Vous êtes sur la page 1sur 89

Une proposition princire

Susan Stephens

1
Alessandro Bussoni de Ferara ne quittait pas des yeux la scne brillamment claire. Celle-l devrait faire l'affaire, murmura-t-il pensivement. Je vous demande pardon, sire ? demanda son voisin de table. Maigre, les traits ples et macis, Marco Romagnoli, son secrtaire particulier, incarnait le parfait diplomate. Tout le contraire d'Alessandro, qui n'tait jamais plus l'aise que dans l'action et le mouvement. Je dis qu'elle ferait l'affaire, rpta-t-il d'un ton impatient en adressant un regard d'autorit Marco.tu as fait dfiler devant moi toutes les jeunes filles mariables de la principaut, et aucune n'a russi me tenter. J'aime le physique de celle-ci... Et mme beaucoup plus que son physique, s'avoua-t-il en reportant son regard vers la scne. Cette fille possdait une nergie incroyable, qui rayonnait bien audel du dcor criard de la scne et le frappait en pleine poitrine. Tout ce qu'il avait lui offrir, c'tait un march froid et formel, mais sa bouche s'incurva dans cette histoire, il ne lui dplaisait pas de mler les affaires et la sensualit. Vous parlez srieusement, Votre Altesse ? murmura Marco avec prcaution pour ne pas attirer l'attention des autres dneurs. Tu crois que je plaisante quand il s'agit de dnicher ma future pouse ? rpliqua Alessandro d'une voix sourde. Je trouve cette jeune femme... amusante. Amusante, sire ? rpta Marco en suivant la direction de son regard. Vous parlez de la chanteuse du groupe ? Quelque chose redire ? demanda Alessandro en dardant sur son conseiller un regard de dfi. Non, sire, rpondit Marco. Mais si je puis me permettre une question impertinente... ? Je t'coute, l'encouragea Alessandro, un sourire aux lvres.

Eh bien, elle ferait l'affaire pour quoi exactement ? Je constate qu'elle est assez... Assez voluptueuse ? Audacieuse ? Sensuelle ? suggra Alessandro en tendant ses longues jambes car l'inactivit commenait lui peser. Tout cela la fois, hsita Marco, en fixant de nouveau la scne o la chanteuse entamait sa troisime chanson pour la plus grande satisfaction du public. Je comprends qu'une jeune femme de ce genre exerce un certain effet sur... Le secrtaire passa un doigt sous son col de chemise qui semblait l'touffer. Continue, le pressa Alessandro qui commenait s'amuser franchement. Prenant le temps de formuler sa rponse, le secrtaire dclara prudemment : Une vraie beaut, sire. Mais vous ne pensez srement pas... Autrement dit, je devrais en faire ma matresse, mais pas l'pouser? coupa Alessandro avec ironie, en regardant la chanteuse tenir langoureusement le micro contre ses lvres. Je ne vous le fais pas dire, sire, s'trangla Marco. A mon avis, une telle union crerait plus de problmes qu'elle n'en rsoudrait. Je ne suis pas persuad que les jeunes filles de bonne famille que tu m'as prsentes rempliraient mieux leur rle... ou le quitteraient sans crer de problmes, comme tu dis, objecta Alessandro. Il marqua une pause pour admirer de nouveau la gestuelle de la soliste. Comme je n'ai pas l'intention de briser un cur, c'est la solution parfaite. Je veux conclure un march honnte qui me procure une pouse court terme. A court terme, sire ? Alessandro se tourna pour rpondre l'inquitude qui perait dans la voix de son conseiller. Tu penses aux implications qu'un tel arrangement entranerait, n'est-ce pas ? C'est que je ne voudrais pas que l'on profite de vous, sire, dit Romagnoli avec anxit. a n'arrivera pas, lui assura Alessandro. Je veillerai ce que personne ne soit ls. Mais vu la lgislation archaque de notre pays, je ne vois pas d'autre issue au problme de succession. Comme mon pre veut se retirer du pouvoir, je dois me marier immdiatement. Il est vident que cette jeune personne est intelligente. Quand je lui ferai ma proposition, elle verra d'emble les avantages qu'une telle union peut lui apporter. Il se pencha vers son conseiller. Marco, tu vas aller dire cette jeune femme que je souhaiterais lui parler aprs le spectacle. Ne fais surtout pas mention de mon titre, l'avertit-il. Si elle pose des

questions, dis seulement que j'ai une proposition lui faire. Et n'oublie pas de lui demander son nom. Trs bien, sire, acquiesa Marco avec rticence, avant de tressaillir en voyant la chanteuse battre la mesure d'un air provocant. Sans un mot de plus, il quitta la table d'honneur. Ds qu'elle eut regagn la loge, Amlie Weston s'installa devant la coiffeuse et tlphona sa sur jumelle. Miranda, comment affrontes-tu les casse-pieds qui tranent en coulisses et insistent pour tre admis dans ta loge ? demanda-t-elle en calant le combin contre son paule pour appliquer la crme dmaquillante dont se servait sa sur. a dpend du visiteur, concda Miranda entre deux ternuements. Pourquoi n'ouvres-tu pas pour voir quoi ressemble celui-ci ? Pas question ! a ne fait pas partie de notre arrangement. S'il a une tte de monstre, renvoie-le dans ses pnates. Et s'il est mignon, adresse-le-moi. Il ne verra pas la diffrence. Si mme papa et maman ne peuvent nous distinguer l'une de l'autre, je doute qu'il puisse le faire. Qu'est-ce que tu risques ? Ecoute, il faut que je raccroche, dit Amlie d'une voix pressante, comme d'autres coups imprieux branlaient la porte. J'ai dj dit l'missaire de ce monsieur que je ne recevais personne. Mais apparemment il n'a pas compris... Il a dpch quelqu'un pour te parler ? coupa Miranda d'une voix anime. De mieux en mieux ! C'est peut-tre une clbrit. J'en doute, tempra Amlie en tant ses faux cils devant le miroir. Quoique... Quand j'ai annonc son reprsentant que je ne voulais pas le recevoir, il a marmonn quelque chose comme... le prince va tre du . Quoi ? Amlie ! Triple nouille ! s'exclama Miranda aprs une autre srie d'ternuements. Prince Records, c'est le nom de la maison de disques avec laquelle mon groupe espre signer ! Et tu as envoy leur agent sur les roses ? Je peux demander aux musiciens de ngocier l'affaire, non ? suggra Amlie pour se racheter. Tu n'y penses pas ! A l'heure qu'il est, ils sont srement partis boire un verre. Et de toute faon, sans moi, ils seraient capables de signer n'importe quoi. Elle dut se ranger cet avis. Les cinq musiciens de Miranda taient de purs idalistes. Si tu m'avais parl de votre projet, je n'aurais pas fait une telle gaffe, se plaignit-elle. Bon, je vais voir ce que je peux faire. Elle raccrocha en hte, car on frappait de nouveau. Visiblement, l'agent n'avait pas l'intention d'abandonner la partie. Arrachant une poigne de Kleenex, elle courut se rfugier derrire le paravent. Entrez ! cria-t-elle sur une impulsion.

Bon sang ! Etait-elle folle ? pensa-t-elle en tant les dernires traces de maquillage. Mais dj la porte s'ouvrait. Bonsoir... Mademoiselle Weston ? Vous tes l ? Elle se raidit. Elle avait entendu toutes sortes de voix masculines. Cependant, aucune n'avait jusqu'ici eu un effet aussi direct sur ses sens. Italien, supposa-t-elle, percevant une pointe d'accent tranant et sexy. Elle imagina le nouvel arrivant examinant le dsordre de la loge, cherchant des yeux l'endroit o elle se cachait, et une sorte d'veil sensuel s'empara de son tre. Mettez-vous l'aise, proposa-t-elle, heureuse de rester invisible. Je suis en train de me changer. Merci, mademoiselle. Surtout ne vous pressez pas pour moi. L'autorit dans sa voix lui donna des frissons dans le dos. Elle pensa un fauve. Un animal souple, extraordinairement fort et... dangereux. L'aura de cet homme semblait envahir l'espace de la loge. Puis-je vous aider ? s'enquit-elle poliment en cherchant un interstice dans le paravent. C'est ce que j'espre. Cette rponse contenait une certaine arrogance, une bonne dose d'amusement en mme temps qu'un accent de mondanit qui la troublrent, comme si cet homme la surprenait en flagrant dlit d'espionnage. Prenant une inspiration pour se donner du courage, elle essaya de voir quoi ressemblait son visiteur. Mais elle ne put distinguer autre chose que de larges paules dans un smoking noir et une charpe de soie ivoire jete ngligemment autour du cou de l'individu. Un homme la taille impressionnante, aux cheveux bruns et soyeux. Le genre de chevelure qui donnait envie d'y enfouir ses doigts... Elle tressaillit et se reprit. Ses sens taient en alerte simplement cause d'une voix masculine ! Elle pouvait avoir affaire un monstre, pour ce qu'elle en savait, mais son corps ragissait comme si Apollon lui-mme venait d'entrer dans la loge. Elle n'allait pas se laisser tourner la tte quand le contrat de Miranda tait en jeu ! Je suis dsole, monsieur... Bussoni. Alessandro Bussoni. Monsieur Bussoni, reprit-elle en regagnant un peu d'assurance. Je n'ai pas rserv un accueil trs chaleureux la personne qui s'est prsente de votre part... Vraiment ? Il ne m'en a rien dit.

Elle commenait se faire une ide assez prcise de son visiteur prsent. L'image d'un chasseur aux aguets surgit dans son cerveau. Oui, un chasseur qui utilisait tous ses sens pour cerner sa proie. Vous aimeriez discuter de la possibilit d'un contrat avec mon groupe, j'imagine ? dit-elle prudemment. Il y eut un long silence, durant lequel elle eut l'impression que l'homme examinait chaque objet de la loge qui le renseignerait sur elle, tirant ses propres conclusions. Post devant le miroir de la coiffeuse, cela lui tait facile, il pouvait mme surveiller le coin o elle se cachait ! Elle avait accept de remplacer Miranda au pied lev, ce qui signifiait qu'elle tait venue directement aprs son travail, sans avoir eu le temps de s'informer sur le spectacle, et encore moins sur les personnes qui figureraient dans le public. Elle n'avait donc pas pens dissimuler ses affaires personnelles. Vous reprsentez Prince Records, n'est-ce pas ? lana-t-elle d'un ton professionnel, en esprant pousser l'homme des aveux. Vous serait-il possible de sortir de l pour que nous discutions face face ? Une suggestion assez sense, admit-elle. Sauf que Miranda se montrait toujours trs maquille. Si elle voulait se faire passer pour sa sur, il tait hors de question qu'elle apparaisse maintenant, le visage totalement lisse et net. Cela va srement vous paratre impoli de ma part, aprs la peine que vous avez prise pour venir jusqu'ici, mais je suis plutt fatigue ce soir. Si vous vouliez bien remettre cette discussion demain ? dclara-t-elle, sachant que Miranda serait alors rtablie et capable d'assumer de nouveau ses responsabilits. Demain, 15 heures ? Qu'avait prvu Miranda le lendemain ? Elle tait brusquement incapable de s'en souvenir. Tout ce qu'elle savait, c'tait qu'il tait vital pour le groupe de sa sur de dcrocher ce contrat. a me convient, dit-elle en hte. Mais pas ici. O vous voudrez. Amlie passa en revue diffrentes possibilits, qu'elle repoussa une une jusqu' la dernire. Pourriez-vous venir dans le nord de Londres ? Un rendez-vous chez ses parents semblait indiqu. N'avaient-ils pas demand ce que Miranda vienne se reposer chez eux pour soigner son mauvais rhume ? Amlie savait aussi qu'on pouvait compter sur eux pour meubler la conversation. Pourquoi pas ? C'est--dire, si vous tes toujours intress. Intress ? pensa Alessandro en accentuant son sourire. S'il avait t fascin tout l'heure, prsent il tait dvor de curiosit.

Du doigt, il effleura l'agenda de cuir pos sur la coiffeuse et le stylo-plume de luxe. Le sac main jet sur le pouf tait de qualit, et le tailleur noir sur le portant tait sign Armani, il en aurait jur. Son regard balaya le tapis us qui avait d tre rouge, o une paire d'escarpins noirs tranait avec un grand sac en feutrine. Le long du mur, il remarqua une valise-trolley... Monsieur Bussoni, vous tes toujours l ? L'attention d'Alessandro se porta vers le paravent. Il y avait une trace d'anxit dans la voix de la jeune femme, nota-t-il avec satisfaction. Ce contrat comptait apparemment beaucoup pour elle. Il jeta un coup d'il au costume de scne abandonn sur une chaise. Dcidment, quelque chose clochait dans cet attirail htroclite. A une condition, rpondit-il en adoptant le ton froid d'un impresario press. Que vous dniez avec moi aprs notre entretien. Vous aurez peut-tre des questions me poser, et nous aurons beaucoup de choses rgler. Tandis qu'il attendait la rponse de la jeune femme, il fut surpris de sentir une vague d'excitation l'envahir. C'est d'accord, dit celle-ci d'une voix neutre. J'avertirai les autres membres du groupe... Non, rpondit-il d'un ton catgorique. Je prfre traiter avec un seul interlocuteur, et c'est vous que je choisis, mademoiselle Weston. Etes-vous d'accord pour que nous ngociions de cette faon ? Tout fait, confirma-t-elle d'une voix un peu dconcerte. Alors je vous laisse mon numro. Je vous demanderai de bien vouloir tlphoner demain la premire heure et de communiquer mon secrtaire l'adresse de notre lieu de rencontre. Trs bien, je le ferai. A demain, mademoiselle Weston. A demain. Il jeta un dernier coup d'il assur en direction du paravent avant de quitter la loge. La gazelle qui se cachait l-derrire ne perdait rien pour attendre. Amlie russit annuler tous ses rendez-vous du lendemain et conduisit sa sur chez leurs parents en dbut d'aprs-midi. S'arrtant dans l'alle gravillonne du pavillon, elle coupa le moteur et se tourna vers sa jumelle en tentant encore une fois de l'amener la raison. Ce type est diffrent de tous ceux que j'ai rencontrs jusque-l, Miranda. Ce serait une erreur de le sous-estimer. Il t'a tap dans l'il, on dirait, rpondit celle-ci en lui coulant un regard de biais.

