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Charles Darwin

Alfred de Besancenet

1892

Charles Darwin
(1809 - 1882)

Alfred de Besancenet

Pour sa 666me reprise de livres, linfme vous offre son portrait. Sous le masque et le manteau.

Ceux qui trouvent sans chercher, sont ceux qui ont longtemps cherch sans trouver.
Un serviteur inutile, parmi les autres.

Scan, ORC Les amis du Christ Roi Mise en page Janvier 2012

LENCULUS
Pour la Librairie Excommunie Numrique des CUrieux de Lire les USuels

Charles Darwin

Une rencontre
Un jour de l'hiver de l'anne 1880, deux Franais parcouraient Londres, conduits et dirigs par un complaisant compatriote, qu'un long sjour en Angleterre avait familiaris avec les rues, les difices, les hommes et les murs de la grande cit. Ils sortaient tous trois de Saint-Paul, et en admiraient l'lgance autant que le permettait l'ombre de ce ciel gris d'outre-Manche, qu'un Anglais tortur par le spleen a nomm un transparent huil. L'aimable conducteur, interrompant brusquement les deux voyageurs dans leur contemplation archologique, leur dit demi voix, en leur montrant une ombre qui, le long des maisons, mergeait dans la grisaille de l'ternel brouillard : Regardez attentivement cet homme qui vient de votre ct ; c'est une des clbrits curieuses de ce temps-ci . L'homme s'avanait, il s'approcha, croisa les voyageurs et, sans les remarquer, passa. Il tait de grande taille, mais un peu vot ; son chapeau mou larges bords tait enfonc sur son front ; l'orbite de ses yeux plus enfonc encore sous une arcade sourcilire qu'ornaient de longs poils gris en broussailles. Sa barbe blanche, trs longue, descendait sur sa poitrine. Il y avait dans cet ensemble quelque chose des vignettes moyen ge reprsentant le juif la recherche de la pierre philosophale. Ce passant tait Charles Darwin. Les voyageurs devaient garder le souvenir de cette rencontre. Car, depuis quelques annes, il se faisait autour de ce nom un grand bruit dans le monde savant et particulirement dans la phalange des libres penseurs. Par son voyage dans un pays peu prs inconnu, par ses tudes, Darwin avait incontestablement fait faire un pas aux sciences naturelles ; mais il ne faut pas se dissimuler que la notorit du savant n'et pas dpass les coles et les acadmies, s'il n'avait, sous prtexte de rechercher les origines de l'homme, tent de dtruire l'autorit de la Bible. Nous examinerons cette doctrine qui fit la joie de l'athisme contemporain, en cartant autant que possible les grands mots dont on la dcore. Deux ans aprs leur retour en France, les deux voyageurs apprirent la mort de Darwin. Il avait cherch l'origine de l'homme sans la trouver, et il venait d'apprendre ce qu'est sa destine sans l'avoir certainement dsir. 5

De mme qu' chaque jour suffit sa peine, chaque poque suffit son systme, si bien que la mort qui a emport Darwin a singulirement diminu, par le fait du temps qui passe, l'entrain qu'on eut un moment pour ses thories. Comme rien n'est plus lger que l'esprit humain, ce qui a donn de la popularit son nom, ce n'est pas le mrite srieux de certaines dcouvertes, mais l'tranget de certaines conceptions de son systme des origines humaines. Il en est toujours ainsi ; le ct important des choses s'efface, tandis que les ides bizarres se gravent. Le souvenir qu'voque le plus aujourd'hui le nom de Darwin, c'est son homme descendant du singe, de mme qu'il ne reste de Victor Considrant [1] que son homme queue. Entre ces deux rveurs qui, tous deux, pensrent avoir dcouvert les perfectionnements de l'espce il n'y a qu'une diffrence : Darwin coupait la queue du singe pour en faire un tre suprieur, Considrant la recollait l'homme, comme indispensable complment de son organisme. Il est vrai qu' l'extrmit de cet appendice, Victor Considrant ajoutait un il, ce qui tait la dernire expression du parfait dans l'utile et le beau. Mais, avant d'examiner aussi srieusement que nous le pourrons des systmes invents dans le but de dtruire les traditions religieuses, nous allons prendre Darwin son entre dans la vie et l'y suivre jusqu' sa mort.

La jeunesse de darwin
Au commencement du sicle, la petite ville de Shrewsbury, en Angleterre, avait parmi ses habitants une famille bourgeoise jouissant d'une jolie aisance, et trs considre. Le pre du chef de cette famille avait eu une certaine notorit la suite de ses recherches scientifiques et de la publication d'un ouvrage sur la Zoonomie. rasme Darwin tait mort aprs avoir lgu au fils an de son fils son nom d'Erasme et sa passion pour la chimie. Le 12 fvrier 1809, il naquit rasme un frre qui fut appel Charles ; la diffrence d'ge se trouvait entre eux assez grande pour que l'an ft dj un colier quand le plus jeune n'tait encore qu'un enfant. Charles avait huit ans lorsque sa mre mourut. On l'envoya comme externe dans une cole de la ville ; ds ce moment, il montrait un got tout particulier pour l'histoire naturelle. J'essayais, a-t-il crit, d'apprendre le nom des plantes et je collectionnais toute espce de choses : coquilles, sceaux anciens, mdailles, minraux ; cet amour de la collection, qui fait de l'homme un naturaliste systmatique, moins qu'elle n'en fasse un maniaque ou un avare tait trs profond en moi et incontestablement inn, aucun de mes frres et surs n'ayant possd ce got . Comme on le voit, Charles Darwin a tenu montrer lui-mme qu'une sorte de vocation l'avait port, l'tude des sciences naturelles, et il avoue aussi que pour tout autre travail, la paresse, chez lui, tait excessive. En dehors de la recherche des plantes des insectes, il ne s'occupait que de chasse, celle des 1 Considrant (Victor) (1808-1893), n Salins-les-Bains ( Jura), philosophe et socialiste franais, dput en 1848, disciple de Fourier, auteur de : Thorie du droit de proprit et du droit au travail. 6

