblement. Nous faisions de larges enjambes, nous aidant du bton ; mais notre marche tait lente, en somme, car nos pieds senfonaient souvent dans une sorte de vase ptrie avec des algues et seme de pierres plates. Tout en avanant, jentendais une sorte de grsillement au-dessus de ma tte. Ce bruit redoublait parfois et produisait comme un ptillement continu. Jen compris bientt la cause. Ctait la pluie qui tombait violemment en crpitant la surface des ots. Instinctivement, la pense me vint que jallais tre tremp ! Par leau, au milieu de leau ! Je ne pus mempcher de rire cette ide baroque. Mais pour tout dire, sous lpais habit du scaphandre, on ne sent plus le liquide lment, 290

et lon se croit au milieu dune atmosphre un peu plus dense que latmosphre terrestre, voil tout. Aprs une demi-heure de marche, le sol devint rocailleux. Les mduses, les crustacs microscopiques, les pennatules lclairaient lgrement de lueurs phosphorescentes. Jentrevoyais des monceaux de pierres que couvraient quelques millions de zoophytes et des fouillis dalgues. Le pied me glissait souvent sur ces visqueux tapis de varech, et sans mon bton ferr, je serais tomb plus dune fois. En me retournant, je voyais toujours le fanal blanchtre du Nautilus qui commenait plir dans lloignement. Ces amoncellements pierreux dont je viens de parler taient disposs sur le fond ocanique suivant une certaine rgularit que je ne mexpliquais pas. Japercevais de gigantesques sillons qui se perdaient dans lobscurit lointaine et dont la longueur chappait toute valuation. Dautres particularits se prsentaient aussi, que je ne savais admettre. Il me semblait que mes lourdes semelles de plomb crasaient une litire dossements qui craquaient avec un bruit sec. Qutait donc cette vaste plaine que je parcourais ainsi ? Jaurais voulu interroger le capitaine, mais son langage par signes, qui lui permettait de causer avec ses compagnons, lorsquils le suivaient dans ses excursions sous-marines, tait encore incomprhensible pour moi. Cependant, la clart rougetre qui nous guidait, saccroissait et enammait lhorizon. La prsence de ce foyer sous les eaux mintriguait au plus haut degr. tait-ce quelque efuence lectrique qui se manifestait ? Allais-je vers un phnomne naturel encore inconnu des savants de la terre ? Ou mme - car cette pense traversa mon cerveau - la main de lhomme intervenait-elle dans cet embrasement ? Soufait-elle cet incendie ? Devais-je rencontrer sous ces couches profondes, des compagnons, des amis du capitaine Nemo, vivant comme lui de cette existence trange, et auxquels il allait rendre visite ? Trouverais-je l-bas toute une colonie dexils, qui, las des misres de la terre, avaient cherch et trouv lindpendance au plus profond de lOcan ? Toutes ces ides folles, inadmissibles, me poursuivaient, et dans cette disposition desprit, surexcit sans cesse par la srie de merveilles qui passaient sous mes yeux, je naurais pas t surpris de rencontrer, au fond de cette mer, une de ces villes sous-marines que rvait le capitaine Nemo ! Notre route sclairait de plus en plus. La lueur blanchissante rayonnait au sommet dune montagne haute de huit cents pieds environ. Mais ce que japercevais ntait quune simple rverbration dveloppe par le cristal des couches deau. Le foyer, source de cette inexplicable dart, occupait le versant oppos de la montagne. Au milieu des ddales pierreux qui sillonnaient le fond de lAtlantique, le capitaine Nemo savanait sans hsitation. Il connaissait cette sombre route. Il lavait souvent parcourue, sans doute, et ne pouvait sy perdre. Je le suivais avec une conance inbranlable. Il mapparaissait comme un des gnies de la mer, et quand il marchait devant moi, jadmirais sa haute stature qui se dcoupait en noir sur le fond lumineux de lhorizon. Il tait une heure du matin. Nous tions arrivs aux premires rampes de 291

la montagne. Mais pour les aborder, il fallut saventurer par les sentiers difciles dun vaste taillis. Oui ! un taillis darbres morts, sans feuilles, sans sve, arbres minraliss sous laction des eaux, et que dominaient et l des pins gigantesques. Ctait comme une houillre encore debout, tenant par ses racines au sol effondr, et dont la ramure, la manire des nes dcoupures de papier noir, se dessinait nettement sur le plafond des eaux. Que lon se gure une fort du Hartz, accroche aux ancs dune montagne, mais une fort engloutie. Les sentiers taient encombrs dalgues et de fucus, entre lesquels grouillait un monde de crustacs. Jallais, gravissant les rocs, enjambant les troncs tendus, brisant les lianes de mer qui se balanaient dun arbre lautre, effarouchant les poissons qui volaient de branche en branche. Entran, je ne sentais plus la fatigue. Je suivais mon guide qui ne se fatiguait pas. Quel spectacle ! Comment le rendre ? Comment peindre laspect de ces bois et de ces rochers dans ce milieu liquide, leurs dessous sombres et farouches, leurs dessus colors de tons rouges sous cette clart que doublait la puissance rverbrante des eaux ? Nous gravissions des rocs qui sboulaient ensuite par pans normes avec un sourd grondement davalanche. A droite, gauche, se creusaient de tnbreuses galeries o se perdait le regard. Ici souvraient de vastes clairires, que la main de lhomme semblait avoir dgages, et je me demandais parfois si quelque habitant de ces rgions sous-marines nallait pas tout coup mapparatre. Mais le capitaine Nemo montait toujours. Je ne voulais pas rester en arrire. Je le suivais hardiment. Mon bton me prtait un utile secours. Un faux pas et t dangereux sur ces troites passes vides aux ancs des gouffres ; mais jy marchais dun pied ferme et sans ressentir livresse du vertige. Tantt je sautais une crevasse dont la profondeur met fait reculer au milieu des glaciers de la terre ; tantt je maventurais sur le tronc vacillant des arbres jets dun abme lautre, sans regarder sous mes pieds, nayant des yeux que pour admirer les sites sauvages de cette rgion. L, des rocs monumentaux, penchant sur leurs bases irrgulirement dcoupes, semblaient der les lois de lquilibre. Entre leurs genoux de pierre, des arbres poussaient comme un jet sous une pression formidable, et soutenaient ceux qui les soutenaient eux-mmes. Puis, des tours naturelles, de larges pans taills pic comme des courtines, sinclinaient sous un angle que les lois de la gravitation neussent pas autoris la surface des rgions terrestres. Et moi-mme ne sentais-je pas cette diffrence due la puissante densit de leau, quand, malgr mes lourds vtements, ma tte de cuivre, mes semelles de mtal, je mlevais sur des pentes dune impraticable raideur, les franchissant pour ainsi dire avec la lgret dun isard ou dun chamois ! Au rcit que je fais de cette excursion sous les eaux, je sens bien que je ne pourrai tre vraisemblable ! Je suis lhistorien des choses dapparence impossible qui sont pourtant relles, incontestables. Je nai point rv. Jai vu et senti ! Deux heures aprs avoir quitt le Nautilus, nous avions franchi la ligne des arbres, et cent pieds au-dessus de nos ttes se dressait 292

le pic de la montagne dont la projection faisait ombre sur lclatante irradiation du versant oppos. Quelques arbrisseaux ptris couraient et l en zigzags grimaants. Les poissons se levaient en masse sous nos pas comme des oiseaux surpris dans les hautes herbes. La masse rocheuse tait creuse dimpntrables anfractuosits, de grottes profondes, dinsondables trous, au fond desquels jentendais remuer des choses formidables. Le sang me reuait jusquau cur, quand japercevais une antenne norme qui me barrait la route, ou quelque pince effrayante se refermant avec bruit dans lombre des cavits ! Des milliers de points lumineux brillaient au milieu des tnbres. Ctaient les yeux de crustacs gigantesques, tapis dans leur tanire, des homards gants se redressant comme des hallebardiers et remuant leurs pattes avec un cliquetis de ferraille, des crabes titanesques, braqus comme des canons sur leurs affts, et des poulpes effroyables entrelaant leurs tentacules comme une broussaille vivante de serpents. Quel tait ce monde exorbitant que je ne connaissais pas encore ? A quel ordre appartenaient ces articuls auxquels le roc formait comme une seconde carapace ? O la nature avaitelle trouv le secret de leur existence vgtative, et depuis combien de sicles vivaient-ils ainsi dans les dernires couches de lOcan ? Mais je ne pouvais marrter. Le capitaine Nemo, familiaris avec ces terribles animaux, ny prenait plus garde. Nous tions arrivs un premier plateau, ou dautres surprises mattendaient encore. L se dessinaient de pittoresques ruines, qui trahissaient la main de lhomme, et non plus celle du Crateur. Ctaient de vastes amoncellements de pierres o lon distinguait de vagues formes de chteaux, de temples, revtus dun monde de zoophytes en eurs, et auxquels, au lieu de lierre, les algues et les fucus faisaient un pais manteau vgtal. Mais qutait donc cette portion du globe engloutie par les cataclysmes ? Qui avait dispos ces roches et ces pierres comme des dolmens des temps ant-historiques ? O tais-je, o mavait entran la fantaisie du capitaine Nemo ? Jaurais voulu linterroger. Ne le pouvant, je larrtai. Je saisis son bras. Mais lui, secouant la tte, et me montrant le dernier sommet de la montagne, sembla me dire : " Viens ! viens encore ! viens toujours ! " Je le suivis dans un dernier lan, et en quelques minutes, jeus gravi le pic qui dominait dune dizaine de mtres toute cette masse rocheuse. Je regardai ce ct que nous venions de franchir. La montagne ne slevait que de sept huit cents pieds au-dessus de la plaine ; mais de son versant oppos, elle dominait dune hauteur double le fond en contre bas de cette portion de lAtlantique. Mes regards stendaient au loin et embrassaient un vaste espace clair par une fulguration violente. En effet, ctait un volcan que cette montagne. A cinquante pieds au-dessous du pic, au milieu dune pluie de pierres et de scories, un large cratre vomissait des torrents de lave, qui se dispersaient en cascade de feu au sein de la masse liquide. Ainsi pos, ce volcan, comme un immense ambeau, clairait la plaine infrieure jusquaux dernires limites de lhorizon. Jai dit que le cratre sous-marin rejetait des laves, 293

mais non des ammes. Il faut aux ammes loxygne de lair, et elles ne sauraient se dvelopper sous les eaux ; mais des coules de lave, qui ont en elles le principe de leur incandescence, peuvent se porter au rouge blanc, lutter victorieusement contre llment liquide et se vaporiser son contact. De rapides courants entranaient tous ces gaz en diffusion, et les torrents laviques glissaient jusquau bas de la montagne, comme les djections du Vsuve sur un autre Torre del Greco. En effet, l, sous mes yeux, ruine, abme, jete bas, apparaissait une ville dtruite, ses toits effondrs, ses temples abattus, ses arcs disloqus, ses colonnes gisant terre, o lon sentait encore les solides proportions dune sorte darchitecture toscane ; plus loin, quelques restes dun gigantesque aqueduc ; ici lexhaussement empt dune acropole, avec les formes ottantes dun Parthnon ; l, des vestiges de quai, comme si quelque antique port et abrit jadis sur les bords dun ocan disparu les vaisseaux marchands et les trirmes de guerre ; plus loin encore, de longues lignes de murailles croules, de larges rues dsertes, toute une Pompi enfouie sous les eaux, que le capitaine Nemo ressuscitait mes regards ! O taisje ? O tais-je ? Je voulais le savoir tout prix, je voulais parler, je voulais arracher la sphre de cuivre qui emprisonnait ma tte. Mais le capitaine Nemo vint moi et marrta dun geste. Puis, ramassant un morceau de pierre crayeuse, il savana vers un roc de basalte noire et traa ce seul mot : ATLANTIDE Quel clair traversa mon esprit ! LAtlantide, lancienne Mropide de Thopompe, lAtlantide de Platon, ce continent ni par Origne, Porphyre, Jamblique, DAnville, Malte-Brun, Humboldt, qui mettaient sa disparition au compte des rcits lgendaires, admis par Possidonius, Pline, Ammien-Marcellin, Tertullien, Engel, Sherer, Tournefort, Buffon, dAvezac, je lavais l sous les yeux, portant encore les irrcusables tmoignages de sa catastrophe ! Ctait donc cette rgion engloutie qui existait en dehors de lEurope, de lAsie, de la Libye, au-del des colonnes dHercule, o vivait ce peuple puissant des Atlantes, contre lequel se rent les premires guerres de lancienne Grce ! Lhistorien qui a consign dans ses crits les hauts faits de ces temps hroques, cest Platon lui-mme. Son dialogue de Time et de Critias a t, pour ainsi dire, trac sous linspiration de Solon, pote et lgislateur. Un jour, Solon sentretenait avec quelques sages vieillards de Sas, ville dj vieille de huit cents ans, ainsi que le tmoignaient ses annales graves sur le mur sacr de ses temples. Lun de ces vieillards raconta lhistoire dune autre ville plus ancienne de mille ans. Cette premire cit athnienne, ge de neuf cents sicles, avait t envahie et en partie dtruite par les Atlantes. Ces Atlantes, disaitil, occupaient un continent immense plus grand que lAfrique et lAsie runies, qui couvrait une surface comprise du douzime degr de latitude au quarantime 294

degr nord. Leur domination stendait mme lgypte. Ils voulurent limposer jusquen Grce, mais ils durent se retirer devant lindomptable rsistance des Hellnes. Des sicles scoulrent. Un cataclysme se produisit, inondations, tremblements de terre. Une nuit et un jour sufrent lanantissement de cette Atlantide dont les plus hauts sommets, Madre, les Aores, les Canaries, les les du cap Vert, mergent encore. Tels taient ces souvenirs historiques que linscription du capitaine Nemo faisait palpiter dans mon esprit. Ainsi donc, conduit par la plus trange destine, je foulais du pied lune des montagnes de ce continent ! Je touchais de la main ces ruines mille fois sculaires et contemporaines des poques gologiques ! Je marchais l mme o avaient march les contemporains du premier homme ! Jcrasais sous mes lourdes semelles ces squelettes danimaux des temps fabuleux, que ces arbres, maintenant minraliss, couvraient autrefois de leur ombre ! Ah ! pourquoi le temps me manquait-il ! Jaurais voulu descendre les pentes abruptes de cette montagne, parcourir en entier ce continent immense qui sans doute reliait lAfrique lAmrique, et visiter ces grandes cits antdiluviennes. L, peut-tre, sous mes regards, stendaient Makhimos, la guerrire, Eusebs, la pieuse, dont les gigantesques habitants vivaient des sicles entiers, et auxquels la force ne manquait pas pour entasser ces blocs qui rsistaient encore laction des eaux. Un jour peut-tre, quelque phnomne ruptif les ramnera la surface des ots, ces ruines englouties ! On a signal de nombreux volcans sous-marins dans cette portion de lOcan, et bien des navires ont senti des secousses extraordinaires en passant sur ces fonds tourments. Les uns ont entendu des bruits sourds qui annonaient la lutte profonde des lments ; les autres ont recueilli des cendres volcaniques projetes hors de la mer. Tout ce sol jusqu lquateur est encore travaill par les forces plutoniennes. Et qui sait si, dans une poque loigne, accrus par les djections volcaniques et par les couches successives de laves, des sommets de montagnes ignivomes napparatront pas la surface de lAtlantique ! Pendant que je rvais ainsi, tandis que je cherchais xer dans mon souvenir tous les dtails de ce paysage grandiose, le capitaine Nemo, accoud sur une stle moussue, demeurait immobile et comme ptri dans une muette extase. Songeait-il ces gnrations disparues et leur demandait-il le secret de la destine humaine ? tait-ce cette place que cet homme trange venait se retremper dans les souvenirs de lhistoire, et revivre de cette vie antique, lui qui ne voulait pas de la vie moderne ? Que naurais-je donn pour connatre ses penses, pour les partager, pour les comprendre ! Nous restmes cette place pendant une heure entire, contemplant la vaste plaine sous lclat des laves qui prenaient parfois une intensit surprenante. Les bouillonnements intrieurs faisaient courir de rapides frissonnements sur lcorce de la montagne. Des bruits profonds, nettement transmis par ce milieu liquide, se rpercutaient avec une majestueuse ampleur. En ce moment, la lune apparut un instant travers la masse des eaux 295

et jeta quelques ples rayons sur le continent englouti. Ce ne fut quune lueur, mais dun indescriptible effet. Le capitaine se leva, jeta un dernier regard cette immense plaine ; puis de la main il me t signe de le suivre. Nous descendmes rapidement la montagne. La fort minrale une fois dpasse, japerus le fanal du Nautilus qui brillait comme une toile. Le capitaine marcha droit lui, et nous tions rentrs bord au moment o les premires teintes de laube blanchissaient la surface de lOcan.

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Les houillres sous-marines

LES HOUILLERES SOUS-MARINES Le lendemain, 20 fvrier, je me rveillais fort tard. Les fatigues de la nuit avaient prolong mon sommeil jusqu onze heures. Je mhabillai promptement. Javais hte de connatre la direction du Nautilus. Les instruments mindiqurent quil courait toujours vers le sud avec une vitesse de vingt milles lheure par une profondeur de cent mtres. Conseil entra. Je lui racontai notre excursion nocturne, et, les panneaux tant ouverts, il put encore entrevoir une partie de ce continent submerg. En effet, le Nautilus rasait dix mtres du sol seulement la plaine de lAtlantide. Il lait comme un ballon emport par le vent au-dessus des prairies terrestres ; mais il serait plus vrai de dire que nous tions dans ce salon comme dans le wagon dun train express. Les premiers plans qui passaient devant nos yeux, ctaient des rocs dcoups fantastiquement, des forts darbres passs du rgne vgtal au rgne animal, et dont limmobile silhouette grimaait sous les ots. Ctaient aussi des masses pierreuses enfouies sous des tapis daxidies et danmones, hrisses de longues hydrophytes verticales, puis des blocs de laves trangement contourns qui attestaient toute la fureur des expansions plutoniennes. Tandis que ces sites bizarres resplendissaient sous nos feux lectriques, je racontais Conseil lhistoire de ces Atlantes, qui, au point de vue purement imaginaire, inspirrent Bailly tant de pages charmantes. Je lui disais les guerres de ces peuples hroques. Je discutais la question de lAtlantide en homme qui ne peut plus douter. Mais Conseil, distrait, mcoutait peu, et son indiffrence traiter ce point historique me fut bientt explique. En effet, de nombreux poissons attiraient ses regards, et quand passaient des poissons, Conseil, emport dans les abmes de la classication, sortait du monde rel. Dans ce cas, je navais plus qu le suivre et reprendre avec lui nos tudes ichtyologiques. Du reste, ces poissons de lAtlantique ne diffraient pas sensiblement de ceux que nous avions observs jusquici. Ctaient des raies dune taille gigantesque, longues de cinq mtres et doues dune grande force musculaire qui leur permet de slancer au-dessus des ots, des squales despces diverses, entre autres, un glauque de quinze pieds, 297

dents triangulaires et aigus, que sa transparence rendait presque invisible au milieu des eaux, des sagres bruns, des humantins en forme de prismes et cuirasss dune peau tuberculeuse, des esturgeons semblables leurs congnres de la Mditerrane, des syngnathes-trompettes, longs dun pied et demi, jaune-brun, pourvus de petites nageoires grises, sans dents ni langue, et qui dlaient comme de ns et souples serpents. Parmi les poissons osseux, Conseil nota des makairas noirtres, longs de trois mtres et arms leur mchoire suprieure dune pe perante, des vives, aux couleurs animes, connues du temps dAristote sous le nom de dragons marins et que les aiguillons de leur dorsale rendent trs dangereux saisir, puis, des coryphmes, au dos brun ray de petites raies bleues et encadr dans une bordure dor, de belles dorades, des chrysostones-lune, sortes de disques reets dazur, qui, clairs en dessus par les rayons solaires, formaient comme des taches dargent, enn des xyphias-espadons, longs de huit mtres, marchant par troupes, portant des nageoires jauntres tailles en faux et de longs glaives de six pieds, intrpides animaux, plutt herbivores que piscivores, qui obissaient au moindre signe de leurs femelles comme des maris bien styls. Mais tout en observant ces divers chantillons de la faune marine, je ne laissais pas dexaminer les longues plaines de lAtlantide. Parfois, de capricieux accidents du sol obligeaient le Nautilus ralentir sa vitesse, et il se glissait alors avec ladresse dun ctac dans dtroits tranglements de collines. Si ce labyrinthe devenait inextricable, lappareil slevait alors comme un arostat, et lobstacle franchi, il reprenait sa course rapide quelques mtres au-dessus du fond. Admirable et charmante navigation, qui rappelait les manuvres dune promenade arostatique, avec cette diffrence toutefois que le Nautilus obissait passivement la main de son timonier. Vers quatre heures du soir, le terrain, gnralement compos dune vase paisse et entremle de branches minralises, se modia peu peu, il devint plus rocailleux et parut sem de conglomrats, de tufs basaltiques, avec quelques semis de laves et dobsidiennes sulfureuses. Je pensai que la rgion des montagnes allait bientt succder aux longues plaines, et, en effet, dans certaines volutions du Nautilus, japerus lhorizon mridional barr par une haute muraille qui semblait fermer toute issue. Son sommet dpassait videmment le niveau de lOcan. Ce devait tre un continent, ou tout au moins une le, soit une des Canaries, soit une des les du cap Vert. Le point nayant pas t fait - dessein peut-tre - jignorais notre position. En tout cas, une telle muraille me parut marquer la n de cette Atlantide, dont nous navions parcouru, en somme, quune minime portion. La nuit ninterrompit pas mes observations. Jtais rest seul. Conseil avait regagn sa cabine. Le Nautilus, ralentissant son allure, voltigeait au-dessus des masses confuses du sol, tantt les efeurant comme sil et voulu sy poser, tantt remontant capricieusement la surface des ots. Jentrevoyais alors quelques vives constellations travers le cristal des eaux, et prcisment 298

cinq ou six de ces toiles zodiacales qui tranent la queue dOrion. Longtemps encore, je serais rest ma vitre, admirant les beauts de la mer et du ciel, quand les panneaux se refermrent. A ce moment, le Nautilus tait arriv laplomb de la haute muraille. Comment manuvrerait-il, je ne pouvais le deviner. Je regagnai ma chambre. Le Nautilus ne bougeait plus. Je mendormis avec la ferme intention de me rveiller aprs quelques heures de sommeil. Mais, le lendemain, il tait huit heures lorsque je revins au salon. Je regardai le manomtre. Il mapprit que le Nautilus ottait la surface de lOcan. Jentendais, dailleurs, un bruit de pas sur la plate-forme. Cependant aucun roulis ne trahissait londulation des lames suprieures. Je montai jusquau panneau. Il tait ouvert. Mais, au lieu du grand jour que jattendais, je me vis environn dune obscurit profonde. O tionsnous ? Mtais-je tromp ? Faisait-il encore nuit ? Non ! Pas une toile ne brillait, et la nuit na pas de ces tnbres absolues. Je ne savais que penser, quand une voix me dit : " Cest vous, monsieur le professeur ? - Ah ! capitaine Nemo, rpondis-je, o sommes-nous ? - Sous terre, monsieur le professeur. - Sous terre ! mcriai-je ! Et le Nautilus otte encore ? - Il otte toujours. - Mais, je ne comprends pas ? - Attendez quelques instants. Notre fanal va sallumer, et, si vous aimez les situations claires, vous serez satisfait. " Je mis le pied sur la plate-forme et jattendis. Lobscurit tait si complte que je napercevais mme pas le capitaine Nemo. Cependant, en regardant au znith, exactement au-dessus de ma tte, je crus saisir une lueur indcise, une sorte de demi-jour qui emplissait un trou circulaire. En ce moment, le fanal salluma soudain, et son vif clat t vanouir cette vague lumire. Je regardai, aprs avoir un instant ferm mes yeux blouis par le jet lectrique. Le Nautilus tait stationnaire. Il ottait auprs dune berge dispose comme un quai. Cette mer qui le supportait en ce moment, ctait un lac emprisonn dans un cirque de murailles qui mesurait deux milles de diamtre, soit six milles de tour. Son niveau, - le manomtre lindiquait - ne pouvait tre que le niveau extrieur, car une communication existait ncessairement entre ce lac et la mer. Les hautes parois, inclines sur leur base, sarrondissaient en vote et guraient un immense entonnoir retourn, dont la hauteur comptait cinq ou six cents mtres. Au sommet souvrait un orice circulaire par lequel javais surpris cette lgre clart, videmment due au rayonnement diurne. Avant dexaminer plus attentivement les dispositions intrieures de cette norme caverne, avant de me demander si ctait l louvrage de la nature ou de lhomme, jallai vers le capitaine Nemo. " O sommes-nous ? dis-je. - Au centre mme dun volcan teint, me rpondit le capitaine, un volcan dont la mer a envahi lintrieur la suite de quelque convulsion du sol. Pendant que vous dormiez, monsieur le professeur, le Nautilus a pntr dans ce lagon par un canal naturel ouvert dix mtres au-dessous de la surface de lOcan. Cest ici son port dattache, un port sr, commode, mystrieux, abrit de tous les rhumbs du vent ! Trouvez-moi sur les ctes de vos continents ou de vos les une rade qui vaille ce 299

refuge assur contre la fureur des ouragans. - En effet, rpondis-je, ici vous tes en sret, capitaine Nemo. Qui pourrait vous atteindre au centre dun volcan ? Mais, son sommet, nai-je pas aperu une ouverture ? - Oui, son cratre, un cratre empli jadis de laves, de vapeurs et de ammes, et qui maintenant donne passage cet air viviant que nous respirons. - Mais quelle est donc cette montagne volcanique ? demandai-je. - Elle appartient un des nombreux lots dont cette mer est seme. Simple cueil pour les navires, pour nous caverne immense. Le hasard me la fait dcouvrir, et, en cela, le hasard ma bien servi. - Mais ne pourrait-on descendre par cet orice qui forme le cratre du volcan ? - Pas plus que je ne saurais y monter. Jusqu une centaine de pieds, la base intrieure de cette montagne est praticable, mais au-dessus, les parois surplombent, et leurs rampes ne pourraient tre franchies. - Je vois, capitaine, que la nature vous sert partout et toujours. Vous tes en sret sur ce lac, et nul que vous nen peut visiter les eaux. Mais, quoi bon ce refuge ? Le Nautilus na pas besoin de port. - Non, monsieur le professeur, mais il a besoin dlectricit pour se mouvoir, dlments pour produire son lectricit, de sodium pour alimenter ses lments, de charbon pour faire son sodium, et de houillres pour extraire son charbon. Or, prcisment ici, la mer recouvre des forts entires qui furent enlises dans les temps gologiques ; minralises maintenant et transformes en houille, elles sont pour moi une mine inpuisable. - Vos hommes, capitaine, font donc ici le mtier de mineurs ? - Prcisment. Ces mines stendent sous les ots comme les houillres de Newcastle. Cest ici que, revtus du scaphandre, le pic et la pioche la main, mes hommes vont extraire cette houille, que je nai pas mme demande aux mines de la terre. Lorsque je brle ce combustible pour la fabrication du sodium, la fume qui schappe par le cratre de cette montagne lui donne encore lapparence dun volcan en activit. - Et nous les verrons luvre, vos compagnons ? - Non, pas cette fois, du moins, car je suis press de continuer notre tour du monde sous-marin. Aussi, me contenterai-je de puiser aux rserves de sodium que je possde. Le temps de les embarquer, cest-dire un jour seulement, et nous reprendrons notre voyage. Si donc vous voulez parcourir cette caverne et faire le tour du lagon, protez de cette journe, monsieur Aronnax. " Je remerciai le capitaine, et jallai chercher mes deux compagnons qui navaient pas encore quitt leur cabine. Je les invitai me suivre sans leur dire o ils se trouvaient. Ils montrent sur la plate-forme. Conseil, qui ne stonnait de rien, regarda comme une chose trs naturelle de se rveiller sous une montagne aprs stre endormi sous les ots. Mais Ned Land neut dautre ide que de chercher si la caverne prsentait quelque issue. Aprs djeuner, vers dix heures, nous descendions sur la berge. " Nous voici donc encore une fois terre, dit Conseil. - Je nappelle pas cela "la terre", rpondit le Canadien. Et dailleurs, nous ne sommes pas dessus, mais dessous. " Entre le pied des parois de la montagne et les eaux du lac se dveloppait un rivage sablonneux qui, dans sa plus grande largeur, me300

surait cinq cents pieds. Sur cette grve, on pouvait faire aisment le tour du lac. Mais la base des hautes parois formait un sol tourment, sur lequel gisaient, dans un pittoresque entassement, des blocs volcaniques et dnormes pierres ponces. Toutes ces masses dsagrges, recouvertes dun mail poli sous laction des feux souterrains, resplendissaient au contact des jets lectriques du fanal. La poussire micace du rivage, que soulevaient nos pas, senvolait comme une nue dtincelles. Le sol slevait sensiblement en sloignant du relais des ots, et nous Mmes bientt arrivs des rampes longues et sinueuses, vritables raidillons qui permettaient de slever peu peu, mais il fallait marcher prudemment au milieu de ces - conglomrats, quaucun ciment ne reliait entre eux, et le pied glissait sur ces trachytes vitreux, faits de cristaux de feldspath et de quartz. La nature volcanique de cette norme excavation safrmait de toutes parts. Je le s observer mes compagnons. " Vous gurez-vous, leur demandai-je, ce que devait tre cet entonnoir, lorsquil semplissait de laves bouillonnantes, et que le niveau de ce liquide incandescent slevait jusqu lorice de la montagne, comme la fonte sur les parois dun fourneau ? - Je me le gure parfaitement, rpondit Conseil. Mais monsieur me dira-t-il pourquoi le grand fondeur a suspendu son opration, et comment il se fait que la fournaise est remplace par les eaux tranquilles dun lac ? - Trs probablement, Conseil, parce que quelque convulsion a produit au-dessous de la surface de lOcan cette ouverture qui a servi de passage au Nautilus. Alors les eaux de lAtlantique se sont prcipites lintrieur de la montagne. Il y a eu lutte terrible entre les deux lments, lutte qui sest termine lavantage de Neptune. Mais bien des sicles se sont couls depuis lors, et le volcan submerg sest chang en grotte paisible. - Trs bien, rpliqua Ned Land. Jaccepte lexplication, mais je regrette, dans notre intrt, que cette ouverture dont parle monsieur le professeur ne soit pas produite au-dessus du niveau de la mer. - Mais, ami Ned, rpliqua Conseil, si ce passage net pas t sous-marin, le Nautilus naurait pu y pntrer ! - Et jajouterai, matre Land, que les eaux ne se seraient pas prcipites sous la montagne et que le volcan serait rest volcan. Donc vos regrets sont superus. " Notre ascension continua. Les rampes se faisaient de plus en plus raides et troites. De profondes excavations les coupaient parfois, quil fallait franchir. Des masses surplombantes voulaient tre tournes. On se glissait sur les genoux, on rampait sur le ventre. Mais, ladresse de Conseil et la force du Canadien aidant, tous les obstacles furent surmonts. A une hauteur de trente mtres environ, la nature du terrain se modia, sans quil devnt plus praticable. Aux conglomrats et aux trachytes succdrent de noirs basaltes ; ceux-ci tendus par nappes toutes grumeles de soufures ; ceux-l formant des prismes rguliers, disposs comme une colonnade qui supportait les retombes de cette vote immense, admirable spcimen de larchitecture naturelle. Puis, entre ces basaltes serpentaient de longues coules de laves refroidies, incrustes de raies bitumineuses, et, par 301