Pour ce que je l'ai vu ! se dfendit-elle. Et ne dtourne pas la conversation. C'est de toi qu'il s'agit, pas de moi. En effet, Miranda avait t violoniste dans un orchestre classique pendant quelques annes avant d'tre remarque par un minent professeur japonais qui lui donnait maintenant des leons de haut niveau. Pour les payer, elle avait form un groupe dont elle tait la chanteuse. Si, au dbut, ils ne se produisaient qu'occasionnellement, le week-end, prsent les spectacles se succdaient, et Miranda tait de plus en plus accapare par cette activit. J'ai besoin de signer avec cette maison de disques pour encore un an environ, annona-t-elle. Le temps de lancer ma carrire de premier violon. Amlie prit un air soucieux. Sa sur savait-elle quoi elle s'engageait? Prince Records te fera un procs si tu les laisses tomber... Ils trouveront sans problme une autre chanteuse. Les garons, eux, sont de bons musiciens. - Je ne vois pas ce que tu gagnes continuer ainsi, insista-t-elle. Tu ne pourras pas la fois respecter ton contrat avec Bussoni et pratiquer le violon de manire intensive comme l'exige le professeur Iwamoto. Ce ne sera pas pour trs longtemps, je te dis, s'obstina Miranda. J'y arriverai. Sur quoi, elle sortit de la voiture et se dirigea vers le perron. Ne sois pas sotte, dit Amlie en la rattrapant. Plus le groupe remportera de succs, moins ton projet aura de chances d'aboutir... Mais l'expression qu'elle lut cet instant sur le visage de sa jumelle lui fit mal. Elle l'arrta pour la serrer dans ses bras. Tu regrettes toujours ce violon que nous avons admir Heidelberg, n'est-ce pas ? dit-elle doucement. C'tait un rve stupide, de toute faon... Ecoute, je n'y connais rien en violons, mais sous tes doigts cet instrument rendait un son merveilleux. Il cote une fortune, et il est srement vendu maintenant, gmit Miranda. Amlie soupira et tenta de calculer ce que la vente de son appartement londonien lui rapporterait. Si Miranda en restait locataire, elle n'en saurait rien. Elle prfrait cette solution, aussi dsespre ft-elle, plutt que de voir sa sur perdre l'occasion de devenir une grande musicienne. Si je peux t'aider, je le ferai, lui promit-elle. 1b en fais assez comme a, rpondit Miranda en pressant la sonnette d'un geste irrit. Tu ne me fais dj pas payer de loyer... En compensation, tu remplis le frigo de masques de beaut, termina Amlie en riant. J'ai des placements, tu sais... Non, pas question ! L'ouverture de la porte d'entre interrompit leur discussion.

Les filles, vous ne vous disputez pas, j'espre ? dit leur mre en les accueillant. Mais non, maman, s'crirent-elles en chur. Dans l'troit vestibule, Amlie huma une bonne odeur de gteau. Tb as l'air fatigu, fit remarquer sa mre. Quant toi, Miranda... La voix de Sonia Weston prit une inflexion aigu qui rvlait son instinct maternel. Tu as besoin d'une bonne cuillere de sirop avec une tasse de th bouillant. Ai-je entendu le mot magique ? Paul Weston apparut la porte de son bureau et vint les embrasser. Aprs quoi, il les entrana vers la cuisine, leur mre fermant la marche. Amlie, intervint celle-ci, ce serait mieux que tu dfendes les intrts de Miranda auprs de cet imprsario. Tu es moins motive que ta sur. Amlie hocha la tte nerveusement, loin de se rjouir de ce vote de confiance : son instinct lui dictait qu'il tait impossible de se dfendre contre Alessandro Bussoni. Dj, elle sentait son cur s'emballer l'ide d'accueillir dans la petite maison familiale cet homme dont elle ne connaissait que la voix. Il remplirait l'espace de sa prsence, sans parler du fait qu'ils risquaient de se frler... Tu seras plus l'aise, j'en suis sre. Amlie ? L'inquitude contenue dans la voix de sa mre pntra enfin sa rverie, et elle s'empressa de la rassurer. Vous pouvez compter sur moi, dit-elle avec un sourire de commande. Je ngocierai avec le signor Bussoni... Un Italien ? s'exclama Sonia en vrifiant inconsciemment sa coiffure. Comme c'est passionnant ! Et quand dis-tu qu'il doit arriver ? A l'instant, on dirait, rpondit Paul en jetant un coup d'il par la fentre.

9
Alessandro vrifia l'adresse que son secrtaire lui avait fournie et se sentit parcouru d'un frisson d'anticipation. Il n'avait pas l'habitude d'attendre, et encore moins d'accepter des conditions autres que les siennes. Or, non seulement il brlait d'impatience depuis 18 heures, mais il se trouvait au volant d'une banale voiture de location devant un modeste pavillon mitoyen du nord de Londres ! L'incongruit de la situation lui arracha un sourire amus. Son regard aigu embrassa le carr de pelouse frachement tondue, le pot de ptunias sur le perron... Pour un habitu des palaces et des suites prsidentielles comme lui, cette immersion en banlieue tait un dpaysement total. Non, un agrable changement, rectifia-t-il en tant ses lunettes de soleil.

Un geste qui ne passa pas inaperu auprs de la famille Weston rassemble derrire la fentre de la cuisine. Waouh ! murmura Miranda. Il est craquant ! Oh ! Par exemple ! laissa chapper Mme Weston avec motion. Miranda, monte vite avant qu'il ne te voie et reste l'tage jusqu' ce qu'il soit parti ! commanda Amlie. Mais tu n'es mme pas maquille ! s'exclama sa sur, hsitant s'loigner de la fentre. Zut ! Je n'y avais pas pens, gmit-elle. Seigneur ! Jamais elle ne se ferait passer pour sa sur ! Elle tait vtue d'un jean, d'un T-shirt blanc et d'une paire de sandales en cuir, et ses cheveux taient relevs en un chignon flou au moyen d'une barrette fantaisie. A l'oppos de cette dcontraction, Miranda s'tait farde outrageusement malgr son rhume et portait des escarpins vertigineux, bien qu'elle et dj des jambes interminables. Montez toutes les deux, intervint leur pre en devinant son hsitation. Je me charge d'occuper un moment notre visiteur. Tu es un amour, murmura Amlie avant de se ruer dans l'escalier la suite de Miranda. Une fois rfugies dans leur ancienne chambre, elles coutrent derrire la porte, osant peine respirer, et se distriburent rapidement les rles. La partie risquait d'tre difficile jouer pour Miranda, qui se sentait trs affaiblie, mais elles n'avaient pas le temps d'changer leurs personnalits. Elles affronteraient donc ensemble Alessandro Bussoni, qui serait persuad que c'tait Miranda qu'il avait vue la veille sur scne. Les filles ? Vous avez de la visite, fit entendre leur pre du bas de l'escalier. Dtends-toi, murmura Amlie en prenant le poignet de sa jumelle. Tout se passera bien. Alors pourquoi trembles-tu ? lui souffla celle-ci. Entrez, les invita Paul Weston la porte du salon. Puis se tournant vers leur visiteur avec un sourire engageant : Vous connaissez dj Miranda... Quand elle eut pntr dans la pice la suite de sa sur, Amlie se sentit incapable de penser. Son esprit enregistrait l'image d'un homme dont la perfection physique tait presque douloureuse. Ses cheveux d'un noir de jais, lgrement plus longs que le style anglais, taient rejets en arrire et encore bouriffs par le vent. Ses lvres taient presque trop bien dessines, et son regard de bronze tait le plus expressif qu'elle et jamais crois. Alessandro se prsenta avec une lgre inclinaison du buste, puis les regarda tour tour, l'air lgrement berlu. Mademoiselle Weston ? murmura-t-il. Miranda s'avana et lui tendit poliment la main.

Ravie de vous voir, monsieur Bussoni, dit-elle avec un soupir audible quand Alessandro porta sa main ses lvres. Moi de mme, rpondit-il d'une voix chaleureuse. Mais c'est l'autre demoiselle Weston que je suis venu voir. L'autre demoiselle... ? balbutia sa jumelle. Prise de panique, elle se tourna vers elle. Ecarlate, au comble de l'embarras, Amlie souhaita que le sol s'ouvre sous ses pieds pour l'engloutir. Exactement, reprit Alessandro d'une voix teinte d'humour. Car c'est bien vous qui m'avez invit venir, n'est-ce pas ? ajouta-t-il en s'adressant cette fois directement elle. Pendant quelques secondes, personne ne fit un geste. Si leurs propres parents arrivaient tout juste les distinguer l'une de l'autre, songea Amlie, le cur battant, comment ce Bussoni y parvenait-il ? Sur ces entrefaites, leur mre, jusque-l occupe prparer le th, entra dans la pice. Ah ! Signor Bussoni, quel plaisir de vous avoir parmi nous ! Le plaisir est pour moi, chre madame, dit Alessandro en s'inclinant lgamment. Avez-vous dj entendu Miranda jouer ? demanda-t-elle. Son interprtation du concerto pour violon de Brahms est une merveille, cela lui a valu un premier prix au conservatoire. Du violon ? L'esprit d'Alessandro fonctionnait toute vitesse. Se trouvait-il pris son propre pige ? Son plan lui avait paru audacieux, mais il sentait que cette famille cherchait l'attirer vers quelque chose de plus fou encore. Dans quel gupier s'tait-il fourr ? Il jeta un coup d'il celle que son htesse avait appele Miranda. A ses vtements provocants, son visage maquill comme une voiture vole, il l'aurait prise pour une danseuse de cabaret, alors qu'apparemment elle tait violoniste. Puis il porta son attention sur le visage plein de fracheur de celle qu'il tait venu voir. Cette jeune fille anglique aux joues lgrement empourpres, au fascinant regard vert jade, qui devenait chanteuse le soir. Il aurait volontiers poursuivi son examen si les protestations de Miranda Weston ne l'avaient tir de sa contemplation. Maman, je t'en prie, s'exclama celle-ci. Cela n'intresse pas M. Bussoni. Amlie, dis quelque chose ! Amlie , se rpta-t-il mentalement. Il aimait l'harmonie de ce prnom, ses sonorits, son charme anglais dlicieusement surann. Amlie, Amlie ...

Ce n'est pas Amlie qui m'arrtera, coupa Mme Weston. Si personne ne parle de ton merveilleux talent, comment comptes-tu jouer un jour de ce violon que tu admirais tant Heidelberg ? M. Bussoni est venu parler des contrats d'enregistrement pour le groupe de Miranda, glissa Amlie. Il l'coutera jouer une autre fois. Et ce sera avec grand plaisir, madame, confirma Alessandro. Mais n'est-ce pas vous que j'ai entendue chanter hier soir ? Il s'tait tourn vers la jeune femme en T-shirt blanc qui restait mduse. Ma sur m'a remplace parce que j'tais enrhume au point d'tre aphone, avoua l'autre d'un air contrit. En gnral, personne ne nous distingue l'une de l'autre... Je vois, commenta Alessandro en tudiant le visage d'Amlie. Il l'aurait reconnue mme si on lui avait prsent dix autres surs identiques. Chanter n'est qu'un passe-temps pour moi, expliqua Amlie, apparemment trouble par son regard insistant. Mais si vous aviez entendu Miranda, vous lui auriez fait signer un contrat sur-le-champ. Possible, rpondit-il tandis que ses yeux exprimaient le doute le plus absolu ce sujet. Il se fichait comme d'une guigne que Miranda Weston chantt faux ou non. Il ne cessait de dvorer du regard la beaut de sa jumelle, sa silhouette gracile... Il dsirait cette femme comme il n'avait jamais dsir aucune autre. Oui, elle incarnait tout ce qu'il cherchait pour mettre son plan excution. Et plus que a, se dit-il avec tonnement. La sonnerie du tlphone, quelque part dans la maison, interrompit ses rflexions. J'y vais ! annona M. Weston en s'loignant. Si a ne vous drange pas, commena Miranda, je... Elle vacilla et se passa une main sur le front. Tu as encore de la fivre, intervint Mme Weston. Tu devrais monter te coucher. Je vais l'accompagner, proposa Amlie. Voulez-vous m'excuser, monsieur Bussoni ? Je descendrai servir le th dans un instant. Ce ne sera pas ncessaire. Vous n'allez pas partir maintenant ? dit-elle un peu trop rapidement. C'est que nous n'avons pas encore discut du contrat, se reprit-elle pour temprer son ardeur. Monsieur Bussoni, dclara Miranda d'une voix faible, ma sur a toute ma confiance. Vous pouvez lui soumettre votre proposition. Elle se tenait sur le seuil, et un instant son visage soigneusement maquill fut aurol d'un rayon de soleil venant de la fentre du vestibule.