rats surtout le passionnait, et son pre tait loin de supposer que ce fils pt donner une clbrit leur nom, lorsqu'il lui disait avec colre : Vous serez une honte pour votre famille et pour vous-mme . Son frre rasme, trs occup de chimie, avait un laboratoire o il conduisait Charles pour tenter de l'intresser ; mais le jeune chasseur prfrait empailler les oiseaux et les btes. Au physique, il grandissait vite et annonait qu'il serait d'une taille suprieure la moyenne, mais il restait dlicat, frle, nerveux. Comme cela arrive beaucoup de chasseurs, du reste, il tuait sans broncher un lapin d'un coup de fusil, et il n'et pu se dcider saigner un poulet. L'horreur que lui causait la vue du sang lui donnait des frissons ; aussi son pre, qui s'tait berc de l'espoir d'en faire un mdecin, dut y renoncer. Il pensa qu'une nature aussi impressionnable avait besoin d'une existence tranquille dont on carta les motions, et qu'en faisant de lui un clergyman, prchant et catchisant, il lui assurerait la paix de l'me. Son pre s'tait grandement tromp en supposant qu'il y avait en lui le moindre germe des dispositions d'esprit qui conviennent aux hommes d'Eglise. Il le prouva ds le commencement de son entre dans le sminaire de Cambridge o nous voulons croire qu'il fut une exception parmi les futurs pasteurs. Nous pensons mme que, devenu incrdule, Darwin a cd un mauvais sentiment dans la peinture qu'il fait de la singulire ducation donne des jeunes gens destins devenir des ministres de l'vangile et que, dans les lignes crites par lui et que nous allons citer, le mot nous ne s'applique pas ses compagnons d'tude, mais des jeunes gens de la ville, qu'il qualifie lui-mme d'ordre infrieur : Par suite de ma passion pour la chasse et le tir, dit-il, et quand ces exercices taient impraticables pour les courses cheval travers la campagne, je me lanais dans un monde de sport comprenant quelques jeunes gens dissips et d'ordre infrieur. Nous dnions souvent ensemble le soir, et, bien qu'il se trouvt l parfois des jeunes gens de caractre plus lev, nous buvions quelquefois trop ; nous chantions et nous jouions aux cartes aprs le repas. Je devrais tre honteux de l'emploi de ces jours et de ces soirs couls ; mais quelques-uns de mes amis d'alors taient trs agrables, et nous tions tous de si joyeuse humeur que je ne puis m'empcher de me remmorer cette poque avec un vif plaisir . Ces sortes de confessions publiques, sans humilit aucune, qu'elles soient signes par JeanJacques Rousseau, Musset ou Darwin, sont toutes issues du mme sentiment de vantardise qui fait se complaire dans le souvenir de mchantes actions. Mais cette peinture de sa jeunesse, trace par Darwin, a quelque chose de plus blessant sous sa plume, quand on songe au genre d'tudes et la profession laquelle on le destinait. Qu'un colier laisse dormir ses livres pour courir la brasserie, ce n'est ni nouveau, ni trs recommandables, mais que penser d'un ancien tudiant en thologie se plaisant raconter ses nuits d'orgie ? C'est se moquer de la religion dont on le prparait devenir le ministre, et ne veut-il pas ainsi affirmer que, ds cette poque, il n'avait plus de croyances, et que, dj chez lui le sceptique prcdait le savant, qui devait dmontrer comment la Bible n'est qu'un conte, et aussi que lui seul a trouv la vrit sur l'origine des mondes ? Nous le croyons ; il est remarquer d'ailleurs que, mme travers une feinte modestie, pera toujours la conviction de sa supriorit sur les hommes des sicles passs et du temps prsent. Comment en aurait-il t autrement alors qu'il se posait comme ayant dcouvert des vrits inconnues avant lui ! Son peu de confiance dans la science des autres est aussi une consquence de sa confiance en lui, et il ne songe certainement pas lorsqu'il plaisante les disciples de Lawater, qui, dit-il, ont dcouvert sur son front la bosse d'un pieux clergyman, que nombre d'incrdules sa science lui, pourront sourire de sa dcouverte du poisson primitif, principe unique de tous les tres anims, subissant, dans la dure des sicles des transformations lentes et successives. 7

Il semble qu'en parlant de son pass, il tienne montrer qu'il est bien un mammifre humain, obissant des instincts ; ainsi, il raconte qu'il aimait la bonne chre ; qu'il faisait partie d'un club de gourmets, o l'on cherchait naturellement obtenir la satisfaction des sens gastronomiques. Pour cela, on exprimentait les mets nouveaux, on perfectionnait l'art culinaire. Il nous apprendra encore qu'il aimait passionnment la lecture des romans ; mais il voulait que la fin lui donnt une motion douce. Il avoue qu'il ne s'occupait ni d'tudes sacres, ni d'tudes profane ; il botanisait ou cherchait des insectes, ses heures, par plaisir ; hors de l, rien pour l'intelligence. Comme consquence de cette absence complte de travail, il ne savait rien, et se plat le dire ; estce pour en montrer du regret ? Non ; il y a, dissimule sous cet aveu, une mchancet. N'ayant rien appris, l'approche des examens le proccupait ; mais il acceptait d'avance la non-russite bien mrite. Eh bien ! non ; lui qui ne sait pas un mot de thologie, il est reu, et avec le n 10 !!! Qu'on juge de l'instruction des condisciples, de ceux qui deviendront ministres, de ceux qui enseigneront la Bible ? C'est videment l ce qu'il tient faire ressortir, lui qui a entrepris la destruction du livre sacr. Cela ne rappelle-t-il pas ces coliers infatus d'eux-mmes, que l'on complimente sur leur travail, en leur voyant des prix sous le bras, et qui rpondent ddaigneusement : Je ne me suis pourtant pas foul cette anne ! Ce qui signifie : Voyez ce que je suis, et jugez des autres . Nous avons insist sur ces dbuts de la vie de Darwin, raconts par lui-mme, parce que l'orgueil s'en dgage, et que la note de bonhomie y sonne faux.

Pour visionner la vido retraant son voyage ; veuillez cliquer sur limage.

Voyage en Amrique
Le futur ministre de la religion anglicane avait, comme nous venons de le voir, une singulire faon 8

de se prparer vangliser. Ce qu'il avait le mieux appris, c'tait faire sauter les bouchons de champagne, et nous ne sommes pas surpris que ce genre d'tude ne l'ait pas conduit la connaissance de la divinit. Ce savant, que l'on a nomm le plus grand des observateurs, commena ses observations par l'art culinaire, et les termina par la ngation de Dieu. N'existe-t-il pas une certaine corrlation entre ce commencement et cette fin ? L'homme qui s'absorbe dans les jouissances matrielles perd la notion de la divinit. Saint Paul le pensait ainsi. Domino non serviunt, sed suo ventri. (Rom. xxvi, 18) Son pre poursuivait toujours le projet de faire de lui un clergyman, une circonstance devait l'en dtourner pour toujours. L'attrait qu'il avait eu, enfant, pour les sciences naturelles, avait persist, et la seule chose qu'il et tudie Cambridge tait la botanique. Il tonnait mme le professeur, qui le considrait comme le plus avanc parmi ses lves. A ce moment, un capitaine de vaisseau, sir Fitz Roy, charg par le gouvernement d'explorer la Terre de Feu, cherchait un jeune homme qui pt tudier, noter, classer les plantes et les animaux de cette partie peu prs inconnue de l'Amrique. Il s'adressa l'Universit de Cambridge et Darwin lui fut prsent. C'tait une vritable bonne fortune pour lui que ce voyage fait aux frais du gouvernement, et qui, outre qu'il donnait satisfaction sa curiosit, le placerait immdiatement, au retour, parmi les explorateurs. A l'utilit pratique du voyage se joignait aussi pour lui l'avantage de le faire changer de vie. N trs dlicat, avec des prdispositions une maladie de cur, il ne s'tait pas fortifi au club des gourmets ; l'air sal de la mer tait un fortifiant dont, parait-il, son temprament avait grand besoin. Le voyage devait durer cinq ans. La Terre de Feu ou Archipel de Magellan, la pointe mridionale de l'Amrique du Sud, se compose de onze les principales, spares de la Patagonie par le dtroit. Les plus tendues sont, outre la Terre de Feu que couronne un volcan et une norme montagne, le groupe de l'Ermite, dont le cap Horn forme l'extrmit mridionale, et l'le des tats. C'est dans celle-ci que les Anglais ont, depuis 1818, fond un tablissement. Magellan, qui donna son nom au dtroit et l'archipel, tait, comme on le sait, Portugais, et avait abord l pour la premire fois en 1520. Le voyage bord du Beagle ne fut pas sans fatigues. C'est cette poque de sa vie que Darwin, s'intressant de plus en plus aux choses de la nature, devint rellement travailleur. L'amiral Sulivan, qui l'avait pris en affection pendant les traverses, raconte combien, en dpit de toutes les difficults matrielles, il s'acharnait des tudes qui le captivaient ; sur le btiment o l'espace lui tait mesur avec parcimonie, il travaillait l'extrmit de la table aux cartes, ayant son hamac suspendu sur sa tte. Mais on avait fait au jeune savant la faveur d'une petite cabine sous le gaillard d'avant ; non pour lui, mais pour ses chantillons. Il en rapportait de toutes espces : plantes, coquillages, squelettes de poissons. A la mme poque, le navigateur franais d'Orbigny explorait les ctes de la Patagonie et rapportait lui-mme des renseignements prcieux sur la flore de ce pays, rest le plus sauvage et le moins connu de l'Amrique. Le climat trs froid, les fatigues occasionnes par les recherches sur un sol aride, avaient vieilli Darwin au point qu'on le dsignait parmi l'quipage de la flotte sous le nom du jeune vieux savant. Il revint en Angleterre fatigu, puis mme. Lui-mme comprit que la vie de joyeux vivant, qui lui plaisait tant avant le dpart, le conduirait une mort prochaine ; la raison lui commanda un rgime svre auquel il sut s'astreindre avec une ponctualit rigoureuse. Le gouvernement avait accord au jeune savant une subvention de 25 000 francs pour qu'il publit ses notes scientifiques de voyage. Il fit alors paratre son premier livre ; les hommes de science le lurent, 9