places, stendaient de larges tapis de soufre. Un jour plus puissant, entrant par le cratre suprieur, inondait dune vague clart toutes ces djections volcaniques, jamais ensevelies au sein de la montagne teinte. Cependant, notre marche ascensionnelle fut bientt arrte, une hauteur de deux cent cinquante pieds environ, par dinfranchissables obstacles. La voussure intrieure revenait en surplomb, et la monte dut se changer en promenade circulaire. A ce dernier plan, le rgne vgtal commenait lutter avec le rgne minral. Quelques arbustes et mme certains arbres sortaient des anfractuosits de la paroi. Je reconnus des euphorhes qui laissaient couler leur suc caustique. Des hliotropes, trs inhabiles justier leur nom, puisque les rayons solaires narrivaient jamais jusqu eux, penchaient tristement leurs grappes de eurs aux couleurs et aux parfums demi passs. et l, quelques chrysanthmes poussaient timidement au pied dalos longues feuilles tristes et maladifs. Mais, entre les coules de laves, japerus de petites violettes, encore parfumes dune lgre odeur, et javoue que je les respirai avec dlices. Le parfum, cest lme de la eur, et les eurs de la mer, ces splendides hydrophytes, nont pas dme ! Nous tions arrivs au pied dun bouquet de dragonniers robustes, qui cartaient les roches sous leffort de leurs musculeuses racines, quand Ned Land scria : " Ah ! monsieur, une ruche ! - Une ruche ! rpliquai-je, en faisant un geste de parfaite incrdulit. - Oui ! une ruche, rpta le Canadien, et des abeilles qui bourdonnent autour. " Je mapprochai et je dus me rendre lvidence. Il y avait l, lorice dun trou creus dans le trou dun dragonnier, quelques milliers de ces ingnieux insectes, si communs dans toutes les Canaries, et dont les produits y sont particulirement estims. Tout naturellement, le Canadien voulut faire sa provision de miel, et jaurais eu mauvaise grce my opposer. Une certaine quantit de feuilles sches mlanges de soufre sallumrent sous ltincelle de son briquet, et il commena enfumer les abeilles. Les bourdonnements cessrent peu peu, et la ruche ventre livra plusieurs livres dun miel parfum. Ned Land en remplit son havresac. " Quand jaurai mlang ce miel avec la pte de lartocarpus, nous dit-il, je serai en mesure de vous offrir un gteau succulent. - Parbleu ! t Conseil, ce sera du pain dpice. - Va pour le pain dpice, dis-je, mais reprenons cette intressante promenade. " A certains dtours du sentier que nous suivions alots, le lac apparaissait dans toute son tendue. Le fanal clairait en entier sa surface paisible qui ne connaissait ni les rides ni les ondulations. Le Nautilus gardait une immobilit parfaite. Sur sa plate-forme et sur la berge sagitaient les hommes de son quipage, ombres noires nettement dcoupes au milieu de cette lumineuse atmosphre. En ce moment, nous contournions la crte la plus leve de ces premiers plans de roches qui soutenaient la vote. Je vis alors que les abeilles ntaient pas les seuls reprsentants du rgne animal lintrieur de ce volcan. Des oiseaux de proie planaient et tournoyaient et l dans lombre, ou senfuyaient de leurs nids perchs sur des pointes de roc. Ctaient des perviers 302

au ventre blanc, et des crcelles criardes. Sur les pentes dtalaient aussi, de toute la rapidit de leurs chasses, de belles et grasses outardes. Je laisse penser si la convoitise du Canadien fut allume la vue de ce gibier savoureux, et sil regretta de ne pas avoir un fusil entre ses mains. Il essaya de remplacer le plomb par les pierres, et aprs plusieurs essais infructueux, il parvint blesser une de ces magniques outardes. Dire quil risqua vingt fois sa vie pour sen emparer, ce nest que vrit pure, mais il t si bien que lanimal alla rejoindre dans son sac les gteaux de miel. Nous dmes alors redescendre vers le rivage, car la crte devenait impraticable. Au-dessus de nous, le cratre bant apparaissait comme une large ouverture de puits. De cette place, le ciel se laissait distinguer assez nettement, et je voyais courir des nuages chevels par le vent douest, qui laissaient traner jusquau sommet de la montagne leurs brumeux haillons. Preuve certaine que ces nuages se tenaient une hauteur mdiocre, car le volcan ne slevait pas plus de huit cents pieds au-dessus du niveau de lOcan. Une demi-heure aprs le dernier exploit du Canadien nous avions regagn le rivage intrieur. Ici, la ore tait reprsente par de larges tapis de cette criste-marine, petite plante ombellifre trs bonne conre, qui porte aussi les noms de perce-pierre, de passe-pierre et de fenouil-marin. Conseil en rcolta quelques bottes. Quant la faune, elle comptait pas milliers des crustacs de toutes sortes, des homards, des crabes-tourteaux, des palmons, des mysis, des faucheurs, des galates et un nombre prodigieux de coquillages, porcelaines, rochers et patelles. En cet endroit souvrait une magnique grotte. Mes compagnons et moi nous prmes plaisir nous tendre sur son sable n. Le feu avait poli ses parois mailles et tincelantes, toutes saupoudres de la poussire du mica. Ned Land en ttait les murailles et cherchait sonder leur paisseur. Je ne pus mempcher de sourire. La conversation se mit alors sur ses ternels projets dvasion, et je crus pouvoir, sans trop mavancer, lui donner cette esprance : cest que le capitaine Nemo ntait descendu au sud que pour renouveler sa provision de sodium. Jesprais donc que, maintenant, il rallierait les ctes de lEurope et de lAmrique ; ce qui permettrait au Canadien de reprendre avec plus de succs sa tentative avorte. Nous tions tendus depuis une heure dans cette grotte charmante. La conversation, anime au dbut, languissait alors. Une certaine somnolence semparait de nous. Comme je ne voyais aucune raison de rsister au sommeil, je me laissai aller un assoupissement profond. Je rvais - on ne choisit pas ses rves - je rvais que mon existence se rduisait la vie vgtative dun simple mollusque. Il me semblait que cette grotte formait la double valve de ma coquille... Tout dun coup, je fus rveill par la voix de Conseil. " Alerte ! Alerte ! criait ce digne garon. - Quy a-t-il ? demandai-je, me soulevant demi. - Leau nous gagne ! " Je me redressai. La mer se prcipitait comme un torrent dans notre retraite, et, dcidment, puisque nous ntions pas des mollusques, il fallait se sauver. En quelques instants, nous fmes en sret sur le som303

met de la grotte mme. " Que se passe-t-il donc ? demanda Conseil. Quelque nouveau phnomne ? - Eh non ! mes amis, rpondis-je, cest la mare, ce nest que la mare qui a failli nous surprendre comme le hros de Walter Scott ! LOcan se gone au-dehors, et par une loi toute naturelle dquilibre, le niveau du lac monte galement. Nous en sommes quittes pour un demi-bain. Allons nous changer au Nautilus. " Trois quarts dheure plus tard, nous avions achev notre promenade circulaire et nous rentrions bord. Les hommes de lquipage achevaient en ce moment dembarquer les provisions de sodium, et le Nautilusaurait pu partir linstant. Cependant, le capitaine Nemo ne donna aucun ordre. Voulait-il attendre la nuit et sortir secrtement par son passage sous-marin ? Peut-tre. Quoi quil en soit, le lendemain, le Nautilus, ayant quitt son port dattache, naviguait au large de toute terre, et quelques mtres au-dessous des ots de lAtlantique.

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La mer de Sargasses

LA MER DE SARGASSES La direction du Nautilus ne stait pas modie. Tout espoir de revenir vers les mers europennes devait donc tre momentanment rejet. Le capitaine Nemo maintenait le cap vers le sud. O nous entranait-il ? Je nosais limaginer. Ce jourl, le Nautilus traversa une singulire portion de lOcan atlantique. Personne nignore lexistence de ce grand courant deau chaude connu sous le nom de Gulf Stream. Aprs tre sorti des canaux de Floride il se dirige vers le Spitzberg. Mais avant de pntrer dans le golfe du Mexique, vers le quarante-quatrime degr de latitude nord, ce courant se divise en deux bras ; le principal se porte vers les ctes dIrlande et de Norvge, tandis que le second chit vers le sud la hauteur des Acores ; puis frappant les rivages africains et dcrivant un ovale allong, il revient vers les Antilles. Or, ce second bras - cest plutt un collier quun bras - entoure de ses anneaux deau chaude cette portion de lOcan froide, tranquille, immobile, que lon appelle la mer de Sargasses. Vritable lac en plein Atlantique, les eaux du grand courant ne mettent pas moins de trois ans en faire le tour. La mer de Sargasses, proprement parler, couvre toute la partie immerge de lAtlantide. Certains auteurs ont mme admis que ces nombreuses herbes dont elle est seme sont arraches aux prairies de cet ancien continent. Il est plus probable, cependant, que ces herbages, algues et fucus, enlevs au rivage de lEurope et de lAmrique, sont entrans jusqu cette zone par le Gulf Stream. Ce fut l une des raisons qui amenrent Colomb supposer lexistence dun nouveau monde. Lorsque les navires de ce hardi chercheur arrivrent la mer de Sargasses, ils navigurent non sans peine au milieu de ces herbes qui arrtaient leur marche au grand effroi des quipages, et ils perdirent trois longues semaines les traverser. Telle tait cette rgion que le Nautilus visitait en ce moment, une prairie vritable, un tapis serr dalgues, de fucus natans, de raisins du tropique, si pais, si compact, que ltrave dun btiment ne let pas dchir sans peine. Aussi, le capitaine Nemo, ne voulant pas engager son hlice dans cette masse herbeuse, se tint-il quelques mtres de profondeur au-dessous de la surface des ots. Ce nom de Sar305

gasses vient du mot espagnol " sargazzo " qui signie varech. Ce varech, le varechnageur ou porte-baie, forme principalement ce banc immense. Et voici pourquoi, suivant le savant Maury, lauteur de la Gographie physique du globe, ces hydrophytes se runissent dans ce paisible bassin de lAtlantique : " Lexplication quon en peut donner, dit-il, me semble rsulter dune exprience connue de tout le monde. Si lon place dans un vase des fragments de bouchons ou de corps ottants quelconques, et que lon imprime leau de ce vase un mouvement circulaire, on verra les fragments parpills se runir en groupe au centre de la surface liquide, cest--dire au point le moins agit. Dans le phnomne qui nous occupe, le vase, cest lAtlantique, le Gulf Stream, cest le courant circulaire, et la mer de Sargasses, le point central o viennent se runir les corps ottants. " Je partage lopinion de Maury, et jai pu tudier le phnomne dans ce milieu spcial o les navires pntrent rarement. Au-dessus de nous ottaient des corps de toute provenance, entasss au milieu de ces herbes bruntres, des troncs darbres arrachs aux Andes ou aux Montagnes-Rocheuses et otts par lAmazone ou le Mississipi, de nombreuses paves, des restes de quilles ou de carnes, des bordages dfoncs et tellement alourdis par les coquilles et les anatifes quils ne pouvaient remonter la surface de lOcan. Et le temps justiera un jour cette autre opinion de Maury, que ces matires, ainsi accumules pendant des sicles, se minraliseront sous laction des eaux et formeront alors dinpuisables houillres. Rserve prcieuse que prpare la prvoyante nature pour ce moment o les hommes auront puis les mines des continents. Au milieu de cet inextricable tissu dherbes et de fucus, je remarquai de charmants alcyons stells aux couleurs roses, des actinies qui laissaient traner leur longue chevelure de tentacules, des mduses vertes, rouges, bleues, et particulirement ces grandes rhizostomes de Cuvier, dont lombrelle bleutre est borde dun feston violet. Toute cette journe du 22 fvrier se passa dans la mer de Sargasses, o les poissons, amateurs de plantes marines et de crustacs, trouvent une abondante nourriture. Le lendemain, lOcan avait repris son aspect accoutume. Depuis ce moment, pendant dix-neuf jours, du 23 fvrier au 12 mars, le Nautilus, tenant le milieu de lAtlantique, nous emporta avec une vitesse constante de cent lieues par vingt-quatre heures. Le capitaine Nemo voulait videmment accomplir son programme sous-marin et je ne doutais pas quil ne songet, aprs avoir doubl le cap Horn, revenir vers les mers australes du Pacique. Ned Land avait donc eu raison de craindre. Dans ces larges mers, prives dles, il ne fallait plus tenter de quitter le bord. Nul moyen non plus de sopposer aux volonts du capitaine Nemo. Le seul parti tait de se soumettre ; mais ce quon ne devait plus attendre de la force ou de la ruse, jaimais penser quon pourrait lobtenir par la persuasion. Ce voyage termin, le capitaine Nemo ne consentirait-il pas nous rendre la libert sous serment de ne jamais rvler son existence ? Serment dhonneur que nous aurions tenu. Mais il fallait traiter 306

cette dlicate question avec le capitaine. Or, serais-je bien venu rclamer cette libert ? Lui-mme navait-il pas dclar, ds le dbut et dune faon formelle, que le secret de sa vie exigeait notre emprisonnement perptuel bord du Nautilus ? Mon silence, depuis quatre mois, ne devait-il pas lui paratre une acceptation tacite de cette situation ? Revenir sur ce sujet naurait-il pas pour rsultat de donner des soupons qui pourraient nuire nos projets, si quelque circonstance favorable se prsentait plus tard de les reprendre ? Toutes ces raisons, je les pesais, je les retournais dans mon esprit, je les soumettais Conseil qui ntait pas moins embarrass que moi. En somme, bien que je ne fusse pas facile dcourager, je comprenais que les chances de jamais revoir mes semblables diminuaient de jour en jour, surtout en ce moment o le capitaine Nemo courait en tmraire vers le sud de lAtlantique ! Pendant les dix-neuf jours que jai mentionns plus haut, aucun incident particulier ne signala notre voyage. Je vis peu le capitaine. Il travaillait. Dans la bibliothque je trouvais souvent des livres quil laissait entrouverts, et surtout des livres dhistoire naturelle. Mon ouvrage sur les fonds sous-marins, feuillet par lui, tait couvert de notes en marge, qui contredisaient parfois mes thories et mes systmes. Mais le capitaine se contentait dpurer ainsi mon travail, et il tait rare quil discutt avec moi. Quelquefois, jentendais rsonner les sons mlancoliques de son orgue, dont il jouait avec beaucoup dexpression, mais la nuit seulement, au milieu de la plus secrte obscurit, lorsque le Nautilus sendormait dans les dserts de lOcan. Pendant cette partie du voyage, nous navigumes des journes entires la surface des ots. La mer tait comme abandonne. A peine quelques navires voiles, en charge pour les Indes, se dirigeant vers le cap de Bonne-Esprance. Un jour nous fmes poursuivis par les embarcations dun baleinier qui nous prenait sans doute pour quelque norme baleine dun haut prix. Mais le capitaine Nemo ne voulut pas faire perdre ces braves gens leur temps et leurs peines, et il termina la chasse en plongeant sous les eaux. Cet incident avait paru vivement intresser Ned Land. Je ne crois pas me tromper en disant que le Canadien avait d regretter que notre ctac de tle ne pt tre frapp mort par le harpon de ces pcheurs. Les poissons observs par Conseil et par moi, pendant cette priode, diffraient peu de ceux que nous avions dj tudis sous dautres latitudes. Les principaux furent quelques chantillons de ce terrible genre de cartilagineux, divis en trois sous-genres qui ne comptent pas moins de trente-deux espces : des squales-galonns, longs de cinq mtres, tte dprime et plus large que le corps, nageoire caudale arrondie, et dont le dos porte sept grandes bandes noires parallles et longitudinales puis des squales-perlons, gris cendr, percs de sept ouvertures branchiales et pourvus dune seule nageoire dorsale place peu prs vers le milieu du corps. Passaient aussi de grands chiens de mer, poissons voraces sil en fut. On a le droit de ne point croire aux rcits des pcheurs, mais voici ce quils racontent. On a trouv dans le corps de lun de ces 307

animaux une tte de bufe et un veau tout entier ; dans un autre, deux thons et un matelot en uniforme ; dans un autre, un soldat avec son sabre ; dans un autre enn, un cheval avec son cavalier. Tout ceci, vrai dire, nest pas article de foi. Toujours est-il quaucun de ces animaux ne se laissa prendre aux lets du Nautilus, et que je ne pus vrier leur voracit. Des troupes lgantes et foltres de dauphins nous accompagnrent pendant des jours entiers. Ils allaient par bandes de cinq ou six, chassant en meute comme les loups dans les campagnes dailleurs, non moins voraces que les chiens de mer, si jen crois un professeur de Copenhague, qui retira de lestomac dun dauphin treize marsouins et quinze phoques. Ctait, il est vrai un paulard, appartenant la plus grande espce connue, et dont la longueur dpasse quelquefois vingt-quatre pieds. Cette famille des delphiniens compte dix genres, et ceux que japerus tenaient du genre des delphinorinques, remarquables par un museau excessivement troit et quatre fois long comme le crne. Leur corps, mesurant trois mtres, noir en dessus, tait en dessous dun blanc ros sem de petites taches trs rares. Je citerai aussi, dans ces mers, de curieux chantillons de ces poissons de lordre des acanthoptrigiens et de la famille des scinoides. Quelques auteurs - plus potes que naturalistes prtendent que ces poissons chantent mlodieusement, et que leurs voix runies forment un concert quun chur de voix humaines ne saurait galer. Je ne dis pas non, mais ces scnes ne nous donnrent aucune srnade notre passage, et je le regrette. Pour terminer enn, Conseil classa une grande quantit de poissons volants. Rien ntait plus curieux que de voir les dauphins leur donner la chasse avec une prcision merveilleuse. Quelle que ft la porte de son vol, quelque trajectoire quil dcrivt, mme au-dessus du Nautilus, linfortun poisson trouvait toujours la bouche du dauphin ouverte pour le recevoir. Ctaient ou des pirapdes, ou des trigles-milans, bouche lumineuse, qui, pendant la nuit, aprs avoir trac des raies de feu dans latmosphre, plongeaient dans les eaux sombres comme autant dtoiles lantes. Jusquau 13 mars, notre navigation se continua dans ces conditions. Ce jour-l, le Nautilus fut employ des expriences de sondages qui mintressrent vivement. Nous avions fait alors prs de treize mille lieues depuis notre dpart dans les hautes mers du Pacique. Le point nous mettait par 45037 de latitude sud et 37053 de longitude ouest. Ctaient ces mmes parages o le capitaine Denham de lHrald la quatorze mille mtres de sonde sans trouver de fond. L aussi, le lieutenant Parcker de la frgate amricaine Congress navait pu atteindre le sol sous-marin par quinze mille cent quarante mtres. Le capitaine Nemo rsolut denvoyer son Nautilus la plus extrme profondeur n de contrler ces diffrents sondages. Je me prparai noter tous les rsultats de lexprience. Les panneaux du salon furent ouverts, et les manuvres commencrent pour atteindre ces couches si prodigieusement recules. On pense bien quil ne fut pas question de plonger en remplissant les rservoirs. Peut-tre neussent-ils 308

pu accrotre sufsamment la pesanteur spcique du Nautilus. Dailleurs, pour remonter, il aurait fallu chasser cette surcharge deau, et les pompes nauraient pas t assez puissantes pour vaincre la pression extrieure. Le capitaine Nemo rsolut daller chercher le fond ocanique par une diagonale sufsamment allonge, au moyen de ses plans latraux qui furent placs sous un angle de quarantecinq degrs avec les lignes deau du Nautilus. Puis, lhlice fut porte son maximum de vitesse, et sa quadruple branche battit les ots avec une indescriptible violence. Sous cette pousse puissante, la coque du Nautilus frmit comme une corde sonore et senfona rgulirement sous les eaux. Le capitaine et moi, posts dans le salon, nous suivions laiguille du manomtre qui dviait rapidement. Bientt fut dpasse cette zone habitable o rsident la plupart des poissons. Si quelques-uns de ces animaux ne peuvent vivre qu la surface des mers ou des euves, dautres, moins nombreux, se tiennent des profondeurs assez grandes. Parmi ces derniers, jobservais lhexanche, espce de chien de mer muni de six fentes respiratoires, le tlescope aux yeux normes, le malarmat-cuirass, aux thoracines grises, aux pectorales noires, que protgeait son plastron de plaques osseuses dun rouge ple, puis enn le grenadier, qui, vivant par douze cents mtres de profondeur, supportait alors une pression de cent vingt atmosphres. Je demandai au capitaine Nemo sil avait observ des poissons des profondeurs plus considrables. " Des poissons ? me rpondit-il, rarement. Mais dans ltat actuel de la science, que prsume-t-on, que sait-on ? - Le voici, capitaine. On sait que en allant vers les basses couches de lOcan, la vie vgtale disparat plus vite que la vie animale. On sait que, l o se rencontrent encore des tres anims, ne vgte plus une seule hydrophyte. On sait que les plerines, les hutres vivent par deux mille mtres deau, et que Mac Clintock, le hros des mers polaires, a retir une toile vivante dune profondeur de deux mille cinq cents mtres. On sait que lquipage du Bull-Dog, de la Marine Royale, a pch une astrie par deux mille six cent vingt brasses, soit plus dune lieue de profondeur. Mais, capitaine Nemo, peut-tre me direz-vous quon ne sait rien ? - Non, monsieur le professeur, rpondit le capitaine, je naurai pas cette impolitesse. Toutefois, je vous demanderai comment vous expliquez que des tres puissent vivre de telles profondeurs ? - Je lexplique par deux raisons, rpondis-je. Dabord, parce que les courants verticaux, dtermins par les diffrences de salure et de densit des eaux, produisent un mouvement qui suft entretenir la vie rudimentaire des encrines et des astries. - Juste, t le capitaine. - Ensuite, parce que, si loxygne est la base de la vie, on sait que la quantit doxygne dissous dans leau de mer augmente avec la profondeur au lieu de diminuer. et que la pression des couches basses contribue ly comprimer. - Ah ! on sait cela ? rpondit le capitaine Nemo, dun ton lgrement surpris. Eh bien, monsieur le professeur. on a raison de le savoir, car cest la vrit. Jajouterai, en effet, que la vessie natatoire des poissons renferme plus 309

dazote que doxygne, quand ces animaux sont pchs la surface des eaux, et plus doxygne que dazote, au contraire, quand ils sont tirs des grandes profondeurs. Ce qui donne raison votre systme. Mais continuons nos observations. " Mes regards se reportrent sur le manomtre. Linstrument indiquait une profondeur de six mille mtres. Notre immersion durait depuis une heure. Le Nautilus, glissant sur ses plans inclins, senfonait toujours. Les eaux dsertes taient admirablement transparentes et dune diaphanit que rien ne saurait peindre. Une heure plus tard, nous tions par treize mille mtres - trois lieues et quart environ - et le fond de lOcan ne se laissait pas pressentir. Cependant, par quatorze mille mtres, japerus des pics noirtres qui surgissaient au milieu des eaux. Mais ces sommets pouvaient appartenir des montagnes hautes comme lHymalaya ou le Mont-Blanc, plus hautes mme, et la profondeur de ces abmes demeurait invaluable. Le Nautilus descendit plus bas encore, malgr les puissantes pressions quil subissait. Je sentais ses tles trembler sous la jointure de leurs boulons ; ses barreaux sarquaient ; ses cloisons gmissaient ; les vitres du salon semblaient se gondoler sous la pression des eaux. Et ce solide appareil et cd sans doute. si, ainsi que lavait dit son capitaine, il net t capable de rsister comme un bloc plein. En rasant les pentes de ces roches perdues sous les eaux, japercevais encore quelques coquilles, des serpuls, des spinorbis vivantes, et certains chantillons dastries. Mais bientt ces derniers reprsentants de la vie animale disparurent, et, au-dessous de trois lieues, le Nautilus dpassa les limites de lexistence sousmarine, comme fait le ballon qui slve dans les airs au-dessus des zones respirables. Nous avions atteint une profondeur de seize mille mtres - quatre lieues - et les ancs du Nautilus supportaient alors une pression de seize cents atmosphres, cest--dire seize cents kilogrammes par chaque centimtre carr de sa surface ! " Quelle situation ! mcriai-je. Parcourir dans ces rgions profondes o lhomme nest jamais parvenu ! Voyez, capitaine, voyez ces rocs magniques, ces grottes inhabites, ces derniers rceptacles du globe, o la vie nest plus possible ! Quels sites inconnus et pourquoi faut-il que nous soyons rduits nen conserver que le souvenir ? - Vous plairait-il, me demanda le capitaine Nemo, den rapporter mieux que le souvenir ? - Que voulez-vous dire par ces paroles ? - Je veux dire que rien nest plus facile que de prendre une vue photographique de cette rgions sous-marine ! " Je navais pas eu le temps dexprimer la surprise que me causait cette nouvelle proposition, que sur un appel du capitaine Nemo, un objectif tait apport dans le salon. Par les panneaux largement ouverts, le milieu liquide clair lectriquement, se distribuait avec une clart parfaite. Nulle ombre, nulle dgradation de notre lumire factice. Le soleil net pas t plus favorable une opration de cette nature. Le Nautilus, sous la pousse de son hlice, matrise par linclinaison de ses plans, demeurait immobile. Linstrument fut braqu sur ces sites du fond ocanique, et en quelques secondes. nous avions obtenu un 310

ngatif dune extrme puret. Cest lpreuve positive que jen donne ici. On y voit ces roches primordiales qui nont jamais connu la lumire des cieux, ces granits infrieurs qui forment la puissante assise du globe, ces grottes profondes vides dans la masse pierreuse, ces prols dune incomparable nettet et dont le trait terminal se dtache en noir, comme sil tait d au pinceau de certains artistes amands. Puis, au-del, un horizon de montagnes, une admirable ligne ondule qui compose les arrire-plans du paysage. Je ne puis dcrire cet ensemble de roches lisses. noires, polies, sans une mousse, sans une tache, aux formes trangement dcoupes et solidement tablies sur ce tapis de sable qui tincelait sous les jets de la lumire lectrique. Cependant, le capitaine Nemo, aprs avoir termin son opration, mavait dit : " Remontons monsieur le professeur. Il ne faut pas abuser de cette situation ni exposer trop longtemps le Nautilus de pareilles pressions. - Remontons ! rpondis-je. - Tenez-vous bien. " Je navais pas encore eu le temps de comprendre pourquoi le capitaine me faisait cette recommandation, quand je fus prcipit sur le tapis. Son hlice embraye sur un signal du capitaine, ses plans dresss verticalement, le Nautilus, emport comme un ballon dans les airs, senlevait avec une rapidit foudroyante. Il coupait la masse des eaux avec un frmissement sonore. Aucun dtail ntait visible. En quatre minutes, il avait franchi les quatre lieues qui le sparaient de la surface de lOcan, et, aprs avoir merg comme un poisson volant, il retombait en faisant jaillir les ots une prodigieuse hauteur.

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Cachalots et baleines

CACHALOTS ET BALEINES Pendant la nuit du 13 au 14 mars, le Nautilus reprit sa direction vers le sud. Je pensais qu la hauteur du cap Horn, il mettrait le cap louest an de rallier les mers du Pacique et dachever son tour du monde. Il nen t rien et continua de remonter vers les rgions australes. O voulait-il donc aller ? Au ple ? Ctait insens. Je commenai croire que les tmrits du capitaine justiaient sufsamment les apprhensions de Ned Land. Le Canadien, depuis quelque temps, ne me parlait plus de ses projets de fuite. Il tait devenu moins communicatif, presque silencieux. Je voyais combien cet emprisonnement prolong lui pesait. Je sentais ce qui samassait de colre en lui. Lorsquil rencontrait le capitaine, ses yeux sallumaient dun feu sombre, et je craignais toujours que sa violence naturelle ne le portt quelque extrmit. Ce jour-l, 14 mars, Conseil et lui vinrent me trouver dans ma chambre. Je leur demandai la raison de leur visite. " Une simple question vous poser, monsieur, me rpondit le Canadien. - Parlez, Ned. - Combien dhommes croyez-vous quil y ait bord du Nautilus ? - Je ne saurais le dire, mon ami. - Il me semble, reprit Ned Land, que sa manuvre ne ncessite pas un nombreux quipage. - En effet, rpondis-je, dans les conditions o il se trouve, une dizaine dhommes au plus doivent sufre le manuvrer. - Eh bien, dit le Canadien, pourquoi y en aurait-il davantage ? - Pourquoi ? " rpliquai-je. Je regardai xement Ned Land, dont les intentions taient faciles deviner. " Parce que, dis-je, si jen crois mes pressentiments, si jai bien compris lexistence du capitaine, le Nautilus nest pas seulement un navire. Ce doit tre un lieu de refuge pour ceux qui, comme son commandant, ont rompu toute relation avec la terre. - Peut-tre, dit Conseil, mais enn le Nautilus ne peut contenir quun certain nombre dhommes, et monsieur ne pourrait-il valuer ce maximum ? - Comment cela, Conseil ? - Par le calcul. tant donn la capacit du navire que monsieur connat, et, par consquent, la quantit dair quil renferme ; sachant dautre part ce que chaque homme dpense dans lacte de la respiration, et comparant ces rsultats avec la ncessit o le Nautilus est de remonter toutes les vingt-quatre heures... " La phrase de Conseil 312

nen nissait pas, mais je vis bien o il voulait en venir. " Je te comprends, dis-je ; mais ce calcul-l, facile tablir dailleurs, ne peut donner quun chiffre trs incertain. - Nimporte, reprit Ned Land, en insistant. - Voici le calcul, rpondis-je. Chaque homme dpense en une heure loxygne contenu dans cent litres dair, soit en vingt-quatre heures loxygne contenu dans deux mille quatre cents litres. Il faut donc chercher combien de fois le Nautilus renferme deux mille quatre cents litres dair. - Prcisment, dit Conseil. - Or, repris-je, la capacit du Nautilus tant de quinze cents tonneaux, et celle du tonneau de mille litres, le Nautilus renferme quinze cent mille litres dair, qui, diviss par deux mille quatre cents... " Je calculai rapidement au crayon : "... donnent au quotient six cent vingt-cinq. Ce qui revient dire que lair contenu dans le Nautilus pourrait rigoureusement sufre six cent vingt-cinq hommes pendant vingt-quatre heures. - Six cent vingt-cinq ! rpta Ned. - Mais tenez pour certain, ajoutai-je, que, tant passagers que marins ou ofciers, nous ne formons pas la dixime partie de ce chiffre. - Cest encore trop pour trois hommes ! murmura Conseil. - Donc, mon pauvre Ned, je ne puis que vous conseiller la patience. - Et mme mieux que la patience, rpondit Conseil, la rsignation. " Conseil avait employ le mot juste. " Aprs tout, reprit-il, le capitaine Nemo ne peut pas aller toujours au sud ! Il faudra bien quil sarrte, ne ft-ce que devant la banquise, et quil revienne vers des mers plus civilises ! Alors, il sera temps de reprendre les projets de Ned Land. " Le Canadien secoua la tte, passa la main sur son front, ne rpondit pas, et se retira. " Que monsieur me permette de lui faire une observation, me dit alors Conseil. Ce pauvre Ned pense tout ce quil ne peut pas avoir. Tout lui revient de sa vie passe. Tout lui semble regrettable de ce qui nous est interdit. Ses anciens souvenirs loppressent et il a le cur gros. Il faut le comprendre. Quest-ce quil a faire ici ? Rien. Il nest pas un savant comme monsieur, et ne saurait prendre le mme got que nous aux choses admirables de la mer. Il risquerait tout pour pouvoir entrer dans une taverne de son pays ! " Il est certain que la monotonie du bord devait paratre insupportable au Canadien, habitu une vie libre et active. Les vnements qui pouvaient le passionner taient rares. Cependant, ce jour-l, un incident vint lui rappeler ses beaux jours de harponneur. Vers onze heures du matin, tant la surface de lOcan, le Nautilus tomba au milieu dune troupe de baleines. Rencontre qui ne me surprit pas, car je savais que ces animaux, chasss outrance, se sont rfugis dans les bassins des hautes latitudes. Le rle jou par la baleine dans le monde marin, et son inuence sur les dcouvertes gographiques, ont t considrables. Cest elle, qui, entranant sa suite, les Basques dabord, puis les Asturiens, les Anglais et les Hollandais, les enhardit contre les dangers de lOcan et les conduisit dune extrmit de la terre lautre. Les baleines aiment frquenter les mers australes et borales. Danciennes lgendes prtendent mme que ces ctacs amenrent les pcheurs jusqu sept lieues seulement du ple nord. Si le fait est faux, il sera vrai 313

un jour et cest probablement ainsi, en chassant la baleine dans les rgions arctiques ou antarctiques, que les hommes atteindront ce point inconnu du globe. Nous tions assis sur la plate-forme par une mer tranquille. Mais le mois doctobre de ces latitudes nous donnait de belles journes dautomne. Ce fut le Canadien - il ne pouvait sy tromper - qui signala une baleine lhorizon dans lest. En regardant attentivement, on voyait son dos noirtre slever et sabaisser alternativement au-dessus des ots, cinq milles du Nautilus. " Ah ! scria Ned Land, si jtais bord dun baleinier, voil une rencontre qui me ferait plaisir ! Cest un animal de grande taille ! Voyez avec quelle puissance ses vents rejettent des colonnes dair et de vapeur ! Mille diables ! pourquoi faut-il que je sois enchan sur ce morceau de tle ! - Quoi ! Ned, rpondis-je, vous ntes pas encore revenu de vos vieilles ides de pche ? - Est-ce quun pcheur de baleines, monsieur, peut oublier son ancien mtier ? Est-ce quon se lasse jamais des motions dune pareille chasse ? - Vous navez jamais pch dans ces mers, Ned ? - Jamais, monsieur. Dans les mers borales seulement, et autant dans le dtroit de Bering que dans celui de Davis. - Alors la baleine australe vous est encore inconnue. Cest la baleine franche que vous avez chasse jusquici, et elle ne se hasarderait pas passer les eaux chaudes de lquateur. - Ah ! monsieur le professeur, que me dites-vous l ? rpliqua le Canadien dun ton passablement incrdule. - Je dis ce qui est. Par exemple ! Moi qui vous parle, en soixante-cinq, voil deux ans et demi, jai amarin prs du Groenland une baleine qui portait encore dans son anc le harpon poinonn dun baleinier de Bering. Or, je vous demande, comment aprs avoir t frapp louest de lAmrique, lanimal serait venu se faire tuer lest, sil navait, aprs avoir doubl, soit le cap Horn, soit le cap de Bonne Esprance, franchi lquateur ? - Je pense comme lami Ned, dit Conseil, et jattends ce que rpondra monsieur. - Monsieur vous rpondra, mes amis, que les baleines sont localises, suivant leurs espces, dans certaines mers quelles ne quittent pas. Et si lun de ces animaux est venu du dtroit de Bring dans celui de Davis, cest tout simplement parce quil existe un passage dune mer lautre, soit sur les ctes de lAmrique, soit sur celles de lAsie. - Faut-il vous croire ? demanda le Canadien, en fermant un oeil. - Il faut croire monsieur, rpondit Conseil. - Ds lors, reprit le Canadien, puisque je nai jamais pch dans ces parages, je ne connais point les baleines qui les frquentent ? - Je vous lai dit, Ned. - Raison de plus pour faire leur connaissance, rpliqua Conseil. - Voyez ! voyez ! scria le Canadien la voix mue. Elle sapproche ! Elle vient sur nous ! Elle me nargue ! Elle sait que je ne peux rien contre elle ! " Ned frappait du pied. Sa main frmissait en brandissant un harpon imaginaire. " Ces ctacs, demanda-t-il, sont-ils aussi gros que ceux des mers borales ? - A peu prs, Ned. - Cest que jai vu de grosses baleines, monsieur, des baleines qui mesuraient jusqu cent pieds de longueur ! Je me suis mme laiss dire que le Hullamock et lUmgallick des les Aloutiennes dpassaient quelque314