Belle fille, pensa Alessandro objectivement. Et, cette couche de peinture en moins, la copie conforme de sa sur. Enfin, presque. Car personnellement il ne la trouvait pas attirante. Pas le moins du monde. Trs bien, mademoiselle Weston. Je pense que votre sur trouvera mon offre allchante, rpondit-il finement. Quand Amlie revint dans la pice, Alessandro tait confortablement install sur le canap recouvert de chintz, en grande conversation avec sa mre. Il se tourna aussitt vers elle. Vous avez pour habitude de rgler les affaires de votre sur ? Elle se targuait de reconnatre un adversaire au premier coup d'il. Et celui-ci tait de taille, songea-t-elle. Pas du tout. Mais nous ne sommes pas ici pour parler de moi, signor Bussoni, rpondit-elle avec prcaution. Alessandro, je vous en prie. Il souligna ces mots d'un regard amus. Une tactique destine la dsarmer, elle en aurait mis sa main au feu ! Il y avait quelque chose de calculateur au fond de ses yeux tonnants, et elle sentit son corps rpondre au dfi viril qu'ils lui lanaient. Nous devons discuter de points importants, vous et moi. Dont certains que je n'avais pas prvus. Je vous enverrai ma voiture ce soir, 20 heures. La voix du beau visiteur coulait comme du miel sur les sens d'Amlie. Comment pouvait-elle en tre affecte ce point ? Quand il se leva, la pice parut se rtrcir. Oh ! Vous ne restez pas pour le th ? s'enquit Mme Weston, due. Maman, nous ne devons pas abuser, intervint Amlie en s'efforant de rendre sa voix neutre. M. Bussoni rserve dj sa soire pour discuter de l'avenir de Miranda. Celui-ci approuva d'un signe de tte. A ce soir, mademoiselle Weston. Au revoir, monsieur Bussoni, rpondit Amlie sur le mme ton formel. Alessandro, corrigea-t-il doucement. Elle se sentit dlicieusement aspire par son regard sombre qui semblait l'atteindre jusqu'au trfonds de son tre, et oublia d'tre sur ses gardes. Dans ce moment de confusion, Alessandro lui prit la main et la porta ses lvres. Un bref contact, mais il n'en fallut pas plus pour que son esprit se mette driver, en mme temps qu'une douce chaleur envahissait ses veines. Puis Alessandro descendit l'alle pour rejoindre sa voiture. Avait-il un don de seconde vue ? se demanda Amlie en voyant la haute silhouette merger de l'htel, au moment prcis o la limousine qui la transportait s'arrtait devant l'tablissement.

Rien ne l'aurait surprise de la part d'Alessandro Bussoni. Devanant le portier et le chauffeur, il vint lui-mme lui ouvrir la portire. Elle sentit sa bouche s'asscher et faillit se recroqueviller sur la luxueuse banquette comme si elle portait une tenue ose. Heureusement, elle avait pris soin de revtir un tailleur bleu marine dont la jupe sage lui arrivait aux genoux. Bienvenue, mademoiselle Weston, l'accueillit-il en se penchant vers elle. Pour l'aider descendre ou l'empcher de s'chapper ? se demanda-t-elle en sentant de longs doigts enserrer les siens. Une onde de chaleur tratresse fusa le long de son bras. Bon sang ! Ce n'tait pas un tailleur qu'elle aurait d porter, c'est une armure ! Appelez-moi Amlie, balbutia-t-elle malgr son trouble. Dans toute ngociation, la premire rgle respecter tait de garder un ton cordial mais formel. Et voil qu'elle ragissait comme une jeune fille son premier rendez-vous ! Veuillez m'excuser de ne pas tre venu moi-mme vous chercher, dclara Alessandro en s'effaant pour la laisser franchir les portes tambour. Elle baucha une vague rponse et concentra son attention sur le portier en grande tenue. Elle tait si occupe maintenir une distance respectable entre elle et l'homme qui l'escortait vers l'intrieur de l'htel qu'elle faillit ne pas entendre la suite de sa remarque. J'ai t retenu par des affaires d'Etat assez urgentes... Des affaires d'Etat ? s'tonna-t-elle. Mais il tait difficile de rflchir au milieu de l'agitation qui rgnait dans le hall de l'htel. Au premier flash de magnsium, elle balaya l'endroit du regard, imaginant que quelque clbrit s'y trouvait. Puis elle se rendit compte qu'un petit groupe de photographes les entourait. Esquissant un sourire incertain, elle s'effora de rgler son pas sur la foule nergique d'Alessandro Bussoni. Je suppose qu'ils n'ont rien de mieux faire pour l'instant ? dclara-t-elle avec ironie. Qui ? Oh ! Les photographes ? rpondit Alessandro comme s'il s'apercevait seulement de leur prsence. Quand on y est habitu, on finit par ne plus les remarquer. Ils doivent attendre l'vnement de la soire. L'vnement ? s'tonna Alessandro en s'arrtant pour la dvisager. Oui... L'arrive d'un V.I.P., d'une star du show-biz par exemple. Dans un htel de cette classe... Alessandro serra les lvres et ses yeux sombres brillrent d'une lueur amuse. Vous avez raison. Ce doit tre terriblement ennuyeux pour eux de faire le pied de grue.

Mais il n'y avait pas que les photographes qui s'intressaient eux, constata-telle. Toutes les personnes prsentes les regardaient tandis qu'ils traversaient le salon brillamment clair. Rien d'tonnant cela, raisonna-t-elle en jetant un coup d'il furtif son compagnon. Cet homme tait d'une sduction qui dpassait de loin les strotypes masculins dans ce domaine. Son costume sombre, sobre et parfaitement coup, portait certainement la griffe d'un grand couturier. Sa chemise avait la couleur bleue des glaciers, teinte qui accentuait son hle et rendait ses yeux encore plus brillants, plus passionns. Et si chic ft-elle, sa tenue ne servait qu' mettre en valeur une virilit flamboyante. Elle dtourna le regard. Cette soire tait une runion d'affaires, pas un dner intime. Des affaires d'Etat, avez-vous dit ? demanda-t-elle, dcide obtenir une rponse. Le rire lent et sexy qui salua sa question joua trangement sur ses sens. Si elle avait espr faire abstraction mme un seul instant du charme d'Alessandro Bussoni, elle en tait pour ses frais ! Ils arrivrent devant un ascenseur priv install l'cart du salon, et elle vit Alessandro pianoter un code. Les portes coulissrent silencieusement et ils pntrrent dans une luxueuse cabine tout en miroirs, avec banquette capitonne et tlphone. Pour l'usage exclusif de quelques privilgis, songea-t-elle en coulant un regard pensif vers son compagnon. Qui tait en fait Alessandro Bussoni ? Vous n'avez toujours pas rpondu ma question, insista-t-elle. J'ai pris la libert de commander un lger souper. Il nous sera servi un peu plus tard. Ainsi, nous pourrons mieux nous concentrer sur ces ngociations. Si ce commentaire tait assez affable, le regard qui l'accompagnait suggrait l'autorit. Alessandro Bussoni entendait visiblement diriger les oprations. Elle devait donc lutter pour garder le contrle d'une situation qui, sinon, lui chapperait irrmdiablement. Vous avez parl d'une affaire d'Etat, lui rappela-t-elle avec obstination. Et je vous ai pos une question... Si les mots avaient toujours t son arme la plus efficace, force lui tait de reconnatre que, face Alessandro Bussoni, ils demeuraient sans effet. Sur une impulsion, elle le prit par le poignet. Allez-vous m'expliquer la fin ? demanda-t-elle sur un ton exaspr. En une fraction de seconde, elle sut qu'elle venait de commettre une erreur. Elle tait folle d'agresser cet inconnu dans un ascenseur ! Sa peau tait tide, souple, et elle sentait sous sa paume la chevalire qu'il portait l'auriculaire. Elle se ressaisit aussitt et le relcha, les yeux sur le bijou armori.

C'est le blason de ma famille. Cela satisfait-il votre curiosit ? dclara Alessandro d'une voix nonchalante. Votre blason ? rpta-t-elle, tonne. Elle n'eut pas le temps d'en dire plus. En un clair, il lui avait saisi son tour le poignet et examinait le bouton de manchette qui fermait la manche de son chemisier. Si vous commenciez par m'expliquer ceci ? rpliqua-t-il. Impossible de se dgager d'une telle emprise. Mais le voulait-elle seulement ? Dans un lan de panique, elle s'aperut qu'elle se laissait faire. C'est le poinon de mon cole de droit, avoua-t-elle. Ah ! murmura Alessandro, satisfait d'entendre ce qu'il souponnait dj. Avocate ? Amlie acquiesa brivement. Tout devenait clair, songea-t-il. Le sac qu'il avait vu dans la loge devait contenir son costume d'audience et sa perruque, et la valise-trolley ses dossiers. Quant aux vtements stricts aperus sur le portant, c'taient ceux qu'elle portait sous sa toge pendant les audiences. La seule touche de fminit dans cet accoutrement tait la paire de chaussures noires hauts talons... Et vous ? Que faites-vous ? demanda Amlie cet instant. Une lueur combative s'tait allume dans ses yeux verts, et il sut qu'il n'aurait pas la partie facile. Logiquement, tout ce qu'il avait faire, c'tait amener Amlie Weston signer le contrat prpar par ses avocats. Seulement, cette femme qui l'attirait follement compliquait ce plan. Car la dernire chose qu'il souhaitait, c'tait de lui rvler son identit dans un ascenseur ! Voici notre tage, annona-t-il comme l'ascenseur ralentissait. Encore une fois, il ludait la question ! Se matrisant grand-peine, Amlie chercha un drivatif son irritation croissante. La premire chose qu'elle nota fut l'agrable harmonie entre son parfum lger et fleuri et celui, plus exotique, d'Alessandro, un mlange de bois de santal et d'pices. Ce qui n'tait pas la meilleure des distractions ! Comme les portes de la cabine coulissaient, elle en ressentit de la dception. Elle aurait presque souhait qu'il bloque la cabine entre deux tages pour... trs, trs longtemps ! Amlie ? Vous m'avez entendu ? Reprenant ses esprits, elle dcouvrit qu'il avait ouvert une porte double battant et l'invitait l'intrieur. Je suis dsole, s'excusa-t-elle en le suivant. Je vous demandais si vous dsiriez une coupe de Champagne ?

Oh ! Non, merci. Juste un verre de jus d'orange jusqu' ce que nous ayons conclu ce contrat. Aprs quoi, vous prendrez du Champagne ? Je n'ai pas dit cela... Alessandro. Une fois que nous serons tombs d'accord, je m'en irai. Comme vous voudrez, dit-il d'un ton neutre. Les avocats ne sont pas les gens que je prfre frquenter pendant mes loisirs. Une nouvelle fois, elle fut due. Car il fallait tre aveugle pour ne pas remarquer qu'Alessandro tait un homme sensuel au dernier degr. Mais elle devait tout prix oublier l'attirance physique qu'elle ressentait, si elle voulait avoir une chance de mener bien ces ngociations qui s'annonaient ardues. Facile dire, mais comment ignorer ces regards nonchalants dont il la couvait ? Au moment o il se dtourna pour servir leurs boissons, elle prit une profonde inspiration pour allger la tension qui l'accablait. Reste calme , s'intima-t-elle. Calme et impersonnelle. Aprs tout, il ne s'agissait que d'une discussion d'affaires...

17
Laissant son sac main sur une console dessus de marbre, Amlie regarda autour d'elle. Elle se trouvait dans un salon de dimensions royales dont le dcor de style anglais tait somptueux l'excs. Partout, ce n'tait que meubles de prix, soieries, cachemires, damasss... Pas trs intime, n'est-ce pas ? Elle sursauta. Alessandro s'avanait vers elle, le regard riv au sien. Eh bien, c'est trs... Oui ? l'encouragea-t-il en notant les efforts qu'elle faisait pour prendre le verre qu'il lui tendait sans le frler. On a russi ..., commena-t-elle en choisissant ses mots pour ne pas l'offenser. A condenser les tendances folkloriques de votre pays pour impressionner le touriste nanti ? suggra-t-il en la contemplant avec amusement. C'est a, admit-elle en souriant malgr elle. Comment avez-vous devin que c'est exactement mon impression ? Si nous tenions cette runion dans un endroit plus... discret ? proposa Alessandro. Ne prenez pas cet air effarouch. Ma chambre est aussi grande que cette pice, mais il y en a une autre plus petite que j'ai fait transformer en bureau pour la dure de mon sjour.