mais ce ne fut pas un succs de librairie. Ce qui prouve que ce qui devait donner Darwin sa clbrit, ce furent, non ses dcouvertes essentiellement scientifiques, mais les consquences hardies qu'il en tira pour aller chercher, dans des origines problmatiques du monde, des arguments contre la doctrine du christianisme. Toute la cohorte de la libre pense et de la franc-maonnerie devait forcment saluer comme un aptre l'homme qui prtendait scientifiquement dmontrer l'impossibilit des rcits bibliques. C'est ce fait qu'il est bon de prciser. Bien qu'il soit trs certain pour nous que, ds cette poque, il rejetait dj toute croyance religieuse, Darwin eut, dans ce premier ouvrage, la prudence de ne pas s'exposer soulever les temptes des croyants. Mais il sentait dj en lui le besoin de la clbrit, et la notorit qu'il avait obtenue, la curiosit avec laquelle on se le montrait dans les rues de Londres, ne pouvait qu'exciter ce dsir. C'est lorsqu'il n'avait encore que cette demi-renomme de savant qu'il se maria avec miss Emma Wedwootte, sa cousine. En pousant ce jeune vieillard que minait une maladie organique, elle se vouait sciemment une vie de soins attentifs, et tous ceux qui l'ont connue ont admir son dvouement. Retir avec elle dans le petit village de Down, aux portes de Londres, il dut sa tendresse, sa sollicitude toujours en veil, de prolonger sa vie jusqu' un ge que les mdecins ne supposaient pas qu'il pt atteindre. Ce fut la maison patriarcale, avec une gale affection unissant le pre, la mre et les enfants, c'est l le ct que nous admirons dans l'existence de cet homme, dont les doctrines ont certainement fait du mal. Il nous plat de le voir, alors que, toujours souffrant, sans cesse fatigu par des nuits d'insomnie, il souriait cette jeunesse qui l'entourait et qui devait garder de lui un souvenir si tendre et si respectueux. Le livre que son fils Francis a crit sur son pre est un touchant tmoignage d'amour filial ; s'il est rempli d'admiration pour lui, il n'oublie pas sa mre, si noblement simple dans son rle de garde-malade. A l'exception de ma mre, crit-il, nul ne peut connatre l'intensit exacte des souffrances de mon pre, ni le degr de sa prodigieuse patience. Elle le prservait de tout ennui pouvant tre dtourn et n'omettait rien de ce qui pouvait lui pargner une peine quelconque ou l'empcher d'tre fatigu. Elle tchait d'allger pour lui les moindres inconvnients que sa maladie faisait natre . Avant de critiquer des thories problmatiques qui nous ont bless dans notre foi religieuse, nous tenions rendre justice ce pre de famille qui fit de ses enfants des hommes distingus, ayant pay par une vive reconnaissance la grande bont avec laquelle il les a levs. Tous occupent en Angleterre des situations leves dans la banque, l'arme, les sciences. L'an, Georges, professeur d'astronomie exprimentale Cambridge, est un collaborateur assidu du journal La Nature ; Francis a publi La Vie et les lettres de son pre ; nous venons d'en citer un extrait, et nous aurons y revenir.

La lutte pour l'existence


Nous avons tenu montrer que nous rendions pleine justice aux qualits prives de l'homme, comme nous reconnatrons trs volontiers ce qu'il y a vraiment d'utile dans ses recherches scientifiques. Malheureusement, il nous faut examiner aussi quelle influence put obir Darwin lorsqu'il se fit l'ennemi systmatique de la religion rvle dans laquelle il avait t lev. La fascicule n 14 du Dictionnaire des Contemporains, en cours de publication, chez Dentu, donne des explications que nous reproduisons : Darwin, y est-il dit, avait de bonne heure remarqu que la slection est le grand moyen mis en uvre par l'homme, pour perfectionner les races animales et vgtales, mais il tudia longtemps avant de comprendre comment la slection pouvait s'appliquer des 10

organismes vivant l'tat de nature. Ce fut seulement sur la fin de 1838 qu'il lui vint par hasard sous la main un livre qui lui ouvrit les yeux. C'tait la Population de Malthus. Dj persuad que le Strugle for life (la lutte pour l'existence) est la loi universelle, il fut frapp de la loi spciale formule par Malthus, suivant laquelle les variations individuelles doivent tendre se perfectionner si les circonstances sont favorables, et alors, le rsultat doit tre la formation d'une espce nouvelle . Ainsi, le point de dpart des dcouvertes de Darwin serait la thorie de Malthus que nous allons donc rappeler, car peu de gens la connaissent. Ce fut en dveloppant cette thorie que Darwin arriva plus tard dclarer qu'il existait dans la nature une loi d'adaptation suivant laquelle : le produit modifi de toutes les forces dominantes tend dans l'conomie de l'univers, s'adapter aux milieux les plus diffrents . Rappelons maintenant ce qu'a t Malthus : n Bookery en 1766, ministre de l'glise anglicane, il mourut en 1834. Au moment o clata la Rvolution Franaise, il desservait comme pasteur une fort petite paroisse. Embrassant avec ardeur les ides nouvelles, il devint bientt plus avanc mme que les hommes de son temps, et fut l'un des premiers mettre les doctrines socialistes, qui, l'aide de son nom, commencrent se rpandre en France dater de 1848. Nous voyons aujourd'hui, quel chemin elles ont parcouru, et comment elles sont devenues menaantes pour l'organisation sociale de l'Europe entire. Dans un livre devenu trop clbre, il repousse la charit comme indigne de l'homme ; cherche dmontrer que l'indigence augmente en raison des secours qu'elle reoit, et dclare que le seul remde contre la pauvret c'est la dpopulation. Il veut enfin un renversement complet de la socit. Ce fut la lecture de ce livre qui jeta Darwin hors de la voie de la science relle et le conduisit bouleverser, lui aussi, toutes les ides reues, toutes les croyances admises. Si les doctrines de Darwin n'ont pas le cynisme monstrueux de celles de Malthus, elles ont les unes et les autres t prches, dfendues par les sectes rvolutionnaires qui se basent sur elles pour attaquer la vieille socit et nier l'existence de Dieu. Dans un pays, aussi monarchique que l'Angleterre, ayant une religion d'Etat, elles avaient, et elles ont encore, moins de danger dans leurs consquences immdiates, mais la France devait s'en ressentir d'autant plus que l'action de la franc-maonnerie n'est plus occulte et que pour elle, Darwin surtout devenait le grand destructeur des lgendes religieuses et des superstitions du vieux temps. Pour Malthus comme pour Darwin, la vie humaine est une lutte perptuelle, non pas, comme le pensent les chrtiens et mme les musulmans, une lutte contre les passions, un combat entre le bien et le mal, qui finit la mort par la flicit de celui qui a su tre vainqueur ; non, c'est simplement la lutte pour la vie matrielle. Tous les animaux luttent ainsi, soit pour obtenir leur nourriture, soit pour se dfendre contre leurs semblables ou contre d'autres espces plus fortes ou plus adroites ; l'homme, 11