fois cent cinquante pieds. - Ceci me parat exagr, rpondis-je. Ces animaux ne sont que des baleinoptres, pourvus de nageoires dorsales, et de mme que les cachalots, ils sont gnralement plus petits que la baleine franche. - Ah ! scria le Canadien, dont les regards ne quittaient pas lOcan, elle se rapproche, elle vient dans les eaux du Nautilus ! " Puis, reprenant sa conversation : " Vous parlez, dit-il, du cachalot comme dune petite bte ! On cite cependant des cachalots gigantesques. Ce sont des ctacs intelligents. Quelques-uns, dit-on, se couvrent dalgues et de fucus. On les prend pour des lots. On campe dessus, on sy installe, on fait du feu... - On y btit des maisons, dit Conseil. - Oui, farceur, rpondit Ned Land. Puis, un beau jour lanimal plonge et entrane tous ses habitants au fond de labme. - Comme dans les voyages de Simbad le marin, rpliquai-je en riant. - Ah ! matre Land, il parat que vous aimez les histoires extraordinaires ! Quels cachalots que les vtres ! Jespre que vous ny croyez pas ! - Monsieur le naturaliste, rpondit srieusement le Canadien, il faut tout croire de la part des baleines ! - Comme elle marche, celle-ci ! Comme elle se drobe ! - On prtend que ces animaux-l peuvent faire le tour du monde en quinze jours. - Je ne dis pas non. - Mais, ce que vous ne savez sans doute pas, monsieur Aronnax, cest que, au commencement du monde, les baleines laient plus rapidement encore. - Ah ! vraiment, Ned ! Et pourquoi cela ? - Parce que alors, elles avaient la queue en travers, comme les poissons, cest--dire que cette queue, comprime verticalement, frappait leau de gauche droite et de droite gauche. Mais le Crateur, sapercevant quelles marchaient trop vite, leur tordit la queue, et depuis ce temps-l, elles battent les ots de haut en bas au dtriment de leur rapidit. - Bon, Ned, dis-je, en reprenant une expression du Canadien, faut-il vous croire ? - Pas trop, rpondit Ned Land, et pas plus que si je vous disais quil existe des baleines longues de trois cents pieds et pesant cent mille livres. - Cest beaucoup, en effet, dis-je. Cependant, il faut avouer que certains ctacs acquirent un dveloppement considrable, puisque, dit-on, ils fournissent jusqu cent vingt tonnes dhuile. - Pour a, je lai vu, dit le Canadien. - Je le crois volontiers, Ned, comme je crois que certaines baleines galent en grosseur cent lphants. Jugez des effets produits par une telle masse lance toute vitesse ! - Est-il vrai, demanda Conseil, quelles peuvent couler des navires ? - Des navires, je ne le crois pas, rpondis-je. On raconte, cependant, quen 1820, prcisment dans ces mers du sud, une baleine se prcipita sur lEssex et le t reculer avec une vitesse de quatre mtres par seconde. Des lames pntrrent par larrire, et lEssex sombra presque aussitt. " Ned me regarda dun air narquois. " Pour mon compte, dit-il, jai reu un coup de queue de baleine - dans mon canot, cela va sans dire. Mes compagnons et moi, nous avons t lancs une hauteur de six mtres. Mais auprs de la baleine de monsieur le professeur, la mienne ntait quun baleineau. - Est-ce que ces animaux-l vivent longtemps ? demanda Conseil. - Mille ans, rpondit le Canadien sans hsiter. - Et comment le savez315

vous, Ned ? - Parce quon le dit. - Et pourquoi le dit-on ? - Parce quon le sait. - Non, Ned, on ne le sait pas, mais on le suppose, et voici le raisonnement sur lequel on sappuie. Il y a quatre cents ans, lorsque les pcheurs chassrent pour la premire fois les baleines, ces animaux avaient une taille suprieure celle quils acquirent aujourdhui. On suppose donc, assez logiquement, que linfriorit des baleines actuelles vient de ce quelles nont pas eu le temps datteindre leur complet dveloppement. Cest ce qui a fait dire Buffon que ces ctacs pouvaient et devaient mme vivre mille ans. Vous entendez ? " Ned Land nentendait pas. Il ncoutait plus. La baleine sapprochait toujours. Il la dvorait des yeux. " Ah ! scria-t-il, ce nest plus une baleine, cest dix, cest vingt, cest un troupeau tout entier ! Et ne pouvoir rien faire ! Etre l pieds et poings lis ! - Mais, ami Ned, dit Conseil, pourquoi ne pas demander au capitaine Nemo la permission de chasser ?... " Conseil navait pas achev sa phrase, que Ned Land stait affal par le panneau et courait la recherche du capitaine. Quelques instants aprs, tous deux reparaissaient sur la plate-forme. Le capitaine Nemo observa le troupeau de ctacs qui se jouait sur les eaux un mille du Nautilus. " Ce sont des baleines australes, dit-il. Il y a l la fortune dune otte de baleiniers. - Eh ! bien, monsieur, demanda le Canadien, ne pourrais-je leur donner la chasse, ne ft-ce que pour ne pas oublier mon ancien mtier de harponneur ? - A quoi bon, rpondit le capitaine Nemo, chasser uniquement pour dtruire ! Nous navons que faire dhuile de baleine bord. Cependant, monsieur, reprit le Canadien, dans la mer Rouge, vous nous avez autoriss poursuivre un dugong ! - Il sagissait alors de procurer de la viande frache mon quipage. Ici, ce serait tuer pour tuer. Je sais bien que cest un privilge rserv lhomme, mais je nadmets pas ces passe-temps meurtriers. En dtruisant la baleine australe comme la baleine franche, tres inoffensifs et bons, vos pareils, matre Land, commettent une action blmable. Cest ainsi quils ont dj dpeupl toute la baie de Bafn, et quils anantiront une classe danimaux utiles. Laissez donc tranquilles ces malheureux ctacs. Ils ont bien assez de leurs ennemis naturels, les cachalots, les espadons et les scies, sans que vous vous en mliez. " Je laisse imaginer la gure que faisait le Canadien pendant ce cours de morale. Donner de semblables raisons un chasseur, ctait perdre ses paroles. Ned Land regardait le capitaine Nemo et ne comprenait videmment pas ce quil voulait lui dire. Cependant, le capitaine avait raison. Lacharnement barbare et inconsidr des pcheurs fera disparatre un jour la dernire baleine de lOcan. Ned Land sifa entre les dents son Yankee doodle, fourra ses mains dans ses poches et nous tourna le dos. Cependant le capitaine Nemo observait le troupeau de ctacs, et sadressant moi : " Javais raison de prtendre, que sans compter lhomme, les baleines ont assez dautres ennemis naturels. Celles-ci vont avoir affaire forte partie avant peu. Apercevez-vous, monsieur Aronnax, huit milles sous le vent ces points noirtres qui sont en mouvement ? - Oui, capitaine, rpondis-je. - Ce sont 316

des cachalots, animaux terribles que jai quelquefois rencontrs par troupes de deux ou trois cents ! Quant ceux-l, btes cruelles et malfaisantes, on a raison de les exterminer. " Le Canadien se retourna vivement ces derniers mots. " Eh bien, capitaine, dis-je, il est temps encore, dans lintrt mme des baleines... - Inutile de sexposer, monsieur le professeur. Le Nautilus sufra disperser ces cachalots. Il est arm dun peron dacier qui vaut bien le harpon de matre Land, jimagine. " Le Canadien ne se gna pas pour hausser les paules. Attaquer des ctacs coups dperon ! Qui avait jamais entendu parler de cela ? " Attendez, monsieur Aronnax, dit le capitaine Nemo. Nous vous montrerons une chasse que vous ne connaissez pas encore. Pas de piti pour ces froces ctacs. Ils ne sont que bouche et dents ! " Bouche et dents ! On ne pouvait mieux peindre le cachalot macrocphale, dont la taille dpasse quelque fois vingt-cinq mtres. La tte norme de ce ctac occupe environ le tiers de son corps. Mieux arm que la baleine, dont la mchoire suprieure est seulement garnie de fanons, il est muni de vingt-cinq grosses dents, hautes de vingt centimtres, cylindriques et coniques leur sommet, et qui psent deux livres chacune. Cest la partie suprieure de cette norme tte et dans de grandes cavits spares par des cartilages, que se trouvent trois quatre cents kilogrammes de cette huile prcieuse, dite " blanc de baleine ". Le cachalot est un animal disgracieux, plutt ttard que poisson, suivant la remarque de Frdol. Il est mal construit, tant pour ainsi dire " manqu " dans toute la partie gauche de sa charpente, et ny voyant gure que de loeil droit. Cependant, le monstrueux troupeau sapprochait toujours. Il avait aperu les baleines et se prparait les attaquer. On pouvait prjuger, davance, la victoire des cachalots, non seulement parce quils sont mieux btis pour lattaque que leurs inoffensifs adversaires. mais aussi parce quils peuvent rester plus longtemps sous les ots, sans venir respirer leur surface. Il ntait que temps daller au secours des baleines. Le Nautilus se mit entre deux eaux. Conseil, Ned et moi, nous prmes place devant les vitres du salon. Le capitaine Nemo se rendit prs du timonier pour manuvrer son appareil comme un engin de destruction. Bientt, je sentis les battements de lhlice se prcipiter et notre vitesse saccrotre. Le combat tait dj commenc entre les cachalots et les baleines, lorsque le Nautilus arriva. Il manuvra de manire couper la troupe des macrocphales. Ceux-ci, tout dabord, se montrrent peu mus la vue du nouveau monstre qui se mlait la bataille. Mais bientt ils durent se garer de ses coups. Quelle lutte ! Ned Land lui-mme, bientt enthousiasm, nit par battre des mains. Le Nautilus ntait plus quun harpon formidable, brandi par la main de son capitaine. Il se lanait contre ces masses charnues et les traversait de part en part, laissant aprs son passage deux grouillantes moitis danimal. Les formidables coups de queue qui frappaient ses ancs, il ne les sentait pas. Les chocs quil produisait, pas davantage. Un cachalot extermin, il courait un autre, virait sur place pour ne pas manquer sa proie, allant de lavant, de larrire, 317

docile son gouvernail, plongeant quand le ctac senfonait dans les couches profondes, remontant avec lui lorsquil revenait la surface, le frappant de plein ou dcharpe, le coupant ou le dchirant, et dans toutes les directions et sous toutes les allures, le perant de son terrible peron. Quel carnage ! Quel bruit la surface des ots ! Quels sifements aigus et quels ronements particuliers ces animaux pouvants ! Au milieu de ces couches ordinairement si paisibles, leur queue crait de vritables houles. Pendant une heure se prolongea cet homrique massacre, auquel les macrocphales ne pouvaient se soustraire. Plusieurs fois, dix ou douze runis essayrent dcraser le Nautilus sous leur masse. On voyait, la vitre, leur gueule norme pave de dents, leur oeil formidable. Ned Land, qui ne se possdait plus, les menaait et les injuriait. On sentait quils se cramponnaient notre appareil, comme des chiens qui coiffent un ragot sous les taillis. Mais le Nautilus, forant son hlice, les emportait, les entranait, ou les ramenait vers le niveau suprieur des eaux, sans se soucier ni de leur poids norme, ni de leurs puissantes treintes. Enn la masse des cachalots sclaircit. Les ots redevinrent tranquilles. Je sentis que nous remontions la surface de lOcan. Le panneau fut ouvert, et nous nous prcipitmes sur la plate-forme. La mer tait couverte de cadavres mutils. Une explosion formidable net pas divis, dchir, dchiquet avec plus de violence ces masses charnues. Nous ottions au milieu de corps gigantesques, bleutres sur le dos, blanchtres sous le ventre, et tout bossus dnormes protubrances. Quelques cachalots pouvants fuyaient lhorizon. Les ots taient teints en rouge sur un espace de plusieurs milles ; et le Nautilus ottait au milieu dune mer de sang. Le capitaine Nemo nous rejoignit. " Eh bien, matre Land ? ditil. - Eh bien, monsieur, rpondit le Canadien, chez lequel lenthousiasme stait calm, cest un spectacle terrible, en effet. Mais je ne suis pas un boucher, je suis un chasseur, et ceci nest quune boucherie. - Cest un massacre danimaux malfaisants, rpondit le capitaine, et le Nautilus nest pas un couteau de boucher. Jaime mieux mon harpon, rpliqua le Canadien. - Chacun son arme ", rpondit le capitaine, en regardant xement Ned Land. Je craignais que celui-ci ne se laisst emporter quelque violence qui aurait eu des consquences dplorables. Mais sa colre fut dtourne par la vue dune baleine que le Nautilus accostait en ce moment. Lanimal navait pu chapper la dent des cachalots. Je reconnus la baleine australe, tte dprime, qui est entirement noire. Anatomiquement, elle se distingue de la baleine blanche et du Nord-Caper par la soudure des sept vertbres cervicales, et elle compte deux ctes de plus que ses congnres. Le malheureux ctac, couch sur le anc, le ventre trou de morsures, tait mort. Au bout de sa nageoire mutile pendait encore un petit baleineau quil navait pu sauver du massacre. Sa bouche ouverte laissait couler leau qui murmurait comme un ressac travers ses fanons. Le capitaine Nemo conduisit le Nautilus prs du cadavre de lanimal. Deux de ses hommes montrent sur le anc de la baleine, et je vis, 318

non sans tonnement, quils retiraient de ses mamelles tout le lait quelles contenaient, cest--dire la valeur de deux trois tonneaux. Le capitaine moffrit une tasse de ce lait encore chaud. Je ne pus mempcher de lui marquer ma rpugnance pour ce breuvage. Il massura que ce lait tait excellent, et quil ne se distinguait en aucune faon du lait de vache. Je le gotai et je fus de son avis. Ctait donc pour nous une rserve utile, car, ce lait, sous la forme de beurre sal ou de fromage, devait apporter une agrable varit notre ordinaire. De ce jour-l, je remarquai avec inquitude que les dispositions de Ned Land envers le capitaine Nemo devenaient de plus en plus mauvaises, et je rsolus de surveiller de prs les faits et gestes du Canadien.

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La banquise

LA BANQUISE Le Nautilus avait repris son imperturbable direction vers le sud. Il suivait le cinquantime mridien avec une vitesse considrable. Voulait-il donc atteindre le ple ? Je ne le pensais pas, car jusquici toutes les tentatives pour slever jusqu ce point du globe avaient chou. La saison, dailleurs, tait dj fort avance, puisque le 13 mars des terres antarctiques correspond au 13 septembre des rgions borales, qui commence la priode quinoxiale. Le 14 mars, japerus des glaces ottantes par 55 de latitude, simples dbris blafards de vingt vingt-cinq pieds, formant des cueils sur lesquels la mer dferlait. Le Nautilus se maintenait la surface de lOcan. Ned Land, ayant dj pch dans les mers arctiques, tait familiaris avec ce spectacle des icebergs. Conseil et moi, nous ladmirions pour la premire fois. Dans latmosphre, vers lhorizon du sud, stendait une bande blanche dun blouissant aspect. Les baleiniers anglais lui ont donn le nom de " ice-blinck ". Quelque pais que soient les nuages, ils ne peuvent lobscurcir. Elle annonce la prsence dun pack ou banc de glace. En effet, bientt apparurent des blocs plus considrables dont lclat se modiait suivant les caprices de la brume. Quelques-unes de ces masses montraient des veines vertes, comme si le sulfate de cuivre en et trac les lignes ondules. Dautres, semblables dnormes amthystes, se laissaient pntrer par la lumire. Celles-ci rverbraient les rayons du jour sur les mille facettes de leurs cristaux. Celles-l, nuances des vifs reets du calcaire, auraient suf la construction de toute une ville de marbre. Plus nous descendions au sud, plus ces les ottantes gagnaient en nombre et en importance. Les oiseaux polaires y nichaient par milliers. Ctaient des ptrels, des damiers, des pufns, qui nous assourdissaient de leurs cris. Quelques-uns, prenant le Nautilus pour le cadavre dune baleine, venaient sy reposer et piquaient de coups de bec sa tle sonore. Pendant cette navigation au milieu des glaces, le capitaine Nemo se tint souvent sur la plate-forme. Il observait avec attention ces parages abandonns. Je voyais son calme regard sanimer parfois. Se disait-il que dans ces mers polaires interdites lhomme, il tait l chez lui, matre de ces in320

franchissables espaces ? Peut-tre. Mais il ne parlait pas. Il restait immobile, ne revenant lui que lorsque ses instincts de manuvrier reprenaient le dessus. Dirigeant alors son Nautilus avec une adresse consomme, il vitait habilement le choc de ces masses dont quelques-unes mesuraient une longueur de plusieurs milles sur une hauteur qui variait de soixante-dix quatre-vingts mtres. Souvent lhorizon paraissait entirement ferm. A la hauteur du soixantime degr de latitude, toute passe avait disparu. Mais le capitaine Nemo, cherchant avec soin, trouvait bientt quelque troite ouverture par laquelle il se glissait audacieusement, sachant bien, cependant, quelle se refermerait derrire lui. Ce fut ainsi que le Nautilus, guid par cette main habile, dpassa toutes ces glaces, classes, suivant leur forme ou leur grandeur, avec une prcision qui enchantait Conseil : icebergs ou montagnes, ice-elds ou champs unis et sans limites, drift-ice ou glaces ottantes, packs ou champs briss, nomms palchs quand ils sont circulaires, et streams lorsquils sont faits de morceaux allongs. La temprature tait assez basse. Le thermomtre, expos lair extrieur, marquait deux trois degrs audessous de zro. Mais nous tions chaudement habills de fourrures, dont les phoques ou les ours marins avaient fait les frais. Lintrieur du Nautilus, rgulirement chauff par ses appareils lectriques, dait les froids les plus intenses. Dailleurs, il lui et suf de senfoncer quelques mtres au-dessous des ots pour y trouver une temprature supportable. Deux mois plus tt, nous aurions joui sous cette latitude dun jour perptuel ; mais dj la nuit se faisait pendant trois ou quatre heures, et plus tard, elle devait jeter six mois dombre sur ces rgions circumpolaires. Le 15 mars, la latitude des les New-Shetland et des Orkney du Sud fut dpasse. Le capitaine mapprit quautrefois de nombreuses tribus de phoques habitaient ces terres ; mais les baleiniers anglais et amricains, dans leur rage de destruction, massacrant les adultes et les femelles pleines, l o existait lanimation de la vie, avaient laiss aprs eux le silence de la mort. Le 16 mars, vers huit heures du matin, le Nautilus, suivant le cinquante-cinquime mridien, coupa le cercle polaire antarctique. Les glaces nous entouraient de toutes parts et fermaient lhorizon. Cependant, le capitaine Nemo marchait de passe en passe et slevait toujours. " Mais o va-t-il ? demandai-je. - Devant lui, rpondait Conseil. Aprs tout, lorsquil ne pourra pas aller plus loin, il sarrtera. - Je nen jurerais pas ! " rpondis-je. Et, pour tre franc, javouerai que cette excursion aventureuse ne me dplaisait point. A quel degr mmerveillaient les beauts de ces rgions nouvelles, je ne saurais lexprimer. Les glaces prenaient des attitudes superbes. Ici, leur ensemble formait une ville orientale, avec ses minarets et ses mosques innombrables. L, une cit croule et comme jete terre par une convulsion du sol. Aspects incessamment varis par les obliques rayons du soleil, ou perdus dans les brumes grises au milieu des ouragans de neige. Puis, de toutes parts des dtonations, des boulements, de grandes culbutes dicebergs, qui changeaient 321

le dcor comme le paysage dun diorama. Lorsque le Nautilus tait immerg au moment o se rompaient ces quilibres, le bruit se propageait sous les eaux avec une effrayante intensit, et la chute de ces masses crait de redoutables remous jusque dans les couches profondes de lOcan. Le Nautilus roulait et tanguait alors comme un navire abandonne la furie des lments. Souvent, ne voyant plus aucune issue, je pensais que nous tions dnitivement prisonniers ; mais, linstinct le guidant, sur le plus lger indice le capitaine Nemo dcouvrait des passes nouvelles. Il ne se trompait jamais en observant les minces lets deau bleutre qui sillonnaient les ice-elds. Aussi ne mettais-je pas en doute quil net aventur dj le Nautilus au milieu des mers antarctiques. Cependant, dans la journe du 16 mars, les champs de glace nous barrrent absolument la route. Ce ntait pas encore la banquise, mais de vastes ice-elds ciments par le froid. Cet obstacle ne pouvait arrter le capitaine Nemo, et il se lana contre lice-eld avec une effroyable violence. Le Nautilus entrait comme un coin dans cette masse friable, et la divisait avec des craquements terribles. Ctait lantique blier pouss par une puissance innie. Les dbris de glace, haut projets, retombaient en grle autour de nous. Par sa seule force dimpulsion, notre appareil se creusait un chenal. Quelquefois, emport par son lan, il montait sur le champ de glace et lcrasait de son poids, ou par instants, enfourn sous lice-eld, il le divisait par un simple mouvement de tangage qui produisait de larges dchirures. Pendant ces journes, de violents grains nous assaillirent. Par certaines brumes paisses, on ne se ft pas vu dune extrmit de la plate-forme lautre. Le vent sautait brusquement tous les points du compas. La neige saccumulait en couches si dures quil fallait la briser coups de pic. Rien qu la temprature de cinq degrs au-dessous de zro, toutes les parties extrieures du Nautilus se recouvraient de glaces. Un grement naurait pu se manuvrer, car tous les garants eussent t engags dans la gorge des poulies. Un btiment sans voiles et m par un moteur lectrique qui se passait de charbon, pouvait seul affronter daussi hautes latitudes. Dans ces conditions, le baromtre se tint gnralement trs bas. Il tomba mme 735. Les indications de la boussole noffraient plus aucune garantie. Ses aiguilles affoles marquaient des directions contradictoires, en sapprochant du ple magntique mridional qui ne se confond pas avec le sud du monde. En effet, suivant Hansten, ce ple est situ peu prs par 70 de latitude et 130 de longitude, et daprs les observations de Duperrey, par 135 de longitude et 7030 de latitude. Il fallait faire alors des observations nombreuses sur les compas transports diffrentes parties du navire et prendre une moyenne. Mais souvent, on sen rapportait lestime pour relever la route parcourue, mthode peu satisfaisante au milieu de ces passes sinueuses dont les points de repre changent incessamment. Enn, le 18 mars, aprs vingt assauts inutiles, le Nautilus se vit dnitivement enray. Ce ntaient plus ni les streams, ni les palks, ni les ice-elds, mais une interminable et 322

immobile barrire forme de montagnes soudes entre elles. " La banquise ! " me dit le Canadien. Je compris que pour Ned Land comme pour tous les navigateurs qui nous avaient prcd, ctait linfranchissable obstacle. Le soleil ayant un instant paru vers midi, le capitaine Nemo obtint une observation assez exacte qui donnait notre situation par 5130 de longitude et 6739 de latitude mridionale. Ctait dj un point avanc des rgions antarctiques. De mer, de surface liquide, il ny avait plus apparence devant nos yeux. Sous lperon du Nautilus stendait une vaste plaine tourmente, enchevtre de blocs confus, avec tout ce ple-mle capricieux qui caractrise la surface dun euve quelque temps avant la dbcle des glaces, mais sur des proportions gigantesques. et l, des pics aigus, des aiguilles dlies slevant une hauteur de deux cents pieds ; plus loin, une suite de falaises tailles pic et revtues de teintes gristres, vastes miroirs qui retaient quelques rayons de soleil demi noys dans les brumes. Puis, sur cette nature dsole, un silence farouche, peine rompu par le battement dailes des ptrels ou des pufns. Tout tait gel alors, mme le bruit. Le Nautilus dut donc sarrter dans son aventureuse course au milieu des champs de glace. " Monsieur, me dit ce jour-l Ned Land, si votre capitaine va plus loin ! - Eh bien ? - Ce sera un matre homme. - Pourquoi, Ned ? - Parce que personne ne peut franchir la banquise. Il est puissant, votre capitaine ; mais, mille diables ! il nest pas plus puissant que la nature, et l o elle a mis des bornes, il faut que lon sarrte bon gr mal gr. En effet, Ned Land, et cependant jaurais voulu savoir ce quil y a derrire cette banquise ! Un mur, voil ce qui mirrite le plus ! - Monsieur a raison, dit Conseil. Les murs nont t invents que pour agacer les savants. Il ne devrait y avoir de murs nulle part. - Bon ! t le Canadien. Derrire cette banquise, on sait bien ce qui se trouve. - Quoi donc ? demandai-je. - De la glace, et toujours de la glace ! - Vous tes certain de ce fait, Ned, rpliquai-je, mais moi je ne le suis pas. Voil pourquoi je voudrais aller voir. - Eh bien, monsieur le professeur, rpondit le Canadien, renoncez cette ide. Vous tes arriv la banquise, ce qui est dj sufsant, et vous nirez pas plus loin, ni votre capitaine Nemo, ni son Nautilus. Et quil le veuille ou non, nous reviendrons vers le nord, cest--dire au pays des honntes gens. " Je dois convenir que Ned Land avait raison, et tant que les navires ne seront pas faits pour naviguer sur les champs de glace, ils devront sarrter devant la banquise. En effet, malgr ses efforts, malgr les moyens puissants employs pour disjoindre les glaces, le Nautilus fut rduit limmobilit. Ordinairement, qui ne peut aller plus loin en est quitte pour revenir sur ses pas. Mais ici, revenir tait aussi impossible quavancer, car les passes staient refermes derrire nous, et pour peu que notre appareil demeurt stationnaire, il ne tarderait pas tre bloqu. Ce fut mme ce qui arriva vers deux heures du soir, et la jeune glace se forma sur ses ancs avec une tonnante rapidit. Je dus avouer que la conduite du capitaine Nemo tait plus quimprudente. Jtais en ce moment sur la plate323

forme. Le capitaine qui observait la situation depuis quelques instants, me dit : " Eh bien, monsieur le professeur, quen pensez-vous ? - Je pense que nous sommes pris, capitaine. - Pris ! Et comment lentendez-vous ? - Jentends que nous ne pouvons aller ni en avant ni en arrire, ni daucun ct. Cest, je crois, ce qui sappelle "pris", du moins sur les continents habits. - Ainsi, monsieur Aronnax, vous pensez que le Nautilus ne pourra pas se dgager ? - Difcilement, capitaine, car la saison est dj trop avance pour que vous comptiez sur une dbcle des glaces. - Ah ! monsieur le professeur, rpondit le capitaine Nemo dun ton ironique, vous serez toujours le mme ! Vous ne voyez quempchements et obstacles ! Moi, je vous afrme que non seulement le Nautilus se dgagera, mais quil ira plus loin encore ! - Plus loin au sud ? demandai-je en regardant le capitaine. - Oui, monsieur, il ira au ple. - Au ple ! mcriai-je, ne pouvant retenir un mouvement dincrdulit. - Oui, rpondit froidement le capitaine, au ple antarctique, ce point inconnu o se croisent tous les mridiens du globe. Vous savez si je fais du Nautilus ce que je veux. " Oui ! je le savais. Je savais cet homme audacieux jusqu la tmrit ! Mais vaincre ces obstacles qui hrissent le ple sud, plus inaccessible que ce ple nord non encore atteint par les plus hardis navigateurs, ntait-ce pas une entreprise absolument insense, et que, seul, lesprit dun fou pouvait concevoir ! Il me vint alors lide de demander au capitaine Nemo sil avait dj dcouvert ce ple que navait jamais foul le pied dune crature humaine. " Non, monsieur, me rpondit-il, et nous le dcouvrirons ensemble. L o dautres ont chou, je nchouerai pas. Jamais je nai promen mon Nautilus aussi loin sur les mers australes ; mais, je vous le rpte, il ira plus loin encore. - Je veux vous croire, capitaine, repris-je dun ton un peu ironique. Je vous crois ! Allons en avant ! Il ny a pas dobstacles pour nous ! Brisons cette banquise ! Faisons-la sauter, et si elle rsiste, donnons des ailes au Nautilus, an quil puisse passer par-dessus ! - Pardessus ? monsieur le professeur, rpondit tranquillement le capitaine Nemo. Non point par-dessus, mais par-dessous. - Par-dessous ! " mcriai-je. Une subite rvlation des projets du capitaine venait dilluminer mon esprit. Javais compris. Les merveilleuses qualits du Nautilus allaient le servir encore dans cette surhumaine entreprise ! " Je vois que nous commenons nous entendre, monsieur le professeur, me dit le capitaine, souriant demi. Vous entrevoyez dj la possibilit - moi, je dirai le succs - de cette tentative. Ce qui est impraticable avec un navire ordinaire devient facile au Nautilus. Si un continent merge au ple, il sarrtera devant ce continent. Mais si au contraire cest la mer libre qui le baigne, il ira au ple mme ! - En effet, dis-je, entran par le raisonnement du capitaine, si la surface de la mer est solidie par les glaces, ses couches infrieures sont libres, par cette raison providentielle qui a plac un degr suprieur celui de la conglation le maximum de densit de leau de mer. Et, si je ne me trompe, la partie immerge de cette banquise est la partie mergeante comme quatre est 324

un ? - A peu prs, monsieur le professeur. Pour un pied que les icebergs ont audessus de la mer, ils en ont trois au-dessous. Or, puisque ces montagnes de glaces ne dpassent pas une hauteur de cent mtres, elles ne senfoncent que de trois cents. Or, quest-ce que trois cents mtres pour le Nautilus ? - Rien, monsieur. - Il pourra mme aller chercher une profondeur plus grande cette temprature uniforme des eaux marines, et l nous braverons impunment les trente ou quarante degrs de froid de la surface. - Juste, monsieur, trs juste, rpondis-je en manimant. - La seule difcult, reprit le capitaine Nemo, sera de rester plusieurs jours immergs sans renouveler notre provision dair. - Nest-ce que cela ? rpliquai-je. Le Nautilus a de vastes rservoirs, nous les remplirons, et ils nous fourniront tout loxygne dont nous aurons besoin. - Bien imagin, monsieur Aronnax, rpondit en souriant le capitaine. Mais ne voulant pas que vous puissiez maccuser de tmrit, je vous soumets davance toutes mes objections. - En avez-vous encore faire ? - Une seule. Il est possible, si la mer existe au ple sud, que cette mer soit entirement prise, et, par consquent, que nous ne puissions revenir sa surface ! - Bon, monsieur, oubliez-vous que le Nautilus est arm dun redoutable peron, et ne pourrons-nous le lancer diagonalement contre ces champs de glace qui souvriront au choc ? - Eh ! monsieur le professeur, vous avez des ides aujourdhui ! Dailleurs, capitaine, ajoutai-je en menthousiasmant de plus belle, pourquoi ne rencontrerait-on pas la mer libre au ple sud comme au ple nord ? Les ples du froid et les ples de la terre ne se confondent ni dans lhmisphre austral ni dans lhmisphre boral, et jusqu preuve contraire, on doit supposer ou un continent ou un ocan dgag de glaces ces deux points du globe. - Je le crois aussi, monsieur Aronnax, rpondit le capitaine Nemo. Je vous ferai seulement observer quaprs avoir mis tant dobjections contre mon projet, maintenant vous mcrasez darguments en sa faveur. " Le capitaine Nemo disait vrai. Jen tais arriv le vaincre en audace ! Ctait moi qui lentranais au ple ! Je le devanais, je le distanais... Mais non ! pauvre fou. Le capitaine Nemo savait mieux que toi le pour et le contre de la question, et il samusait te voir emport dans les rveries de limpossible ! Cependant, il navait pas perdu un instant. A un signal le second parut. Ces deux hommes sentretinrent rapidement dans leur incomprhensible langage, et soit que le second et t antrieurement prvenu, soit quil trouvt le projet praticable, il ne laissa voir aucune surprise. Mais si impassible quil ft il ne montra pas une plus complte impassibilit que Conseil, lorsque jannonai ce digne garon notre intention de pousser jusquau ple sud. Un " comme il plaira monsieur " accueillit ma communication, et je dus men contenter. Quant Ned Land, si jamais paules se levrent haut, ce furent celles du Canadien. " Voyezvous, monsieur, me dit-il, vous et votre capitaine Nemo, vous me faites piti ! Mais nous irons au ple, matre Ned. - Possible, mais vous nen reviendrez pas ! " Et Ned Land rentra dans sa cabine, " pour ne pas faire un malheur ", dit-il en 325