Je vois, fit Amlie d'un air absent en le regardant extraire quelques documents d'un dossier pos sur la table. Pourquoi ne remarquait-elle que ses mains hles, expertes... Amlie ? Je vous demande de me suivre dans mon bureau pour que nous puissions commencer cet entretien. La voix de son hte tait amuse, tolrante mme, et elle se hta d'adopter une attitude dtermine. Reprenant son sac, elle lui embota le pas, mais comme il ouvrait une porte et s'effaait pour la laisser entrer, elle pila net. La pice tait petite. Etroite, mme. Elle passa devant Alessandro en essayant de ne pas l'effleurer. Il lui parut immense, et son aura d'assurance et de virilit lui confrait une prsence crasante, ce qui n'arrangeait rien. Trs impressionnant, commenta-t-elle d'une voix rauque en feignant de s'intresser l'quipement high-tech dernier cri qui meublait la petite pice. Asseyez-vous, l'invita-t-il en lui dsignant un sige capitonn devant le bureau d'acajou. Lui-mme s'installa derrire le bureau avec une lgance fline. Voulez-vous ouvrir le dbat ? suggra-t-il. Les mains sagement croises sur les genoux, elle s'effora de ne garder l'esprit que l'issue de cette entrevue. Comme vous le savez, mon but est d'obtenir le contrat le plus favorable pour le groupe de ma sur... Un contrat d'enregistrement qui procurerait Miranda l'argent ncessaire pour acheter un violon rare et parfaire sa formation, c'est bien a ? C'est une faon plutt rapide de prsenter les choses. Et comment voudriez-vous poser le problme, Amlie ? Ce que je veux savoir, c'est o se trouve mon intrt. Vous avez d vous en rendre compte en voyant le groupe sur scne. Ils sont excellents... Sans vous, comment puis-je savoir ce qu'ils valent ? Mais revenons la proposition concernant votre sur. Sera-t-elle capable de tenir ses engagements la fois envers la maison de disques et envers son professeur au conservatoire ? Je suis ici pour m'assurer qu'elle pourra respecter ce contrat... pendant la premire anne, du moins. Ensuite, elle laissera tomber ses musiciens ? Elle remplira ses obligations envers eux, je vous le garantis. Tout en pratiquant assidment le violon pour devenir une soliste de renomme internationale ? J'en doute, dit-il en appuyant ce commentaire d'un regard ferm. Parce que vous ne savez pas ce que c'est que de se donner du mal pour atteindre son rve ! lana Amlie en abandonnant toute prudence professionnelle.

Beaucoup d'artistes sont contraints d'exercer un autre mtier pour vivre leur passion. Et pas seulement les artistes... Mais emporte dans son lan, elle ne releva pas cette approbation. Vous tirez des conclusions htives, vous avez dj dcid qu'elle ne tiendrait pas ses promesses ! l'accusa-t-elle farouchement. Or, je sais que Miranda accomplit tout ce qu'elle s'impose... Et vous, vous n'coutez mme pas ce qu'on vous dit. Comment pouvez-vous savoir ce que vous avancez ? Parce que je connais ma sur mieux que vous... Mieux que personne ! Elle se tut, soudain consciente que ses motions prenaient le dessus. Elle ne s'tait jamais sentie si dstabilise depuis son premier sminaire d'avocate stagiaire ! Je suis sr que vous avez raison sur ce point, dit calmement Alessandro. Mais pourquoi diable former un groupe pour gagner de l'argent ? N'a-t-elle pas trouv d'autres moyens ? Amlie esquissa un geste impatient. Parce qu'elle est avant tout musicienne. C'est ce qu'elle sait faire. Chanteuse de cabaret ? Quel mal y a-t-il cela ? s'cria-t-elle, en devinant les prjugs absurdes qu'il associait aux artistes qui se produisent dans les night-clubs. Miranda gagne honntement sa vie. Vous voudriez qu'elle abandonne ses ambitions pour mnager quelques individus borns ? On frappa la porte, ce qui dispensa son interlocuteur de lui rpondre. Excusez-moi, dit-il. Je reviens dans un instant. Une fois Alessandro disparu de son champ de vision, elle se sentit en proie un mal de tte naissant. Personne ne lui avait fait perdre son sang-froid ce point. Absolument personne... Venez, Amlie, dit son hte depuis la porte. Notre dner est servi. Elle hsita. Mais n'tait-ce pas l'occasion de se dtendre et de calmer ses nerfs malmens ? Les pourparlers en vue de la signature du contrat taient peine entams, et il lui faudrait tenir jusqu'au bout. Un dner d'affaires tait inoffensif et civilis, se rassura-t-elle, sans rien de romantique. Cependant, en entrant dans le grand salon, elle constata qu'il ne s'agissait pas du genre de lger souper auquel elle s'attendait. J'imaginais... Sa voix mourut dans sa gorge tandis qu'elle embrassait du regard le buffet dispos sur la table. Vous n'avez pas faim ? s'enquit Alessandro en picorant dans quelques plats. Moi, je suis affam.

Elle prfra ne pas remarquer avec quelle volupt il savourait une fraise enrobe de chocolat... Mangez ce qui vous fait plaisir, ajouta-t-il. Nous poursuivrons en mme temps notre discussion. Puis-je vous faire quelques suggestions ? Le sourire dvastateur dont il accompagna ces derniers mots entama dangereusement la rserve d'Amlie et sembla effleurer sa peau comme une caresse. Ne prenez pas cette peine. Je suis capable de me servir, dit-elle en lui arrachant presque une assiette des mains. Dtendez-vous, Amlie. Je suis parfaitement dtendue, merci, rpliqua-t-elle en s'efforant de faire son choix parmi un assortiment de dlicieuses salades. Elle se servit maladroitement. Mais tait-ce si tonnant quand les belles lvres d'Alessandro ou ses joues ombres de barbe lui suggraient une autre sorte de festin tout aussi prometteur ? Et que dire de son torse large et de son ventre plat et muscl sous la ceinture de cuir noir ? D'un air absent, elle versa la moiti d'un saladier de chou rouge sur la montagne de nourriture dont elle avait dj rempli son assiette. Elle garnissait une autre assiette de desserts quand Alessandro intervint : Je doute que vous russissiez mettre cette part de gteau sur le tout. Non... Bien sr, bgaya-t-elle tandis que des images rotiques de torse hl et de Chantilly dfilaient devant ses yeux. Vous aimez le chocolat ? demanda-t-il quelques instants plus tard, alors qu'elle portait son attention sur des choux la crme nimbs de sauce au chocolat. J'adore. Pourquoi cette question ? s'enquit-elle d'un air prudent. Il remplit une assiette de profiteroles, qu'il nappa de crme fouette. Nous avons un festival du chocolat Ferara. Il a lieu chaque anne. On distribue du chocolat dans toute la ville cette occasion. Et vous devriez prendre le temps de visiter notre muse ddi au chocolat. Qu'en dites-vous ? demanda-til en lui tendant l'assiette d'un air amus. Je vous remercie. Mon Dieu ! Etait-ce bien le dessert qu'elle acceptait, ou quelque chose d'autre ? Imaginez des sculptures en chocolat excutes devant vous. Des artistes de toute l'Europe viennent concourir, expliqua-t-il tout en brandissant une carafe de vin. Comme elle se taisait, il leva les yeux et lui adressa un sourire suggestif. Eh bien ? Un demi-verre, biaisa-t-elle. Une fte du chocolat ! Seigneur ! C'tait de la provocation...

Il lui tendit son verre et, comme elle le remerciait, elle rencontra son regard troublant au fond duquel brillait une flamme rieuse. Oui, elle ferait bien de se mfier de cet homme, songea-t-elle en dtournant les yeux. Fort heureusement, Alessandro la laissa manger en paix. Quand ils retournrent dans le bureau, il alluma une lampe et glissa un CD dans le lecteur. Brahms, reconnut-elle. Le fameux morceau qui avait valu son premier prix Miranda... Alessandro avait servi le Champagne et s'installait confortablement dans son fauteuil directorial. a ne vous drange pas si j'enlve ma veste ? demanda-t-il. Pas du tout, rpondit-elle en prenant sa flte pour se donner une contenance. Elle le regarda se dbarrasser du vtement, dfaire ses boutons de manchettes en or et retrousser ses manches. Il avait des bras puissants et virils. Vous pensez toujours que je fais partie de ces individus borns que vous voquiez tout l'heure ? la dfia-t-il. Pour son opinion sur les chanteuses de cabaret, certainement, songea-t-elle. Pour le reste... Je vois votre expression que vous n'avez pas chang d'avis, fit-il remarquer. Dommage ! En fait, je me fiche de ce que les gens font, du moment qu'ils ne lsent personne. En revanche, je m'intresse normment leurs motivations. Qu'est-ce qui vous motive, vous, Amlie ? Avocate de jour et chanteuse au noir la nuit... Remarquez que c'est tout votre honneur d'aider votre sur. Ce qui est moins reluisant, c'est que vous avez voulu me duper. Pourquoi ? Je reconnais que la situation nous a chapp... Cette pitre rponse lui valut un regard cynique. Vous pensiez vraiment vous en tirer en vous faisant passer l'une pour l'autre ? Vous me prenez pour un imbcile ? Elle s'empourpra violemment. Je ne savais pas que vous... Je suis sincrement dsole. D'un geste, Alessandro lui imposa silence. Il se trouve que vous n'tes pas la seule avoir t malhonnte, dit-il pensivement. Que voulez-vous dire ? Simplement que vous vous faites des ides si vous croyez que le projet de votre sur avait des chances d'aboutir. Sans ma coopration, elle ne jouera jamais de ce violon qui lui tient tant cur. Etes-vous prt l'aider, oui ou non ? demanda-t-elle anxieusement. Alessandro tendit les bras sur le dossier du sofa. Comme s'il suivait le cours de ses penses, il enchana :

Je parle de l'instrument expos chez ce luthier d'Heidelberg, non loin du chteau. Comment connaissez-vous ces dtails ? Avant toute ngociation, je m'informe. Je ne laisse rien au hasard. Amlie se sentit plir. Que cherchait vraiment Alessandro Bussoni ? Pourquoi s'tait-il donn tant de peine ? Pourquoi dites-vous que ma sur pourrait ne jamais en jouer ? demanda-t-elle en tremblant. J'ai dit : sans ma coopration, rpta-t-il. Cet instrument est une pice inestimable. Il tait en exposition chez l'un des meilleurs luthiers du monde... Etait ? Pourquoi parlez-vous au pass ? Il a t rendu au muse ? le pressat-elle avec une pointe de regret et de soulagement dans la voix. Pas exactement. Quoi, alors ? Mais au lieu de rpondre, Alessandro fixa un point pardessus son paule gauche. Amlie se retourna dans cette direction, et ses yeux s'agrandirent d'tonnement. Sur un sige capitonn garni de deux coussins de soie crme tait pos un violon. Vous croyez... qu'il est prudent de le laisser hors de l'tui ? marmonna-t-elle quand elle eut recouvr sa voix. N'est-ce pas la seule faon d'en jouer ? ironisa-t-il. Elle prouvait des difficults respirer. Elle se retourna encore une fois pour s'assurer qu'elle ne rvait pas. Mais non, elle tait bel et bien en prsence du violon que Miranda avait essay Heidelberg. S'il s'agit d'une pice de muse... hors de prix, comment est-il en votre possession ? Je ne comprends pas, balbutia-t-elle. Tout a un prix, dit Alessandro en haussant les paules. Vous l'avez... achet ? s'enquit-elle, sentant qu'elle tremblait de faon incontrlable. Mais pourquoi ? C'tait mon atout majeur. Votre atout ? bgaya-t-elle, incrdule. De quoi parlez-vous ? Vous feriez mieux de m'expliquer. Trs bien. Si votre sur avait assez d'argent, elle poursuivrait sa formation de violoniste sans tre oblige de chanter dans les bals, n'est-ce pas ? Et ce serait patant si elle utilisait ce violon qui se trouve derrire vous... Une fois qu'elle aura gagn au Loto, c'est a ? coupa Amlie d'un ton cynique. Que diriez-vous si je lui prtais cet instrument... titre permanent ? Un profond silence suivit cette dclaration. Au bout d'un long moment, Amlie osa demander : Que devrait-elle faire pour cela ? - Votre sur ? Rien du tout.