animal aussi, mais plus perfectionn, grce des transformations successives, obit au mme instinct de conservation ; c'est en raison de cet instinct que toutes ses forces physiques et intellectuelles tendent l'amener aux satisfactions du bien-tre matriel. D'o la consquence que tout homme ayant droit la mme somme de jouissances, et ces jouissances tant le but unique et final, tous les moyens sont bons pour arriver ce but ; on conoit quelle aberration du sens moral aboutissent de pareilles doctrines ; d'autant plus qu'elles ne manquent pas de logique, du moment o elles ont pour point de dpart la ngation d'un tre suprieur, crateur, expression sublime du grand, du beau et du juste. Lorsqu'il y quelques annes, Darwin eut mis la mode cette formule anglaise : strugle for life, on l'entendit partout, en France, o l'anglomanie est de bon ton. Dans le monde on la discutait un peu ; on en plaisantait beaucoup ; on la rptait comme on fait des mots de sport imports d'outre-Manche. Mme des gens mieux intentionns que verss dans la langue anglaise, voulant dire les lutteurs pour la vie , forgrent un Strugle for lifer signifiant en ralit : la lutte pour les viveurs . La mprise tait drle, on rit, et la formule de Darwin ne fut bientt plus de mode. La lgret mondaine est comme le papillon, elle ne peut se fixer longtemps. Mais la formule resta dans les thories rvolutionnaires, pour forcment devenir non seulement l'excuse, mais la loi naturelle des hommes qui, poussant l'extrme les doctrines socialistes, en sont arrivs demander l'anarchie, la libert absolue pour l'homme, comme pour le singe son anctre. Tout tous, rien personne, de mme que les cocotiers sont aux singes et la plus grosse noix celui qui peut l'attraper. Nous sommes persuads que Darwin ne supposait pas qu'en vertu de sa formule, on chargerait des bombes de dynamite ; lui-mme, homme paisible, vivait de l'existence bourgeoise que donne l'aisance, car il nous apprend dans sa correspondance qu'il eut beaucoup de loisirs, n'ayant pas eu gagner son pain . Son th tait certainement meilleur que celui que l'on peut offrir, dans les tavernes de Londres, ces misrables loqueteux qui, plus que dans aucune ville, couchent le soir sur des bancs dserts ; si, pour l'en punir et lui apprendre respecter l'galit, on et mis sous sa porte une boite explosible, il et certainement pens que ses lves prenaient trop au srieux les leons du matre. Combien ne s'en est-il pas trouv depuis un sicle, de ces dmolisseurs en chambre, qui, sans quitter leurs chaudes pantoufles, ont pouss la bataille de la vie des soldats inconscients ? Darwin, nature paisible, ne poursuivait pas la destruction de la socit actuelle par la dynamite ; mais nous croyons que sa grande confiance en lui-mme lui persuada qu'il ne pouvait se tromper dans aucune de ses affirmations. Il fut certainement un observateur trs patient, mais en devait-on conclure qu'il fallait s'incliner devant les dductions tires de ses observations ? Les hommes les moins svres pour lui, mme de sa gnration, disaient : C'est un bon observateur, mais il n'a aucune puissance de raisonnement , et comme il n'y a que la vrit qui blesse, Darwin s'offensa beaucoup de ce jugement port sur lui. Aussi crit-il : On prtend que je n'ai pas la puissance du raisonnement ; je ne pense pas que ce soit exact, car l'origine des espces, du commencement la fin, est un long raisonnement qui a russi convaincre un assez grand nombre de gens trs intelligents. Personne n'aurait pu l'crire sans tre dou de quelque puissance de raisonnement . Quelques lignes plus loin, il ajoute : Je pense que je suis suprieur aux autres hommes pour remarquer des choses qui chappent aisment l'attention. Mon ingniosit a t aussi considrable que possible, dans l'observation et l'accumulation des faits . Dirig par un aussi superbe orgueil, Darwin devait naturellement en arriver se croire infaillible, et tre trs sincrement convaincu que ses observations l'avaient conduit la dcouverte de vrits incontestables. Nous ne croyons mme pas qu'il eut le sentiment du mal qu'il pouvait faire. Il pensa lui, sa gloire ; il s'admira et voulut tonner les autres pour en tre admir, car il n'est pas ncessaire 12

d'tre un savant pour se convaincre que la formule de la lutte, pour les jouissances uniques que peut donner la vie, ne doit conduire les hommes qu' la haine les uns des autres et l'anarchie.

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De l'origine des espces


En 1859, Darwin reut d'un Anglais, son confrre en travaux de sciences naturelles, sir Wallace, qui habitait alors l'archipel malais, un manuscrit portant ce titre : Sur la tendance des varits s'carter sans cesse du type original . La concidence des thories de son confrre avec les siennes, lui causa une vritable dception. Si Wallace, crit-il, avait le manuscrit de mon esquisse, crit en 1842, il n'aurait pu en faire un meilleur rsum. Ses propres termes sont les titres de mes chapitres . Aussitt, la peur le prend de ne plus arriver que second dans ce champ des dcouvertes o, ainsi qu'il l'a dit, il se croit suprieur aux autres hommes. Comme on sent l'amertume de l'amour-propre lorsqu'il crit : Ainsi, toute mon originalit, quelle qu'elle puisse tre, va se trouver anantie . Mais il se console en pensant que son livre, en prparation alors, sur l'Origine des choses, n'en souffrira pas, car tout le travail consiste dans l'application de la thorie . M. lie Blanc, dans son Trait de Philosophie scolastique, fait observer que ce que Darwin se plat appeler son originalit, n'avait rien qui ft rellement original, car son point de dpart, l'volution et la transformation, n'taient pas des observations nouvelles. M. Blanc est svre pour cette prtention du savant anglais. Nous copions sa trs juste rflexion : Avec une connaissance plus complte des systmes philosophiques sur la matire, Darwin et t moins surpris. On a, avec raison, remarqu que l'volutionnisme existait dj, dans ses principes, avant de devenir clbre sous des noms nouveaux. Il en tait de mme du transformisme, qui n'est qu'une partie, une dtermination particulire de l'volutionnisme. Il faut entendre par le transformisme la thorie de la transformation des espces vivantes. Cette erreur, ainsi que l'volutionnisme tout entier, a t prpare, en quelque sorte, par les fables du paganisme, par les rcits plus ou moins potiques 13