me quittant. Cependant, les prparatifs de cette audacieuse tentative venaient de commencer. Les puissantes pompes du Nautilus refoulaient lair dans les rservoirs et lemmagasinaient une haute pression. Vers quatre heures, le capitaine Nemo mannona que les panneaux de la plate-forme allaient tre ferms. Je jetai un dernier regard sur lpaisse banquise que nous allions franchir. Le temps tait clair, latmosphre assez pure, le froid trs vif, douze degrs au-dessous de zro ; mais le vent stant calm, cette temprature ne semblait pas trop insupportable. Une dizaine dhommes montrent sur les ancs du Nautilus et, arms de pics, ils cassrent la glace autour de la carne qui fut bientt dgage. Opration rapidement pratique, car la jeune glace tait mince encore. Tous nous rentrmes lintrieur. Les rservoirs habituels se remplirent de cette eau tenue libre la ottaison. Le Nautilus ne tarda pas descendre. Javais pris place au salon avec Conseil. Par la vitre ouverte, nous regardions les couches infrieures de lOcan austral. Le thermomtre remontait. Laiguille du manomtre dviait sur le cadran. A trois cents mtres environ, ainsi que lavait prvu le capitaine Nemo, nous ottions sous la surface ondule de la banquise. Mais le Nautilussimmergea plus bas encore. Il atteignit une profondeur de huit cents mtres. La temprature de leau, qui donnait douze degrs la surface, nen accusait plus que onze. Deux degrs taient dj gagnes. Il va sans dire que la temprature du Nautilus, leve par ses appareils de chauffage, se maintenait un degr trs suprieur. Toutes les manuvres saccomplissaient avec une extraordinaire prcision. " On passera, nen dplaise monsieur, me dit Conseil. - Jy compte bien ! " rpondis-je avec le ton dune profonde conviction. Sous cette mer libre, le Nautilus avait pris directement le chemin de ple, sans scarter du cinquante-deuxime mridien. De 6730 90 vingt-deux degrs et demi en latitude restaient parcourir, cest--dire un peu plus de cinq cents lieues. Le Nautilus prit une vitesse moyenne de vingt-six milles lheure, la vitesse dun train express. Sil la conservait, quarante heures lui sufsaient pour atteindre le ple. Pendant une partie de la nuit, la nouveaut de la situation nous retint, Conseil et moi, la vitre du salon. La mer silluminait sous lirradiation lectrique du fanal. Mais elle tait dserte. Les poissons ne sjournaient pas dans ces eaux prisonnires. Ils ne trouvaient l quun passage pour aller de lOcan antarctique la mer libre du ple. Notre marche tait rapide. On la sentait telle aux tressaillements de la longue coque dacier. Vers deux heures du matin, jallai prendre quelques heures de repos. Conseil mimita. En traversant les coursives, je ne rencontrai point le capitaine Nemo. Je supposai quil se tenait dans la cage du timonier. Le lendemain 19 mars, cinq heures du matin, je repris mon poste dans le salon. Le loch lectrique mindiqua que la vitesse du Nautilus avait t modre. Il remontait alors vers la surface, mais prudemment, en vidant lentement ses rservoirs. Mon cur battait. Allions-nous merger et retrouver latmosphre libre du ple ? Non. Un choc mapprit que le Nautilus avait 326

heurt la surface infrieure de la banquise, trs paisse encore, en juger par la matit du bruit. En effet, nous avions " touch " pour employer lexpression marine, mais en sens inverse et par mille pieds de profondeur. Ce qui donnait deux mille pieds de glaces au-dessus de nous, dont mille mergeaient. La banquise prsentait alors une hauteur suprieure celle que nous avions releve sur ses bords. Circonstance peu rassurante. Pendant cette journe, le Nautilus recommena plusieurs fois cette mme exprience, et toujours il vint se heurter contre la muraille qui plafonnait au-dessus de lui. A de certains instants, il la rencontra par neuf cents mtres, ce qui accusait douze cents mtres dpaisseur dont deux cents mtres slevaient au-dessus de la surface de lOcan. Ctait le double de sa hauteur au moment o le Nautilus stait enfonc sous les ots. Je notai soigneusement ces diverses profondeurs, et jobtins ainsi le prol sous-marin de cette chane qui se dveloppait sous les eaux. Le soir, aucun changement ntait survenu dans notre situation. Toujours la glace entre quatre cents et cinq cents mtres de profondeur. Diminution vidente, mais quelle paisseur encore entre nous et la surface de lOcan ! Il tait huit heures alors. Depuis quatre heures dj, lair aurait d tre renouvel lintrieur du Nautilus, suivant lhabitude quotidienne du bord. Cependant, je ne souffrais pas trop, bien que le capitaine Nemo net pas encore demand ses rservoirs un supplment doxygne. Mon sommeil fut pnible pendant cette nuit. Espoir et crainte massigeaient tour tour. Je me relevai plusieurs fois. Les ttonnements du Nautilus continuaient. Vers trois heures du matin, jobservai que la surface infrieure de la banquise se rencontrait seulement par cinquante mtres de profondeur. Cent cinquante pieds nous sparaient alors de la surface des eaux. La banquise redevenait peu peu ice-eld. La montagne se refaisait la plaine. Mes yeux ne quittaient plus le manomtre. Nous remontions toujours en suivant, par une diagonale, la surface resplendissante qui tincelait sous les rayons lectriques. La banquise sabaissait en dessus et en dessous par des rampes allonges. Elle samincissait de mille en mille. Enn, six heures du matin, ce jour mmorable du 19 mars, la porte du salon souvrit. Le capitaine Nemo parut. " La mer libre ! " me dit-il.

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Le ple Sud

LE POLE SUD Je me prcipitai vers la plate-forme. Oui ! La mer libre. A peine quelques glaons pars, des icebergs mobiles ; au loin une mer tendue ; un monde doiseaux dans les airs, et des myriades de poissons sous ces eaux qui, suivant les fonds, variaient du bleu intense au vert olive. Le thermomtre marquait trois degrs centigrades au-dessus de zro. Ctait comme un printemps relatif enferm derrire cette banquise, dont les masses loignes se prolaient sur lhorizon du nord. " Sommes-nous au ple ? demandai-je au capitaine, le cur palpitant. - Je lignore, me rpondit-il. A midi nous ferons le point. - Mais le soleil se montrera-t-il travers ces brumes ? dis-je en regardant le ciel gristre. - Si peu quil paraisse, il me sufra, rpondit le capitaine. " A dix milles du Nautilus, vers le sud, un lot solitaire slevait une hauteur de deux cents mtres. Nous marchions vers lui, prudemment, car cette mer pouvait tre seme dcueils. Une heure aprs, nous avions atteint llot. Deux heures plus tard, nous achevions den faire le tour. Il mesurait quatre cinq milles de circonfrence. Un troit canal le sparait dune terre considrable, un continent peut-tre, dont nous ne pouvions apercevoir les limites. Lexistence de cette terre semblait donner raison aux hypothses de Maury. Lingnieur amricain a remarqu, en effet, quentre le ple sud et le soixantime parallle, la mer est couverte de glaces ottantes, de dimensions normes, qui ne se rencontrent jamais dans lAtlantique nord. De ce fait, il a tir cette conclusion que le cercle antarctique renferme des terres considrables, puisque les icebergs ne peuvent se former en pleine mer, mais seulement sur des ctes. Suivant ses calculs, la masse des glaces qui enveloppent le ple austral forme une vaste calotte dont la largeur doit atteindre quatre mille kilomtres. Cependant, le Nautilus, par crainte dchouer, stait arrt trois encablures dune grve que dominait un superbe amoncellement de roches. Le canot fut lanc la mer. Le capitaine, deux de ses hommes portant les instruments, Conseil et moi, nous nous y embarqumes. Il tait dix heures du matin. Je navais pas vu Ned Land. Le Canadien, sans doute, ne voulait pas se dsavouer en prsence du ple sud. Quelques 328

coups daviron amenrent le canot sur le sable, o il schoua. Au moment o Conseil allait sauter terre, je le retins. " Monsieur, dis-je au capitaine Nemo, vous lhonneur de mettre pied le premier sur cette terre. - Oui, monsieur, rpondit le capitaine, et si je nhsite pas fouler ce sol du ple, cest que, jusquici, aucun tre humain ny a laiss la trace de ses pas. " Cela dit, il sauta lgrement sur le sable. Une vive motion lui faisait battre le cur. Il gravit un roc qui terminait en surplomb un petit promontoire, et l, les bras croiss, le regard ardent, immobile, muet, il sembla prendre possession de ces rgions australes. Aprs cinq minutes passes dans cette extase, il se retourna vers nous. " Quand vous voudrez, monsieur ", me cria-t-il. Je dbarquai, suivi de Conseil, laissant les deux hommes dans le canot. Le sol sur un long espace prsentait un tuf de couleur rougetre, comme sil et t de brique pile. Des scories, des coules de lave, des pierres ponces le recouvraient. On ne pouvait mconnatre son origine volcanique. En de certains endroits, quelques lgres fumerolles, dgageant une odeur sulfureuse, attestaient que les feux intrieurs conservaient encore leur puissance expansive. Cependant, ayant gravi un haut escarpement, je ne vis aucun volcan dans un rayon de plusieurs milles. On sait que dans ces contres antarctiques, James Ross a trouv les cratres de lrbus et du Terror en pleine activit sur le cent soixante-septime mridien et par 7732 de latitude. La vgtation de ce continent dsol me parut extrmement restreinte. Quelques lichens de lespce Unsnea melanoxantha stalaient sur les roches noires. Certaines plantules microscopiques, des diatomes rudimentaires, sortes de cellules disposes entre deux coquilles quartzeuses, de longs fucus pourpres et cramoisis, supports sur de petites vessies natatoires et que le ressac jetait la cte, composaient toute la maigre ore de cette rgion. Le rivage tait parsem de mollusques, de petites moules, de patelles, de buccardes lisses, en forme de curs, et particulirement de clios au corps oblong et membraneux, dont la tte est forme de deux lobes arrondis. Je vis aussi des myriades de ces clios borales, longues de trois centimtres, dont la baleine avale un monde chaque bouche. Ces charmants ptropodes, vritables papillons de la mer, animaient les eaux libres sur la lisire du rivage. Entre autres zoophytes apparaissaient dans les hauts-fonds quelques arborescences corallignes, de celles qui suivant James Ross, vivent dans les mers antarctiques jusqu mille mtres de profondeur ; puis, de petits alcyons appartenant lespce procellaria pelagica, ainsi quun grand nombre dastries particulires ces climats, et dtoiles de mer qui constellaient le sol. Mais o la vie surabondait, ctait dans les airs. L volaient et voletaient par milliers des oiseaux despces varies, qui nous assourdissaient de leurs cris. Dautres encombraient les roches, nous regardant passer sans crainte et se pressant familirement sous nos pas. Ctaient des pingouins aussi agiles et souples dans leau, o on les a confondus parfois avec de rapides bonites, quils sont gauches et lourds sur terre. Ils poussaient des cris 329

baroques et formaient des assembles nombreuses, sobres de gestes, mais prodigues de clameurs. Parmi les oiseaux, je remarquai des chionis, de la famille des chassiers, gros comme des pigeons, blancs de couleur, le bec court et conique, loeil encadr dun cercle rouge. Conseil en t provision, car ces volatiles, convenablement prpars, forment un mets agrable. Dans les airs passaient des albatros fuligineux dune envergure de quatre mtres, justement appels les vautours de lOcan, des ptrels gigantesques, entre autres des quebrante-huesos, aux ailes arques, qui sont grands mangeurs de phoques, des damiers, sortes de petits canards dont le dessus du corps est noir et blanc, enn toute une srie de ptrels, les uns blanchtres, aux ailes bordes de brun, les autres bleus et spciaux aux mers antarctiques, ceux-l " si huileux, dis-je Conseil, que les habitants des les Fro se contentent dy adapter une mche avant de les allumer ". " Un peu plus, rpondit Conseil, ce seraient des lampes parfaites ! Aprs a, on ne peut exiger que la nature les ait pralablement munis dune mche ! " Aprs un demi-mille, le sol se montra tout cribl de nids de manchots, sortes de terriers disposs pour la ponte, et dont schappaient de nombreux oiseaux. Le capitaine Nemo en t chasser plus tard quelques centaines, car leur chair noire est trs mangeable. Ils poussaient des braiements dne. Ces animaux, de la taille dune oie, ardoiss sur le corps, blancs en dessous et cravats dun lisr citron, se laissaient tuer coups de pierre sans chercher senfuir. Cependant, la brume ne se levait pas, et, onze heures, le soleil navait point encore paru. Son absence ne laissait pas de minquiter. Sans lui, pas dobservations possibles. Comment dterminer alors si nous avions atteint le ple ? Lorsque je rejoignis le capitaine Nemo, je le trouvai silencieusement accoud sur un morceau de roc et regardant le ciel. Il paraissait impatient, contrari. Mais quy faire ? Cet homme audacieux et puissant ne commandait pas au soleil comme la mer. Midi arriva sans que lastre du jour se ft montr un seul instant. On ne pouvait mme reconnatre la place quil occupait derrire le rideau de brume. Bientt cette brume vint se rsoudre en neige. " A demain ", me dit simplement le capitaine, et nous regagnmes le Nautilus au milieu des tourbillons de latmosphre. Pendant notre absence, les lets avaient t tendus, et jobservai avec intrt les poissons que lon venait de haler bord. Les mers antarctiques servent de refuge un trs grand nombre de migrateurs, qui fuient les temptes des zones moins leves pour tomber, il est vrai, sous la dent des marsouins et des phoques. Je notai quelques cottes australes, longs dun dcimtre, espce de cartilagineux blanchtres traverss de bandes livides et arms daiguillons, puis des chimres antarctiques, longues de trois pieds, le corps trs allong, la peau blanche, argente et lisse, la tte arrondie, le dos muni de trois nageoires, le museau termin par une trompe qui se recourbe vers la bouche. Je gotai leur chair, mais je la trouvai insipide, malgr lopinion de Conseil qui sen accommoda fort. La tempte de neige dura jusquau lendemain. Il tait impossible de se tenir sur 330

la plate-forme. Du salon o je notais les incidents de cette excursion au continent polaire, jentendais les cris des ptrels et des albatros qui se jouaient au milieu de la tourmente. Le Nautilus ne resta pas immobile, et, prolongeant la cte, il savana encore dune dizaine de milles au sud, au milieu de cette demi-clart que laissait le soleil en rasant les bords de lhorizon. Le lendemain 20 mars, la neige avait cess. Le froid tait un peu plus vif. Le thermomtre marquait deux degrs au-dessous de zro. Les brouillards se levrent, et jesprai que, ce jour-l, notre observation pourrait seffectuer. Le capitaine Nemo nayant pas encore paru, le canot nous prit, Conseil et moi, et nous mit terre. La nature du sol tait la mme, volcanique. Partout des traces de laves, de scories, de basaltes, sans que japerusse le cratre qui les avait vomis. Ici comme l-bas, des myriades doiseaux animaient cette partie du continent polaire. Mais cet empire, ils le partageaient alors avec de vastes troupeaux de mammifres marins qui nous regardaient de leurs doux yeux. Ctaient des phoques despces diverses, les uns tendus sur le sol, les autres couchs sur des glaons en drive, plusieurs sortant de la mer ou y rentrant. Ils ne se sauvaient pas notre approche, nayant jamais eu affaire lhomme, et jen comptais l de quoi approvisionner quelques centaines de navires. " Ma foi, dit Conseil, il est heureux que Ned Land ne nous ait pas accompagns ! - Pourquoi cela, Conseil ? - Parce que lenrag chasseur aurait tout tu. - Tout, cest beaucoup dire, mais je crois, en effet, que nous naurions pu empcher notre ami le Canadien de harponner quelques-uns de ces magniques ctacs. Ce qui et dsoblig le capitaine Nemo, car il ne verse pas inutilement le sang des btes inoffensives. Il a raison. - Certainement, Conseil. Mais, dis-moi, nas-tu pas dj class ces superbes chantillons de la faune marine ? - Monsieur sait bien, rpondit Conseil, que je ne suis pas trs ferr sur la pratique. Quand monsieur maura appris le nom de ces animaux... - Ce sont des phoques et des morses. - Deux genres, qui appartiennent la famille des pinnipdes, se hta de dire mon savant Conseil, ordre des carnassiers, groupe des unguiculs, sous-classe des monodelphiens, classe des mammifres, embranchement des vertbrs. - Bien, Conseil, rpondis-je, mais ces deux genres, phoques et morses, se divisent en espces, et si je ne me trompe, nous aurons ici loccasion de les observer. Marchons. " Il tait huit heures du matin. Quatre heures nous restaient employer jusquau moment o le soleil pourrait tre utilement observ. Je dirigeai nos pas vers une vaste baie qui schancrait dans la falaise granitique du rivage. L, je puis dire qu perte de vue autour de nous, les terres et les glaons taient encombrs de mammifres marins, et je cherchais involontairement du regard le vieux Prote, le mythologique pasteur qui gardait ces immenses troupeaux de Neptune. Ctaient particulirement des phoques. Ils formaient des groupes distincts, mles et femelles, le pre veillant sur sa famille, la mre allaitant ses petits, quelques jeunes, dj forts, smancipant quelques pas. Lorsque ces mammifres voulaient se dplacer, ils allaient 331

par petits sauts dus la contraction de leur corps, et ils saidaient assez gauchement de leur imparfaite nageoire, qui, chez le lamantin, leur congnre, forme un vritable avant-bras. Je dois dire que, dans leau, leur lment par excellence, ces animaux lpine dorsale mobile, au bassin troit, au poil ras et serr, aux pieds palms, nagent admirablement. Au repos et sur terre, ils prenaient des attitudes extrmement gracieuses. Aussi, les anciens, observant leur physionomie douce, leur regard expressif que ne saurait surpasser le plus beau regard de femme, leurs yeux velouts et limpides, leurs poses charmantes, et les potisant leur manire, mtamorphosrent-ils les mles en tritons, et les femelles en sirnes. Je s remarquer Conseil le dveloppement considrable des lobes crbraux chez ces intelligents ctacs. Aucun mammifre, lhomme except, na la matire crbrale plus riche. Aussi, les phoques sont-ils susceptibles de recevoir une certaine ducation ; ils se domestiquent aisment, et je pense, avec certains naturalistes, que. convenablement dresss, ils pourraient rendre de grands services comme chiens de pche. La plupart de ces phoques dormaient sur les rochers ou sur le sable. Parmi ces phoques proprement dits qui nont point doreilles externes - diffrant en cela des otaries dont loreille est saillante - jobservai plusieurs varits de stnorhynques, longs de trois mtres, blancs de poils, ttes de bull-dogs, arms de dix dents chaque mchoire, quatre incisives en haut et en bas et deux grandes canines dcoupes en forme de eur de lis. Entre eux se glissaient des lphants marins, sortes de phoques trompe courte et mobile, les gants de lespce, qui sur une circonfrence de vingt pieds mesuraient une longueur de dix mtres. Ils ne faisaient aucun mouvement notre approche. " Ce ne sont pas des animaux dangereux ? me demanda Conseil. - Non, rpondis-je, moins quon ne les attaque. Lorsquun phoque dfend son petit, sa fureur est terrible, et il nest pas rare quil mette en pices lembarcation des pcheurs. - Il est dans son droit, rpliqua Conseil. - Je ne dis pas non. " Deux milles plus loin, nous tions arrts par le promontoire qui couvrait la baie contre les vents du sud. Il tombait daplomb la mer et cumait sous le ressac. Au-del clataient de formidables rugissements, tels quun troupeau de ruminants en et pu produire. " Bon, t Conseil, un concert de taureaux ? - Non, dis-je, un concert de morses. Ils se battent ? - Ils se battent ou ils jouent. - Nen dplaise monsieur, il faut voir cela. - Il faut le voir, Conseil. " Et nous voil franchissant les roches noirtres, au milieu dboulements imprvus, et sur des pierres que la glace rendait fort glissantes. Plus dune fois, je roulai au dtriment de mes reins. Conseil, plus prudent ou plus solide, ne bronchait gure, et me relevait, disant : " Si monsieur voulait avoir la bont dcarter les jambes, monsieur conserverait mieux son quilibre. " Arriv larte suprieure du promontoire, japerus une vaste plaine blanche, couverte de morses. Ces animaux jouaient entre eux. Ctaient des hurlements de joie, non de colre. Les morses ressemblent aux phoques par la forme de leurs corps et par la disposition de leurs 332

membres. Mais les canines et les incisives manquent leur mchoire infrieure, et quant aux canines suprieures, ce sont deux dfenses longues de quatre-vingts centimtres qui en mesurent trente-trois la circonfrence de leur alvole. Ces dents, faites dun ivoire compact et sans stries, plus dur que celui des lphants, et moins prompt jaunir, sont trs recherches. Aussi les morses sont-ils en butte une chasse inconsidre qui les dtruira bientt jusquau dernier, puisque les chasseurs, massacrant indistinctement les femelles pleines et les jeunes, en dtruisent chaque anne plus de quatre mille. En passant auprs de ces curieux animaux, je pus les examiner loisir, car ils ne se drangeaient pas. Leur peau tait paisse et rugueuse, dun ton fauve tirant sur le roux, leur pelage court et peu fourni. Quelques-uns avaient une longueur de quatre mtres. Plus tranquilles et moins craintifs que leurs congnres du nord, ils ne conaient point des sentinelles choisies le soin de surveiller les abords de leur campement. Aprs avoir examin cette cit des morses, je songeai revenir sur mes pas. Il tait onze heures, et si le capitaine Nemo se trouvait dans des conditions favorables pour observer, je voulais tre prsent son opration. Cependant, je nesprais pas que le soleil se montrt ce jour-l. Des nuages crass sur lhorizon le drobaient nos yeux. Il semblait que cet astre jaloux ne voult pas rvler des tres humains ce point inabordable du globe. Cependant, je songeai revenir vers le Nautilus. Nous suivmes un troit raidillon qui courait sur le sommet de la falaise. A onze heures et demie, nous tions arrivs au point du dbarquement. Le canot chou avait dpos le capitaine terre. Je laperus debout sur un bloc ce basalte. Ses instruments taient prs de lui. Son regard se xait sur lhorizon du nord, prs duquel le soleil dcrivait alors sa courbe allonge. Je pris place auprs de lui et jattendis sans parler. Midi arriva, et, ainsi que la veille, le soleil ne se montra pas. Ctait une fatalit. Lobservation manquait encore. Si demain elle ne saccomplissait pas, il faudrait renoncer dnitivement relever notre situation. En effet, nous tions prcisment au 20 mars. Demain, 21, jour de lquinoxe, rfraction non compte, le soleil disparatrait sous lhorizon pour six mois, et avec sa disparition commencerait la longue nuit polaire. Depuis lquinoxe de septembre, il avait merg de lhorizon septentrional, slevant par des spirales allonges jusquau 21 dcembre. A cette poque, solstice dt de ces contres borales, il avait commenc redescendre, et le lendemain, il devait leur lancer ses derniers rayons. Je communiquai mes observations et mes craintes au capitaine Nemo. " Vous aviez raison, monsieur Aronnax, me dit-il, si demain, je nobtiens la hauteur du soleil, je ne pourrai avant six mois reprendre cette opration. Mais aussi, prcisment parce que les hasards de ma navigation mont amen, le 21 mars, dans ces mers, mon point sera facile relever, si, midi, le soleil se montre nos yeux. - Pourquoi, capitaine ? - Parce que, lorsque lastre du jour dcrit des spirales si allonges, il est difcile de mesurer exactement sa hauteur au-dessus de lhorizon, et les instru333

ments sont exposs commettre de graves erreurs. - Comment procderez-vous donc ? - Je nemploierai que mon chronomtre, me rpondit le capitaine Nemo. Si demain, 21 mars, midi, le disque du soleil, en tenant compte de la rfraction, est coup exactement par lhorizon du nord, cest que je suis au ple sud. - En effet, dis-je. Pourtant, cette afrmation nest pas mathmatiquement rigoureuse, parce que lquinoxe ne tombe pas ncessairement midi. - Sans doute, monsieur, mais lerreur ne sera pas de cent mtres, et il ne nous en faut pas davantage. A demain donc. " Le capitaine Nemo retourna bord. Conseil et moi, nous restmes jusqu cinq heures arpenter la plage, observant et tudiant. Je ne rcoltai aucun objet curieux, si ce nest un uf de pingouin, remarquable par sa grosseur, et quun amateur et pay plus de mille francs. Sa couleur isabelle, les raies et les caractres qui lornaient comme autant dhiroglyphes, en faisaient un bibelot rare. Je le remis entre les mains de Conseil, et le prudent garon, au pied sr, le tenant comme une prcieuse porcelaine de Chine, le rapporta intact au Nautilus. L je dposai cet uf rare sous une des vitrines du muse. Je soupai avec apptit dun excellent morceau de foie de phoque dont le got rappelait celui de la viande de porc. Puis je me couchai, non sans avoir invoqu, comme un Indou, les faveurs de lastre radieux. Le lendemain, 21 mars, ds cinq heures du matin, je montai sur la plate-forme. Jy trouvai le capitaine Nemo. " Le temps se dgage un peu, me dit-il. Jai bon espoir. Aprs djeuner, nous nous rendrons terre pour choisir un poste dobservation. " Ce point convenu, jallai trouver Ned Land. Jaurais voulu lemmener avec moi. Lobstin Canadien refusa, et je vis bien que sa taciturnit comme sa fcheuse humeur saccroissaient de jour en jour. Aprs tout, je ne regrettai pas son enttement dans cette circonstance. Vritablement, il y avait trop de phoques terre, et il ne fallait pas soumettre ce pcheur irrchi cette tentation. Le djeuner termin, je me rendis terre. Le Nautilus stait encore lev de quelques milles pendant la nuit. Il tait au large, une grande lieue dune cte, que dominait un pic aigu de quatre a cinq cents mtres. Le canot portait avec moi le capitaine Nemo, deux hommes de lquipage, et les instruments, cest--dire un chronomtre, une lunette et un baromtre. Pendant notre traverse, je vis de nombreuses baleines qui appartenaient aux trois espces particulires aux mers australes, la baleine franche ou " right-whale " des Anglais, qui na pas de nageoire dorsale, le hump-back, baleinoptre ventre pliss, aux vastes nageoires blanchtres, qui malgr son nom, ne forment pourtant pas des ailes, et le n-back, brun-jauntre, le plus vif des ctacs. Ce puissant animal se fait entendre de loin, lorsquil projette une grande hauteur ses colonnes dair et de vapeur, qui ressemblent des tourbillons de fume. Ces diffrents mammifres sbattaient par troupes dans les eaux tranquilles, et je vis bien que ce bassin du ple antarctique servait maintenant de refuge aux ctacs trop vivement traqus par les chasseurs. Je remarquai galement de longs cordons blanchtres de 334

salpes, sortes de mollusques agrgs, et des mduses de grande taille qui se balanaient entre le remous des lames. A neuf heures, nous accostions la terre. Le ciel sclaircissait. Les nuages fuyaient dans le sud. Les brumes abandonnaient la surface froide des eaux. Le capitaine Nemo se dirigea vers le pic dont il voulait sans doute faire son observatoire. Ce fut une ascension pnible sur des laves aigus et des pierres ponces, au milieu dune atmosphre souvent sature par les manations sulfureuses des fumerolles. Le capitaine, pour un homme dshabitu de fouler la terre, gravissait les pentes les plus raides avec une souplesse, une agilit que je ne pouvais galer, et quet envie un chasseur disards. Il nous fallut deux heures pour atteindre le sommet de ce pic moiti porphyre, moiti basalte. De l, nos regards embrassaient une vaste mer qui, vers le nord traait nettement sa ligne terminale sur le fond du ciel. A nos pieds, des champs blouissants de blancheur. Sur notre tte, un ple azur, dgag de brumes. Au nord, le disque du soleil comme une boule de feu dj corne par le tranchant de lhorizon. Du sein des eaux slevaient en gerbes magniques des jets liquides par centaines. Au loin, le Nautilus, comme un ctac endormi. Derrire nous, vers le sud et lest, une terre immense, un amoncellement chaotique de rochers et de glaces dont on napercevait pas la limite. Le capitaine Nemo, en arrivant au sommet du pic, releva soigneusement sa hauteur au moyen du baromtre, car il devait en tenir compte dans son observation. A midi moins le quart, le soleil, vu alors par rfraction seulement, se montra comme un disque dor et dispersa ses derniers rayons sur ce continent abandonn, ces mers que lhomme na jamais sillonnes encore. Le capitaine Nemo, muni dune lunette rticules, qui, au moyen dun miroir, corrigeait la rfraction, observa lastre qui senfonait peu peu au-dessous de lhorizon en suivant une diagonale trs allonge. Je tenais le chronomtre. Mon cur battait fort. Si la disparition du demi-disque du soleil concidait avec le midi du chronomtre, nous tions au ple mme. " Midi ! mcriai-je. - Le ple sud ! " rpondit le capitaine Nemo dune voix grave, en me donnant la lunette qui montrait lastre du jour prcisment coup en deux portions gales par lhorizon. Je regardai les derniers rayons couronner le pic et les ombres monter peu peu sur ses rampes. En ce moment, le capitaine Nemo, appuyant sa main sur mon paule, me dit : " Monsieur, en 1600, le Hollandais Ghritk, entran par les courants et les temptes, atteignit 64 de latitude sud et dcouvrit les New-Shetland. En 1773, le 17 janvier, lillustre Cook, suivant le trente-huitime mridien, arriva par 6730 de latitude. et en 1774, le 30 janvier, sur le cent-neuvime mridien, il atteignit 7115 de latitude. En 1819, le Russe Bellinghausen se trouva sur le soixante-neuvime parallle, et en 1821, sur le soixante-sixime par 111 de longitude ouest. En 1820, lAnglais Brunseld fut arrt sur le soixante-cinquime degr. La mme anne, lAmricain Morrel, dont les rcits sont douteux, remontant sur le quarante-deuxime mridien, dcouvrait la mer libre par 7014 de latitude. En 1825, lAnglais Po335

well ne pouvait dpasser le soixante-deuxime degr. La mme anne, un simple pcheur de phoques, lAnglais Weddel slevait jusqu 7214 de latitude sur le trente-cinquime mridien, et jusqu 7415 sur le trente-sixime. En 1829, lAnglais Forster, commandant le Chancleer, prenait possession du continent antarctique par 6326 de latitude et 6626 de longitude. En 1831, lAnglais Bisco, le ler fvrier, dcouvrait la terre dEnderby par 6850 de latitude, en 1832, le 5 fvrier, la terre dAdlade par 67 de latitude. et le 21 fvrier, la terre de Graham par 6445 de latitude. En 1838, le Franais Dumont dUrville, arrt devant la banquise par 6257 de latitude, relevait la terre Louis-Philippe ; deux ans plus tard, dans une nouvelle pointe au sud, il nommait par 6630, le 21 janvier, la terre Adlie, et huit jours aprs, par 6440, la cte Clarie. En 1838, lAnglais Wilkes savanait jusquau soixante-neuvime parallle sur le centime mridien. En 1839, lAnglais Balleny dcouvrait la terre Sabrina, sur la limite du cercle polaire. Enn, en 1842, lAnglais James Ross, montant lrbus et le Terror, le 12 janvier, par 7656 de latitude et 1717 de longitude est, trouvait la terre Victoria ; le 23 du mme mois, il relevait le soixante-quatorzime parallle, le plus haut point atteint jusqualors ; le 27, il tait par 768, le 28, par 7732, le 2 fvrier, par 784, et en 1842, il revenait au soixanteonzime degr quil ne put dpasser. Eh bien, moi, capitaine Nemo, ce 21 mars 1868, jai atteint le ple sud sur le quatre-vingt-dixime degr, et je prends possession de cette partie du globe gale au sixime des continents reconnus. - Au nom de qui, capitaine ? - Au mien, monsieur ! " Et ce disant, le capitaine Nemo dploya un pavillon noir, portant un N dor cartel sur son tamine. Puis, se retournant vers lastre du jour dont les derniers rayons lchaient lhorizon de la mer : " Adieu, soleil ! scria-t-il. Disparais, astre radieux ! Couche-toi sous cette mer libre. et laisse une nuit de six mois tendre ses ombres sur mon nouveau domaine ! "

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Accident ou incident ?