Le cur d'Amlie s'emplit de crainte. Tentant de mettre de l'ordre dans ses ides, elle reprit : Alors, que devrais-je faire pour a ? Un bref sourire incurva les lvres d'Alessandro. Amlie avait l'esprit vif et elle tait la vulnrabilit incarne... Un fol espoir ml de tendresse le saisit. Ce qui n'tait au dbut qu'une banale tractation avait volu en quelque chose de plus intense. Si Amlie Weston acceptait sa proposition, il serait l'homme le plus heureux de Ferara... Non, du monde ! Se levant, il se mit arpenter nerveusement la pice. Il n'avait plus le temps de rflchir. Il ouvrit le placard dans lequel il gardait les fleurs. Il avait achet cette gerbe extravagante pour sceller leur accord. Certes, c'tait prmatur, mais il n'avait pas le choix. Se tournant pour lui faire face, il lui tendit l'norme bouquet. J'avais l'intention de vous donner ceci... En quel honneur ? demanda-t-elle, surprise. Je n'ai jamais vu un bouquet aussi fabuleux... Pour vous remercier... d'accepter de devenir ma femme, avoua-t-il doucement. Un long moment s'coula, sans que nul bouget. Puis Amlie murmura : Vous tes compltement fou ! Alessandro baucha un sourire ironique. Son esprit rationnel lui disait qu'elle avait raison. Mais Ferara, depuis trente gnrations, on n'avait jamais vu une femme sense refuser l'opportunit de devenir princesse. Pas ma connaissance, rpondit-il. J'avais dit que j'avais une proposition vous faire. Un contrat d'enregistrement de la part de Prince Records, oui, martela Amlie. Je ne connais pas cette socit et je n'ai aucun lien avec elle. Quoi ? C'est vous qui m'avez pris pour le reprsentant d'une maison de disques, expliqua-t-il. Je vous ai laisse le croire tant que a m'arrangeait. Maintenant, regardons les choses en face : je possde quelque chose qui vous intresse, et de votre ct, vous pouvez me rendre un service. Nous pourrions... accorder nos violons ? Les yeux d'Amlie lancrent des clairs. Mais qui tes-vous la fin ? Prince hritier Alessandro Bussoni de Ferara, rpondit-il. Un nom coucher dehors, j'en conviens... Reprenez vos maudites fleurs ! s'cria la jeune femme en lui flanquant le bouquet dans les bras. Vous avez cherch nous manipuler ! C'est votre sur qui s'est mise dans cette situation. De quel droit osez-vous la juger ? s'emporta-t-elle en bondissant de son sige.

Il eut l'impression d'tre frapp par la foudre. Cela n'avait rien voir avec le fait que personne absolument personne ne s'tait jamais permis de lui parler de la sorte. En voyant Amlie se dchaner, les yeux tincelants, les cheveux rejets en arrire, le visage en feu, empreint de passion, il ressentit le besoin instinctif de dtourner cette fougue vers quelque chose qui leur donnerait tous deux infiniment plus de plaisir que cette querelle au sujet de sa sur. Etait-il en train de tomber amoureux ? L'tait-il dj? Cette rvlation l'envahit d'une joie indicible. Il aurait voulu attirer Amlie dans ses bras et l'embrasser l'touffer. N'tait-ce pas arriv ds l'instant o il l'avait vue, sur cette scne au dcor criard, sous les lumires crues qui juraient avec sa beaut lumineuse ? Dlaissant ses penses, il prit un ton impassible pour annoncer : Je vais vous faire reconduire. Vous tes bouleverse. Nous en reparlerons demain... Vous perdez votre temps ! glapit-elle, cinglante. Avec votre permission, dit-il encore, je ferai porter ces fleurs votre mre. Faites-en ce que vous voudrez ! Dire que, s'il existait encore aujourd'hui un malotru titr de ce genre, il avait fallu qu'elle tombe dessus ! Mais elle ne tomberait pas dans le pige ! Pas elle ! Une fois dans la limousine, pourtant, Amlie s'apaisa en regardant dfiler les rues humides de la capitale. Il lui fallait bien admettre que, sans apport financier, Miranda n'irait jamais au bout de ses immenses capacits. L'obtention d'une bourse permettrait la rigueur de payer ses leons, mais jamais elle ne trouverait les fonds ncessaires l'achat d'un violon de haute qualit. Devait-elle pour autant se rsoudre pouser un inconnu ? s'interrogea-t-elle avec colre. Sans compter qu' vingt-huit ans, elle avait encore une vue romantique du mariage. Elle voulait l'amour, la passion, la tendresse, un engagement pour la vie... Pas un bout de papier officiel en conclusion de froides transactions ! A moins que... En ajoutant quelques clauses restrictives... Alors oui, la proposition absurde du prince de Ferara pouvait assurer l'avenir de Miranda. Si Alessandro parlait srieusement, il reviendrait tt ou tard la charge. Dans combien de temps ? se demanda-t-elle avec un trange frmissement d'excitation.

24
Toute la famille s'tait serre sur le canap du salon et coutait, fige, le rcit d'Amlie.

Et nous voyagerons bord du jet d'Alessandro pour assister au mariage qui aura lieu Ferara, termina-t-elle. Sa mre fut la premire ragir. Quittant des yeux l'clatante composition florale qui occupait presque entirement l'encadrement de la fentre, elle reporta son attention sur elle, les traits soucieux. Tu es sre que tout cela est vrai ? Absolument, maman. Non, non et non ! jeta Miranda d'un ton dcisif. Je ne peux pas te laisser faire a. Papa, dis quelque chose ! Paul Weston se gratta le front d'un air perplexe. Personnellement, je ne comprends rien aux histoires d'amour. Je sais seulement que votre mre tait la femme qu'il me fallait. Je lui ai demand de m'pouser, elle a accept, et voil. Tu ne peux pas approuver ce mariage, voyons ! insista Miranda. Ce n'est pas parce que a a march entre maman et toi qu'il en ira de mme pour Amlie. Elle ne connat mme pas ce Bussoni... Vous oubliez qu'Alessandro est un prince, intervint Sonia Weston avec emphase. Miranda roula des yeux effars, et son pre se leva en s'excusant : Si nous devons partir en balade la semaine prochaine, je dois terminer mon travail. Une balade ? explosa Miranda en le voyant quitter le salon. A-t-il conscience de la gravit de la situation ? Alessandro a prpar un contrat en bton, lui assura Amlie. Je l'ai lu et relu. Je l'ai mme fait expertiser par mon cabinet. Tu es sre que les frais d'tudes de Miranda seront pays intgralement ? demanda leur mre. Tous les frais, ainsi qu'une bourse et le prt du violon vie. Si je comprends bien, le pre d'Alessandro ne peut abdiquer que si son fils a une pouse en bonne et due forme ? Exactement. Comme tu le vois, nous nous rendons service mutuellement. En dpit de cette crne assurance, Amlie se demandait si elle tait vraiment saine d'esprit pour s'engager dans une pareille aventure. Elle se remmora le coup de tlphone d'Alessandro il l'avait appele immdiatement aprs leur entrevue o il lui avait expos point par point ses gnreuses conditions en faveur de Miranda. Gnreuses ? Pas tant que a. C'tait simplement une tactique pour la faire consentir au mariage. Tactique tait le mot, songea-t-elle amrement, car elle n'avait dcel aucune trace de chaleur ni d'enthousiasme dans sa voix. J'ai l'impression que vous tes tous devenus fous, a ne marchera pas ! lana sa jumelle comme en cho ses penses.

Oui, sans doute, se dit-elle. Mais cela n'entamait pas sa rsolution. Ce mariage durera jusqu' ce que tu aies termin tes tudes avec le professeur Iwamoto, expliqua-t-elle. Ensuite, cette comdie prendra fin. Alors, ne commencez pas btir des chteaux en Espagne... Des chteaux ! rpta leur mre enjoignant les mains. Qui aurait cru qu'il nous arriverait une chose pareille ? Mais si, a marchera ! rpta Amlie un peu plus tard, quand elle retrouva Miranda dans leur chambre. Je n'ai rien perdre... Tu trouves ? objecta sa jumelle d'un air farouche. Tu peux tomber amoureuse d'Alessandro, et alors... J'ai vingt-huit ans, et j'ai russi jusque-l viter les liaisons srieuses. Oui, parce que tu es une accro du boulot et qu'aucun homme comme lui n'a encore crois ta route ! Mais que feras-tu si tu tombes amoureuse ? C'est un type terriblement sduisant... Et srement terriblement gt, goste et imbu de sa personne aussi, comme tous les princes. Exactement le genre d'homme auquel je rsiste facilement. Et si tu tombes enceinte ? insista Miranda. Pas de danger de ce ct-l. Tu rves ! Alessandro ne m'a pas donn l'impression d'tre impuissant... Encore faudrait-il que nous couchions ensemble, coupa Amlie. Or, j'ai fait ajouter au contrat une clause interdisant les relations sexuelles entre nous. Quoi ? Ma pauvre, tu ne sauras jamais ct de quoi tu passes ! Et c'est tant mieux, car j'ai l'intention de reprendre mon travail, une fois cette histoire termine. Autant ne pas se laisser distraire... Alessandro Bussoni n'est pas simplement une distraction, murmura Miranda rveusement. C'est l'obsession de toutes les femmes. Peut-tre. En tout cas, il n'aura qu'une hte : se dgager de ce contrat le plus tt possible. Mme chose pour moi. Donc, inutile de te faire des ides comme maman. Ce mariage n'est qu'un bluff, un march qui sert nos intrts respectifs, un point c'est tout. Alors, je te plains, dit doucement Miranda. Et je suis dsole aussi pour Alessandro. Je me sens si coupable... Arrte ! commanda Amlie en prenant sa sur par le bras. Je ne veux pas entendre parler de culpabilit. Tu dois m'encourager, au contraire, Miranda. Il est trop tard pour revenir en arrire. J'ai dj pris mon cong au cabinet. Et dis-toi que la pension que je recevrai au moment du divorce me permettra de finir de payer l'appartement. Tu vois, tu m'aides aussi raliser mon rve. Evidemment, vu sous cet angle, nous sommes solidaires, convint Miranda en bauchant une grimace rsigne. Comme toujours, surette ! rpondit Amlie avec un entrain forc. C'tait une belle soire d't comme il y en a rarement en Angleterre. Le ciel virait au bleu

indigo et il faisait encore assez chaud pour s'asseoir sur le balcon de l'htel. Une mto parfaite pour l'occasion, songea Amlie en regardant Alessandro revenir vers elle, deux fltes de Champagne la main. Ils venaient de signer leur incroyable pacte, et l'heure tait la clbration. Un lger frisson la parcourut en acceptant le verre qu'il lui tendait. Un mariage avec un homme comme lui et t une perspective excitante, s'il y avait eu le plus petit espoir d'idylle entre eux. Mais il tait inutile d'esprer. A nous, murmura Alessandro en portant le toast le plus inappropri qu'elle pt imaginer. A nos satisfactions respectives, rectifia-t-elle. Celles que nous procure cet accord, crut-elle bon d'ajouter pour bannir toute ambigut. Ah oui, notre accord, rpta-t-il avec un faible sourire. Vous ai-je dit que vous serez en droit de garder le titre de princesse votre vie durant, si vous le souhaitez ? Non, mais ce n'est pas trs important... Pas important ? Au ton qu'il employait, elle sut qu'elle l'avait offens. Ecoutez, je suis dsole, s'excusa-t-elle. Je... D'un geste, il la rduisit au silence et contempla le panorama de la ville dans le soir qui tombait. Le titre vous appartiendra vie, que vous le vouliez ou non, raffirma-t-il. Je n'aurai rien fait pour le mriter, protesta-t-elle. Se tournant vers elle, il l'tudia d'un regard aigu. N'en soyez pas si sre. Il y aura des difficults surmonter avant que vous ne vous installiez dans la fonction. Ne vous faites aucun souci. Je saurai vaincre les obstacles. A l'instant o elle avait prononc ces paroles, Amlie avait t convaincue d'tre la hauteur de la situation. Ds la fin de la semaine, toutes les formalits seraient remplies. Elle partirait alors Ferara avec sa famille pendant qu'Alessandro resterait Londres pour rgler des affaires en cours. Mais c'tait sans compter l'efficacit avec laquelle Alessandro prit les choses en main. A partir de l et jusqu'au jour du dpart, elle se sentit emporte dans un tourbillon effrn impossible matriser. L'arrive imprvue d'une horde de couturiers et de stylistes qui se mirent virevolter autour d'elle fut le premier signe de ce branlebas, et elle dut batailler ferme pour imposer son avis sur le style de sa robe de marie. Puis ce furent d'interminables livraisons de vtements et de botes de chaussures son domicile, alors qu'elle n'avait rien command. Compltement dborde, elle se rsolut appeler Alessandro son bureau de Londres.