des mtamorphoses des hommes et des dieux. Aristote lui-mme parat faire plus d'une concession au transformisme, en admettant une sorte de gnration due l'influence des astres sur la matire en dcomposition et la possibilit d'espces nouvelles par l'union d'espces opposes . Ainsi, en dpit de la prtention de Darwin d'tre original, il faut humblement reconnatre qu'il n'y a rien de nouveau sous le soleil, et que l'ide de la prtendue gnration spontane de l'homme, sortant d'une matire dcompose, puis recompose sous des influences atmosphriques, n'est pas close spontanment du cerveau des savants modernes. Avec la conviction qu'avait Darwin que son manuscrit de l'Origine des choses contenait une donne originale, on conoit qu'il ait tenu ne le publier qu'aprs s'tre assur que Wallace ne rclamerait pas la priorit des doctrines mises. Il hsita ; son ami Lyell lui conseilla de passer outre, et Darwin se laissa persuader ; toutefois, il crivit Wallace, et, dans la lettre, nous relevons cette phrase : Si je puis publier mon rsum, et peut-tre mon ouvrage plus tendu sur la mme matire, je considrerai ma course comme fournie . M. Henri de Varigny, dans un livre publi sur Darwin, montre un grand enthousiasme, que nous comprenons, lorsqu'il s'agit du naturaliste et du trs honnte homme priv et si l'on oublie que le mme homme prparait, peut-tre sans y songer, des engins destins faire sauter la socit et pulvriser la Croix du Calvaire. Nous trouvons intressant d'apprendre de lui comment parut le, livre de l'Origine des choses, qui tait appel faire tant de bruit : L'diteur Murray, raconte-t-il, qui a entendu parler du volume que prpare Darwin, offre de le publier. Darwin accepte la condition que Murray parcoure d'abord le manuscrit et ne s'engage point sans en avoir pris connaissance ; il craint que l'orthodoxie de l'diteur n'en soit blesse. Murray parcourt quelques chapitres et maintient son offre, qui est dfinitivement accepte. L'impression est commence aussitt. La correction des preuves est chose terrible pour Darwin. Il trouve son style dtestable, souvent obscur, et, en raison du nombre des corrections, il offre Murray de prendre sa charge une partie des frais. Ces preuves sont communiques ses amis qui lui donnent leur sentiment ; vers la fin, Darwin se sent tel point fatigu que force lui est de se rfugier Ilkley, o il subit un traitement hydrothrapique tout en achevant la correction des preuves. Enfin, en novembre 1859, l'Origine des Espces voit le jour . L'dition entire fut enleve le jour de la vente ; il fallut tirer en hte 3 000 exemplaires nouveaux. Murray, en commerant qui devine le public, avait fait une bonne affaire. Dans le monde aristocratique, on trouva le livre trange ; on le lut curieusement ; c'tait quelque chose qui sortait des ides ordinaires, et les anglais, par caractre, se plaisent ne pas suivre les chemins battus. On raconte qu'un membre de la Chambre des Communes, montrant le livre un attach de l'ambassade franaise, lui ayant dit firement : Vous ne penserez pas, j'imagine, que l'Angleterre n'a pas l un vritable savant ? Elle en a si peu ! rpondit le jeune homme, entre deux bouffes de cigarette. Les hommes qui, en Angleterre, s'occupaient spcialement des sciences naturelles se montrrent satisfaits. Lyell, l'ami de Darwin, accepta plus tard toutes les thories, l'exception pourtant de celle qui lui donnait un singe pour anctre. Il lui tait dsagrable de retrouver sa gnalogie au jardin zoologique. Darwin ne formule pas de suite cette thorie. Sans parler de ce qu'il pouvait y avoir d'humiliant pour les fiers gentilshommes, dans la confusion de leur noble sang avec celui des gorilles, il se rencontrait dans cette prtendue assimilation une complte erreur d'organisme ; on dmontra vite, par les tudes anatomiques, qu'en admettant des volutions successives, remontant aux temps les plus reculs, on se heurtait de telles diffrences dans la contexture du squelette et des organes, que rien n'tait 14

moins probable que l'origine simienne de l'homme. On disait aussi trs judicieusement qu'en tous cas, l'volution et la transformation s'taient compltement arrtes depuis des milliers d'annes, puisque le singe restait singe, et qu'aucune de ses espces n'avait volu vers l'homme. Cette thorie du singe devenant homme ne pouvait manquer de plaire aux athes ; c'est par eux qu'elle devait survivre aux dmonstrations anatomiques et, ce qui est peut-tre plus tonnant dans notre pays de France, o le ridicule tue, aux plaisanteries avec lesquelles on l'accueillit. On se souvient de la spirituelle rpartie d'Alexandre Dumas. Prenant pour prtexte son type multre, on avait cru plaisant de lui demander si, par hasard, il ne descendait pas du singe : Monsieur, rpondit-il, je ne sais pas si j'en viens, mais certainement vous y retournez .

Darwinisme et darwiniens
Une clbrit aussi spontane que celle qu'il devait son livre, ne pouvait qu'engager Darwin prouver que ce n'tait point l une surprise de l'opinion. Il se mit prparer un autre ouvrage qui ne parut qu'en 1871, et porta le titre de : Descendance de l'homme ... La thorie eut bien vite des disciples dcids d'avance s'insurger contre les gens trs srieux et trs senss qui, soit au nom de la science, soit par respect pour la religion, repousseraient et blmeraient des doctrines qui, en ralit, ne s'appuyaient sur aucune preuve. Un Anglais fanatique Huxley, crivit alors Darwin : J'espre que vous ne vous laisserez pas ennuyer ou dgoter par les injures nombreuses et les interprtations qui vous attendent. Soyez bien persuad que vous avez droit la reconnaissance ternelle de tous ceux qui pensent. Quant aux roquets qui aboieront et grogneront, rappelez-vous que quelques-uns de vos amis sont dous d'un degr de combativit qui, bien que vous l'ayez souvent et juste titre blm, peut vous tre d'un grand secours. J'aiguise bec et ongles en prvision de l'avenir . En ralit, dans tout son systme, Darwin procde par hypothses et, malgr l'orgueilleux aplomb avec lequel il affirme, on chercherait en vain chez lui une certitude. Certainement, il a des observations curieuses, des dductions ingnieuses ; mais il se grise de son orgueil et ne s'aperoit pas qu'il n'invente pas des ides nouvelles, qu'il les rajeunit seulement. La transformation des espces date de loin, seulement Darwin se persuade qu'il a tout dcouverte lui seul. En somme, qu'est-ce que le darwinisme ? Nous en donnerons une explication aussi claire que possible, en l'empruntant trait de philosophie de M. lie Blanc : D'aprs Darwin, toutes les espces vivantes, mme les plus opposes, ont des anctres communs dans les espces fossiles. La vie se simplifie mesure que l'on remonte aux origines ; au dbut, elle est toute dans une vsicule germinative, d'o natront, des moments et sur des points divers, la baleine et le moucheron, l'lphant et la rose. Les deux facteurs principaux de ce merveilleux dveloppement sont la slection naturelle et la lutte pour l'existence.