ACCIDENT OU INCIDENT Le lendemain, 22 mars, six heures du matin, les prparatifs de dpart furent commencs. Les dernires lueurs du crpuscule se fondaient dans la nuit. Le froid tait vif. Les constellations resplendissaient avec une surprenante intensit. Au znith brillait cette admirable Croix du Sud, ltoile polaire des rgions antarctiques. Le thermomtre marquait douze degrs au-dessous de zro, et quand le vent frachissait, il causait de piquantes morsures. Les glaons se multipliaient sur leau libre. La mer tendait se prendre partout. De nombreuses plaques noirtres, tales sa surface, annonaient la prochaine formation de la jeune glace. videmment, le bassin austral, gel pendant les six mois de lhiver, tait absolument inaccessible. Que devenaient les baleines pendant cette priode ? Sans doute, elles allaient par-dessous la banquise chercher des mers plus praticables. Pour les phoques et les morses, habitus vivre sous les plus durs climats, ils restaient sur ces parages glacs. Ces animaux ont linstinct de creuser des trous dans les ice-elds et de les maintenir toujours ouverts. Cest ces trous quils viennent respirer ; quand les oiseaux, chasss par le froid, ont migr vers le nord, ces mammifres marins demeurent les seuls matres du continent polaire. Cependant, les rservoirs deau staient remplis, et le Nautilusdescendait lentement. A une profondeur de mille pieds, il sarrta. Son hlice battit les ots, et il savana droit au nord avec une vitesse de quinze milles lheure. Vers le soir, il ottait dj sous limmense carapace glace de la banquise. Les panneaux du salon avaient t ferms par prudence, car la coque du Nautilus pouvait se heurter quelque bloc immerg. Aussi, je passai cette journe mettre mes notes au net. Mon esprit tait tout entier ses souvenirs du ple. Nous avions atteint ce point inaccessible sans fatigues, sans danger, comme si notre wagon ottant et gliss sur les rails dun chemin de fer. Et maintenant, le retour commenait vritablement. Me rserverait-il encore de pareilles surprises ? Je le pensais, tant la srie des merveilles sous-marines est inpuisable ! Cependant, depuis cinq mois et demi que le hasard nous avait jets ce bord, nous avions franchi quatorze mille lieues, et 337

sur ce parcours plus tendu que lquateur terrestre, combien dincidents ou curieux ou terribles avaient charm notre voyage : la chasse dans les forts de Crespo, lchouement du dtroit de Torrs, le cimetire de corail, les pcheries de Ceylan, le tunnel arabique, les feux de Santorin, les millions de la baie du Vigo, lAtlantide, le ple sud ! Pendant la nuit, tous ces souvenirs, passant de rve en rve, ne laissrent pas mon cerveau sommeiller un instant. A trois heures du matin, je fus rveill par un choc violent. Je mtais redress sur mon lit et jcoutais au milieu de lobscurit, quand je fus prcipit brusquement au milieu de la chambre. videmment, le Nautilus donnait une bande considrable aprs avoir touch. Je maccotai aux parois et je me tranai par les coursives jusquau salon quclairait le plafond lumineux. Les meubles taient renverss. Heureusement, les vitrines, solidement saisies par le pied, avaient tenu bon. Les tableaux de tribord, sous le dplacement de la verticale se collaient aux tapisseries, tandis que ceux de bbord sen cartaient dun pied par leur bordure infrieure. Le Nautilus tait donc couch sur tribord, et, de plus, compltement immobile, A lintrieur jentendais un bruit de pas, des voix confuses. Mais le capitaine Nemo ne parut pas. Au moment o jallais quitter le salon, Ned Land et Conseil entrrent. " Quy a-t-il ? leur disje aussitt. - Je venais le demander monsieur, rpondit Conseil. - Mille diables ! scria le Canadien, je le sais bien moi ! Le Nautilusa touch, et en juger par la gte quil donne, je ne crois pas quil sen tire comme la premire fois dans le dtroit de Torrs. - Mais au moins, demandai-je, est-il revenu la surface de la mer ? - Nous lignorons, rpondit Conseil. - Il est facile de sen assurer ", rpondis-je. Je consultai le manomtre. A ma grande surprise, il indiquait une profondeur de trois cent soixante mtres. " Quest-ce que cela veut dire ? mcriai-je. - Il faut interroger le capitaine Nemo, dit Conseil. - Mais o le trouver ? demanda Ned Land. - Suivezmoi ", dis-je mes deux compagnons. Nous quittmes le salon. Dans la bibliothque, personne. A lescalier central, au poste de lquipage, personne. Je supposai que le capitaine Nemo devait tre post dans la cage du timonier. Le mieux tait dattendre. Nous revnmes tous trois au salon. Je passerai sous silence les rcriminations du Canadien. Il avait beau jeu pour semporter. Je le laissai exhaler sa mauvaise humeur tout son aise, sans lui rpondre. Nous tions ainsi depuis vingt minutes, cherchant surprendre les moindres bruits qui se produisaient lintrieur du Nautilus, quand le capitaine Nemo entra. Il ne sembla pas nous voir. Sa physionomie, habituellement si impassible, rvlait une certaine inquitude. Il observa silencieusement la boussole, le manomtre, et vint poser son doigt sur un point du planisphre, dans cette partie qui reprsentait les mers australes. Je ne voulus pas linterrompre. Seulement, quelques instants plus tard, lorsquil se tourna vers moi, je lui dis en retournant contre lui une expression dont il stait servi au dtroit de Torrs : " Un incident, capitaine ? - Non, monsieur, rpondit-il, un accident cette fois. - Grave ? - Peut-tre. - Le danger est-il immdiat ? - Non. 338

Le Nautilus sest chou ? - Oui. - Et cet chouement est venu ?... - Dun caprice de la nature, non de limpritie des hommes. Pas une faute na t commise dans nos manuvres. Toutefois, on ne saurait empcher lquilibre de produire ses effets. On peut braver les lois humaines, mais non rsister aux lois naturelles. " Singulier moment que choisissait le capitaine Nemo pour se livrer cette rexion philosophique. En somme, sa rponse ne mapprenait rien. " Puis-je savoir, monsieur, lui demandai-je, quelle est la cause de cet accident ? - Un norme bloc de glace, une montagne entire sest retourne, me rpondit-il. Lorsque les icebergs sont mins leur base par des eaux plus chaudes ou par des chocs ritrs, leur centre de gravit remonte. Alors ils se retournent en grand, ils culbutent. Cest ce qui est arriv. Lun de ces blocs, en se renversant, a heurt le Nautilus qui ottait sous les eaux. Puis, glissant sous sa coque et le relevant avec une irrsistible force, il la ramen dans des couches moins denses, o il se trouve couch sur le anc. Mais ne peut-on dgager le Nautilus en vidant ses rservoirs, de manire le remettre en quilibre ? - Cest ce qui se fait en ce moment, monsieur. Vous pouvez entendre les pompes fonctionner. Voyez laiguille du manomtre. Elle indique que le Nautilus remonte, mais le bloc de glace remonte avec lui, et jusqu ce quun obstacle arrte son mouvement ascensionnel, notre position ne sera pas change. " En effet, le Nautilus donnait toujours la mme bande sur tribord. Sans doute, il se redresserait, lorsque le bloc sarrterait lui-mme. Mais ce moment, qui sait si nous naurions pas heurt la partie suprieure de la banquise, si nous ne serions pas effroyablement presss entre les deux surfaces glaces ? Je rchissais toutes les consquences de cette situation. Le capitaine Nemo ne cessait dobserver le manomtre. Le Nautilus, depuis la chute de liceberg, avait remont de cent cinquante pieds environ, mais il faisait toujours le mme angle avec la perpendiculaire. Soudain un lger mouvement se t sentir dans la coque. videmment, le Nautilus se redressait un peu. Les objets suspendus dans le salon reprenaient sensiblement leur position normale. Les parois se rapprochaient de la verticalit. Personne de nous ne parlait. Le cur mu, nous observions, nous sentions le redressement. Le plancher redevenait horizontal sous nos pieds. Dix minutes scoulrent. " Enn, nous sommes droit ! mcria-je. - Oui, dit le capitaine Nemo, se dirigeant vers la porte du salon. - Mais otterons-nous ? lui demandai-je. - Certainement, rpondit-il, puisque les rservoirs ne sont pas encore vids, et que vids, le Nautilus devra remonter la surface de la mer. " Le capitaine sortit, et je vis bientt que, par ses ordres, on avait arrt la marche ascensionnelle du Nautilus. En effet, il aurait bientt heurt la partie infrieure de la banquise, et mieux valait le maintenir entre deux eaux. " Nous lavons chapp belle ! dit alors Conseil. - Oui. Nous pouvions tre crass entre ces blocs de glace, ou tout au moins emprisonns. Et alors, faute de pouvoir renouveler lair... Oui ! nous lavons chapp belle ! - Si cest ni ! " murmura Ned Land. Je ne voulus pas entamer avec le Ca339

nadien une discussion sans utilit, et je ne rpondis pas. Dailleurs, les panneaux souvrirent en ce moment, et la lumire extrieure t irruption travers la vitre dgage. Nous tions en pleine eau, ainsi que je lai dit ; mais, une distance de dix mtres, sur chaque ct du Nautilus, slevait une blouissante muraille de glace. Au-dessus et au-dessous, mme muraille. Au-dessus, parce que la surface infrieure de la banquise se dveloppait comme un plafond immense. Au-dessous, parce que le bloc culbut, ayant gliss peu peu, avait trouv sur les murailles latrales deux points dappui qui le maintenaient dans cette position. Le Nautilus tait emprisonn dans un vritable tunnel de glace, dune largeur de vingt mtres environ, rempli dune eau tranquille. Il lui tait donc facile den sortir en marchant soit en avant soit en arrire, et de reprendre ensuite, quelques centaines de mtres plus bas, un libre passage sous la banquise. Le plafond lumineux avait t teint, et cependant, le salon resplendissait dune lumire intense. Cest que la puissante rverbration des parois de glace y renvoyait violemment les nappes du fanal. Je ne saurais peindre leffet des rayons voltaques sur ces grands blocs capricieusement dcoups, dont chaque angle, chaque arte, chaque facette, jetait une lueur diffrente, suivant la nature des veines qui couraient dans la glace. Mine blouissante de gemmes, et particulirement de saphirs qui croisaient leurs jets bleus avec le jet vert des meraudes. et l des nuances opalines dune douceur innie couraient au milieu de points ardents comme autant de diamants de feu dont loeil ne pouvait soutenir lclat. La puissance du fanal tait centuple, comme celle dune lampe travers les lames lenticulaires dun phare de premier ordre. " Que cest beau ! Que cest beau ! scria Conseil. - Oui ! dis-je, cest un admirable spectacle. Nest-ce pas, Ned ? - Eh ! mille diables ! oui, riposta Ned Land. Cest superbe ! Je rage dtre forc den convenir. On na jamais rien vu de pareil. Mais ce spectacle-l pourra nous coter cher. Et, sil faut tout dire, je pense que nous voyons ici des choses que Dieu a voulu interdire aux regards de lhomme ! " Ned avait raison. Ctait trop beau. Tout coup, un cri de Conseil me t retourner. " Quy a-t-il ? demandai-je. - Que monsieur ferme les yeux ! que monsieur ne regarde pas ! " Conseil, ce disant, appliquait vivement ses mains sur ses paupires. " Mais quas-tu, mon garon ? - Je suis bloui, aveugl ! " Mes regards se portrent involontairement vers la vitre, mais je ne pus supporter le feu qui la dvorait. Je compris ce qui stait pass. Le Nautilus venait de se mettre en marche grande vitesse. Tous les clats tranquilles des murailles de glace staient alors changs en raies fulgurantes. Les feux de ces myriades de diamants se confondaient. Le Nautilus, emport par son hlice, voyageait dans un fourreau dclairs. Les panneaux du salon se refermrent alors. Nous tenions nos mains sur nos yeux tout imprgns de ces lueurs concentriques qui ottent devant la rtine, lorsque les rayons solaires lont trop violemment frappe. Il fallut un certain temps pour calmer le trouble de nos regards. Enn, nos mains sabaissrent. " Ma foi, je ne laurais ja340

mais cru, dit Conseil. - Et moi, je ne le crois pas encore ! riposta le Canadien. Quand nous reviendrons sur terre, ajouta Conseil, blass sur tant de merveilles de la nature, que penserons-nous de ces misrables continents et des petits ouvrages sortis de la main des hommes ! Non ! le monde habit nest plus digne de nous ! " De telles paroles dans la bouche dun impassible Flamand montrent quel degr dbullition tait mont notre enthousiasme. Mais le Canadien ne manqua pas dy jeter sa goutte deau froide. " Le monde habit ! dit-il en secouant la tte. Soyez tranquille, ami Conseil, nous ny reviendrons pas ! " Il tait alors cinq heures du matin. En ce moment, un choc se produisit lavant du Nautilus. Je compris que son peron venait de heurter un bloc de glace. Ce devait tre une fausse manuvre, car ce tunnel sous-marin, obstru de blocs, noffrait pas une navigation facile. Je pensai donc que le capitaine Nemo, modiant sa route, tournerait ces obstacles ou suivrait les sinuosits du tunnel. En tout cas, la marche en avant ne pouvait tre absolument enraye. Toutefois, contre mon attente, le Nautilus prit un mouvement rtrograde trs prononc. " Nous revenons en arrire ? dit Conseil. - Oui, rpondis-je. Il faut que, de ce ct, le tunnel soit sans issue. - Et alors ?... Alors, dis-je, la manuvre est bien simple. Nous retournerons sur nos pas, et nous sortirons par lorice sud. Voil tout. " En parlant ainsi, je voulais paratre plus rassur que je ne ltais rellement. Cependant le mouvement rtrograde du Nautilus sacclrait, et marchant contre hlice, il nous entranait avec une grande rapidit. " Ce sera un retard, dit Ned. - Quimporte, quelques heures de plus ou de moins, pourvu quon sorte. - Oui, rpta Ned Land, pourvu quon sorte ! " Je me promenai pendant quelques instants du salon la bibliothque. Mes compagnons assis, se taisaient. Je me jetai bientt sur un divan, et je pris un livre que mes yeux parcoururent machinalement. Un quart dheure aprs, Conseil, stant approch de moi, me dit : " Est-ce bien intressant ce que lit monsieur ? - Trs intressant, rpondis-je. - Je le crois. Cest le livre de monsieur que lit monsieur ! Mon livre ? " En effet, je tenais la main louvrage des Grands Fonds sous-marins. Je ne men doutais mme pas. Je fermai le livre et repris ma promenade. Ned et Conseil se levrent pour se retirer. " Restez, mes amis, dis-je en les retenant. Restons ensemble jusquau moment o nous serons sortis de cette impasse. - Comme il plaira monsieur ", rpondit Conseil. Quelques heures scoulrent. Jobservais souvent les instruments suspendus la paroi du salon. Le manomtre indiquait que le Nautilus se maintenait une profondeur constante de trois cents mtres, la boussole. quil se dirigeait toujours au sud, le loch, quil marchait une vitesse de vingt milles lheure, vitesse excessive dans un espace aussi resserr. Mais le capitaine Nemo savait quil ne pouvait trop se hter, et qualors, les minutes valaient des sicles. A huit heures vingt-cinq, un second choc eut lieu. A larrire, cette fois. Je plis. Mes compagnons staient rapprochs de moi. Javais saisi la main de Conseil. Nous nous interrogions du regard, et plus directement que si les 341

mots eussent interprt notre pense. En ce moment, le capitaine entra dans le salon. Jallai lui. " La route est barre au sud ? lui demandai-je. - Oui, monsieur. Liceberg en se retournant a ferm toute issue. - Nous sommes bloqus ? - Oui. "

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Faute dair

FAUTE DAIR Ainsi, autour du Nautilus, au-dessus, au-dessous, un impntrable mur de glace. Nous tions prisonniers de la banquise ! Le Canadien avait frapp une table de son formidable poing. Conseil se taisait. Je regardai le capitaine. Sa gure avait repris son impassibilit habituelle. Il stait crois les bras. Il rchissait. Le Nautilus ne bougeait plus. Le capitaine prit alors la parole : " Messieurs, dit-il dune voix calme, il y a deux manires de mourir dans les conditions o nous sommes. " Cet inexplicable personnage avait lair dun professeur de mathmatiques qui fait une dmonstration ses lves. " La premire, reprit-il, cest de mourir crass. La seconde, cest de mourir asphyxis. Je ne parle pas de la possibilit de mourir de faim, car les approvisionnements du Nautilus dureront certainement plus que nous. Proccupons-nous donc des chances dcrasement ou dasphyxie. - Quant lasphyxie, capitaine, rpondis-je, elle nest pas craindre, car nos rservoirs sont pleins. - Juste, reprit le capitaine Nemo, mais ils ne donneront que deux jours dair. Or, voil trente-six heures que nous sommes enfouis sous les eaux, et dj latmosphre alourdie du Nautilus demande tre renouvele. Dans quarantehuit heures, notre rserve sera puise. - Eh bien, capitaine, soyons dlivrs avant quarante-huit heures ! - Nous le tenterons, du moins, en perant la muraille qui nous entoure. - De quel ct ? demandai-je. - Cest ce que la sonde nous apprendra. Je vais chouer le Nautilussur le banc infrieur, et mes hommes, revtus de scaphandres, attaqueront liceberg par sa paroi la moins paisse. - Peut-on ouvrir les panneaux du salon ? - Sans inconvnient. Nous ne marchons plus. " Le capitaine Nemo sortit. Bientt des sifements mapprirent que leau sintroduisait dans les rservoirs. Le Nautilus sabaissa lentement et reposa sur le fond de glace par une profondeur de trois cent cinquante mtres, profondeur laquelle tait immerg le banc de glace infrieur. " Mes amis, dis-je, la situation est grave, mais je compte sur votre courage et sur votre nergie. - Monsieur, me rpondit le Canadien, ce nest pas dans ce moment que je vous ennuierai de mes rcriminations. Je suis prt tout faire pour le salut commun. - Bien, Ned, dis-je en tendant la main 343

au Canadien. - Jajouterai, reprit-il, quhabile manier le pic comme le harpon, si je puis tre utile au capitaine, il peut disposer de moi. - Il ne refusera pas votre aide. Venez, Ned. " Je conduisis le Canadien la chambre ou les hommes du Nautilusrevtaient leurs scaphandres. Je s part au capitaine de la proposition de Ned, qui fut accepte. Le Canadien endossa son costume de mer et fut aussitt prt que ses compagnons de travail. Chacun deux portait sur son dos lappareil Rouquayrol auquel les rservoirs avaient fourni un large continent dair pur. Emprunt considrable, mais ncessaire, fait la rserve du Nautilus. Quant aux lampes Ruhmkorff, elles devenaient inutiles au milieu de ces eaux lumineuses et satures de rayons lectriques. Lorsque Ned fut habill, je rentrai dans le salon dont les vitres taient dcouvertes, et, post prs de Conseil. jexaminai les couches ambiantes qui supportaient le Nautilus. Quelques instants aprs, nous voyions une douzaine dhommes de lquipage prendre pied sur le banc de glace, et parmi eux Ned Land, reconnaissable sa haute taille. Le capitaine Nemo tait avec eux. Avant de procder au creusement des murailles, il t pratiquer des sondages qui devaient assurer la bonne direction des travaux. De longues sondes furent enfonces dans les parois latrales ; mais aprs quinze mtres, elles taient encore arrtes par lpaisse muraille. Il tait inutile de sattaquer la surface plafonnante, puisque ctait la banquise elle-mme qui mesurait plus de quatre cents mtres de hauteur. Le capitaine Nemo t alors sonder la surface infrieure. L dix mtres de parois nous sparaient de leau. Telle tait lpaisseur de cet ice-eld. Ds lors, il sagissait den dcouper un morceau gal en supercie la ligne de ottaison du Nautilus. Ctait environ six mille cinq cents mtres cubes dtacher, an de creuser un trou par lequel nous descendrions au-dessous du champ de glace. Le travail fut immdiatement commenc et conduit avec une infatigable opinitret. Au lieu de creuser autour du Nautilus, ce qui et entran de plus grandes difcults, le capitaine Nemo t dessiner limmense fosse huit mtres de sa hanche de bbord. Puis ses hommes la taraudrent simultanment sur plusieurs points de sa circonfrence. Bientt. Le pic attaqua vigoureusement cette matire compacte, et de gros blocs furent dtachs de la masse. Par un curieux effet de pesanteur spcique, ces blocs, moins lourds que leau, senvolaient pour ainsi dire la vote du tunnel. qui spaississait par le haut de ce dont il diminuait vers le bas. Mais peu importait, du moment que la paroi infrieure samincissait dautant. Aprs deux heures dun travail nergique, Ned Land rentra puis. Ses compagnons et lui furent remplacs par de nouveaux travailleurs auxquels nous nous joignmes, Conseil et moi. Le second du Nautilus nous dirigeait. Leau me parut singulirement froide, mais je me rchauffai promptement en maniant le pic. Mes mouvements taient trs libres, bien quils se produisissent sous une pression de trente atmosphres. Quand je rentrai, aprs deux heures de travail, pour prendre quelque nourriture et quelque repos, je trouvai une notable diffrence entre le 344

uide pur que me fournissait lappareil Rouquayrol et latmosphre du Nautilus, dj charg dacide carbonique. Lair navait pas t renouvel depuis quarantehuit heures, et ses qualits viviantes taient considrablement affaiblies. Cependant, en un laps de douze heures, nous navions enlev quune tranche de glace paisse dun mtre sur la supercie dessine, soit environ six cents mtres cubes. En admettant que le mme travail ft accompli par douze heures, il fallait encore cinq nuits et quatre jours pour mener bonne n cette entreprise. " Cinq nuits et quatre jours ! dis-je mes compagnons, et nous navons que pour deux jours dair dans les rservoirs. - Sans compter, rpliqua Ned, quune fois sortis de cette damne prison, nous serons encore emprisonns sous la banquise et sans communication possible avec latmosphre ! " Rexion juste. Qui pouvait alors prvoir le minimum de temps ncessaire notre dlivrance ? Lasphyxie ne nous aurait-elle pas touffs avant que le Nautilus et pu revenir la surface des ots ? tait-il destin prir dans ce tombeau de glace avec tous ceux quil renfermait ? La situation paraissait terrible. Mais chacun lavait envisage en face, et tous taient dcids faire leur devoir jusquau bout. Suivant mes prvisions, pendant la nuit, une nouvelle tranche dun mtre fut enleve limmense alvole. Mais, le matin, quand, revtu de mon scaphandre, je parcourus la masse liquide par une temprature de six sept degrs au-dessous de zro, je remarquai que les murailles latrales se rapprochaient peu peu. Les couches deau loignes de la fosse, que nchauffaient pas le travail des hommes et le jeu des outils, marquaient une tendance se solidier. En prsence de ce nouveau et imminent danger, que devenaient nos chances de salut, et comment empcher la solidication de ce milieu liquide, qui et fait clater comme du verre les parois du Nautilus ? Je ne s point connatre ce nouveau danger mes deux compagnons. A quoi bon risquer dabattre cette nergie quils employaient au pnible travail du sauvetage ? Mais, lorsque je fus revenu bord ? je s observer au capitaine Nemo cette grave complication. " Je le sais, me dit-il de ce ton calme que ne pouvaient modier les plus terribles conjonctures. Cest un danger de plus, mais je ne vois aucun moyen dy parer. La seule chance de salut, cest daller plus vite que la solidication. Il sagit darriver premiers. Voil tout. " Arriver premiers ! Enn, jaurais d tre habitu ces faons de parler ! Cette journe, pendant plusieurs heures, je maniai le pic avec opinitret. Ce travail me soutenait. Dailleurs, travailler, ctait quitter le Nautilus, ctait respirer directement cet air pur emprunt aux rservoirs et fourni par les appareils, ctait abandonner une atmosphre appauvrie et vicie. Vers le soir, la fosse stait encore creuse dun mtre. Quand je rentrai bord, je faillis tre asphyxi par lacide carbonique dont lair tait satur. Ah ! que navions-nous les moyens chimiques qui eussent permis de chasser ce gaz dltre ! Loxygne ne nous manquait pas. Toute cette eau en contenait une quantit considrable et en la dcomposant par nos puissantes piles, elle nous et restitu le uide viviant. Jy avais bien song, 345

mais quoi bon, puisque lacide carbonique, produit de notre respiration, avait envahi toutes les parties du navire. Pour labsorber, il et fallu remplir des rcipients de potasse caustique et les agiter incessamment. Or, cette matire manquait bord, et rien ne la pouvait remplacer Ce soir-l, le capitaine Nemo dut ouvrir les robinets de ses rservoirs, et lancer quelques colonnes dair pur lintrieur du Nautilus. Sans cette prcaution, nous ne nous serions pas rveills. Le lendemain, 26 mars, je repris mon travail de mineur en entamant le cinquime mtre. Les parois latrales et la surface infrieure de la banquise spaississaient visiblement. Il tait vident quelles se rejoindraient avant que le Nautilus ft parvenu se dgager. Le dsespoir me prit un instant. Mon pic fut prs de schapper de mes mains. A quoi bon creuser, si je devais prir touff, cras par cette eau qui se faisait pierre, un supplice que la frocit des sauvages net pas mme invent. Il me semblait que jtais entre les formidables mchoires dun monstre qui se rapprochaient irrsistiblement. En ce moment, le capitaine Nemo, dirigeant le travail, travaillant lui-mme, passa prs de moi. Je le touchai de la main et lui montrai les parois de notre prison. La muraille de tribord stait avance moins de quatre mtres de la coque du Nautilus. Le capitaine me comprit et me t signe de le suivre. Nous rentrmes bord. Mon scaphandre t, je laccompagnai dans le salon. " Monsieur Aronnax, me dit-il, il faut tenter quelque hroque moyen, ou nous allons tre scells dans cette eau solidie comme dans du ciment. - Oui ! dis-je, mais que faire ? - Ah ! scria-t-il, si mon Nautilus tait assez fort pour supporter cette pression sans en tre cras ? - Eh bien ? demandai-je, ne saisissant pas lide du capitaine. - Ne comprenez-vous pas, reprit-il, que cette conglation de leau nous viendrait en aide ! Ne voyez-vous pas que par sa solidication, elle ferait clater ces champs de glace qui nous emprisonnent, comme elle fait, en se gelant, clater les pierres les plus dures ! Ne sentez-vous pas quelle serait un agent de salut au lieu dtre un agent de destruction ! - Oui, capitaine, peut-tre. Mais quelque rsistance lcrasement que possde le Nautilus, il ne pourrait supporter cette pouvantable pression et saplatirait comme une feuille de tle. - Je le sais, monsieur. Il ne faut donc pas compter sur les secours de la nature, mais sur nous-mmes. Il faut sopposer cette solidication. Il faut lenrayer. Non seulement, les parois latrales se resserrent, mais il ne reste pas dix pieds deau lavant ou larrire du Nautilus. La conglation nous gagne de tous les cts. - Combien de temps, demandai-je, lair des rservoirs nous permettra-t-il de respirer bord ? " Le capitaine me regarda en face. " Aprs-demain, dit-il, les rservoirs seront vides ! " Une sueur froide menvahit. Et cependant, devais-je mtonner de cette rponse ? Le 22 mars, le Nautilus stait plong sous les eaux libres du ple. Nous tions au 26. Depuis cinq jours, nous vivions sur les rserves du bord ! Et ce qui restait dair respirable, il fallait le conserver aux travailleurs. Au moment o jcris ces choses, mon impression est tellement vive encore, quune terreur involontaire 346

sempare de tout mon tre, et que lair semble manquer mes poumons ! Cependant, le capitaine Nemo rchissait, silencieux, immobile. Visiblement, une ide lui traversait lesprit. Mais il paraissait la repousser. Il se rpondait ngativement lui-mme. Enn, ces mots schapprent de ses lvres ! " Leau bouillante ! murmura-t-il. - Leau bouillante ? mcriai-je. - Oui, monsieur. Nous sommes renferms dans un espace relativement restreint. Est-ce que des jets deau bouillante, constamment injecte par les pompes du Nautilus, nlveraient pas la temprature de ce milieu et ne retarderaient pas sa conglation ? - Il faut lessayer, dis-je rsolument. - Essayons, monsieur le professeur. " Le thermomtre marquait alors moins sept degrs lextrieur. Le capitaine Nemo me conduisit aux cuisines o fonctionnaient de vastes appareils distillatoires qui fournissaient leau potable par vaporation. Ils se chargrent deau, et toute la chaleur lectrique des piles fut lance travers les serpentins baigns par le liquide. En quelques minutes, cette eau avait atteint cent degrs. Elle fut dirige vers les pompes pendant quune eau nouvelle la remplaait au fur et mesure. La chaleur dveloppe par les piles tait telle que leau froide, puise la mer, aprs avoir seulement travers les appareils, arrivait bouillante aux corps de pompe. Linjection commena, et trois heures aprs, le thermomtre marquait extrieurement six degrs au-dessous de zro. Ctait un degr de gagn. Deux heures plus tard, le thermomtre nen marquait que quatre. " Nous russirons, dis-je au capitaine, aprs avoir suivi et contrl par de nombreuses remarques les progrs de lopration. - Je le pense, me rpondit-il. Nous ne serons pas crass. Nous navons plus que lasphyxie craindre. " Pendant la nuit, la temprature de leau remonta a un degr au-dessous de zro. Les injections ne purent la porter un point plus lev. Mais comme la conglation de leau de mer ne se produit qu moins deux degrs, je fus enn rassur contre les dangers de la solidication. Le lendemain, 27 mars, six mtres de glace avaient t arrachs de lalvole. Quatre mtres seulement restaient enlever. Ctaient encore quarante-huit heures de travail. Lair ne pouvait plus tre renouvel lintrieur du Nautilus. Aussi, cette journe alla-t-elle toujours en empirant. Une lourdeur intolrable maccabla. Vers trois heures du soir, ce sentiment dangoisse fut port en moi un degr violent. Des billements me disloquaient les mchoires. Mes poumons haletaient en cherchant ce uide comburant, indispensable la respiration, et qui se rarait de plus en plus. Une torpeur morale sempara de moi. Jtais tendu sans force, presque sans connaissance. Mon brave Conseil, pris des mmes symptmes, souffrant des mmes souffrances, ne me quittait plus. Il me prenait la main, il mencourageait, et je lentendais encore murmurer : " Ah ! si je pouvais ne pas respirer pour laisser plus dair monsieur ! " Les larmes me venaient aux yeux de lentendre parler ainsi. Si notre situation, tous, tait intolrable lintrieur, avec quelle hte, avec quel bonheur, nous revtions nos scaphandres pour travailler notre tour ! Les pics rsonnaient sur la couche gla347

ce. Les bras se fatiguaient, les mains scorchaient, mais qutaient ces fatigues, quimportaient ces blessures ! Lair vital arrivait aux poumons ! On respirait ! On respirait ! Et cependant, personne ne prolongeait au-del du temps voulu son travail sous les eaux. Sa tche accomplie, chacun remettait ses compagnons haletants le rservoir qui devait lui verser la vie. Le capitaine Nemo donnait lexemple et se soumettait le premier cette svre discipline. Lheure arrivait, il cdait son appareil un autre et rentrait dans latmosphre vicie du bord, toujours calme, sans une dfaillance, sans un murmure. Ce jour-l, le travail habituel fut accompli avec plus de vigueur encore. Deux mtres seulement restaient enlever sur toute la supercie. Deux mtres seulement nous sparaient de la mer libre. Mais les rservoirs taient presque vides dair. Le peu qui restait devait tre conserv aux travailleurs. Pas un atome pour le Nautilus ! Lorsque je rentrai bord, je fus demi suffoqu. Quelle nuit ! Je ne saurais la peindre. De telles souffrances ne peuvent tre dcrites. Le lendemain, ma respiration tait oppresse. Aux douleurs de tte se mlaient dtourdissants vertiges qui faisaient de moi un homme ivre. Mes compagnons prouvaient les mmes symptmes. Quelques hommes de lquipage rlaient. Ce jour-l, le sixime de notre emprisonnement, le capitaine Nemo, trouvant trop lents la pioche et le pic, rsolut dcraser la couche de glaces qui nous sparait encore de la nappe liquide. Cet homme avait conserv son sangfroid et son nergie. Il domptait par sa force morale les douleurs physiques. Il pensait, il combinait, il agissait. Daprs son ordre, le btiment fut soulag, cest--dire soulev de la couche glace par un changement de pesanteur spcique. Lorsquil otta on le hala de manire lamener au-dessus de limmense fosse dessine suivant sa ligne de ottaison. Puis, ses rservoirs deau semplissant, il descendit et sembotta dans lalvole. En ce moment, tout lquipage rentra bord, et la double porte de communication fut ferme. Le Nautilus reposait alors sur la couche de glace qui navait pas un mtre dpaisseur et que les sondes avaient troue en mille endroits. Les robinets des rservoirs furent alors ouverts en grand et cent mtres cubes deau sy prcipitrent, accroissant de cent mille kilogrammes le poids du Nautilus. Nous attendions, nous coutions, oubliant nos souffrances, esprant encore. Nous jouions notre salut sur un dernier coup. Malgr les bourdonnements qui emplissaient ma tte, jentendis bientt des frmissements sous la coque du Nautilus. Un dnivellement se produisit. La glace craqua avec un fracas singulier, pareil celui du papier qui se dchire, et le Nautilus sabaissa. " Nous passons ! " murmura Conseil a mon oreille. Je ne pus lui rpondre. Je saisis sa main. Je la pressai dans une convulsion involontaire. Tout coup, emport par son effroyable surcharge, le Nautilus senfona comme un boulet sous les eaux, cest-dire quil tomba comme il et fait dans le vide ! Avec toute la force lectrique fut mise sur les pompes qui aussitt commencrent chasser leau des rservoirs. Aprs quelques minutes, notre chute fut enraye. Bientt mme, le manomtre 348

indiqua un mouvement ascensionnel. Lhlice, marchant toute vitesse, t tressaillir la coque de tle jusque dans ses boulons, et nous entrana vers le nord. Mais que devait durer cette navigation sous la banquise jusqu la mer libre ? Un jour encore ? Je serais mort avant ! A demi tendu sur un divan de la bibliothque, je suffoquais. Ma face tait violette, mes lvres bleues, mes facults suspendues. Je ne voyais plus, je nentendais plus. La notion du temps avait disparu de mon esprit. Mes muscles ne pouvaient se contracter. Les heures qui scoulrent ainsi, je ne saurais les valuer. Mais jeus la conscience de mon agonie qui commenait. Je compris que jallais mourir... Soudain je revins moi. Quelques bouffes dair pntraient dans mes poumons. tions-nous remonts la surface des ots ? Avions-nous franchi la banquise ? Non ! Ctaient Ned et Conseil, mes deux braves amis, qui se sacriaient pour me sauver. Quelques atomes dair restaient encore au fond dun appareil. Au lieu de le respirer, ils lavaient consacr pour moi, et, tandis quils suffoquaient, ils me versaient la vie goutte goutte ! Je voulus repousser lappareil. Ils me tinrent les mains, et pendant quelques instants, je respirai avec volupt. Mes regards se portrent vers lhorloge. Il tait onze heures du matin. Nous devions tre au 28 mars. Le Nautilus marchait avec une vitesse effrayante de quarante milles lheure. Il se tordait dans les eaux. O tait le capitaine Nemo ? Avait-il succomb ? Ses compagnons taient-ils morts avec lui ? En ce moment, le manomtre indiqua que nous ntions plus qu vingt pieds de la surface. Un simple champ de glace nous sparait de latmosphre. Ne pouvait-on le briser ? Peut-tre ! En tout cas, le Nautilus allait le tenter. Je sentis, en effet, quil prenait une position oblique, abaissant son arrire et relevant son peron. Une introduction deau avait suf pour rompre son quilibre. Puis, pouss par sa puissante hlice, il attaqua lice-eld par en dessous comme un formidable blier. Il le crevait peu peu, se retirait, donnait toute vitesse contre le champ qui se dchirait, et enn, emport par un lan suprme, il slana sur la surface glace quil crasa de son poids. Le panneau fut ouvert, on pourrait dire arrach, et lair pur sintroduisit ots dans toutes les parties du Nautilus.