Je sais, c'est un peu cavalier, admit-il. Mais le temps presse, Amlie, et je pensais que vous vous sentiriez plus l'aise si vous pouviez compter sur une nouvelle garde-robe... A l'aise ? Avec des vtements tiquets djeuners en plein air , dners formels , petits djeuners en intrieur ... et j'en passe ? Il y en a au moins une douzaine de chaque ! Ces modles ne vous plaisent pas ? demanda-t-il d'une voix inquite. Dsole, je ne voulais pas paratre ingrate... Voulez-vous que nous nous retrouvions pour en parler ? Volontiers, rpondit-elle un peu trop vite. Maintenant, si vous voulez ? suggra-t-il avec une note amuse. Cela me convient, articula-t-elle au bord de la panique. Alessandro l'emmena djeuner dans l'un des restaurants les plus hupps de la capitale. C'tait un endroit discret o mme un prince et sa compagne pouvaient passer une heure agrable savourer des mets dlicieux loin des regards curieux. Aprs avoir aval une succulente ptisserie, elle reposa sa serviette en rflchissant au moyen de refuser les fabuleux cadeaux d'Alessandro sans le froisser. Quelque chose vous tracasse, dit-il en faisant signe au serveur d'apporter l'addition. Toujours cette histoire de vtements ? Je ne sais que penser, avoua-t-elle, confuse. Il y en a tellement... Il va me falloir un temps fou pour les essayer. Rservez cela pour plus tard, Ferara, conseilla-t-il. Prenez quelques articles qui vous plaisent, et je ferai livrer le reste au palais. Je voulais profiter d'tre Londres pour faire ces achats dans les meilleures boutiques. Vous tes gentil... trop gentil, dit-elle sur une impulsion. Son cur cognait sourdement dans sa poitrine tandis qu'il la dvisageait d'un regard caressant. Je voudrais juste que vous soyez heureuse, murmura-t-il. Un muscle tressaillit sur sa mchoire. Sans doute s'efforait-il comme elle d'apprhender cette drle de situation. Pour la dure de notre contrat, prcisa-t-elle. Alessandro acquiesa d'un signe de tte. En parlant de a... Il plongea une main dans la poche intrieure de sa veste, puis parut se raviser. Etes-vous prte ? Je vous propose de marcher un peu dans le parc ct avant de vous reconduire. En quittant le restaurant, elle remarqua que les hommes qui les avaient suivis depuis son appartement leur embotaient de nouveau le pas. N'ayez crainte, lui souffla son compagnon en lui prenant le bras. Ils sont trs corrects.

Vos gardes-du-corps ? Les vtres aussi, maintenant que vous allez devenir ma femme. Si cette dernire perspective tait sduisante, en revanche l'ide de ne pouvoir se dplacer sans tre accompagne tait loin de l'enthousiasmer. Elle avait dcidment besoin d'Alessandro pour la guider dans ce monde nouveau et droutant. C'est ce qui la poussa proposer : Voulez-vous monter chez moi prendre un caf ? Plusieurs secondes s'coulrent, interminables. Elle commenait se sentir franchement ridicule, comme si elle avait accost un homme avec vulgarit, quand il dclara finalement : Je ne pense pas que ce soit une trs bonne ide. Mais| nous avons encore le temps de faire cette promenade. Bien qu'il ait accompagn cette rponse d'un sourire, au fond de lui-mme, Alessandro se sentait horriblement frustr. L'invitation d'Amlie tait irrsistible. Mais s'il l'avait accepte, il n'y aurait eu qu'une seule issue possible, car elle avait veill en lui une foule de sensations troublantes. Celle qui prdominait en ce moment, c'tait le besoin de l'aimer, de la protger et de faire d'elle sa femme. Malheureusement, les choses ne se prsentaient pas dans cet ordre. Comme ils venaient d'entrer dans Regent's Park, la pluie se mit tomber et ils coururent s'abriter sous un kiosque musique. C'est l qu'Alessandro dclara : Il serait prfrable que vous ayez ceci. Qu'est-ce que c'est ? demanda Amlie avec curiosit en le voyant de nouveau plonger la main dans sa poche intrieure. En dcouvrant qu'il lui prsentait une bague, un bijou trs ancien qui avait d se transmettre de gnration en gnration jusqu' sa mre disparue, elle frona les sourcils. Evidemment, c'tait la tradition... Elle ne vous plat pas ? L n'tait pas la question, se dit-elle en contemplant le lacis de rubis et de perles qui cernait un cur en rubis. Mais une bague de fianailles ne devait-elle pas s'offrir avec des mots d'amour ? Mettez-la seulement pour les grandes occasions, si vous prfrez, lui conseilla Alessandro d'un ton impersonnel. Il risquerait d'y avoir du grabuge Ferara si vous ne l'aviez pas au doigt. Oh ! J'aime beaucoup ce bijou, affirma-t-elle. Seulement... Tous ses vtements fabuleux d'abord, et maintenant ceci... Les mots moururent dans sa gorge, car cet instant il lui prit la main. Son expression tait moins sombre, constata-t-elle, comme s'il tait soulag d'un grand poids. Merci, dit-il. J'esprais que vous la trouveriez votre got. Je sais, ce n'est pas le solitaire norme et inestimable qu'une femme se voit offrir d'habitude, et peut-

tre n'est-ce pas le bijou auquel vous vous attendiez. Mais cette bague a une origine... quasi surnaturelle. En tout cas, elle aurait pu tre faite pour elle, pensa-t-elle au moment o il la lui glissait au doigt. Racontez-moi son histoire, le pria-t-elle. Eh bien, voil. Il y a trs longtemps, un prince de Ferara nomm Rodrigo tomba amoureux. La jeune fille s'appelait Caterina. Il fit faire cette bague pour elle... Sa voix caressait les sens d'Amlie et elle s'effora de garder une attitude dtache en se souvenant qu'il ne s'agissait que d'une histoire. Mais son esprit tait accapar par d'autres images... Il se mit en route, poursuivit Alessandro, dans l'intention de demander la main de sa belle, mais en chemin son cheval se cabra et il tomba inanim dans le lac. Prive de son unique amour, Caterina dcida de devenir religieuse. Amlie se raidit, tandis qu'il reportait son attention sur elle. Que lui est-il arriv ? demanda-t-elle vivement, effraye qu'il pt lire dans ses penses. Le cheval de Caterina s'emballa alors qu'elle se rendait au couvent, rpondit-il d'un ton neutre. La jeune fille fit une chute, et quand elle revint elle, la bague se trouvait auprs d'elle. Est-elle entre dans cet ordre religieux ? s'enquit Amlie en admirant le cur en rubis son doigt. Elle n'a pas pu. Oh ! Pourquoi a ? Je vais vous raccompagner maintenant, annona-t-il d'un ton brusque, comme s'il regrettait d'avoir commenc cette histoire. Vous devez vous coucher tt pour prendre l'avion demain. Quant moi, j'ai un rendez-vous d'affaires dans... Il frona les sourcils en consultant sa montre. En fait, il a dbut il y a dix minutes. Toute la douceur et la tendresse avaient disparu de sa voix. C'tait comme si elle les avait rves. Bien sr qu'elle les avait rves ! se morigna-t-elle, irrite de s'tre laiss emporter par ses penses romantiques. Le conte de fes d'Alessandro faisait partie de cette comdie qu'ils taient forcs de jouer, et la bague n'tait qu'un accessoire de thtre. Rien d'autre ! J'en prendrai grand soin, promit-elle en regardant encore l'anneau. J'en suis certain. Et maintenant, allons-y. Vous n'avez pas besoin de me raccompagner, le prvint-elle vivement. Je vous ai dj mis en retard. Je vous ramne, dclara-t-il d'un ton impratif. Il la quitta la porte de son appartement.

Li vedr in Ferara, Amlie, murmura-t-il. Oui, nous nous reverrons Ferara, Alessandro, confirma-t-elle avant d'entrer chez elle, trangement dprime.

31
Amlie fut rveille l'aube par des bruits qui ne lui taient pas familiers. Ceux qui devaient rythmer le quotidien de Ferara, se dit-elle. Avec une sensation plus proche de la crainte que de l'merveillement, elle se mit examiner son environnement immdiat. On lui avait attribu un appartement richement dcor dans l'une des ailes de l'immense palais. Ce qu'on appelait sans doute un cadre de rve, songea-t-elle en soupirant. Heureusement, la principaut de Ferara tait plus jolie qu'elle n'avait os l'imaginer. Sur le trajet depuis l'aroport, ils avaient dcouvert des collines mauves emperles de brume, couronnes de minuscules villages mdivaux, des vignes et des cyprs dresss en sentinelles contre un ciel bleu azur... Une image de carte postale. Puis la ville de Ferara tait apparue, pavoise aux couleurs nationales, avec des portraits du futur couple princier et des bannires ornes de leurs initiales entrelaces : E & A... Pour une fois, elle tait force d'approuver sa mre. Cela semblait compltement irrel ! Mais qu'avait-elle offrir au peuple de Ferara, sinon une imposture ? Repoussant les draps, elle bondit hors du lit et, ouvrant la baie vitre, passa sur le balcon. La pierre blonde tait tide sous ses pieds nus. Devant le panorama de la ville, elle se sentit soudain vulnrable comme une enfant. Puis elle songea Alessandro. Combien de temps ses affaires le retiendraientelles au loin ? Elle pouvait quand mme compter qu'il apparaisse le jour du mariage. Ensuite, ils continueraient de vivre... chacun de son ct. Elle resterait Ferara, bien sr, et remplirait son rle comme promis. Mais lui, qu'avait-il dcid ? Le reverrait-elle seulement ? Lasse de ces vaines spculations, elle dcrocha le tlphone et composa un numro interne. Au bout de plusieurs sonneries, elle ralisa que Miranda et ses parents taient sans doute dj partis visiter la ville. Et si elle appelait son cabinet d'avocats Londres ? se dit-elle, dsuvre. Bonjour, Billy, dclara-t-elle son confrre, ahuri. Oui, c'est a, nous nous reverrons au mariage... Mais quand elle replaa le combin, la pice lui parut plus vaste et plus vide encore qu'auparavant. Que faisait donc une future princesse de son temps libre ? Prendre une douche, s'habiller, tablir le programme de la journe ! dcida-t-elle en refusant de cder la morosit.

Elle sortit de la salle de bains quelque peu rassrne. Les cheveux humides flottant sur ses paules, une serviette ceinte autour de la taille, elle se mit valser jusqu'au milieu de la chambre spacieuse comme une salle de bal en fredonnant un air de Strauss, quand elle se rendit brusquement compte qu'elle n'tait pas seule. Alessandro ! Elle pila net et, s'apercevant sa grande honte que le linge ne la couvrait qu' demi, elle le remonta vivement sur ses seins. Calmez-vous, murmura-t-il, rassurant. Je vais me dtourner. Qui vous a permis d'entrer ? lana-t-elle d'une voix aigu en battant en retraite vers la porte du dressing. Excusez-moi si je ne me suis pas fait annoncer. Il n'avait mme pas la dlicatesse de paratre contrit ! Je croyais que des affaires vous retenaient Londres ? s'enquit-elle, acerbe. Eh bien, disons que je n'ai pas pu rester loin de vous plus longtemps, biaisa-til en s'avanant. Puis-je vous aider ? Ce ne sera pas ncessaire, rpliqua-t-elle en essayant de manuvrer la poigne de la porte tout en prservant ce qui lui restait de dignit. Voyons, Amlie. J'ai dj vu un corps de femme... Exactement le genre d'encouragement dont elle n'avait aucun besoin ! Aprs tout, vous ne risquez rien, ajouta-t-il d'un ton sarcastique. Vous vous rappelez cette clause interdisant le sexe entre nous ? Oui, merci ! marmonna-t-elle en s'empourprant. Voyez, signorina. Je ne regarde mme pas, souligna-t-il en passant devant elle pour ouvrir la porte. Votre honneur est sauf. S'lanant dans le cabinet, elle claqua le battant derrire elle et s'y adossa pour reprendre son souffle. Ne soyez pas trop longue, l'avertit Alessandro. J'ai quelque chose vous montrer. Je pense que cela vous plaira. Sans rpondre, elle lcha la serviette et fona vers la penderie o tait range son impressionnante collection de vtements. Chaque housse portait la photo de la tenue, ainsi que la liste des accessoires correspondants. Elle n'avait que l'embarras du choix. Mais quelle tait la panoplie approprie quand vous sortiez de la douche et qu'un Apollon vous dcouvrait presque entirement nue ? Un homme sexy avec lequel vous ne pouviez envisager la moindre aventure, qui plus est ! Sa dcision prise, elle fouilla au fond de la garde-robe et en sortit son jean favori et un T-shirt. J'espre que vous avez bien dormi ? l'interrogea Alessandro comme elle revenait vers la chambre.