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La slection naturelle est celle qui s'accomplir d'elle-mme. Il est naturel, par exemple, que les animaux les plus forts se recherchent et propagent l'espce. La nature obtient par d'autres voies le mme but que l'leveur, qui choisit les meilleurs sujets et arrive ainsi crer des races et des varits toujours naturelles. Or, la nature agit depuis des millions d'annes peut-tre, tandis que l'leveur ne modifie les espces que depuis un temps insignifiant. La lutte pour la vie, qui est une loi gnrale, contribue puissamment de son ct liminer les faibles, les moins industrieux, ceux qui sont mal adapts aux milieux. Elle ne laisse survivre que les forts, de manire que la race s'amliore en se modifiant sans cesse . Le darwinisme embrasse toute la nature ; qu'il s'agisse d'tres anims ou de plantes, il ramne tout au mme point de dpart. Le principe pos par le matre est bien vite dvelopp par ses lves, et on en arrive dclarer srieusement que tous les animaux, y compris l'homme, qui n'est qu'un animal, descendent de l'amphioxus. Certainement, vous serez curieux de savoir quelle est cette bte trange. Le darwinisme qui ne l'a jamais vue, et pour cause, vous la dcrira par peu prs : c'est un poisson. Mais ce poisson lui-mme doit forcment avoir t produit par quelque chose. Rien ne vient de rien est une vrit absolue. Demandez un gardeur de moutons s'il a jamais fait quelque chose avec rien ; il rira, persuad qu'on se moque de lui. Les darwiniens ne s'embarrassent pas pour si peu ; le poisson n'est qu'une transformation d'un vgtal, ou mieux, c'est un tre, ni chair, ni poisson, ni plante, mais les trois choses ensemble, n'ayant pas de caractre propre : ces tres sont des probites. Et pour preuve, un darwinien, Hockel, vient tout coup affirmer qu'il a trouv au fond de la mer ce type primitif de la flore, de la faune et de l'humanit. La dcouverte du Bathybias tait naturellement un coup terrible port la Bible, et dj la joie du triomphe exaltait dans toutes les loges maonniques. Hlas ! la joie fut courte ; l'analyse dmontra que cet anctre de toutes choses n'tait qu'un prcipit de chaux. Alors, dit M. lie Blanc, de tous cts on multiplia les observations ; les espces vivantes ont t tudies et classes avec le plus grand soin ; les espces fossiles ont t dcrites et compares celles qui sont sous nos yeux. A-t-on trouv des espces moyennes, quivoques entre les grands rgnes de la nature ? At-on trouv un prcurseur de l'homme, qui fut la fois singe et homme ? L'Anthropopithque a t rv, mais non dcouvert. C'est en vain que Darwin, Moleschott, Spencer ont voulu voir dans certains sauvages les retardataires de l'espce humaine, encore engags dans l'animalit pure ; le dernier des sauvages est un homme par la raison, la conscience et les admirables prrogatives qui drivent de ses facults . Aujourd'hui, il est incontestable que rien n'est plus problmatique et moins srieux que le systme de Darwin ; mais il reste comme une arme voulue aux mains de ceux qui prtendent chasser l'ide d'un Dieu crateur des jeunes gnrations. Mais ils se heurteront toujours cette vrit bien simple que nous mettions tout l'heure : Rien ne vient de rien . Si petites qu'on suppose les molcules qui, en flottant dans l'espace, se sont rencontres, elles ont t produites par quelque chose, et ce quelque chose ne s'est pas produit seul. C'est l un raisonnement si simple, que certains amis de Darwin ont cherch dmontrer que non seulement, il ne niait pas un tre crateur, mais qu'il tait diste. Pour preuve, ils en ont donn cet extrait unique d'une de ses lettres : Je crois que la thorie de l'volution est tout fait compatible avec la croyance en Dieu. L'impossibilit de concevoir que ce grand et tonnant univers avec nos moi conscients a pu natre par hasard, me parat tre le principal argument pour l'existence de Dieu . Mais, cet aveu, qui lui est arrach par l'impossibilit manifeste qu'une chose se cre sans un crateur, il en a bien vite le repentir, et il le dtruit par un blasphme contre la justice ternelle et la Providence : 16

ainsi, il prtend ne pas comprendre comment un Dieu bienfaisant et tout-puissant a pu crer des tres mchants ; comment il permet la foudre de tuer des gens paisibles. L, comme partout, Darwin manque de logique ; son erreur qui saute aux yeux, c'est de tirer ses conclusions d'une individualit, il gnralise sur des hypothses. Nous rpterons donc, aprs M. de Beaumont : C'est de la science moussante, rien au fond du vase... Hlas ! si, il y a le poison. N'en est-ce pas un terrible que d'appuyer, sur une prtendue science, la ngation de l'me, de la conscience, de la vie au del de la tombe ? N'est-ce pas ter volontairement les consolations tout ce qui souffre, et les souffrants sont en grande majorit sur cette terre ! N'est-ce pas, enfin, en posant comme un dogme la lutte pour l'existence, exciter ces mmes souffrants la guerre acharne contre tout ordre tabli ne donnant pas satisfaction leurs apptits ? Si Darwin, du moins, avait t absolument convaincu de ce qu'il avanait ? Mais il se contredit lui-mme, et son orgueil immense, sa confiance en son gnie ne parviennent pas lui donner la foi absolue dans son systme, ni dans ses dcouvertes. Ainsi que nous le montrerons, on pourrait presque le classer parmi ses propres contradicteurs. Ceux-ci, en ralit, furent infiniment plus nombreux que ses disciples. Dans les sciences, il ne suffit pas d'avancer un fait, il faut le prouver ; et avec Darwin, on doit s'en tenir aux observations faites, et bien se garder de conclure du particulier au gnral.

Les contradicteurs
Le succs de vente de ses livres avait donn Darwin une haute opinion de lui-mme ; en ralit, lou par les uns, blm par les autres, il tait un homme clbre ; en Europe et en Amrique on parlait de lui. Dans sa correspondance, il en recherche la cause, et l'explique avec cette demi-modestie qui le caractrise : Mon succs, dit-il, comme homme de science, quelque degr qu'il se soit lev, a t dtermin, autant que je puis en juger, par des qualits et conditions mentales complexes et diverses ; parmi celles-ci, les plus importantes ont t : l'amour de la science, une patience sans limites pour rflchir sur un sujet quelconque, l'ingniosit runir les faits et les observer, une moyenne d'inventions aussi bien que de sens commun ; avec les qualits modres que je possde, il est vraiment surprenant que j'aie pu influencer un degr considrable l'opinion des savants sur quelques points importants . En dehors de l'Angleterre, les savants ne se laissrent pas influencer autant que Darwin se plat le dire. En France, l'Acadmie des sciences rprouva les thories de l'crivain. Le secrtaire perptuel, Flourens, ne mnagea pas l'orgueilleux novateur ; on peut en juger par les lignes suivantes : Quel jargon mtaphysique, dit-il, jet mal propos dans l'histoire naturelle qui tombe dans le galimatias ds qu'elle sort des ides claires, des ides justes ! quel langage prtentieux et vide ! quelles personnifications puriles et surannes ! On ne pouvait mieux, en quelques mots, caractriser et stigmatiser les prtentions du savant Anglais : de la mousse en effet, et, en ralit, au fond du vase un poison comme nous l'avons dit et comme l'avenir l'a prouv. En Amrique, en Allemagne, il s'leva une lutte de protestation ; et remarquons que des hommes comme Agassiz, Harvey, Wollaston ne parlaient qu'au nom de la science, ne dmontraient que l'erreur matrielle de Darwin. Bien autrement grave et triste aussi tait la protestation des croyants dont on venait attaquer la foi. Par croyants, nous ne distinguons pas entre catholiques et protestants qui devaient se rencontrer dans une mme protestation. Pourtant, il se trouva quelques thologiens anglicans qui tentrent de 17