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Du cap Horn lAmazone

DU CAP HORN A LAMAZONE Comment tais-je sur la plate-forme, je ne saurais le dire. Peut-tre le Canadien my avait-il transport. Mais je respirais, je humais lair viviant de la mer. Mes deux compagnons senivraient prs de moi de ces fraches molcules. Les malheureux. trop longtemps privs de nourriture, ne peuvent se jeter inconsidrment sur les premiers aliments quon leur prsente. Nous. au contraire, nous navions pas nous modrer, nous pouvions aspirer pleins poumons les atomes de cette atmosphre, et ctait la brise, la brise elle-mme qui nous versait cette voluptueuse ivresse ! " Ah ! faisait Conseil, que cest bon, loxygne ! Que monsieur ne craigne pas de respirer. Il y en a pour tout le monde. " Quant Ned Land, il ne parlait pas, mais il ouvrait des mchoires effrayer un requin. Et quelles puissantes aspirations ! Le Canadien " tirait " comme un pole en pleine combustion. Les forces nous revinrent promptement, et, lorsque je regardai autour de moi, je vis que nous tions seuls sur la plate-forme. Aucun homme de lquipage. Pas mme le capitaine Nemo. Les tranges marins du Nautilus se contentaient de lair qui circulait lintrieur. Aucun ntait venu se dlecter en pleine atmosphre. Les premires paroles que je prononai furent des paroles de remerciements et de gratitude pour mes deux compagnons. Ned et Conseil avaient prolong mon existence pendant les dernires heures de cette longue agonie. Toute ma reconnaissance ne pouvait payer trop un tel dvouement. " Bon ! monsieur le professeur, me rpondit Ned Land, cela ne vaut pas la peine den parler ! Quel mrite avons-nous eu cela ? Aucun. Ce ntait quune question darithmtique. Votre existence valait plus que la ntre. Donc il fallait la conserver. - Non, Ned, repondis-je, elle ne valait pas plus. Personne nest suprieur un homme gnreux et bon, et vous ltes ! Cest bien ! cest bien ! rptait le Canadien embarrass - Et toi, mon brave Conseil, tu as bien souffert. - Mais pas trop, pour tout dire monsieur. Il me manquait bien quelques gorges dair, mais je crois que je my serais fait. Dailleurs, je regardais monsieur qui se pmait et cela ne me donnait pas la moindre envie de respirer. Cela me coupait, comme on dit, le respir... " Conseil, confus de stre jet dans la 350

banalit, nacheva pas. " Mes amis, rpondis-je vivement mu, nous sommes lis les uns aux autres pour jamais, et vous avez sur moi des droits... - Dont jabuserai, riposta le Canadien. - Hein ? t Conseil. - Oui, reprit Ned Land, le droit de vous entraner avec moi, quand je quitterai cet infernal Nautilus. - Au fait, dit Conseil, allons-nous du bon ct ? - Oui, rpondis-je, puisque nous allons du ct du soleil, et ici le soleil, cest le nord. - Sans doute, reprit Ned Land, mais il reste savoir si nous rallions le Pacique ou lAtlantique, cest--dire les mers frquentes ou dsertes. " A cela je ne pouvais rpondre, et je craignais que le capitaine Nemo ne nous rament plutt vers ce vaste Ocan qui baigne la fois les ctes de lAsie et de lAmrique. Il complterait ainsi son tour du monde sous-marin, et reviendrait vers ces mers o le Nautilus trouvait la plus entire indpendance. Mais si nous retournions au Pacique, loin de toute terre habite, que devenaient les projets de Ned Land ? Nous devions, avant peu, tre xs sur ce point important. Le Nautilus marchait rapidement. Le cercle polaire fut bientt franchi, et le cap mis sur le promontoire de Horn. Nous tions par le travers de la pointe amricaine, le 31 mars, sept heures du soir. Alors toutes nos souffrances passes taient oublies. Le souvenir de cet emprisonnement dans les glaces seffaait de notre esprit. Nous ne songions qu lavenir. Le capitaine Nemo ne paraissait plus, ni dans le salon, ni sur la plate-forme. Le point report chaque jour sur le planisphre et fait par le second me permettait de relever la direction exacte du Nautilus. Or, ce soir-l, il devint vident, ma grande satisfaction, que nous revenions au nord par la route de lAtlantique. Jappris au Canadien et Conseil le rsultat de mes observations. " Bonne nouvelle, rpondit le Canadien, mais o va le Nautilus ? - Je ne saurais le dire, Ned. - Son capitaine voudrait-il, aprs le ple sud, affronter le ple nord, et revenir au Pacique par le fameux passage du nord-ouest ? Il ne faudrait pas len der, rpondit Conseil. - Eh bien, dit le Canadien, nous lui fausserons compagnie auparavant. - En tout cas, ajouta Conseil, cest un matre homme que ce capitaine Nemo, et nous ne regretterons pas de lavoir connu. - Surtout quand nous laurons quitt ! " riposta Ned Land. Le lendemain, premier avril, lorsque le Nautilus remonta la surface des ots, quelques minutes avant midi, nous emes connaissance dune cte louest. Ctait la Terre du Feu, laquelle les premiers navigateurs donnrent ce nom en voyant les fumes nombreuses qui slevaient des huttes indignes. Cette Terre du Feu forme une vaste agglomration dles qui stend sur trente lieues de long et quatre-vingts lieues de large, entre 53 et 56 de latitude australe, et 6750 et 7715 de longitude ouest. La cte me parut basse, mais au loin se dressaient de hautes montagnes. Je crus mme entrevoir le mont Sarmiento, lev de deux mille soixante-dix mtres au-dessus du niveau de la mer, bloc pyramidal de schiste, sommet trs aigu, qui, suivant quil est voil ou dgag de vapeurs, " annonce le beau ou le mauvais temps ", me dit Ned Land. " Un fameux baromtre, mon ami. - Oui, monsieur, un baromtre naturel, qui ne ma 351

jamais tromp quand je naviguais dans les passes du dtroit de Magellan. " En ce moment, ce pic nous parut nettement dcoup sur le fond du ciel. Ctait un prsage de beau temps Il se ralisa. Le Nautilus, rentr sous les eaux, se rapprocha de la cte quil prolongea quelques milles seulement. Par les vitres du salon, je vis de longues lianes, et des fucus gigantesques, ces varechs porte-poires, dont la mer libre du ple renfermait quelques chantillons, avec leurs laments visqueux et polis, ils mesuraient jusqu trois cents mtres de longueur ; vritables cbles, plus gros que le pouce, trs rsistants, ils servent souvent damarres aux navires. Une autre herbe, connue sous le nom de velp, feuilles longues de quatre pieds, emptes dans les concrtions corallignes, tapissait les fonds. Elle servait de nid et de nourriture des myriades de crustacs et de mollusques, des crabes, des seiches. L, les phoques et les loutres se livraient de splendides repas, mlangeant la chair du poisson et les lgumes de la mer, suivant la mthode anglaise. Sur ces fonds gras et luxuriants, le Nautilus passait avec une extrme rapidit. Vers le soir, il se rapprocha de larchipel des Malouines, dont je pus, le lendemain, reconnatre les pres sommets. La profondeur de la mer tait mdiocre. Je pensai donc, non sans raison, que ces deux les, entoures dun grand nombre dlots, faisaient autrefois partie des terres magellaniques. Les Malouines furent probablement dcouvertes par le clbre John Davis, qui leur imposa le nom de DavisSouthern Islands. Plus tard, Richard Hawkins les appela Maiden-Islands, les de la Vierge. Elles furent ensuite nommes Malouines, au commencement du dixhuitime sicle. par des pcheurs de Saint-Malo, et enn Falkland par les Anglais auxquels elles appartiennent aujourdhui. Sur ces parages, nos lets rapportrent de beaux spcimens dalgues, et particulirement un certain fucus dont les racines taient charges de moules qui sont les meilleures du monde. Des oies et des canards sabattirent par douzaines sur la plate-forme et prirent place bientt dans les ofces du bord. En fait de poissons, jobservai spcialement des osseux appartenant au genre gobie, et surtout des boulerots, longs de deux dcimtres, tout parsems de taches blanchtres et jaunes. Jadmirai galement de nombreuses mduses, et les plus belles du genre, les chrysaores particulires aux mers des Malouines. Tantt elles guraient une ombrelle demi-sphrique trs lisse, raye de lignes dun rouge brun et termine par douze festons rguliers ; tantt ctait une corbeille renverse do schappaient gracieusement de larges feuilles et de longues ramilles rouges. Elles nageaient en agitant leurs quatre bras foliacs et laissaient pendre la drive leur opulente chevelure de tentacules. Jaurais voulu conserver quelques chantillons de ces dlicats zoophytes ; mais ce ne sont que des nuages, des ombres, des apparences, qui fondent et svaporent hors de leur lment natal. Lorsque les dernires hauteurs des Malouines eurent disparu sous lhorizon, le Nautilus simmergea entre vingt et vingt-cinq mtres et suivit la cte amricaine. Le capitaine Nemo ne se montrait pas. Jusquau 3 avril, nous ne quit352

tmes pas les parages de la Patagonie, tantt sous lOcan, tantt sa surface. Le Nautilus dpassa le large estuaire form par lembouchure de la Plata, et se trouva, le 4 avril, par le travers de lUruguay, mais cinquante milles au large. Sa direction se maintenait au nord, et il suivait les longues sinuosits de lAmrique mridionale. Nous avions fait alors seize mille lieues depuis notre embarquement dans les mers du Japon. Vers onze heures du matin, le tropique du Capricorne fut coup sur le trente-septime mridien, et nous passmes au large du cap Frio. Le capitaine Nemo, au grand dplaisir de Ned Land, naimait pas le voisinage de ces ctes habites du Brsil, car il marchait avec une vitesse vertigineuse. Pas un poisson, pas un oiseau, des plus rapides qui soient, ne pouvaient nous suivre, et les curiosits naturelles de ces mers chapprent toute observation. Cette rapidit se soutint pendant plusieurs jours, et le 9 avril, au soir, nous avions connaissance de la pointe la plus orientale de lAmrique du Sud qui forme le cap San Roque. Mais alors le Nautilus scarta de nouveau, et il alla chercher de plus grandes profondeurs une valle sous-marine qui se creuse entre ce cap et Sierra Leone sur la cte africaine. Cette valle se bifurque la hauteur des Antilles et se termine au nord par une norme dpression de neuf mille mtres. En cet endroit. La coupe gologique de lOcan gure jusquaux petites Antilles une falaise de six kilomtres, taille pic. et, la hauteur des les du cap Vert, une autre muraille non moins considrable, qui enferment ainsi tout le continent immerg de lAtlantide. Le fond de cette immense valle est accident de quelques montagnes qui mnagent de pittoresques aspects ces fonds sous-marins. Jen parle surtout daprs les cartes manuscrites que contenait la bibliothque du Nautilus, cartes videmment dues la main du capitaine Nemo et leves sur ses observations personnelles. Pendant deux jours, ces eaux dsertes et profondes furent visites au moyen des plans inclins. Le Nautilus fournissait de longues bordes diagonales qui le portaient toutes les hauteurs. Mais le 11 avril, il se releva subitement, et la terre nous rapparut louvert du euve des Amazones, vaste estuaire dont le dbit est si considrable quil dessale la mer sur un espace de plusieurs lieues. Lquateur tait coup. A vingt milles dans louest restaient les Guyanes, une terre franaise sur laquelle nous eussions trouv un facile refuge. Mais le vent soufait en grande brise, et les lames furieuses nauraient pas permis un simple canot de les affronter. Ned Land le comprit sans doute, car il ne me parla de rien. De mon ct, je ne s aucune allusion ses projets de fuite, car je ne voulais pas le pousser quelque tentative qui et infailliblement avort. Je me ddommageai facilement de ce retard par dintressantes tudes. Pendant ces deux journes des 11 et 12 avril, le Nautilus ne quitta pas la surface de la mer, et son chalut lui ramena toute une pche miraculeuse en zoophytes, en poissons et en reptiles. Quelques zoophytes avaient t dragues par la chane des chaluts. Ctaient, pour la plupart, de belles phyctallines, appartenant la famille des actinidiens. et entre autres es353

pces, le phyctalis protexta, originaire de cette partie de lOcan, petit tronc cylindrique, agrment de lignes verticales et tachet de points rouges que couronne un merveilleux panouissement de tentacules. Quant aux mollusques, ils consistaient en produits que javais dj observs, des turritelles, des olives-porphyres. lignes rgulirement entrecroises dont les taches rousses se relevaient vivement sur un fond de chair. des ptrocres fantaisistes, semblables des scorpions ptris, des hyales translucides, des argonautes, des seiches excellentes manger, et certaines espces de calmars, que les naturalistes de lantiquit classaient parmi les poissons-volants, et qui servent principalement dappt pour la pche de la morue. Des poissons de ces parages que je navais pas encore eu loccasion dtudier, je notai diverses espces. Parmi les cartilagineux : des ptromizons-pricka, sortes danguilles, longues de quinze pouces, tte verdtre, nageoires violettes, dos gris bleutre, ventre brun argent sem de taches vives, iris des yeux cercl dor, curieux animaux que le courant de lAmazone avait d entraner jusquen mer, car ils habitent les eaux douces ; des raies tubercules, museau pointu, queue longue et dlie, armes dun long aiguillon dentel ; de petits squales dun mtre, gris et blanchtres de peau, dont les dents, disposes sur plusieurs rangs, se recourbent en arrire. et qui sont vulgairement connus sous le nom de pantoufiers ; des lophies-vespertillions, sortes de triangles isocles rougetres, dun demi-mtre, auxquels les pectorales tiennent par des prolongations charnues qui leur donnent laspect de chauves-souris, mais que leur appendice corn, situ prs des narines, a fait surnommer licornes de mer ; enn quelques espces de batistes, le curassavien dont les ancs pointills brillent dune clatante couleur dor, et le caprisque violet clair, nuances chatoyantes comme la gorge dun pigeon. Je termine l cette nomenclature un peu sche, mais trs exacte, par la srie des poissons osseux que jobservai : passans, appartenant au genre des aplronotes. dont le museau est trs obtus et blanc de neige, le corps peint dun beau noir, et qui sont munis dune lanire charnue trs longue et trs dlie ; odontagnathes aiguillonns, longues sardines de trois dcimtres, resplendissant dun vif clat argent ; scombres-guares, pourvus de deux nageoires anales ; centronotesngres, teintes noires, que lon pche avec des brandons, longs poissons de deux mtres, chair grasse, blanche, ferme, qui, frais, ont le got de languille, et secs, le got du saumon fum ; labres demi-rouges, revtus dcailles seulement la base des nageoires dorsales et anales ; chrysoptres, sur lesquels lor et largent mlent leur clat ceux du rubis et de la topaze ; spares-queues-dor, dont la chair est extrmement dlicate, et que leurs proprits phosphorescentes trahissent au milieu des eaux ; spares-pobs, langue ne, teintes orange ; scines-coro caudales dor, acanthures-noirauds, anableps de Surinam, etc. Cet " et coetera " ne saurait empcher de citer encore un poisson dont Conseil se souviendra longtemps et pour cause. Un de nos lets avait rapport une sorte de raie trs aplatie 354

qui, la queue coupe, et form un disque parfait et qui pesait une vingtaine de kilogrammes. Elle tait blanche en dessous, rougetre en dessus, avec de grandes taches rondes dun bleu fonc et cercles de noir, trs lisse de peau, et termine par une nageoire bilobe. tendue sur la plate-forme, elle se dbattait, essayait de se retourner par des mouvements convulsifs, et faisait tant defforts quun dernier soubresaut allait la prcipiter la mer. Mais Conseil, qui tenait son poisson, se prcipita sur lui, et, avant que je ne pusse len empcher, il le saisit deux mains. Aussitt, le voil renvers, les jambes en lair, paralys dune moiti du corps, et criant : " Ah ! mon matre, mon matre ! Venez moi. " Ctait la premire fois que le pauvre garon ne me parlait pas " la troisime personne ". Le Canadien et moi, nous lavions relev, nous le frictionnions bras raccourcis, et quand il reprit ses sens, cet ternel classicateur murmura dune voix entrecoupe : " Classe des cartilagineux, ordre des chondroptrygiens, branchies xes, sous-ordre des slaciens, famille des raies, genre des torpilles ! " - Oui, mon ami, rpondis-je, cest une torpille qui ta mis dans ce dplorable tat. - Ah ! monsieur peut men croire, riposta Conseil, mais je me vengerai de cet animal. Et comment ? - En le mangeant. " Ce quil t le soir mme, mais par pure reprsaille, car franchement ctait coriace. Linfortun Conseil stait attaqu une torpille de la plus dangereuse espce, la cumana. Ce bizarre animal, dans un milieu conducteur tel que leau, foudroie les poissons plusieurs mtres de distance, tant est grande la puissance de son organe lectrique dont les deux surfaces principales ne mesurent pas moins de vingt-sept pieds carrs. Le lendemain, 12 avril, pendant la journe, le Nautilus sapprocha de la cte hollandaise, vers lembouchure du Maroni. L vivaient en famille plusieurs groupes de lamantins. Ctaient des manates qui, comme le dugong et le stellre, appartiennent lordre des syrniens. Ces beaux animaux, paisibles et inoffensifs, longs de six sept mtres, devaient peser au moins quatre mille kilogrammes. Jappris Ned Land et Conseil que la prvoyante nature avait assign ces mammifres un tle important. Ce sont eux, en effet, qui, comme les phoques, doivent patre les prairies sous-marines et dtruire ainsi les agglomrations dherbes qui obstruent lembouchure des euves tropicaux. " Et savez-vous, ajoutai-je, ce qui sest produit, depuis que les hommes ont presque entirement ananti, ces races utiles ? Cest que les herbes putres ont empoisonn lair, et lair empoisonn, cest la vre jaune qui dsole ces admirables contres. Les vgtations vnneuses se sont multiplies sous ces mers torrides, et le mal sest irrsistiblement dvelopp depuis lembouchure du Rio de la Plata jusquaux Florides ! " Et sil faut en croire Toussenel, ce au nest rien encore auprs de celui qui frappera nos descendants, lorsque les mers seront dpeuples de baleines et de phoques. Alors, encombres de poulpes, de mduses, de calmars, elles deviendront de vastes foyers dinfection, puisque leurs ots ne possderont plus " ces vastes estomacs, que Dieu avait chargs dcumer la surface des mers ". Cepen355

dant, sans ddaigner ces thories, lquipage du Nautilus sempara dune demidouzaine de manates. Il sagissait, en effet, dapprovisionner les cambuses dune chair excellente, suprieure celle du buf et du veau. Cette chasse ne fut pas intressante. Les manates se laissaient frapper sans se dfendre. Plusieurs milliers de kilos de viande, destine tre sche, furent emmagasins bord. Ce jour-l, une pche, singulirement pratique, vint encore accrotre les rserves du Nautilus, tant ces mers se montraient giboyeuses. Le chalut avait rapport dans ses mailles un certain nombre de poissons dont la tte se terminait par une plaque ovale rebords charnus. Ctaient des chndes, de la troisime famille des malacoptrygiens subbrachiens. Leur disque aplati se compose de lames cartilagineuses transversales mobiles, entre lesquelles lanimal peut oprer le vide, ce qui lui permet dadhrer aux objets la faon dune ventouse. Le rmora, que javais observ dans la Mditerrane, appartient cette espce. Mais celui dont il sagit ici. ctait lchnlde ostochre, particulier cette mer. Nos marins, a mesure quils les prenaient, les dposaient dans des bailles pleines deau. La pche termine, le Nautilus se rapprocha de la cte. En cet endroit, un certain nombre de tortues marines dormaient la surface des ots. Il et t difcile de semparer de ces prcieux reptiles, car le moindre bruit les veille, et leur solide carapace est lpreuve du harpon. Mais lchnde devait oprer cette capture avec une sret et une prcision extraordinaires. Cet animal, en effet, est un hameon vivant, qui ferait le bonheur et la fortune du naf pcheur a la ligne. Les hommes du Naulilus attachrent la queue de ces poissons un anneau assez large pour ne pas gner leurs mouvements, et cet anneau, une longue corde amarre bord par lautre bout. Les chndes, jets la mer, commencrent aussitt leur rle et allrent se xer au plastron des tortues. Leur tnacit tait telle quils se fussent dchirs plutt que de lcher prise. On les halait bord, et avec eux les tortues auxquelles ils adhraient. On prit ainsi plusieurs cacouannes, larges dun mtre, qui pesaient deux cents kilos. Leur carapace, couverte de plaques cornes grandes, minces, transparentes, brunes, avec mouchetures blanches et jaunes, les rendaient trs prcieuses. En outre, elles taient excellentes au point de vue comestible, ainsi que les tortues franches qui sont dun got exquis. Cette pche termina notre sjour sur les parages de lAmazone, et, la nuit venue, le Nautilus regagna la haute mer.

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Les poulpes

LES POULPES Pendant quelques jours, le Nautilus scarta constamment de la cte amricaine. Il ne voulait pas, videmment, frquenter les ots du golfe du Mexique ou de la mer des Antilles. Cependant, leau net pas manqu sous sa quille, puisque la profondeur moyenne de ces mers est de dix-huit cents mtres ; mais, probablement ces parages, sems dles et sillonns de steamers, ne convenaient pas au capitaine Nemo. Le 16 avril, nous emes connaissance de la Martinique et de la Guadeloupe, une distance de trente milles environ. Japerus un instant leurs pitons levs. Le Canadien, qui comptait mettre ses projets excution dans le golfe, soit en gagnant une terre, soit en accostant un des nombreux bateaux qui font le cabotage dune le lautre, fut trs dcontenanc. La fuite et t trs praticable si Ned Land ft parvenu a semparer du canot linsu du capitaine. Mais en plein Ocan, il ne fallait plus y songer. La Canadien, Conseil et moi, nous emes une assez longue conversation ce sujet. Depuis six mois nous tions prisonniers bord du Nautilus. Nous avions fait dix-sept mille lieues, et, comme le disait Ned Land, il ny avait pas de raison pour que cela nt. Il me t donc une proposition laquelle je ne mattendais pas. Ce fut de poser catgoriquement cette question au capitaine Nemo : Le capitaine comptait-il nous garder indniment son bord ? Une semblable dmarche me rpugnait. Suivant moi, elle ne pouvait aboutir. Il ne fallait rien esprer du commandant du Nautilus, mais tout de nous seuls. Dailleurs, depuis quelque temps, cet homme devenait plus sombre, plus retir, moins sociable. Il paraissait mviter. Je ne le rencontrais qu de rares intervalles. Autrefois, il se plaisait mexpliquer les merveilles sous-marines ; maintenant il mabandonnait mes tudes et ne venait plus au salon. Quel changement stait opr en lui ? Pour quelle cause ? Je navais rien me reprocher. Peut-tre notre prsence bord lui pesait-elle ? Cependant, je ne devais pas esprer quil ft homme nous rendre la libert. Je priai donc Ned de me laisser rchir avant dagir. Si cette dmarche nobtenait aucun rsultat, elle pouvait raviver ses soupons, rendre notre situation pnible et nuire aux projets du Canadien. Jajoute357

rai que je ne pouvais en aucune faon arguer de notre sant. Si lon excepte la rude preuve de la banquise du ple sud, nous ne nous tions jamais mieux ports, ni Ned, ni Conseil, ni moi. Cette nourriture saine, cette atmosphre salubre, cette rgularit dexistence, cette uniformit de temprature, ne donnaient pas prise aux maladies, et pour un homme auquel les souvenirs de la terre ne laissaient aucun regret, pour un capitaine Nemo, qui est chez lui, qui va o il veut, qui par des voies mystrieuses pour les autres, non pour lui-mme, marche son but, je comprenais une telle existence. Mais nous, nous navions pas rompu avec lhumanit. Pour mon compte, je ne voulais pas ensevelir avec moi mes tudes si curieuses et si nouvelles. Javais maintenant le droit dcrire le vrai livre de la mer, et ce livre, je voulais que, plus tt que plus tard, il pt voir le jour. L encore, dans ces eaux des Antilles, dix mtres au-dessous de la surface des ots, par les panneaux ouverts, que de produits intressants jeus signaler sur mes notes quotidiennes ! Ctaient, entre autres zoophytes, des galres connues sous le nom de physalie splagiques, sortes de grosses vessies oblongues, reets nacrs, tendant leur membrane au vent et laissant otter leurs tentacules bleues comme des ls de soie ; charmantes mduses loeil, vritables orties au toucher qui distillent un liquide corrosif. Ctaient, parmi les articuls, des annlides longs dun mtre et demi, arms dune trompe rose et pourvus de dix-sept cents organes locomoteurs, qui serpentaient sous les eaux et jetaient en passant toutes les lueurs du spectre solaire. Ctaient, dans lembranchement des poissons, des raies-molubars, normes cartilagineux longs de dix pieds et pesant six cents livres, la nageoire pectorale triangulaire, le milieu du dos un peu bomb, les yeux xs aux extrmits de la face antrieure de la tte, et qui, ottant comme une pave de navire, sappliquaient parfois comme un opaque volet sur notre vitre. Ctaient des balistes amricains pour lesquels la nature na broy que du blanc et du noir, des bobies plumiers, allongs et charnus, aux nageoires jaunes, la mchoire prominente, des scombres de seize dcimtres, dents courtes et aigus, couverts de petites cailles, appartenant lespce des albicores. Puis, par nues, apparaissent des surmulets, corsets de raies dor de la tte la queue, agitant leurs resplendissantes nageoires ; vritables chefs-duvre de bijouterie consacrs autrefois Diane, particulirement recherchs des riches Romains, et dont le proverbe disait : " Ne les mange pas qui les prend ! "Enn, des pomacanthes-dors, orns de bandelettes meraude, habills de velours et de soie, passaient devant nos yeux comme des seigneurs de Vronse ; des sparesperonns se drobaient sous leur rapide nageoire thoracine ; des clupanodons de quinze pouces senveloppaient de leurs lueurs phosphorescentes ; des muges battaient la mer de leur grosse queue charnue ; des corgones rouges semblaient faucher les ots avec leur pectorale tranchante, et des slnes argentes, dignes de leur nom, se levaient sur lhorizon des eaux comme autant de lunes aux reets blanchtres. Que dautres 358

chantillons merveilleux et nouveaux jeusse encore observs, si le Nautilus ne se ft peu peu abaiss vers les couches profondes ! Ses plans inclins lentranrent jusqu des fonds de deux mille et trois mille cinq cents mtres. Alors la vie animale ntait plus reprsente que par des encrines, des toiles de mer, de charmantes pentacrines tte de mduse, dont la tige droite supportait un petit calice, des troques, des quenottes sanglantes et des ssurelles, mollusques littoraux de grande espce. Le 20 avril, nous tions remonts une hauteur moyenne de quinze cents mtres. La terre la plus rapproche tait alors cet archipel des les Lucayes, dissmines comme un tas de pavs a la surface des eaux. L slevaient de hautes falaises sous-marines, murailles droites faites de blocs frustes disposs par larges assises, entre lesquels se creusaient des trous noirs que nos rayons lectriques nclairaient pas jusquau fond. Ces roches taient tapisss de grandes herbes, de laminaires gants, de fucus gigantesques, un vritable espalier dhydrophytes digne dun monde de Titans. De ces plantes colossales dont nous parlions, Conseil, Ned et moi, nous fmes naturellement amens citer les animaux gigantesques de la mer. Les unes sont videmment destines la nourriture des autres. Cependant, par les vitres du Nautilus presque immobile, je napercevais encore sur ces longs laments que les principaux articuls de la division des brachioures, des lambres longues pattes, des crabes violacs, des clios particuliers aux mers des Antilles. Il tait environ onze heures, quand Ned Land attira mon attention sur un formidable fourmillement qui se produisait travers les grandes algues. " Eh bien, dis-je, ce sont l de vritables cavernes poulpes, et je ne serais pas tonn dy voir quelques-uns de ces monstres. - Quoi ! t Conseil, des calmars, de simples calmars, de la classe des cphalopodes ? - Non, dis-je, des poulpes de grande dimension. Mais lami Land sest tromp, sans doute, car je naperois rien. - Je le regrette rpliqua Conseil. Je voudrais contempler face face lun de ces poulpes dont jai tant entendu parler et qui peuvent entraner des navires dans le fond des abmes. Ces btes-l, a se nomme des krak... - Craque suft, rpondit ironiquement le Canadien. - Krakens, riposta Conseil, achevant son mot sans se soucier de la plaisanterie de son compagnon. - Jamais on ne me fera croire, dit Ned Land, que de tels animaux existent. - Pourquoi pas ? rpondit Conseil. Nous avons bien cru au narval de monsieur. - Nous avons eu tort, Conseil. - Sans doute ! mais dautres y croient sans doute encore. - Cest probable, Conseil, mais pour mon compte, je suis bien dcid nadmettre lexistence de ces monstres que lorsque je les aurai dissqus de ma propre main. - Ainsi, me demanda Conseil, monsieur ne croit pas aux poulpes gigantesques ? - Eh ! qui diable y a jamais cru ? scria le Canadien. - Beaucoup de gens, ami Ned. - Pas des pcheurs. Des savants, peuttre ! - Pardon, Ned. Des pcheurs et des savants ! - Mais moi qui vous parle, dit Conseil de lair le plus srieux du monde, je me rappelle parfaitement avoir vu une grande embarcation entrane sous les ots par les bras dun cphalopode. 359