Trs bien, merci. J'ignorais que vous tiez de retour. Ce disant, elle alla s'adosser la fentre avec une fausse nonchalance et darda sur lui un regard qui se voulait dtermin. Venez donc vous asseoir, l'invita Alessandro en indiquant la place prs de lui sur le sofa. En voyant ses lvres baucher un sourire lent, l'assurance qu'Amlie affichait fondit comme neige au soleil. Son cur se mit battre une chamade endiable. Pourquoi ? demanda-t-elle d'un air souponneux. Parce qu'il y a quelque chose que j'aimerais vous montrer, rpta-t-il patiemment. Elle obit contrecur en prenant soin de mettre une distance raisonnable entre eux, puis elle croisa les mains et attendit. Alessandro se pencha et prit un coffret en cuir qui se trouvait ses pieds. Il le posa sur la table devant elle puis, actionnant les fermetures, en souleva le couvercle. Pour vous. Elle laissa fuser une exclamation en dcouvrant, sur un fond de velours bleu nuit, une ferie de diamants qui tincelrent dans le soleil matinal. Alessandro s'empara d'un diadme, puis il tala sur la table des boucles d'oreilles, un bracelet et un collier. Vous porterez ceci avec votre robe de marie. N'est-ce pas un peu... grandiloquent ? A ma connaissance, aucune princesse de Ferara ne s'est encore plainte de ces diamants, dclara-t-il en haussant un sourcil surpris. Je ne peux pas, persista-t-elle. Ce serait de l'hypocrisie. Les gens ne mritent pas qu'on les traite ainsi, Alessandro. Honorez votre contrat, rpondit-il schement, et laissez-moi m'occuper du peuple. Ce sont mes affaires... Dans peu de temps, ce seront aussi les miennes, coupa-t-elle d'un ton dcid. Mme si ce n'est que pour la dure de notre accord. Je remplirai mes devoirs, mais je vous prviens que je ne me laisserai pas mettre sur la touche. Dans ce cas, faites ce que je vous demande et portez ces bijoux, assena-t-il. Ce n'est que l'affaire d'une journe. Elle se mordilla la lvre. Le diadme princier pour retenir son voile et reprsenter le pouvoir du nouveau souverain de Ferara ? Oui, elle pouvait y consentir. D'accord pour le diadme. Mais le plus important, c'est la bague, dit-elle en caressant le rubis son doigt. Pourquoi la cacher parmi d'autres parures ? Je pense que les gens di Ferara attendent de la simplicit de la part de leur princesse. Je ne suis pas l pour taler vos richesses. Un long silence s'coula durant lequel elle se demanda ce que pensait Alessandro. Son visage demeurait impassible et, bien qu'il ft contre-jour, elle

distinguait la lueur dore de ses iris. Il avait des yeux magnifiques, songea-t-elle rveusement. Vous tes vraiment une femme extraordinaire, Amlie Weston... Elle sursauta. Alessandro remettait les fabuleux bijoux dans leur crin. Vous tes... d'accord ? Oui, vous tes contente ? Les diamants retournent dans le coffre. Le diadme vous sera remis le jour de notre mariage. Elle n'en crut pas ses oreilles. Elle venait donc de remporter sa premire victoire ? Et si facilement... Merci, dit-elle en se levant comme il s'apprtait partir. Est-ce que je vous reverrai avant cette date ? J'ai des runions jusqu'au matin de la crmonie. Je pensais vous laisser le temps de faire vos essayages, rpondit-il, visiblement persuad que toute femme serait enchante de cette rponse. Mais elle tait loin d'tre passionne par cette perspective. Cette garde-robe surcharge ne reprsentait rien d'autre qu'une srie de costumes qu'elle aurait endosser le temps de cette comdie. J'aimerais faire quelque chose de plus utile... Apprendre l'histoire di Ferara, par exemple. Les vtements peuvent attendre. Pendant quelques instants, Alessandro parut dcontenanc. Je vais vous envoyer une personne qui vous clairera sur le sujet. Elle ne put rprimer une moue de dception. Ne prenez pas cette peine. Je la trouverai moi-mme. Aprs le petit djeuner, qu'elle prit seule dans son appartement, Amlie songea qu'il tait temps de se mettre en qute de cet interlocuteur qu'elle s'tait vante de dnicher et qui la renseignerait sur la principaut. La premire personne qu'elle aperut par la fentre fut un jardinier. Ag et noueux comme un vieux chne, il tait pench sur ses rosiers et semblait oublier le monde extrieur. Elle sourit. Sans doute travaillait-il depuis fort longtemps l'entretien du parc du palais. Qui et t mieux plac que lui pour raconter ce qu'elle dsirait savoir sur Ferara ? Elle se prcipita au-dehors. Buon giorno ! lana-t-elle en s'avanant vers la silhouette solitaire. J'espre que je ne vous drange pas ? Pas du tout, signorina. Je suis heureux d'avoir de la compagnie. Vous parlez anglais ? s'exclama-t-elle, ravie. Oui. Aimez-vous les fleurs, signorina ? J'adore les roses, avoua-t-elle en effleurant un ptale dlicat. Celles-ci me rappellent le jardin de mes parents en Angleterre. Auriez-vous dj le mal du pays ? s'enquit le jardinier avec bienveillance.

Elle sourit, dtendue. Je suis surprise qu'elles fleurissent ici par cette chaleur et la fin de l't, biaisa-t-elle pour ne pas gcher ce dialogue amical. Ensoleillement modr et arrosage raisonn, c'est la mme recette que j'applique pour ma sant ! Le vieil homme se mit rire de bon cur, et avant qu'elle ait pu prvoir son geste, il coupa une rose et la lui tendit. Pour vous, signorina. On l'a baptise du nom du grand dramaturge anglais contemporain de Shakespeare, Christopher Marlowe. Vous percevez ce parfum de rose th et de citron ? Vraiment anglais, n'est-ce pas ? Remarquable, en effet. Merci, dit Amlie avec chaleur. Je suppose que vous tes log au palais ? Oui. Ce n'est pas mal, mme si les cuisines sont loin de mon appartement. Quand mon repas arrive, il est presque toujours froid. Vous n'avez pas de kitchenette ? s'tonna-t-elle. Un coin o prparer un encas, une boisson chaude ? Non, rien de la sorte. Mais ce serait une bonne ide. Je pourrais peut-tre faire quelque chose, rpondit-elle pensivement. Puis-je revenir vous voir de temps en temps ? Oh ! Avec plaisir, signorina. Alors, trs bientt, lana-t-elle joyeusement. Le vieux jardinier la salua crmonieusement. Aprs cette rencontre, Amlie se sentit plus rsolue participer la vie du palais. Un plan venait mme de germer dans son esprit. Elle remonta dans son appartement avec l'intention d'crire quelques lettres, quand elle dcouvrit sur le sous-main un grand livre rouge qu'elle ne connaissait pas. L'ouvrant la page de garde, elle lut ces mots : Pour Amlie de la part d'Alessandro, ce journal qui gardera ses penses. En bas figurait la date de leur futur mariage. Cela vous plat ? dit une voix chaude en provenance de la porte-fentre. De surprise, elle faillit renverser sa chaise. Beaucoup, rpondit-elle, haletante. C'est votre secrtaire particulire qui m'a permis d'entrer, s'excusa Alessandro depuis le balcon. J'espre que a ne vous gne pas ? Pas du tout, mentit-elle en continuant de le fixer. Comment un homme pouvait-il tre aussi beau, vtu simplement d'un jean et d'une chemise sombre ? C'est un cadeau pour moi ? balbutia-t-elle stupidement en dsignant le cahier reli. Alessandro sourit d'un air indulgent. Mais il couvre cinq annes ! enchana-t-elle. J'imagine qu'il n'y avait pas plus mince ?

Comme il continuait de se taire, elle fut force de s'en tenir cette conclusion. Je n'ai jamais rien possd de tel, avoua-t-elle. Merci. Je vois que vous tes occupe, dit-il enfin. Je croyais que vous vouliez mieux connatre Ferara ? -- J'ai bavard avec l'un de vos jardiniers. C'est un homme trs intressant. A propos... Oui ? Qu'y a-t-il ? Amlie leva les yeux vers lui. Quelque chose dans son expression lui suggrait que c'tait le bon moment pour lui soumettre son projet. Le fait d'avoir parl avec ce brave homme m'a donn l'ide de rnover les logements du personnel de service. Quelques amnagements qui leur faciliteraient la vie... Et vous aimeriez prendre cette responsabilit ? Oui. Je crois que a en vaut la peine. J'en suis sr, consentit Alessandro. Quant dcouvrir Ferara... J'ai pris mon aprs-midi, si bien que je peux vous faire visiter la ville si vous le dsirez. Un frisson d'excitation parcourut Amlie tandis qu'elle faisait semblant d'hsiter. Le festival du chocolat vous tente-t-il ? insista Alessandro. Il a lieu habituellement en fvrier, mais il y a une dition spciale l'occasion de notre mariage. Ainsi ce n'tait pas un bobard ! se dit-elle, sentant l'eau lui monter la bouche. Entendu, acquiesa-t-elle. Nous ferions mieux de partir maintenant si nous voulons voir les meilleures attractions. L'exposition tait runie sous la magnifique coupole de l'htel de ville. Dans un Ferara en miniature entirement ddi au chocolat, les visiteurs dfilaient entre les stands chargs de dlices et de crations allchantes. Il y eut d'abord un peu de confusion quand on repra le prince hritier et sa future pouse, mais la premire surprise passe, ils purent aller et venir librement. Cependant, elle restait en retrait, intimide. Quand Alessandro s'en aperut, il la prit par la main, donnant tous les signes d'tre fier d'elle. C'tait un trs bon acteur, se rpta-t-elle avec fermet, pour ne pas cder aux penses plus romantiques que son imagination lui soufflait. Laissez-moi vous offrir quelques douceurs, proposat-il. Jouant des coudes, il l'amena devant un artiste chocolatier qui ralisait une sculpture. Se baissant, Alessandro ramassa des copeaux luisants dont il la rgala jusqu' ce qu'elle le supplie d'arrter. J'arrte ? Vous en tes sre ? Non, avoua-t-elle en riant.

Librs des tensions qui les accablaient, ils se plaisaient en compagnie l'un de l'autre, admit-elle. Quiconque ignorait leur relation complique devait les prendre pour un couple d'amoureux apprciant cette fte joyeuse. C'est pourquoi elle prit de bon cur le mouchoir qu'il lui tendit. . Y a-t-il d'autres traditions dont je devrais me mfier ? demanda-t-elle malicieusement en s'essuyant la bouche. Des batailles de tartes la crme, peuttre ? Elle leva les yeux vers lui, savourant la complicit qui les enveloppait. Vous pourrez assister quelques autres coutumes pendant votre sjour ici. Le sourire d'Amlie se figea. Parlez-moi de ces traditions, dit-elle nanmoins d'un ton aimable. Le carnaval, par exemple, c'est l'occasion de voir mon pays sous son meilleur jour... Amlie, vous tes encore barbouille de chocolat ! Eh bien, c'est de votre faute ! s'exclama-t-elle en riant. Brusquement, elle se calma. Cette familiarit ressemblait dangereusement au flirt. Or, flirter ne lui tait pas permis. Alessandro ne venait-il pas de lui rappeler que le temps qu'elle avait passer Ferara tait compt ? Je dois tre propre ! dit-elle, embarrasse. Vous tes charmante, rectifia Alessandro. Lui reprenant le mouchoir, il en humecta un coin et, trs doucement, effaa les traces de chocolat sur ses joues. Voil, c'est mieux, dclara-t-il avec lgret. Elle baissa les yeux. A quoi bon s'vertuer chercher sur ces traits fabuleux une expression qu'elle ne trouverait pas ? Alessandro ne partageait pas ses sentiments. Elle s'carta de lui et s'loigna de quelques pas. Brusquement, elle avait hte de quitter ce lieu. Les effluves de chocolat, la foule et le bruit, rpercut par l'immense coupole, l'oppressaient de plus en plus. Nous ferions mieux de rentrer, jeta-t-elle. Bon sang ! A quoi jouait-elle ? Elle qui ne dsirait rien d'autre que sa compagnie, voil qu'elle mettait un terme leur tte--tte avant mme qu'il ait commenc ! Croyait-elle sortir indemne d'un tel comportement ? On ne croisait pas la route d'un homme comme Alessandro Bussoni sans y laisser des plumes. Elle chercha la sortie et, courant presque, franchit les lourdes portes tambour, presse de se retrouver l'air libre. S'abritant les yeux contre le soleil aveuglant de midi, elle se sentit compltement dsoriente. Au point qu'au moment de descendre les larges degrs de pierre, elle trbucha. Par bonheur, une main secourable la retint in extremis. Amlie ! Tout va bien ?

La voix profonde, reconnaissable entre toutes, tait inquite, et elle se sentit au bord des larmes. Mon Dieu ! Elle devait absolument recouvrer le contrle d'ellemme, se fustigea-t-elle. Celui dont elle faisait preuve avant de rencontrer cet homme... Il fait chaud et vous avez consomm beaucoup de chocolat, dit Alessandro d'un ton apaisant. Nous allons rentrer tranquillement au palais et je vous commanderai un repas lger... Oh, non ! Je ne pourrai rien avaler... Et moi, je vous dis que vous allez m'couter pour une fois ! coupa-t-il svrement. Si vous vous tiez blesse, il aurait fallu annuler le mariage. Vous vous en rendez compte, au moins ? Je suis sre que vous n'auriez eu aucun mal me remplacer. Une autre marie que vous ? Pas question. Maintenant, vous allez suivre mes conseils. Appuyez-vous mon bras, nous marcherons l'ombre. Une fois au palais, je veillerai ce qu'on vous serve une salade, de l'eau glace... Alessandro tait persuad que c'tait la chaleur qui l'avait incommode. En fait, s'avoua-t-elle avec inquitude, son malaise tait bien plus profond. Alors qu'Alessandro faisait de son mieux pour supporter cette situation difficile, ellemme tait en train de tomber amoureuse de lui. Elle avait saut pieds joints dans le pige... Elle lui coula un regard furtif. Alessandro lui sourit en retour et pressa sa main dans la sienne. Il aurait d prvoir qu'il y aurait beaucoup de monde cette exposition et qu'Amlie risquait d'tre nerveuse. Mais il avait eu besoin d'un prtexte pour tre avec elle. Ce qu'il n'avait pas envisag en revanche, c'tait de tomber amoureux. Ce n'tait certainement pas sa priorit, loin de l. Pourtant, tandis qu'ils passaient l'ombre des cyprs centenaires, il avait l'impression qu'un baume magique les enveloppait, dversant sur eux ses bienfaits. Et il aurait volontiers jet la brise lgre toute la mfiance et les incertitudes qui entachaient leur relation. Amlie tait... parfaite. Elle ferait une merveilleuse premire dame, son gale, qui se tiendrait ses cts et serait aussi proche que lui de ce peuple qu'il aimait tant. N'avait-elle pas dj cur d'amliorer le confort de ses employs ? Il regarda la drobe celle qui, dans moins d'une semaine maintenant, serait sa femme. Elle gardait un air songeur, ce qui ne l'empchait pas de remarquer le sourire des passants qui les croisaient et d'y rpondre avec sincrit. Il ressentit un lan d'affection, comme une vague puissante qui le portait vers elle et transcendait son attirance physique pour atteindre son me. Il n'avait jamais rien prouv de tel. Incroyable. Tomber amoureux d'Amlie Weston lui semblait la chose la plus naturelle, la plus vidente au monde !