concilier le dogme chrtien avec la thorie darwinienne. Le chanoine presbytrien Kingsley soutint mme qu'il y avait de la grandeur dans l'hypothse de l'volution graduelle. Mais l'vque anglican d'Oxford s'leva avec vigueur contre un systme qui niait aussi audacieusement les enseignements chrtiens. M. Ricard, professeur de la facult d'Aix, raconte, dans la notice qu'il a consacre Darwin, que, lors d'une discussion publique avec le disciple Huxley, il demanda ce fanatique de la descendance simienne, s'il prenait ses anctres parmi les singes ou les guenons : Je l'ignore, rpondit Huxley, mais cette parent n'a rien qui me puisse choquer, car je prfre avoir pour aeul un singe plutt qu'un homme qui se mle de rsoudre des questions auxquelles il ne comprend rien . La riposte tait impertinente, mais ne prouvait rien ; l'vque eut le bon esprit d'en rire. L'adversaire le plus rsolu de Darwin fut le trs modeste clergyman qui desservait la petite paroisse de Down o le savant habitait. Une grande intimit existait entre eux et elle persista toujours malgr l'abme qui les sparait. Le pasteur Brodie James ne convertit pas son paroissien, qui, de son ct, ne parvint jamais branler sa foi dans la Bible. Darwin a crit quelque part qu'ils ne s'taient jamais trouvs qu'une fois d'accord dans le cours de leur existence. Parmi les catholiques, il y en eut quelquesuns qui tentrent de concilier le rcit de Mose avec les donnes plus ou moins acceptables de la science qu'on s'acharnait mettre au service de l'incrdulit. M. de Frayssinous, revenu de son exil volontaire prs du duc de Bordeaux, essaya, aprs sa rentre en France, de montrer l'accord qui existait entre la Bible et les prtendues dcouvertes, dont les libres penseurs s'emparaient pour accuser le christianisme de n'tre que la suite de la fable judaque. Peine inutile ; il fallut bien reconnatre avec le proverbe, qu'on ne fait pas entendre les sourds qui ne le veulent pas. Ces discussionsl manquaient en ralit d'utilit pratique, et un vieux professeur de gologie, M. Dieulafait, ramenait la question cette simple proportion : Que messieurs les savants, disait-il, nous apportent des faits assez nombreux et un systme bien acquis. Jusque-l, tenons-nous en a notre vieille doctrine catholique. Pas n'est besoin de se torturer l'esprit pour concilier la Bible avec des thories qui changent tous les jours . Cette rflexion est celle du bon sens. Commencez, messieurs les savants, par vous mettre d'accord.

Les observations utiles de Darwin


Si Darwin n'avait pas t sans cesse suivi par quelque ange dchu lui soufflant la haine de Dieu, il et t, sans doute, moins connu, mais la rputation qu'il se serait faite, par ses travaux rellement srieux, et t bien prfrable la clbrit malsaine qui s'attache son nom. 18

Un de ses ouvrages les plus intressants a trait aux rcifs de corail. L, il est dans son lment ; il observe, il dcrit, il plat. Et pourtant, au point de vue de la science, il y aurait, parat-il, beaucoup reprendre. Les zoologistes l'ont vivement attaqu. Il a publi sur la fertilisation des orchides, des aperus instructifs, qui ont aid la vulgarisation dans les serres d'Europe, de cette plante trange, trouve sur les arbres d'Amrique, vivant dans l'corce, et dont quelques espces ont t payes des prix fous. Son livre sur la fcondation directe et croise a rencontr des critiques svres ; mais les amateurs de fleurs ont eu plaisir lire ses tudes sur les plantes grimpantes. Il a dcouvert ou cru dcouvrir, chez les vgtaux, une facult de mouvement qui leur donnerait un semblant de vie animale ; sous ce rapport, les curieux trouvent dans ce trait des choses neuves, un peu tranges parfois, mais trs inoffensives en elles-mmes. Nous voulons bien croire, avec M. de Varigny, que le livre sur la formation de l'humus par les vers de terre, est un chef-d'uvre : Ce livre, dit-il, est la preuve de la puissance invincible de la logique et du raisonnement, le tmoignage, le symbole de la grandeur des rsultats que l'on peut obtenir en traitant par la bonne mthode le fait en apparence le plus insignifiant . Quant aux deux ouvrages qui ont fait plus de bruit : les plantes carnivores et l'expression des motions, nous laisserons, M. Ricard, un professeur, donner ici son sentiment : Ces livres, crit-il, confirment, nous semble-t-il, avec le plus d'clat, l'apprciation gnrale que nous avons dj exprime. Dans le dernier de ces livres, apparat, encore ce malheureux besoin de gnraliser sur des hypothses, comme quand il affirme que le chien tourne en rond avant de coucher, parce que ses anctres sauvages le faisaient ainsi pour fouler l'herbe des prairies, et lui ont transmis cette habitude pour se coucher sur le sol ou sur un tapis ; que le canard tadorne, lorsqu'il a faim, sautille, parce que ses devanciers le faisaient, sur le bord des plages pour faire sortir les vers du sable ; que l'homme en colre serre les poings comme s'il allait s'en servir contre un ennemi, par une habitude ancestrale, qui persiste, malgr son inutilit, dans tous les cas o l'objet de cette colre n'est point prsent... On dit que Darwin eut beaucoup de peine se faire un style ; il faudrait tre Anglais pour en juger. Voici, cet gard, l'opinion de M. de Varigny, qui donne en mme temps des dtails intimes sur la manire dont Darwin revoyait son travail : Sa faon d'crire est simple, nous dit-il ; il consulte d'abord l'ensemble des notes du portefeuille, se rfrant au sujet qui l'occupe, et fait une esquisse gnrale sur le verso de placards d'imprimerie ou de manuscrits. Ceci est recopi par le matre d'cole de Down, le copiste attitr de Darwin : cette copie est revue, corrige et envoye l'imprimerie. Avec les placards commence le travail le plus dsagrable Darwin ; il revoit le style, ce qui lui dplat le plus ; il ajoute, il retranche, il allonge, il condense, il remanie en deux fois au crayon, puis la plume. Enfin, il soumet le tout diffrents membres de la famille, qutant les conseils, les critiques. C'est Mme Darwin qui a revu les preuves de lOrigine des espces, et c'est une de ses filles qui revoit la plupart des autres preuves . La critique la plus amre qu'on ait pu faire de l'uvre de Darwin, c'est d'tablir qu'en maints endroits, il se contredisait lui-mme. D'o il rsulte qu'il n'eut pas une foi si complte dans son systme, et que, subissant lui-mme les variations de son esprit, il les exprimera telles qu'elles se prsentaient, avec une certaine inconscience. M. Ricard raconte qu'un savant, qu'il ne nomme pas, mais qui, dit-il, ne peut pas suspect de tendresses pour les dogmes chrtiens, lui a dclar, en toute franchise, qu'il y aurait un livre curieux faire 19