- Vous avez vu cela ? demanda le Canadien. - Oui, Ned. - De vos propres yeux ? De mes propres yeux. - O, sil vous plat ? - A Saint-Malo ? repartit imperturbablement Conseil. - Dans le port ? dit Ned Land ironiquement. - Non, dans une glise, rpondit Conseil. - Dans une glise ! scria le Canadien. - Oui, ami Ned. Ctait un tableau qui reprsentait le poulpe en question ! - Bon ! t Ned Land, clatant de rire. Monsieur Conseil qui me fait poser ! - Au fait, il a raison, dis-je. Jai entendu parler de ce tableau ; mais le sujet quil reprsente est tir dune lgende, et vous savez ce quil faut penser des lgendes en matire dhistoire naturelle ! Dailleurs, quand il sagit de monstres, limagination ne demande qu sgarer. Non seulement on a prtendu que ces poulpes pouvaient entraner des navires, mais un certain Olaus Magnus parle dun cphalopode, long dun mille, qui ressemblait plutt une le qu un animal. On raconte aussi que lvque de Nidros dressa un jour un autel sur un rocher immense. Sa messe nie, le rocher se mit en marche et retourna la mer. Le rocher tait un poulpe. - Et cest tout ? demanda le Canadien. - Non, rpondis-je. Un autre vque, Pontoppidan de Berghem, parle galement dun poulpe sur lequel pouvait manuvrer un rgiment de cavalerie ! - Ils allaient bien, les vques dautrefois ! dit Ned Land. - Enn, les naturalistes de lantiquit citent des monstres dont la gueule ressemblait un golfe, et qui taient trop gros pour passer par le dtroit de Gibraltar. - A la bonne heure ! t le Canadien. - Mais dans tous ces rcits, quy a-t-il de vrai ? demanda Conseil. - Rien, mes amis, rien du moins de ce qui passe la limite de la vraisemblance pour monter jusqu la fable ou la lgende. Toutefois, limagination des conteurs, il faut sinon une cause, du moins un prtexte. On ne peut nier quil existe des poulpes et des calmars de trs grande espce, mais infrieurs cependant aux ctacs. Aristote a constat les dimensions dun calmar de cinq coudes, soit trois mtres dix. Nos pcheurs en voient frquemment dont la longueur dpasse un mtre quatre-vingts. Les muses de Trieste et de Montpellier conservent des squelettes de poulpes qui mesurent deux mtres. Dailleurs, suivant le calcul des naturalistes, un de ces animaux, long de six pieds seulement, aurait des tentacules longs de vingt-sept. Ce qui suft pour en faire un monstre formidable. - En pche-t-on de nos jours ? demanda le Canadien. - Sils nen pchent pas, les marins en voient du moins. Un de mes amis, le capitaine Paul Bos, du Havre, ma souvent afrm quil avait rencontr un de ces monstres de taille colossale dans les mers de lInde. Mais le fait le plus tonnant et qui ne permet plus de nier lexistence de ces animaux gigantesques, sest pass il y a quelques annes, en 1861. - Quel est ce fait ? demanda Ned Land. - Le voici. En 1861, dans le nord-est de Tnriffe, peu prs par la latitude o nous sommes en ce moment, lquipage de laviso lAlecton aperut un monstrueux calmar qui nageait dans ses eaux. Le commandant Bouguer sapprocha de lanimal, et il lattaqua coups de harpon et coups de fusil, sans grand succs, car balles et harpons traversaient ces chairs molles comme une gele sans 360

consistance. Aprs plusieurs tentatives infructueuses, lquipage parvint passer un nud coulant autour du corps du mollusque. Ce nud glissa jusquaux nageoires caudales et sy arrta. On essaya alors de haler le monstre bord, mais son poids tait si considrable quil se spara de sa queue sous la traction de la corde, et, priv de cet ornement, il disparut sous les eaux. - Enn, voil un fait, dit Ned Land. - Un fait indiscutable, mon brave Ned. Aussi a-t-on propos de nommer ce poulpe " calmar de Bouguer ". - Et quelle tait sa longueur ? demanda le Canadien. - Ne mesurait-il pas six mtres environ ? dit Conseil, qui post la vitre, examinait de nouveau les anfractuosits de la falaise. - Prcisment, rpondis-je. Sa tte, reprit Conseil, ntait-elle pas couronne de huit tentacules, qui sagitaient sur leau comme une niche de serpents ? - Prcisment. - Ses yeux, placs eur de tte, navaient-ils pas un dveloppement considrable ? - Oui, Conseil. - Et sa bouche, ntait-ce pas un vritable bec de perroquet, mais un bec formidable ? En effet, Conseil. - Eh bien ! nen dplaise monsieur, rpondit tranquillement Conseil, si ce nest pas le calmar de Bouguer, voici, du moins, un de ses frres. " Je regardai Conseil. Ned Land se prcipita vers la vitre. " Lpouvantable bte ", scria-t-il. Je regardai mon tour, et je ne pus rprimer un mouvement de rpulsion. Devant mes yeux sagitait un monstre horrible, digne de gurer dans les lgendes tratologiques. Ctait un calmar de dimensions colossales, ayant huit mtres de longueur. Il marchait reculons avec une extrme vlocit dans la direction du Nautilus. Il regardait de ses normes yeux xes teintes glauques. Ses huit bras, ou plutt ses huit pieds, implants sur sa tte, qui ont valu ces animaux le nom de cphalopodes, avaient un dveloppement double de son corps et se tordaient comme la chevelure des furies. On voyait distinctement les deux cent cinquante ventouses disposes sur la face interne des tentacules sous forme de capsules semisphriques. Parfois ces ventouses sappliquaient sur la vitre du salon en y faisant le vide. La bouche de ce monstre - un bec de corne fait comme le bec dun perroquet - souvrait et se refermait verticalement. Sa langue, substance corne, arme elle-mme de plusieurs ranges de dents aigus, sortait en frmissant de cette vritable cisaille. Quelle fantaisie de la nature ! Un bec doiseau un mollusque ! Son corps, fusiforme et ren dans sa partie moyenne, formait une masse charnue qui devait peser vingt vingt-cinq mille kilogrammes. Sa couleur inconstante, changeant avec une extrme rapidit suivant lirritation de lanimal, passait successivement du gris livide au brun rougetre. De quoi sirritait ce mollusque ? Sans doute de la prsence de ce Nautilus, plus formidable que lui, et sur lequel ses bras suceurs ou ses mandibules navaient aucune prise. Et cependant, quels monstres que ces poulpes, quelle vitalit le crateur leur a dpartie, quelle vigueur dans leurs mouvements, puisquils possdent trois curs ! Le hasard nous avait mis en prsence de ce calmar, et je ne voulus pas laisser perdre loccasion dtudier soigneusement cet chantillon des cphalopodes. Je surmontai lhor361

reur que minspirait cet aspect, et, prenant un crayon, Je commenai le dessiner. " Cest peut-tre le mme que celui de lAlecton, dit Conseil. - Non, rpondit le Canadien, puisque celui-ci est entier et que lautre a perdu sa queue ! - Ce nest pas une raison, rpondis-je. Les bras et la queue de ces animaux se reforment par rdintgration, et depuis sept ans, la queue du calmar de Bouguer a sans doute eu le temps de repousser. - Dailleurs, riposta Ned, si ce nest pas celui-ci, cest peut-tre un de ceux-l ! " En effet, dautres poulpes apparaissaient a la vitre de tribord. Jen comptai sept. Ils faisaient cortge au Nautilus, et jentendis les grincements de leur bec sur la coque de tle. Nous tions servis souhait. Je continuai mon travail. Ces monstres se maintenaient dans nos eaux avec une telle prcision quils semblaient immobiles, et jaurais pu les dcalquer en raccourci sur la vitre. Dailleurs, nous marchions sous une allure modre. Tout coup le Nautilus sarrta. Un choc le t tressaillir dans toute sa membrure. " Est-ce que nous avons touch ? demandai-je. - En tout cas, rpondit le Canadien, nous serions dj dgags, car nous ottons. " Le Nautilus ottait sans doute, mais il ne marchait plus. Les branches de son hlice ne battaient pas les ots. Une minute se passa. Le capitaine Nemo, suivi de son second, entra dans le salon. Je ne lavais pas vu depuis quelque temps. Il me parut sombre. Sans nous parler, sans nous voir peut-tre, il alla au panneau, regarda les poulpes et dit quelques mots son second. Celuici sortit. Bientt les panneaux se refermrent. Le plafond sillumina. Jallai vers le capitaine. " Une curieuse collection de poulpes, lui dis-je, du ton dgag que prendrait un amateur devant le cristal dun aquarium. - En effet, monsieur le naturaliste, me rpondit-il, et nous allons les combattre corps corps. " Je regardai le capitaine. Je croyais navoir pas bien entendu. " Corps corps ? rptai-je. - Oui, monsieur. Lhlice est arrte. Je pense que les mandibules cornes de lun de ces calmars se sont engages dans ses branches. Ce qui nous empche de marcher. Et quallez-vous faire ? - Remonter la surface et massacrer toute cette vermine. Entreprise difcile. - En effet. Les balles lectriques sont impuissantes contre ces chairs molles o elles ne trouvent pas assez de rsistance pour clater. Mais nous les attaquerons la hache. - Et au harpon, monsieur, dit le Canadien, si vous ne refusez pas mon aide. - Je laccepte, matre Land. - Nous vous accompagnerons ", dis-je, et, suivant le capitaine Nemo, nous nous dirigemes vers lescalier central. L, une dizaine dhommes, arms de haches dabordage, se tenaient prts lattaque. Conseil et moi, nous prmes deux haches. Ned Land saisit un harpon. Le Nautilus tait alors revenu la surface des ots. Un des marins, plac sur les derniers chelons, dvissait les boulons du panneau. Mais les crous taient peine dgags, que le panneau se releva avec une violence extrme, videmment tir par la ventouse dun bras de poulpe. Aussitt un de ces longs bras se glissa comme un serpent par louverture, et vingt autres sagitrent au-dessus. Dun coup de hache, le capitaine Nemo coupa ce formidable tentacule, qui glissa sur les chelons en se 362

tordant. Au moment o nous nous pressions les uns sur les autres pour atteindre la plate-forme, deux autres bras, cinglant lair, sabattirent sur le marin plac devant le capitaine Nemo et lenlevrent avec une violence irrsistible. Le capitaine Nemo poussa un cri et slana au-dehors. Nous nous tions prcipits sa suite. Quelle scne ! Le malheureux, saisi par le tentacule et coll ses ventouses, tait balanc dans lair au caprice de cette norme trompe. Il rlait, il touffait, il criait : A moi ! moi ! Ces mots, prononcs en franais, me causrent une profonde stupeur ! Javais donc un compatriote bord, plusieurs, peut-tre ! Cet appel dchirant, je lentendrai toute ma vie ! Linfortun tait perdu. Qui pouvait larracher cette puissante treinte ? Cependant le capitaine Nemo stait prcipit sur le poulpe, et, dun coup de hache, il lui avait encore abattu un bras. Son second luttait avec rage contre dautres monstres qui rampaient sur les ancs du Nautilus. Lquipage se battait coups de hache. Le Canadien, Conseil et moi, nous enfoncions nos armes dans ces masses charnues. Une violente odeur de musc pntrait latmosphre. Ctait horrible. Un instant, je crus que le malheureux, enlac par le poulpe, serait arrach sa puissante succion. Sept bras sur huit avaient t coups. Un seul, brandissant la victime comme une plume, se tordait dans lair. Mais au moment o le capitaine Nemo et son second se prcipitaient sur lui, lanimal lana une colonne dun liquide noirtre, scrt par une bourse situe dans son abdomen. Nous en fmes aveugls. Quand ce nuage se fut dissip, le calmar avait disparu, et avec lui mon infortun compatriote ! Quelle rage nous poussa alors contre ces monstres ! On ne se possdait plus. Dix ou douze poulpes avaient envahi la plate-forme et les ancs du Nautilus. Nous roulions ple-mle au milieu de ces tronons de serpents qui tressautaient sur la plate-forme dans des ots de sang et dencre noire. Il semblait que ces visqueux tentacules renaissaient comme les ttes de lhydre. Le harpon de Ned Land, chaque coup, se plongeait dans les yeux glauques des calmars et les crevait. Mais mon audacieux compagnon fut soudain renvers par les tentacules dun monstre quil navait pu viter. Ah ! comment mon cur ne sest-il pas bris dmotion et dhorreur ! Le formidable bec du calmar stait ouvert sur Ned Land. Ce malheureux allait tre coup en deux. Je me prcipitai son secours. Mais le capitaine Nemo mavait devanc. Sa hache disparut entre les deux normes mandibules, et miraculeusement sauv, le Canadien, se relevant, plongea son harpon tout entier jusquau triple cur du poulpe. " Je me devais cette revanche ! " dit le capitaine Nemo au Canadien. Ned sinclina sans lui rpondre. Ce combat avait dur un quart dheure. Les monstres vaincus, mutils, frapps mort, nous laissrent enn la place et disparurent sous les ots. Le capitaine Nemo, rouge de sang, immobile prs du fanal, regardait la mer qui avait englouti lun de ses compagnons, et de grosses larmes coulaient de ses yeux.

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Le Gulf-Stream

LE GULF-STREAM Cette terrible scne du 20 avril, aucun de nous ne pourra jamais loublier. Je lai crite sous limpression dune motion violente. Depuis, jen ai revu le rcit. Je lai lu Conseil et au Canadien. Ils lont trouv exact comme fait, mais insufsant comme effet. Pour peindre de pareils tableaux, il faudrait la plume du plus illustre de nos potes, lauteur des Travailleurs de la Mer. Jai dit que le capitaine Nemo pleurait en regardant les ots. Sa douleur fut immense. Ctait le second compagnon quil perdait depuis notre arrive bord. Et quelle mort ! Cet ami, cras, touff, bris par le formidable bras dun poulpe, broy sous ses mandibules de fer, ne devait pas reposer avec ses compagnons dans les paisibles eaux du cimetire de corail ! Pour moi, au milieu de cette lutte, ctait ce cri de dsespoir pouss par linfortun qui mavait dchir le cur. Ce pauvre Franais, oubliant son langage de convention, stait repris parler la langue de son pays et de sa mre, pour jeter un suprme appel ! Parmi cet quipage du Nautilus, associ de corps et dme au capitaine Nemo, fuyant comme lui le contact des hommes. javais donc un compatriote ! tait-il seul reprsenter la France dans cette mystrieuse association, videmment compose dindividus de nationalits diverses ? Ctait encore un de ces insolubles problmes qui se dressaient sans cesse devant mon esprit ! Le capitaine Nemo rentra dans sa chambre, et je ne le vis plus pendant quelque temps. Mais quil devait tre triste, dsespr, irrsolu, si jen jugeais par ce navire dont il tait lme et qui recevait toutes ses impressions ! Le Nautilus ne gardait plus de direction dtermine. Il allait, venait, ottait comme un cadavre au gr des lames. Son hlice avait t dgage, et cependant, il sen servait peine. Il naviguait au hasard. Il ne pouvait sarracher du thtre de sa dernire lutte, de cette mer qui avait dvor lun des siens ! Dix jours se passrent ainsi. Ce fut le 1er mai seulement que le Nautilus reprit franchement sa route au nord, aprs avoir eu connaissance des Lucayes louvert du canal de Bahama. Nous suivions alors le courant du plus grand euve de la mer, qui a ses rives, ses poissons et sa temprature propres. Jai nomm le Gulf-Stream. Cest un euve, 364

en effet, qui coule librement au milieu de lAtlantique, et dont les eaux ne se mlangent pas aux eaux ocaniennes. Cest un euve sal, plus sal que la mer ambiante. Sa profondeur moyenne est de trois mille pieds, sa largeur moyenne de soixante milles. En de certains endroits, son courant marche avec une vitesse de quatre kilomtres lheure. Linvariable volume de ses eaux est plus considrable que celui de tous les euves du globe. La vritable source du Gulf-Stream, reconnue par le commandant Maury, son point de dpart, si lon veut. est situ dans le golfe de Gascogne. L, ses eaux, encore faibles de temprature et de couleur. commencent se former. Il descend au sud, longe lAfrique quatoriale, chauffe ses ots aux rayons de la zone torride, traverse lAtlantique. atteint le cap San-Roque sur la cte brsilienne, et se bifurque en deux branches dont lune va se saturer encore des chaudes molcules de la mer des Antilles. Alors, le Gulf-Stream, charg de rtablir lquilibre entre les tempratures et de mler les eaux des tropiques aux eaux borales, commence son rle de pondrateur. Chauff blanc dans le golfe du Mexique, il slve au nord sur les ctes amricaines, savance jusqu Terre-Neuve, dvie sous la pousse du courant froid du dtroit de Davis, reprend la route de lOcan en suivant sur un des grands cercles du globe la ligne loxodromique, se divise en deux bras vers le quarante-troisime degr, dont lun, aid par laliz du nord-est, revient au Golfe de Gascogne et aux Aores, et dont lautre, aprs avoir attidi les rivages de lIrlande et de la Norvge, va jusquau-del du Spitzberg, o sa temprature tombe quatre degrs, former la mer libre du ple. Cest sur ce euve de lOcan que le Nautilus naviguait alors. A sa sortie du canal de Bahama, sur quatorze lieues de large, et sur trois cent cinquante mtres de profondeur, le Gulf-Stream marche raison de huit kilomtres lheure. Cette rapidit dcrot rgulirement mesure quil savance vers le nord, et il faut souhaiter que cette rgularit persiste, car, si, comme on a cru le remarquer, sa vitesse et sa direction viennent se modier, les climats europens seront soumis des perturbations dont on ne saurait calculer les consquences. Vers midi, jtais sur la plate-forme avec Conseil. Je lui faisais connatre les particularits relatives au Gulf-Stream. Quand mon explication fut termine, je linvitai a plonger ses mains dans le courant. Conseil obit, et fut trs tonn de nprouver aucune sensation de chaud ni de froid. " Cela vient, lui dis-je, de ce que la temprature des eaux du Gulf-Stream, en sortant du golfe du Mexique. est peu diffrente de celle du sang. Ce Gulf-Stream est un vaste calorifre qui permet aux ctes dEurope de se parer dune ternelle verdure. Et, sil faut en croire Maury, la chaleur de ce courant, totalement utilise. fournirait assez de calorique pour tenir en fusion un euve de fer fondu aussi grand que lAmazone ou le Missouri. " En ce moment, la vitesse du Gulf-Stream tait de deux mtres vingt-cinq par seconde. Son courant est tellement distinct de la mer ambiante, que ses eaux comprimes font saillie sur lOcan et quun dnivellement sopre entre elles et les eaux froides. Sombres 365

dailleurs et trs riches en matires salines, elles tranchent par leur pur indigo sur les ots verts qui les environnent. Telle est mme la nettet de leur ligne de dmarcation, que le Nautilus, la hauteur des Carolines, trancha de son peron les ots du Gulf-Stream, tandis que son hlice battait encore ceux de lOcan. Ce courant entranait avec lui tout un monde dtres vivants. Les argonautes, si communs dans la Mditerrane, y voyageaient par troupes nombreuses. Parmi les cartilagineux, les plus remarquables taient des raies dont la queue trs dlie formait peu prs le tiers du corps, et qui guraient de vastes losanges longs de vingt-cinq pieds ; puis, de petits squales dun mtre, tte grande, museau court et arrondi, dents pointues disposes sur plusieurs rangs, et dont le corps paraissait couvert dcailles. Parmi les poissons osseux, je notai des labres-grisons particuliers ces mers, des spares-synagres dont liris brillait comme un feu, des scines longues dun mtre, large gueule hrisse de petites dents. qui faisaient entendre un lger cri des centronotes-ngres dont jai dj parl, des coriphnes bleus, relevs dor et dargent. des perroquets, vrais arcs-en-ciel de lOcan. qui peuvent rivaliser de couleur avec les plus beaux oiseaux des tropiques des blmies-bosquiens tte triangulaire. des rhombes bleutres dpourvus dcailles. des batrachodes recouverts dune bande jaune et transversale qui gure un t grec, des fourmillements de petits gohies-hoc pointills de taches brunes, des diptrodons tte argente et queue jaune, divers chantillons de salmones, des mugilomores, sveltes de taille. brillant dun clat doux, que Lacpde a consacrs laimable compagne de sa vie, enn un beau poisson, le chevalier-amricain, qui, dcor de tous les ordres et chamarr de tous les rubans, frquente les rivages de cette grande nation o les rubans et les ordres sont si mdiocrement estims. Jajouterai que, pendant la nuit, les eaux phosphorescentes du Gulf-Stream rivalisaient avec lclat lectrique de notre fanal, surtout par ces temps orageux qui nous menaaient frquemment. Le 8 mai, nous tions encore en travers du cap Hatteras, la hauteur de la Caroline du Nord. La largeur du Gulf-Stream est l de soixante-quinze milles, et sa profondeur de deux cent dix mtres. Le Nautilus continuait derrer laventure. Toute surveillance semblait bannie du bord. Je conviendrai que dans ces conditions, une vasion pouvait russir. En effet, les rivages habits offraient partout de faciles refuges. La mer tait incessamment sillonne de nombreux steamers qui font le service entre New York ou Boston et le golfe du Mexique, et nuit et jour parcourue par ces petites golettes charges du cabotage sur les divers points de la cte amricaine. On pouvait esprer dtre recueilli. Ctait donc une occasion favorable, malgr les trente milles qui sparaient le Nautilus des ctes de lUnion. Mais une circonstance fcheuse contrariait absolument les projets du Canadien. Le temps tait fort mauvais. Nous approchions de ces parages o les temptes sont frquentes, de cette patrie des trombes et des cyclones, prcisment engendrs par le courant du Gulf-Stream. Affronter une mer souvent dmonte sur un 366

frle canot, ctait courir une perte certaine. Ned Land en convenait lui-mme. Aussi rongeait-il son frein, pris dune furieuse nostalgie que la fuite seule et pu gurir. " Monsieur, me dit-il ce jour-l, il faut que cela nisse. Je veux en avoir le cur net. Votre Nemo scarte des terres et remonte vers le nord. Mais je vous le dclare jai assez du ple Sud, et je ne le suivrai pas au ple Nord. - Que faire, Ned, puisquune vasion est impraticable en ce moment ? - Jen reviens mon ide. Il faut parler au capitaine. Vous navez rien dit, quand nous tions dans les mers de votre pays. Je veux parler, maintenant que nous sommes dans les mers du mien. Quand je songe quavant quelques jours, le Nautilus va se trouver la hauteur de la Nouvelle-Ecosse, et que l, vers Terre-Neuve, souvre une large baie, que dans cette baie se jette le Saint-Laurent et que le Saint-Laurent, cest mon euve moi le euve de Qubec, ma ville natale ; quand je songe cela, la fureur me monte au visage, mes cheveux se hrissent. Tenez, monsieur, je me jetterai plutt la mer ! Je ne resterai pas ici ! Jy touffe ! " Le Canadien tait videmment bout de patience. Sa vigoureuse nature ne pouvait saccommoder de cet emprisonnement prolong. Sa physionomie saltrait de jour en jour. Son caractre devenait de plus en plus sombre. Prs de sept mois staient couls sans que nous eussions eu aucune nouvelle de la terre. De plus, lisolement du capitaine Nemo, son humeur modie, surtout depuis le combat des poulpes, sa taciturnit, tout me faisait apparatre les choses sous un aspect diffrent. Je ne sentais plus lenthousiasme des premiers jours. Il fallait tre un Flamand comme Conseil pour accepter cette situation, dans ce milieu rserv aux ctacs et autres habitants de la mer. Vritablement, si ce brave garon, au lieu de poumons avait eu des branchies, je crois quil aurait fait un poisson distingu ! " Eh bien, monsieur ? reprit Ned Land, voyant que je ne rpondais pas. - Eh bien, Ned, vous voulez que je demande au capitaine Nemo quelles sont ses intentions notre gard ? - Oui, monsieur. - Et cela, quoiquil les ait dj fait connatre ? - Oui. Je dsire tre x une dernire fois. Parlez pour moi seul, en mon seul nom, si vous voulez. - Mais je le rencontre rarement. Il mvite mme. - Cest une raison de plus pour laller voir. - Je linterrogerai, Ned. - Quand ? demanda le Canadien en insistant. - Quand je le rencontrerai. - Monsieur Aronnax, voulez-vous que jaille le trouver, moi ? Non, laissez-moi faire. Demain... - Aujourdhui, dit Ned Land. - Soit. Aujourdhui, je le verrai ", rpondis-je au Canadien, qui, en agissant lui-mme, et certainement tout compromis. Je restai seul. La demande dcide, je rsolus den nir immdiatement. Jaime mieux chose faite que chose faire. Je rentrai dans ma chambre. De l, jentendis marcher dans celle du capitaine Nemo. Il ne fallait pas laisser chapper cette occasion de le rencontrer. Je frappai sa porte. Je nobtins pas de rponse. Je frappai de nouveau, puis je tournai le bouton. La porte souvrit. Jentrai. Le capitaine tait l. Courb sur sa table de travail, il ne mavait pas entendu. Rsolu ne pas sortir sans lavoir interrog, je mapprochai de lui. Il releva 367

la tte brusquement, frona les sourcils, et me dit dun ton assez rude : " Vous ici ! Que me voulez-vous ? - Vous parler, capitaine. - Mais je suis occup, monsieur, je travaille. Cette libert que je vous laisse de vous isoler, ne puis-je lavoir pour moi ? " La rception tait peu encourageante. Mais jtais dcid tout entendre pour tout rpondre. " Monsieur, dis-je froidement, jai vous parler dune affaire quil ne mest pas permis de retarder. - Laquelle, monsieur ? rpondit-il ironiquement. Avez-vous fait quelque dcouverte qui mait chapp ? La mer vous a-t-elle livr de nouveaux secrets ? " Nous tions loin de compte. Mais avant que jeusse rpondu, me montrant un manuscrit ouvert sur sa table, il me dit dun ton plus grave : " Voici, monsieur Aronnax, un manuscrit crit en plusieurs langues. Il contient le rsum de mes tudes sur la mer, et, sil plat Dieu, il ne prira pas avec moi. Ce manuscrit, sign de mon nom, complt par lhistoire de ma vie, sera renferm dans un petit appareil insubmersible. Le dernier survivant de nous tous bord du Nautilus jettera cet appareil la mer, et il ira o les ots le porteront. " Le nom de cet homme ! Son histoire crite par lui-mme ! Son mystre serait donc un jour dvoil ? Mais, en ce moment, je ne vis dans cette communication quune entre en matire. " Capitaine, rpondis-je, je ne puis quapprouver la pense qui vous fait agir. Il ne faut pas que le fruit de vos tudes soit perdu. Mais le moyen que vous employez me parat primitif. Qui sait o les vents pousseront cet appareil, en quelles mains il tombera ? Ne sauriez-vous trouver mieux ? Vous, ou lun des vtres ne peut-il... ? - Jamais, monsieur, dit vivement le capitaine en minterrompant. - Mais moi, mes compagnons, nous sommes prts garder ce manuscrit en rserve, et si vous nous rendez la libert... - La libert ! t le capitaine Nemo se levant. - Oui, monsieur, et cest ce sujet que je voulais vous interroger. Depuis sept mois nous sommes votre bord, et je vous demande aujourdhui, au nom de mes compagnons comme au mien, si votre intention est de nous y garder toujours. Monsieur Aronnax, dit le capitaine Nemo, je vous rpondrai aujourdhui ce que je vous ai rpondu il y a sept mois : Qui entre dans le Nautilus ne doit plus le quitter. Cest lesclavage mme que vous nous imposez. - Donnez-lui le nom quil vous plaira. - Mais partout lesclave garde le droit de recouvrer sa libert ! Quels que soient les moyens qui soffrent lui, il peut les croire bons ! - Ce droit, rpondit le capitaine Nemo, qui vous le dnie ? Ai-je jamais pens vous enchaner par un serment ? " Le capitaine me regardait en se croisant les bras. " Monsieur, lui dis-je, revenir une seconde fois sur ce sujet ne serait ni de votre got ni du mien. Mais puisque nous lavons entam, puisons-le. Je vous le rpte, ce nest pas seulement de ma personne quil sagit. Pour moi ltude est un secours, une diversion puissante, un entranement, une passion qui peut me faire tout oublier. Comme vous, je suis homme vivre ignor, obscur, dans le fragile espoir de lguer un jour lavenir le rsultat de mes travaux, au moyen dun appareil hypothtique con au hasard des ots et des vents. En un mot, je puis vous admirer, vous suivre sans 368

dplaisir dans un rle que je comprends sur certains points : mais il est encore dautres aspects de votre vie qui me la font entrevoir entoure de complications et de mystres auxquels seuls ici, mes compagnons et moi, nous navons aucune part. Et mme, quand notre cur a pu battre pour vous, mu par quelques-unes de vos douleurs ou remu par vos actes de gnie ou de courage, nous avons d refouler en nous jusquau plus petit tmoignage de cette sympathie que fait natre la vue de ce qui est beau et bon, que cela vienne de lami ou de lennemi. Eh bien, cest ce sentiment que nous sommes trangers tout ce qui vous touche, qui fait de notre position quelque chose dinacceptable, dimpossible, mme pour moi mais dimpossible pour Ned Land surtout. Tout homme, par cela seul quil est homme, vaut quon songe lui. Vous tes-vous demand ce que lamour de la libert, la haine de lesclavage, pouvaient faire natre de projets de vengeance dans une nature comme celle du Canadien, ce quil pouvait penser, tenter, essayer ?... " Je mtais tu. Le capitaine Nemo se leva. " Que Ned Land pense, tente, essaye tout ce quil voudra, que mimporte ? Ce nest pas moi qui lai t chercher ! Ce nest pas pour mon plaisir que je le garde mon bord ! Quant vous, monsieur Aronnax, vous tes de ceux qui peuvent tout comprendre, mme le silence. Je nai rien de plus vous rpondre. Que cette premire fois o vous venez de traiter ce sujet soit aussi la dernire, car une seconde fois, je ne pourrais mme pas vous couter. " Je me retirai. A compter de ce jour, notre situation fut trs tendue. Je rapportai ma conversation mes deux compagnons. " Nous savons maintenant, dit Ned, quil ny a rien attendre de cet homme. Le Nautilus se rapproche de Long-Island. Nous fuirons, quel que soit le temps. " Mais le ciel devenait de plus en plus menaant. Des symptmes douragan se manifestaient. Latmosphre se faisait blanchtre et laiteuse. Aux cyrrhus gerbes dlies succdaient lhorizon des couches de nimbocumulus. Dautres nuages bas fuyaient rapidement. La mer grossissait et se gonait en longues houles. Les oiseaux disparaissaient, lexception des satanicles, amis des temptes. Le baromtre baissait notablement et indiquait dans lair une extrme tension des vapeurs. Le mlange du storm-glass se dcomposait sous linuence de llectricit qui saturait latmosphre. La lutte des lments tait prochaine. La tempte clata dans la journe du 18 mai, prcisment lorsque le Nautilus ottait la hauteur de Long-Island, quelques milles des passes de New York. Je puis dcrire cette lutte des lments, car au lieu de la fuir dans les profondeurs de la mer, le capitaine Nemo, par un inexplicable caprice, voulut la braver sa surface. Le vent soufait du sud-ouest, dabord en grand frais, cest-dire avec une vitesse de quinze mtres la seconde, qui fut porte vingt-cinq mtres vers trois heures du soir. Cest le chiffre des temptes. Le capitaine Nemo, inbranlable sous les rafales, avait pris place sur la plate-forme. Il stait amarr mi-corps pour rsister aux vagues monstrueuses qui dferlaient. Je my tais hiss et attach aussi, partageant mon admiration entre cette tempte et cet homme 369

incomparable qui lui tenait tte. La mer dmonte tait balaye par de grandes loques de nuages qui trempaient dans ses ots. Je ne voyais plus aucune de ces petites lames intermdiaires qui se forment au fond des grands creux. Rien que de longues ondulations fuligineuses, dont la crte ne dferle pas, tant elles sont compactes. Leur hauteur saccroissait. Elles sexcitaient entre elles. Le Nautilus, tantt couch sur le ct, tantt dress comme un mt, roulait et tanguait pouvantablement. Vers cinq heures, une pluie torrentielle tomba, qui nabattit ni le vent ni la mer. Louragan se dchana avec une vitesse de quarante-cinq mtres la seconde, soit prs de quarante lieues lheure. Cest dans ces conditions quil renverse des maisons, quil enfonce des tuiles de toits dans des portes, quil rompt des grilles de fer, quil dplace des canons de vingt-quatre. Et pourtant le Nautilus, au milieu de la tourmente, justiait cette parole dun savant ingnieur : " Il ny a pas de coque bien construite qui ne puisse der la mer ! " Ce ntait pas un roc rsistant, que ces lames eussent dmoli, ctait un fuseau dacier, obissant et mobile, sans grement, sans mture, qui bravait impunment leur fureur. Cependant jexaminais attentivement ces vagues dchanes. Elles mesuraient jusqu quinze mtres de hauteur sur une longueur de cent cinquante a cent soixantequinze mtres, et leur vitesse de propagation. moiti de celle du vent, tait de quinze mtres la seconde. Leur volume et leur puissance saccroissaient avec la profondeur des eaux. Je compris alors le rle de ces lames qui emprisonnent lair dans leurs ancs et le refoulent au fond des mers o elles portent la vie avec loxygne. Leur extrme force de pression - on la calcule peut slever jusqu trois mille kilogrammes par pied carr de la surface quelles contrebattent. Ce sont de telles lames qui, aux Hbrides, ont dplac un bloc pesant quatre-vingt-quatre mille livres. Ce sont elles qui, dans la tempte du 23 dcembre 1864, aprs avoir renvers une partie de la ville de Yddo, au Japon, faisant sept cents kilomtres lheure, allrent se briser le mme jour sur les rivages de lAmrique. Lintensit de la tempte saccrut avec la nuit. Le baromtre, comme en 1860, la Runion, pendant un cyclone, tomba 710 millimtres. A la chute du jour, je vis passer lhorizon un grand navire qui luttait pniblement. Il capeyait sous petite vapeur pour se maintenir debout la lame. Ce devait tre un des steamers des lignes de New York Liverpool ou au Havre. Il disparut bientt dans lombre. A dix heures du soir, le ciel tait en feu. Latmosphre fut zbre dclairs violents. Je ne pouvais en supporter lclat, tandis que le capitaine Nemo, les regardant en face, semblait aspirer en lui lme de la tempte. Un bruit terrible emplissait les airs, bruit complexe, fait des hurlements des vagues crases, des mugissements du vent, des clats du tonnerre. Le vent sautait tous les points de lhorizon, et le cyclone, partant de lest, y revenait en passant par le nord, louest et le sud, en sens inverse des temptes tournantes de lhmisphre austral. Ah ! ce Gulf-Stream ! Il justiait bien son nom de roi des temptes ! Cest lui qui cre ces formidables cyclones par la 370

diffrence de temprature des couches dair superposes a ses courants. A la pluie avait succd une averse de feu. Les gouttelettes deau se changeaient en aigrettes fulminantes. On et dit que le capitaine Nemo, voulant une mort digne de lui, cherchait se faire foudroyer. Dans un effroyable mouvement de tangage, le Nautilus dressa en lair son peron dacier, comme la tige dun paratonnerre, et jen vis jaillir de longues tincelles. Bris, bout de forces, je me coulai plat ventre vers le panneau. Je louvris et je redescendis au salon. Lorage atteignait alors son maximum dintensit. Il tait impossible de se tenir debout lintrieur du Nautilus. Le capitaine Nemo rentra vers minuit. Jentendis les rservoirs se remplir peu peu, et le Nautilus senfona doucement au-dessous de la surface des ots. Par les vitres ouvertes du salon, je vis de grands poissons effars qui passaient comme des fantmes dans les eaux en feu. Quelques-uns furent foudroys sous mes yeux ! Le Nautilus descendait toujours. Je pensais quil retrouverait le calme une profondeur de quinze mtres. Non. Les couches suprieures taient trop violemment agites. Il fallut aller chercher le repos jusqu cinquante mtres dans les entrailles de la mer. Mais l, quelle tranquillit, quel silence, quel milieu paisible ! Qui et dit quun ouragan terrible se dchanait alors la surface de cet Ocan ?