sous ce titre : Darwin rfut par lui-mme. Il ne serait pas difficile, ajoutait ce savant de prouver que Darwin n'tait pas darwinien ; c'est ainsi, par exemple, qu'aprs avoir dmontr en cent endroits que chaque plante ou animal prsente une tendance naturelle la variabilit, il constate que l'espce reste fixe ou peu s'en faut, parce que le croisement incessant qui s'opre entre les individus de mme espce tend submerger ces petites variations . Il dut arriver Darwin ce qui se produit gnralement dans tous les cerveaux qui sont obsds d'une ide fixe. Ayant cherch un principe commun toutes les espces, ayant vu la vie animale dans les plantes, il dut la voir aussi dans les choses, et cela nous parait probable lorsque nous lisons les lignes suivantes crites par son fils Francis : Je crois, dit-il, qu'il (Darwin) personnifiait chaque graine sous la forme d'un petit dmon, qui cherchait le tromper en sautant dans le tas ou en se sauvant tout fait . Quoi d'tonnant ce que cet homme, qui ne voulait pas croire en Dieu, crt quelque esprit malin, cherchant le tourmenter. Il n'est pas rare de rencontrer la superstition unie l'affirmation de l'incrdulit, et de voir des hommes qui se prtendent de trs fortes ttes, digrer trs mal un dner o ils se sont trouvs treize table.

Mort de Darwin
On peut dire de Darwin qu'il mourut plein de jours et combl d'honneur ; cet homme chtif, qui, lors de son embarquement pour l'Amrique, paraissait n'avoir que le souffle, dut aux soins d'une femme dvoue de dpasser 70 ans. Il s'teignit le 19 avril 1882. La premire distinction qu'il reut avait t la mdaille Copley que lui dcerna la Socit Royale. Mais nous remarquerons que les savants anglais, comme plus tard les savants franais, entendirent bien tablir qu'ils ne se solidarisaient pas, avec les thories antireligieuses de l'homme qu'on rcompensait. La mdaille tait accorde au naturaliste. En 1878, l'Acadmie des sciences de Paris le reut parmi ses membres et lui assigna la section de botanique. C'tait bien nettement montrer que les thories dites darwiniennes, sur l'origine du monde et de l'homme, n'taient point acceptes par la docte Assemble. L'orgueil de l'Anglais en fut bless, et faisant contre fortune bon cur, il essaya de rire de cette distraction de ses collgues : C'est vraiment une bonne plaisanterie, dit-il, qu' Paris on me nomme dans la section de botanique, moi dont les connaissances dans cette branche des sciences naturelles sont juste assez tendues pour me faire savoir qu'une marguerite est une compose, et le pois une lgumineuse . Il fut admis la mme anne lAcadmie des sciences de Berlin, et en 1879, celle de Turin lui accorda un prix de 12 000 francs. Les savants anglais, qui staient dclars ses disciples, disparurent avant lui : sir John Lubbock, Hooher, Huxley, le plus ardent de tous, le duc dArgyll, Wallace lui-mme. Tous avaient eu les honneurs de la spulture de Westminster. Sur la proposition de plusieurs membres du Parlement, le savant athe Darwin alla les rejoindre dans les caveaux de la vieille abbaye. Les Anglais, dans une pense dgalit devant la gloire, ont fait une place leurs hommes clbres, prs de la dernire demeure royale de leurs souverains. Les potes sont l, ct des savants, pour ce 20

sommeil qui attend le rveil suprme. Dans The poets corner (Le coin des potes), Milton, Gray, Addison Dryden, Garrick, Shakespeare ; plus loin, les savants et, prs de Newton, le tombeau de Darwin. Ce rapprochement nest-il pas dangereux pour la renomme mme du naturaliste ? Le temps, qui modifie les opinions et fait disparatre les enthousiasmes, a dj singulirement rejet dans lombre du pass lhomme que ses thories, plus que la science relle, avaient un moment fait le coryphe de la libre pense europenne. Ce qui lui donna sa grande clbrit, ce fut sa prtendue dcouverte de lorigine de lhumanit, et ce fut prcisment cette thorie dont il craignit un moment leffet dplorable sur ses contemporains. Cette crainte, il la laisse percer dans sa correspondance : Aussitt, crit-il, que je fus convaincu, en 1839 ou 1838 que les espces sont des productions susceptibles de modifications, je ne pus mempcher de croire que lhomme devait obir la mme loi. Je runis des notes sur ce sujet pour ma satisfaction personnelle et sans intention de rien publier pendant longtemps. Bien que, dans Lorigine des espces, la drivation daucune espce particulire ne soit jamais discute, jai pens, afin que personne ne maccust de cacher mes vues, ajouter que, par mon ouvrage, quelque lumire pouvait se faire sur lorigine de lhomme et sur son histoire. Il et t inutile et nuisible au succs du livre de faire parade de ma conviction au sujet de lorigine de lhomme, sans en donner des preuves, Mais, lorsque je maperut quun grand nombre de naturalistes acceptaient sans discussion la doctrine de lvolution des espces, il me sembla judicieux de travailler sur les notes que je possdais et de publier un trait spcial sur lorigine de lhomme . Cest donc lorsquil espra trouver lappui de quelques naturalistes quil se hasarda lancer son systme qui donnait lhumanit un point de dpart identique celui du singe. Il y gagna, non la gloire, mais une clbrit tapageuse, bien tombe aujourdhui. Si Darwin ft rest lobservateur srieux, le naturaliste consciencieux quil aurait d tre, moins de bruit se serait fait autour de son nom, mais il et t aussi moins vite oubli. Qui songe lui, aprs dix ans de spulture dans la vieille et noble abbaye, parmi la gnration nouvelle qui rit de nos pres singes et qui, emporte par le courant dune vie agite, ne sinquite gure do elle vient et se demande tout au plus o elle va ? Il se gonfla de sa science, et nous voulons croire quil eut la foi dans son systme, car lhomme priv eut des qualits aimables ; ce fut un bon bourgeois, aimant beaucoup sa femme et ses enfants ; mais il nen fit pas moins beaucoup de mal. Nous nous souvenons, en crivant cette biographie, une poque o son nom tait dans toutes les bouches, o lon discutait perte de vue sur les dcouvertes de cet extraordinaire savant, o de bonnes chrtiennes sintressaient aux atomes crochus. On cherchait quelle forme pouvait avoir la petite bte do les Adonis taient sortis. Pourquoi ntait-ce pas comme le ttard qui, tout coup, pousse des pattes et dtache sa queue ? Vingt ans ont pass ; la guerre allemande a spar pour la France la fin de ce sicle en deux parts bien distinctes. La premire parait si loin, quelle est devenue de lhistoire. Que pensez-vous de Darwin ? demandions-nous, un tudiant trs travailleur, trs srieux. Et, trs srieusement, il nous rpondit, comme si nous lui eussions parl d'une momie d'Egypte : Il est class . Eh ! mon Dieu ! il est class et son systme aussi ; et il viendra d'autres naturalistes qui auront d'autres systmes ; naturalistes et systmes seront classs leur tour. Sit transit gloria mundi.

Alfred de Besancenet, 25 dcembre 1892

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