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Par 4724 de latitude et de 1728 de longitude

PAR 4724 DE LATITUDE ET DE 1728 DE LONGITUDE A la suite de cette tempte, nous avions t rejets dans lest. Tout espoir de svader sur les atterrages de New York ou du Saint-Laurent svanouissait. Le pauvre Ned, dsespr, sisola comme le capitaine Nemo. Conseil et moi, nous ne nous quittions plus. Jai dit que le Nautilus stait cart dans lest. Jaurais d dire, plus exactement, dans le nord-est. Pendant quelques jours, il erra tantt la surface des ots, tantt au-dessous, au milieu de ces brumes si redoutables aux navigateurs. Elles sont principalement dues la fonte des glaces, qui entretient une extrme humidit dans latmosphre. Que de navires perdus dans ces parages, lorsquils allaient reconnatre les feux incertains de la cte ! Que de sinistres dus ces brouillards opaques ! Que de chocs sur ces cueils dont le ressac est teint par le bruit du vent ! Que de collisions entre les btiments, malgr leurs feux de position, malgr les avertissements de leurs sifets et de leurs cloches dalarme ! Aussi, le fond de ces mers offrait-il laspect dun champ de bataille, o gisaient encore tous ces vaincus de lOcan ; les uns vieux et empts dj ; les autres jeunes et rchissant lclat de notre fanal sur leurs ferrures et leurs carnes de cuivre. Parmi eux, que de btiments perdus corps et biens, avec leurs quipages, leur monde dmigrants, sur ces points dangereux signals dans les statistiques, le cap Race, lle Saint-Paul, le dtroit de Belle-Ile, lestuaire du Saint-Laurent ! Et depuis quelques annes seulement que de victimes fournies ces funbres annales par les lignes du Royal-Mail, dInmann, de Montral, le Solway, IIsis, le Paramatta, IHungarian, le Canadian, lAnglo-Saxon, le Humboldt, lUnited-States, tous chous, lArtic, le Lyonnais, couls par abordage, le Prsident, le Pacic, le City-of-Glasgow, disparus pour des causes ignores, sombres dbris au milieu desquels naviguait le Nautilus, comme sil et pass une revue des morts ! Le 15 mai, nous tions sur lextrmit mridionale du banc de TerreNeuve. Ce banc est un produit des alluvions marines, un amas considrable de ces dtritus organiques, amens soit de lquateur par le courant du Gulf-Stream, soit 372

du ple boral, par ce contre-courant deau froide qui longe la cte amricaine. L aussi samoncellent les blocs erratiques charris par la dbcle des glaces. L sest form un vaste ossuaire de poissons de mollusques ou de zoophytes qui y prissent par milliards. La profondeur de la mer nest pas considrable au banc de Terre-Neuve. Quelques centaines de brasses au plus. Mais vers le sud se creuse subitement une dpression profonde, un trou de trois mille mtres. L slargit le Gulf-Stream. Cest un panouissement de ses eaux. Il perd de sa vitesse et de sa temprature, mais il devient une mer. Parmi les poissons que le Nautilus effaroucha son passage, je citerai le cycloptre dun mtre, dos noirtre, ventre orange, qui donne ses congnres un exemple peu suivi de dlit conjugale, un unernack de grande taille, sorte de murne meraude, dun got excellent, des karraks gros yeux, dont la tte a quelque ressemblance avec celle du chien, des blennies, ovovivipares comme les serpents, des gobies-boulerots ou goujons noirs de deux dcimtres, des macroures longue queue, brillant dun clat argent, poissons rapides, aventurs loin des mers hyperborennes. Les lets ramassrent aussi un poisson hardi, audacieux, vigoureux, bien muscl, arm de piquants la tte et daiguillons aux nageoires, vritable scorpion de deux trois mtres, ennemi acharn des blennies, des gades et des saumons, ctait le cotte des mers septentrionales. au corps tuberculeux, brun de couleur, rouge aux nageoires. Les pcheurs du Nautilus eurent quelque peine semparer de cet animal, qui, grce la conformation de ses opercules, prserve ses organes respiratoires du contact desschant de latmosphre et peut vivre quelque temps hors de leau. Je cite maintenant - pour mmoire - des bosquiens, petits poissons qui accompagnent longtemps les navires dans les mers borales, des ables-oxyrhinques, spciaux lAtlantique septentrional, des rascasses, et jarrive aux gades, principalement lespce morue, que je surpris dans ses eaux de prdilection, sur cet inpuisable banc de Terre-Neuve. On peut dire que ces morues sont des poissons de montagnes, car Terre-Neuve nest quune montagne sous-marine. Lorsque le Nautilus souvrit un chemin travers leurs phalanges presses, Conseil ne put retenir cette observation : " a ! des morues ! dit-il ; mais je croyais que les morues taient plates comme des limandes ou des soles ? - Naf ! mcriai-je. Les morues ne sont plates que chez lpicier, o on les montre ouvertes et tales. Mais dans leau, ce sont des poissons fusiformes comme les mulets, et parfaitement conforms pour la marche. - Je veux croire monsieur, rpondit Conseil. Quelle nue, quelle fourmilire ! - Eh ! mon ami, il y en aurait bien davantage, sans leurs ennemis, les rascasses et les hommes ! Sais-tu combien on a compt dufs dans une seule femelle ? - Faisons bien les choses, rpondit Conseil. Cinq cent mille. - Onze millions, mon ami. - Onze millions. Voila ce que je nadmettrai jamais, moins de les compter moi-mme. - Compte-les, Conseil. Mais tu auras plus vite fait de me croire. Dailleurs, cest par milliers que les Franais, les Anglais, les Amricains, 373

les Danois, les Norvgiens. pchent les morues. On les consomme en quantits prodigieuses, et sans ltonnante fcondit de ces poissons, les mers en seraient bientt dpeuples. Ainsi en Angleterre et en Amrique seulement, cinq mille navires monts par soixante-quinze mille marins, sont employs la pche de la morue. Chaque navire en rapporte quarante mille en moyenne, ce qui fait vingtcinq millions. Sur les ctes de la Norvge, mme rsultat. - Bien, rpondit Conseil, je men rapporte monsieur. Je ne les compterai pas. - Quoi donc ? - Les onze millions dufs. Mais je ferai une remarque. - Laquelle ? - Cest que si tous les ufs closaient, il sufrait de quatre morues pour alimenter lAngleterre, lAmrique et la Norvge. " Pendant que nous efeurions les fonds du banc de TerreNeuve, je vis parfaitement ces longues lignes, armes de deux cents hameons, que chaque bateau tend par douzaines. Chaque ligne entrane par un bout au moyen dun petit grappin, tait retenue a la surface par un orin x sur une boue de lige. Le Nautilus dut manuvrer adroitement au milieu de ce rseau sousmarin. Dailleurs il ne demeura pas longtemps dans ces parages frquents. Il sleva jusque vers le quarante-deuxime degr de latitude. Ctait la hauteur de Saint-Jean de Terre-Neuve et de Hearts Content, o aboutit lextrmit du cble transatlantique. Le Nautilus, au lieu de continuer marcher au nord prit direction vers lest, comme sil voulait suivre ce plateau tlgraphique sur lequel repose le cble, et dont des sondages multiplis ont donn le relief avec une extrme exactitude. Ce fut le 17 mai, cinq cents milles environ de Hearts Content, par deux mille huit cents mtres de profondeur, que japerus le cble gisant sur le sol. Conseil, que je navais pas prvenu, le prit dabord pour un gigantesque serpent de mer et sapprtait le classer suivant sa mthode ordinaire. Mais je dsabusai le digne garon et pour le consoler de son dboire, je lui appris diverses particularits de la pose de ce cble. Le premier cble fut tabli pendant les annes 1857 et 1 858 ; mais, aprs avoir transmis quatre cents tlgrammes environ, il cessa de fonctionner. En 1863, les ingnieurs construisirent un nouveau cble, mesurant trois mille quatre cents kilomtres et pesant quatre mille cinq cents tonnes, qui fut embarqu sur le Great-Eastern. Cette tentative choua encore. Or, le 25 mai, le Nautilus, immerg par trois mille huit cent trente-six mtres de profondeur, se trouvait prcisment en cet endroit o se produisit la rupture qui ruina lentreprise. Ctait six cent trente-huit milles de la cte dIrlande. On saperut, deux heures aprs-midi, que les communications avec lEurope venaient de sinterrompre. Les lectriciens du bord rsolurent de couper le cble avant de le repcher, et onze heures du soir, ils avaient ramen la partie avarie. On ret un joint et une pissure ; puis le cble fut immerg de nouveau. Mais, quelques jours plus tard, il se rompit et ne put tre ressaisi dans les profondeurs de lOcan. Les Amricains ne se dcouragrent pas. Laudacieux Cyrus Field, le promoteur de lentreprise, qui y risquait toute sa fortune, provoqua une nouvelle souscription. Elle 374

fut immdiatement couverte. Un autre cble fut tabli dans de meilleures conditions. Le faisceau de ls conducteurs isols dans une enveloppe de gutta-percha, tait protg par un matelas de matires textiles contenu dans une armature mtallique. Le Great-Eastern reprit la mer le 13 juillet 1866. Lopration marcha bien. Cependant un incident arriva. Plusieurs fois, en droulant le cble, les lectriciens observrent que des clous y avaient t rcemment enfoncs dans le but den dtriorer lme. Le capitaine Anderson, ses ofciers, ses ingnieurs, se runirent, dlibrrent, et rent afcher que si le coupable tait surpris bord, il serait jet la mer sans autre jugement. Depuis lors, la criminelle tentative ne se reproduisit plus. Le 23 juillet, le Great-Eastern ntait plus qu huit cents kilomtres de Terre-Neuve, lorsquon lui tlgraphia dIrlande la nouvelle de larmistice conclu entre la Prusse et lAutriche aprs Sadowa. Le 27, il relevait au milieu des brumes le port de Hearts Content. Lentreprise tait heureusement termine, et par sa premire dpche, la jeune Amrique adressait la vieille Europe ces sages paroles si rarement comprises : " Gloire Dieu dans le ciel, et paix aux hommes de bonne volont sur la terre. " Je ne mattendais pas trouver le cble lectrique dans son tat primitif, tel quil tait en sortant des ateliers de fabrication. Le long serpent, recouvert de dbris de coquille, hriss de foraminifres, tait encrot dans un emptement pierreux qui le protgeait contre les mollusques perforants. Il reposait tranquillement, labri des mouvements de la mer, et sous une pression favorable la transmission de ltincelle lectrique qui passe de lAmrique lEurope en trente-deux centimes de seconde. La dure de ce cble sera innie sans doute, car on a observ que lenveloppe de gutta-percha samliore par son sjour dans leau de mer. Dailleurs, sur ce plateau si heureusement choisi, le cble nest jamais immerg des profondeurs telles quil puisse se rompre. Le Nautilus le suivit jusqu son fond le plus bas, situ par quatre mille quatre cent trente et un mtres, et l, il reposait encore sans aucun effort de traction. Puis, nous nous rapprochmes de lendroit o avait eu lieu laccident de 1863. Le fond ocanique formait alors une valle large de cent vingt kilomtres, sur laquelle on et pu poser le Mont-Blanc sans que son sommet merget de la surface des ots. Cette valle est ferme lest par une muraille pic de deux mille mtres. Nous y arrivions le 28 mai, et le Nautilus ntait plus qu cent cinquante kilomtres de lIrlande. Le capitaine Nemo allait-il remonter pour atterrir sur les les Britanniques ? Non. A ma grande surprise, il redescendit au sud et revint vers les mers europennes. En contournant lle dmeraude, japerus un instant le cap Clear et le feu de Fastenet, qui claire les milliers de navires sortis de Glasgow ou de Liverpool. Une importante question se posait alors mon esprit. Le Nautilus oserait-il sengager dans la Manche ? Ned Land qui avait reparu depuis que nous rallions la terre ne cessait de minterroger. Comment lui rpondre ? Le capitaine Nemo demeurait invisible. Aprs avoir laiss entrevoir au Canadien les rivages dAmrique, allait-il 375

donc me montrer les ctes de France ? Cependant le Nautilus sabaissait toujours vers le sud. Le 30 mai, il passait en vue du Lands End, entre la pointe extrme de lAngleterre et les Sorlingues, quil laissa sur tribord. Sil voulait entrer en Manche, il lui fallait prendre franchement lest. Il ne le t pas. Pendant toute la journe du 31 mai, le Nautilus dcrivit sur la mer une srie de cercles qui mintrigurent vivement. Il semblait chercher un endroit quil avait quelque peine trouver. A midi, le capitaine Nemo vint faire son point lui-mme. Il ne madressa pas la parole. Il me parut plus sombre que jamais. Qui pouvait lattrister ainsi ? tait-ce sa proximit des rivages europens ? Sentait-il quelque ressouvenir de son pays abandonn ? Quprouvait-il alors ? des remords ou des regrets ? Longtemps cette pense occupa mon esprit, et jeus comme un pressentiment que le hasard trahirait avant peu les secrets du capitaine. Le lendemain, 31 juin, le Nautilus conserva les mmes allures. Il tait vident quil cherchait reconnatre un point prcis de lOcan. Le capitaine Nemo vint prendre la hauteur du soleil, ainsi quil avait fait la veille. La mer tait belle, le ciel pur. A huit milles dans lest, un grand navire vapeur se dessinait sur la ligne de lhorizon. Aucun pavillon ne battait sa corne, et je ne pus reconnatre sa nationalit. Le capitaine Nemo, quelques minutes avant que le soleil passt au mridien, prit son sextant et observa avec une prcision extrme. Le calme absolu des ots facilitait son opration. Le Nautilus immobile ne ressentait ni roulis ni tangage. Jtais en ce moment sur la plate-forme. Lorsque son relvement fut termin, le capitaine pronona ces seuls mots. " Cest ici ! " Il redescendit par le panneau. Avait-il vu le btiment qui modiait sa marche et semblait se rapprocher de nous ? Je ne saurais le dire. Je revins au salon. Le panneau se ferma, et jentendis les sifements de leau dans les rservoirs. Le Nautilus commena de senfoncer, suivant une ligne verticale, car son hlice entrave ne lui communiquait plus aucun mouvement. Quelques minutes plus tard, il sarrtait une profondeur de huit cent trente-trois mtres et reposait sur le sol. Le plafond lumineux du salon steignit alors, les panneaux souvrirent, et travers les vitres, japerus la mer vivement illumine par les rayons du fanal dans un ravo dun demi-mille. Je regardait bbord et je ne vis rien que limmensit des eaux tranquilles. Par tribord, sur le fond, apparaissait une forte extumescence qui attira mon attention. On et dit des ruines ensevelies sous un emptement de coquilles blanchtres comme sous un manteau de neige. En examinant attentivement cette masse, je crus reconnatre les formes paissies dun navire, ras de ses mts, qui devait avoir coul par lavant. Ce sinistre datait certainement dune poque recule. Cette pave, pour tre ainsi encrote dans le calcaire des eaux, comptait dj bien des annes passes sur ce fond de lOcan. Quel tait ce navire ? Pourquoi le Nautilus venait-il visiter sa tombe ? Ntait-ce donc pas un naufrage qui avait entran ce btiment sous les eaux ? Je ne savais que penser, quand, prs de moi, jentendis le capitaine Nemo dire dune voix lente : " Autrefois ce navire se nom376

mait le Marseillais. Il portait soixante-quatorze canons et fut lanc en 1762. En 1778, le 13 aot, command par La Poype-Vertrieux, il se battait audacieusement contre le Preston. En 1779, le 4 juillet, il assistait avec lescadre de lamiral dEstaing la prise de Grenade. En 1781, le 5 septembre, il prenait part au combat du comte de Grasse dans la baie de la Chesapeak. En 1794, la rpublique franaise lui changeait son nom. Le 16 avril de la mme anne, il rejoignait Brest lescadre de Villaret-Joyeuse ? charg descorter un convoi de bl qui venait dAmrique sous le commandement de lamiral Van Stabel. Le 11 et le 12 prairial, an II, cette escadre se rencontrait avec les vaisseaux anglais. Monsieur, cest aujourdhui le 13 prairial, le ler juin 1868. Il y a soixante-quatorze ans, jour pour jour, cette place mme, par 4724 de latitude et 1728 de longitude, ce navire, aprs un combat hroque, dmt de ses trois mts, leau dans ses soutes, le tiers de son quipage hors de combat, aima mieux sengloutir avec ses trois cent cinquante-six marins que de se rendre, et clouant son pavillon sa poupe, il disparut sous les ots au cri de : Vive la Rpublique ! - Le Vengeur ! mcriai-je. - Oui ! monsieur. Le Vengeur ! Un beau nom ! " murmura le capitaine Nemo en se croisant les bras.

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Une hcatombe

UNE HECATOMBE Cette faon de dire, limprvu de cette scne, cet historique du navire patriote froidement racont dabord, puis lmotion avec laquelle ltrange personnage avait prononc ses dernires paroles, ce nom de Vengeur, dont la signication ne pouvait mchapper, tout se runissait pour frapper profondment mon esprit. Mes regards ne quittaient plus le capitaine. Lui, les mains tendues vers la mer, considrait dun oeil ardent la glorieuse pave. Peut-tre ne devais-je jamais savoir qui il tait, do il venait, o il allait, mais je voyais de plus en plus lhomme se dgager du savant. Ce ntait pas une misanthropie commune qui avait enferm dans les ancs du Nautilus le capitaine Nemo et ses compagnons, mais une haine monstrueuse ou sublime que le temps ne pouvait affaiblir. Cette haine cherchaitelle encore des vengeances ? Lavenir devait bientt me lapprendre. Cependant, le Nautilus remontait lentement vers la surface de la mer, et je vis disparatre peu peu les formes confuses du Vengeur. Bientt un lger roulis mindiqua que nous ottions lair libre. En ce moment, une sourde dtonation se t entendre. Je regardai le capitaine. Le capitaine ne bougea pas. " Capitaine ? " dis-je. Il ne rpondit pas. Je le quittai et montai sur la plate-forme. Conseil et le Canadien my avaient prcd. " Do vient cette dtonation ? demandai-je. - Un coup de canon ", rpondit Ned Land. Je regardai dans la direction du navire que javais aperu. Il stait rapproch du Nautilus et lon voyait quil forait de vapeur. Six milles le sparaient de nous. " Quel est ce btiment, Ned ? - A son grement, la hauteur de ses bas mts, rpondit le Canadien, je parierais pour un navire de guerre. Puisset-il venir sur nous et couler, sil le faut, ce damn Nautilus ! - Ami Ned, rpondit Conseil, quel mal peut-il faire au Nautilus ? Ira-t-il lattaquer sous les ots ? Irat-il le canonner au fond des mers ? - Dites-moi, Ned, demandai-je, pouvez-vous reconnatre la nationalit de ce btiment ? " Le Canadien, fronant ses sourcils, abaissant ses paupires, plissant ses yeux aux angles, xa pendant quelques instants le navire de toute la puissance de son regard. " Non, monsieur, rponditil. Je ne saurais reconnatre quelle nation il appartient. Son pavillon nest pas 378

hisse. Mais je puis afrmer que cest un navire de guerre, car une longue amme se droule lextrmit de son grand mt. " Pendant un quart dheure, nous continumes dobserver le btiment qui se dirigeait vers nous. Je ne pouvais admettre, cependant. quil et reconnu le Nautilus cette distance, encore moins quil st ce qutait cet engin sous-marin. Bientt le Canadien mannona que ce btiment tait un grand vaisseau de guerre, peron, un deux-ponts cuirass. Une paisse fume noire schappait de ses deux chemines. Ses voiles serres se confondaient avec la ligne des vergues. Sa corne ne portait aucun pavillon. La distance empchait encore de distinguer les couleurs de sa amme, qui ottait comme un mince ruban. Il savanait rapidement. Si le capitaine Nemo le laissait approcher, une chance de salut soffrait nous. " Monsieur, me dit Ned Land, que ce btiment nous passe un mille je me jette la mer, et je vous engage faire comme moi. " Je ne rpondis pas la proposition du Canadien, et je continuai de regarder le navire qui grandissait vue doeil. Quil ft anglais, franais, amricain ou russe, il tait certain quil nous accueillerait, si nous pouvions gagner son bord. " Monsieur voudra bien se rappeler, dit alors Conseil, que nous avons quelque exprience de la natation. Il peut se reposer sur moi du soin de le remorquer vers ce navire, sil lui convient de suivre lami Ned. " Jallais rpondre, lorsquune vapeur blanche jaillit lavant du vaisseau de guerre. Puis, quelques secondes plus tard, les eaux troubles par la chute dun corps pesant, claboussrent larrire du Nautilus. Peu aprs, une dtonation frappait mon oreille. " Comment ? ils tirent sur nous ! mcriai-je. - Braves gens ! murmura le Canadien. - Ils ne nous prennent donc pas pour des naufrags accrochs une pave ! - Nen dplaise monsieur.... Bon, t Conseil en secouant leau quun nouveau boulet avait fait jaillir jusqu lui.Nen dplaise monsieur, ils ont reconnu le narwal, et ils canonnent le narwal. Mais ils doivent bien voir, mcriai-je quils ont affaire des hommes. - Cest peuttre pour cela ! " rpondit Ned Land en me regardant. Toute une rvlation se t dans mon esprit. Sans doute, on savait quoi sen tenir maintenant sur lexistence du prtendu monstre. Sans doute, dans son abordage avec lAbraham-Lincoln, lorsque le Canadien le frappa de son harpon, le commandant Farragut avait reconnu que le narwal tait un bateau sous-marin, plus dangereux quun ctac surnaturel ? Oui, cela devait tre ainsi, et sur toutes les mers, sans doute, on poursuivait maintenant ce terrible engin de destruction ! Terrible en effet, si comme on pouvait le supposer, le capitaine Nemo employait le Nautilus une uvre de vengeance ! Pendant cette nuit, lorsquil nous emprisonna dans la cellule, au milieu de lOcan Indien, ne stait-il pas attaqu quelque navire ? Cet homme enterr maintenant dans le cimetire de corail, navait-il pas t victime du choc provoqu par le Nautilus ? Oui, je le rpte. Il en devait tre ainsi. Une partie de la mystrieuse existence du capitaine Nemo se dvoilait. Et si son identit ntait pas reconnue, du moins, les nations coalises contre lui, chassaient maintenant, 379

non plus un tre chimrique, mais un homme qui leur avait vou une haine implacable ! Tout ce pass formidable apparut mes yeux. Au lieu de rencontrer des amis sur ce navire qui sapprochait, nous ny pouvions trouver que des ennemis sans piti. Cependant les boulets se multipliaient autour de nous. Quelques-uns, rencontrant la surface liquide, sen allaient par ricochet se perdre des distances considrables. Mais aucun natteignit le Nautilus. Le navire cuirass ntait plus alors qu trois milles. Malgr sa violente canonnade, le capitaine Nemo ne paraissait pas sur la plate-forme. Et cependant, lun de ces boulets coniques, frappant normalement la coque du Nautilus, lui et t fatal. Le Canadien me dit alors : " Monsieur, nous devons tout tenter pour nous tirer de ce mauvais pas. Faisons des signaux ! Mille diables ! On comprendra peut-tre que nous sommes dhonntes gens ! " Ned Land prit son mouchoir pour lagiter dans lair. Mais il lavait peine dploy, que terrass par une main de fer, malgr sa force prodigieuse, il tombait sur le pont. " Misrable, scria le capitaine, veux-tu donc que je te cloue sur lperon du Nautilus avant quil ne se prcipite contre ce navire ! " Le capitaine Nemo, terrible entendre, tait plus terrible encore voir. Sa face avait pli sous les spasmes de son cur, qui avait d cesser de battre un instant. Ses pupilles staient contractes effroyablement. Sa voix ne parlait plus, elle rugissait. Le corps pench en avant, il tordait sous sa main les paules du Canadien. Puis, labandonnant et se retournant vers le vaisseau de guerre dont les boulets pleuvaient autour de lui : " Ah ! tu sais qui je suis, navire dune nation maudite ! scriat-il de sa voix puissante. Moi, je nai pas eu besoin de tes couleurs pour te reconnatre ! Regarde ! Je vais te montrer les miennes ! " Et le capitaine Nemo dploya lavant de la plate-forme un pavillon noir. semblable celui quil avait dj plant au ple sud. A ce moment, un boulet frappant obliquement la coque du Nautilus, sans lentamer, et passant par ricochet prs du capitaine. alla se perdre en mer. Le capitaine Nemo haussa les paules. Puis, sadressant moi : " Descendez, me dit-il dun ton bref, descendez, vous et vos compagnons. - Monsieur, mecriai-je, allez-vous donc attaquer ce navire, - Monsieur, je vais le couler. Vous ne ferez pas cela ! - Je le ferai, rpondit froidement le capitaine Nemo. Ne vous avisez pas de me juger, monsieur. La fatalit vous montre ce que vous ne deviez pas voir. Lattaque est venue. La riposte sera terrible. Rentrez. - Ce navire, quel est-il ? - Vous ne le savez pas ? Eh bien ! tant mieux ! Sa nationalit, du moins, restera un secret pour vous. Descendez. " Le Canadien, Conseil et moi, nous ne pouvions quobir. Une quinzaine de marins du Nautilus entouraient le capitaine et regardaient avec un implacable sentiment de haine ce navire qui savanait vers eux. On sentait que le mme soufe de vengeance animait toutes ces mes. Je descendis au moment o un nouveau projectile raillait encore la coque du Nautilus, et jentendis le capitaine scrier : " Frappe, navire insens ! Prodigue tes inutiles boulets ! Tu nchapperas pas lperon du Nautilus. Mais ce nest pas cette place que 380

tu dois prir ! Je ne veux pas que tes ruines aillent se confondre avec les ruines du Vengeur ! " Je regagnai ma chambre. Le capitaine et son second taient rests sur la plate-forme. Lhlice fut mise en mouvement, le Nautilus, sloignant avec vitesse se mit hors de la porte des boulets du vaisseau. Mais la poursuite continua, et le capitaine Nemo se contenta de maintenir sa distance. Vers quatre heures du soir, ne pouvant contenir limpatience et linquitude qui me dvoraient, je revins vers lescalier central. Le panneau tait ouvert. Je me hasardai sur la plate-forme. Le capitaine sy promenait encore dun pas agit. Il regardait le navire qui lui restait sous le vent cinq ou six milles. Il tournait autour de lui comme une bte fauve, et lattirant vers lest, il se laissait poursuivre. Cependant, il nattaquait pas. Peut-tre hsitait-il encore ? Je voulus intervenir une dernire fois. Mais javais a peine interpell le capitaine Nemo, que celui-ci mimposait silence : " Je suis le droit, je suis la justice ! me dit-il. Je suis lopprim, et voil loppresseur ! Cest par lui que tout ce que Jai aime, chri, vnr, patrie, femme, enfants, mon pre, ma mre, jai vu tout prir ! Tout ce que je hais est l ! Taisez-vous ! " Je portai un dernier regard vers le vaisseau de guerre qui forait de vapeur. Puis, je rejoignis Ned et Conseil. " Nous fuirons ! mcriai-je. - Bien, t Ned. Quel est ce navire ? - Je lignore. Mais quel quil soit, il sera coul avant la nuit. En tout cas, mieux vaut prir avec lui que de se faire les complices de reprsailles dont on ne peut pas mesurer lquit. Cest mon avis, rpondit froidement Ned Land. Attendons la nuit. " La nuit arriva. Un profond silence rgnait bord. La boussole indiquait que le Nautilus navait pas modi sa direction. Jentendais le battement de son hlice qui frappait les ots avec une rapide rgularit. Il se tenait la surface des eaux, et un lger roulis le portait tantt sur un bord, tantt sur un autre. Mes compagnons et moi, nous avions rsolu de fuir au moment o le vaisseau serait assez rapproch, soit pour nous faire entendre, soit pour nous faire voir, car la lune. qui devait tre pleine trois jours plus tard, resplendissait. Une fois bord de ce navire, si nous ne pouvions prvenir le coup qui le menaait, du moins nous ferions tout ce que les circonstances nous permettaient de tenter. Plusieurs fois, je crus que le Nautilus se disposait pour lattaque. Mais il se contentait de laisser se rapprocher son adversaire, et, peu de temps aprs, il reprenait son allure de fuite. Une partie de la nuit se passa sans incident. Nous guettions loccasion dagir. Nous parlions peu, tant trop mus. Ned Land aurait voulu se prcipiter la mer. Je le forai dattendre. Suivant moi, le Nautilusdevait attaquer le deux-ponts la surface des ots, et alors il serait non seulement possible, mais facile de senfuir. A trois heures du matin, inquiet, je montai sur la plate-forme. Le capitaine Nemo ne lavait pas quitte. Il tait debout, lavant, prs de son pavillon. quune lgre brise dployait au-dessus de sa tte. Il ne quittait pas le vaisseau des yeux. Son regard, dune extraordinaire intensit, semblait lattirer, le fasciner, lentraner plus srement que sil lui et donn la remorque ! La lune passait alors au mridien. Jupiter se levait dans lest. 381

Au milieu de cette paisible nature, le ciel et lOcan rivalisaient de tranquillit, et la mer offrait a lastre des nuits le plus beau miroir qui et jamais ret son image. Et quand je pensais ce calme profond des lments, compar toutes ces colres qui couvaient dans les ancs de limperceptible Nautilus, je sentais frissonner tout mon tre. Le vaisseau se tenait a deux mille de nous. Il stait rapproch, marchant toujours vers cet clat phosphorescent qui signalait la prsence du Nautilus Je vis ses feux de position, vert et rouge, et son fanal blanc suspendu au grand tai de misaine. Une vague rverbration clairait son grement et indiquait que les feux taient pousss outrance. Des gerbes dtincelles, des scories de charbons enamms, schappant de ses chemines, t