Mais il ne voulait pas gcher leur fragile entente en la brusquant. L'alchimie entre eux tait si intense qu'il en tait effray, mais si son instinct le poussait l'entraner dans son lit, il savait qu'il lui faudrait attendre pour avoir mieux que cela. Vous savez, Alessandro ? Elle accapara aussitt son attention. Non, mais vous allez me le dire, rpondit-il doucement. J'aime Ferara... Les gens d'ici sont si aimables, authentiques, accueillants... Amlie marqua une hsitation. Et ? la pressa-t-il. Et je pense vraiment que cela peut marcher... Je veux dire... que nous pourrons nous entendre, dclara-t-elle maladroitement. Elle n'avait pas besoin de le lui dire, pensa Alessandro en l'attirant un peu plus contre lui. Depuis un certain temps dj, il tait parvenu la mme conclusion.

39
Les jours suivants, Amlie ne fit qu'apercevoir Alessandro. Il tait trs pris par des questions de protocole et par l'organisation de la crmonie. Sa propre famille tant occupe par des prparatifs de dernire minute, elle dcida d'aller bavarder avec son nouvel ami, auquel elle devait faire part de son projet. J'ai pens quelques amnagements pour vous, annona-t-elle ds qu'elle vit le vieux jardinier. Rien de compliqu : un petit rfrigrateur, une bouilloire et un grille-pain pour commencer. Si vous aviez cela sous la main, vous pourriez dj vous prparer du th et des sandwichs. Bonne ide ! s'exclama le vieil homme avec enthousiasme. Je m'en remets vous. Parfait. Je vous en dirai un peu plus long demain... Demain, Signorina ? l'interrompit-il. Elle porta une main sa bouche. Oh, mon Dieu ! Mon mariage... Comment le temps avait-il pass si vite ? se dit-elle en sentant une bouffe d'apprhension l'envahir. O est donc votre futur mari ? reprit le jardinier. Le prince Alessandro ? Oui, bien sr, mon fils ! rpondit-il avec impatience. Pourquoi vous laisse-t-il toute seule ? Votre... Amlie porta une main sa bouche, anantie par l'normit de son erreur. Pourquoi... Pourquoi ne m'avez-vous rien dit... Votre Altesse ?

Auriez-vous t aussi l'aise avec moi si je vous en avais avertie ? s'enquit le pre d'Alessandro en la dvisageant avec attention. Je... Je ne sais pas, reconnut-elle. Vous devez penser que je suis la pire des sottes... Au contraire, rpondit le vieux souverain. Je pense grand bien de vous. Quant mon nigaud de fils... Non, je vous en prie, dit-elle. Vous ne comprenez pas... Qu'y a-t-il comprendre ? demanda le vieil homme. Eh bien... ce n'est pas un mariage comme les autres. Vous l'aimez ? C'est--dire... Elle se tut, ne sachant que rpondre cette question abrupte. Aimez-vous mon fils, oui ou non ? rpta le vieux prince avec autorit. Encore faire des histoires, pre ? La voix profonde, familire, alla droit au cur d'Amlie. Alessandro ! s'exclama-t-elle. Comme le prince charmant des contes, il surgissait l'improviste. Il tait vtu d'un jean et d'un polo blanc, et ses cheveux taient encore humides, nota-t-elle. Je vois que vous avez fait la connaissance de mon pre, dit-il avec un sourire amus. Il ne trahissait rien de leur complicit naissante, mais, en se souvenant de son inquitude pour elle lors du festival du chocolat, elle eut un frisson tandis qu'il passait prs d'elle. Il avait t... Comme elle cherchait le mot juste, le pre et le fils s'embrassrent avec motion. Papa ! Mi sei mancato ! Elle regarda la scne, la gorge noue. C'tait comme si elle voyait Alessandro pour la premire fois. Elle aimait cet homme. La voix de son pre tait tout aussi vibrante. Anche tu, Alessandro. Tu m'as manqu, vagabondo ! Suivirent de nouvelles accolades, puis brusquement ils se sparrent. Fils, tu ngliges ta fiance, l'accusa le vieux souverain. Au point qu'elle en oublie la date de son mariage. Alessandro jeta un coup d'il Amlie tout en tapotant l'paule de son pre. C'est que les affaires, parfois... Son pre ne cacha pas sa rprobation. Les affaires, les affaires ! clama-t-il. Et ta future pouse, Alessandro ? Que fais-tu d'elle ? Ton mariage a lieu demain. L'aurais-tu oubli ? Non, pre, rpondit doucement Alessandro, le regard braqu sur elle. Ce n'est pas grave, intervint-elle en faisant de son mieux pour dissimuler son trouble. Alessandro est trs occup, Votre Majest. Quant moi, j'ai aussi faire. Je vous laisse...

Non, dclara le vieux prince d'un ton imprieux. Restez, j'ai besoin de parler ma future belle-fille. Seul seul. Retire-toi, Alessandro. Pre, vos dsirs sont des ordres, dit celui-ci en excutant une courte rvrence. Ce n'tait pas un mariage, c'tait une superproduction hollywoodienne ! s'inquita Amlie quand, ds l'aube, sa secrtaire vint l'avertir de l'arrive imminente des coiffeurs et des esthticiennes. Elle demanda prendre son petit djeuner sur le balcon qui surplombait la roseraie, dsireuse de profiter de ce dernier moment de paix. Aprs cela, en effet, elle se trouva assaillie par une foule d'inconnus chargs de rendre son apparence parfaite. Si cette attention excessive tait intimidante, il y avait pire : on la traitait dsormais comme si elle tait d'un rang suprieur. Personne n'osait rencontrer son regard ou mettre un avis avant qu'elle ne prenne la parole, et toute conversation normale devenait impossible. A bout de nerfs, et comme elle pensait ne plus pouvoir endurer ce supplice, elle sourit soudain. Papa ! Maman ! Miranda ! Echappant aux mains qui la pomponnaient, elle se rua vers sa famille. Mais, signorina... Votre voile ! appela une habilleuse. Donnez-nous cinq minutes, rpondit Paul Weston en la serrant contre lui. Cinq ! Il y avait une telle dtermination dans sa voix que toute l'quipe fut force de battre en retraite. Elle regarda son pre avec affection. Il est encore temps de changer d'avis, ma petite fille, souffla-t-il. Sa mre acquiesa : Ce n'est pas trop tard, ma chrie. Nous pouvons encore te faire sortir d'ici, renchrit Miranda. Non, dclara Amlie avec fermet. L'enjeu est trop important pour tout le monde. J'irai jusqu'au bout. Tu sais, le violon est arriv ! Il est absolument... Oh ! Comment puis-je te dire a ? s'interrompit sa jumelle d'un air horrifi. Avec ce que tu dois supporter... Ce n'est pas si terrible, la rassura-t-elle mi-voix. Non, honntement, vivre au palais avec Alessandro est loin d'tre dsagrable. Tu veux dire... ? Non, ce n'est pas ce que tu crois. Mais c'est un compagnon drle. Et si gentil. C'est tout ? s'enquit Miranda, due. Il n'tait pas prvu qu'il en soit autrement, fit remarquer Amlie avec un sourire forc. Tu es superbe, tu sais. Papa et maman aussi. Tu es donc sre de ce que tu fais ? demanda encore son pre avec inquitude.

Oui, rpondit-elle en le regardant en face. Tb peux rappeler les maquilleuses. Je suis prte. La vaste cathdrale di Ferara tait comble. Quand Amlie arriva sous le porche grandiose au bras de son pre, un long murmure s'leva de la nef. Seigneur ! On se croirait dans un film, marmonna Paul Weston. Toutes ces ttes couronnes... Courage, chuchota-t-elle comme l'orgue entamait ses premires notes. Elle s'apprtait faire une entre solennelle, quand un des chambellans du palais qui accompagnaient le cortge rclama son attention. Signorina, scusami, dit-il en s'inclinant trs bas. La tradition de notre pays veut que le bouquet de la marie soit offert par sa future belle-famille. Son Altesse Srnissime tient vous remettre ceci. Elle troqua gracieusement son bouquet contre une gerbe de roses retenues par un ruban. Des Christopher Marlowe, reconnut-elle, touche. Elles symbolisaient l'approbation du pre d'Alessandro, et cela comptait pour elle bien plus que tous les fabuleux prsents qui arrivaient au palais. Elle se sentit magnifiquement vivante tout coup, percevant avec une incroyable acuit les lumires, la musique, les parfums mls des fleurs et de l'encens... et aussi la prsence invisible d'Alessandro, l-bas, au pied du grand autel. Lentement, elle s'avana, la tte haute, suivie par les petits porteurs de trane qu'elle avait choisis parmi les coliers di Ferara. Son fourreau blanc tait d'une extrme simplicit et son voile orn de perles l'enveloppait comme un nuage vaporeux d'o mergeait le fabuleux diadme. Toutes les ttes se tournaient vers elle tandis qu'elle remontait la magnifique nef. Elle repra Miranda dans sa dlicieuse robe vanille, ainsi que quelques autres des demoiselles d'honneur, et bientt son regard capta celui d'Alessandro. Alessandro, resplendissant en uniforme d'apparat et ceint de l'charpe officielle... Bien sr, il ne l'pousait pas par amour, se raisonna-t-elle. Pourtant, elle en tait sre, sa force la guidait. Et c'est avec un sourire confiant qu'une fois parvenue devant l'autel, elle lui fit sa rvrence. Debout son ct prsent, et trouble par leur proximit physique, elle s'intima de ne penser rien. Si elle ne nourrissait aucune illusion, elle ne souffrirait pas non plus, n'est-ce pas ? Au moment de l'change des consentements, une impression lancinante la submergea : celle djouer son destin. Mais peut-tre tait-ce l'encens qui lui montait la tte ? Vous pouvez embrasser la marie. Ces paroles la ramenrent brutalement la ralit. Alessandro allait-il l'embrasser ou l'humilier devant toute l'assistance ?

Trop nerveuse pour interprter l'expression qui passait dans le regard de son mari, elle se crispa dans l'attente. Alessandro lui sourit comme s'il tentait de lui redonner confiance. Peut-tre la remerciait-il simplement de jouer son rle ? L'instant d'aprs, elle sentit ses lvres fermes effleurer les siennes et son cur s'arrta de battre. La musique de l'orgue s'enfla soudain, rompant le charme. Ensemble, ils se tournrent vers l'assistance et, sans plus se regarder, redescendirent la nef en souriant tous. Ils taient mari et femme. Installe dans une magnifique suite contigue celle d'Alessandro, Amlie avait renvoy la cameriste et se prparait se mettre au lit, la tte bourdonnant encore des tensions de cette folle journe. Du moins pouvait-elle se fliciter d'avoir satisfait la premire exigence du contrat... Bon sang ! Mais qui voulait-elle leurrer ? s'insurgea-t-elle en s'adressant son reflet dans le miroir de la coiffeuse. Ce n'tait pas une crmonie qui comblerait le vide de son cur ni effacerait sa certitude que les rgles du jeu avaient dfinitivement chang. Secouant sa chevelure enfin libre de toute pingle et colifichet, elle la brossa longuement. Comment avait-elle pu croire une seule seconde qu'elle pourrait un jour reprendre sa vie d'avant, comme si de rien n'tait ? Elle avait fait preuve d'une navet monumentale ! Le mariage changeait tout, songea-t-elle en se remmorant les vux qu'elle avait prononcs. L'espoir, le dsir, l'attente affluaient en elle, et plus que tout l'envie de passer au moins sa nuit de noces avec son mirobolant mari... Elle reposa la brosse et s'effora de retenir ses larmes. C'est peine si elle avait eu l'occasion de parler Alessandro au cours de la journe. Et mme quand ils avaient ouvert le bal en excutant une valse, ils avaient t constamment interrompus. Elle n'avait pas facilit les choses en se murant dans sa froideur, reconnut-elle. Au moment de dcouper le gteau de noces, la main d'Alessandro avait couvert la sienne, et elle s'tait raidie instinctivement contre la rponse ardente de son propre corps. A part cela... Elle sursauta en entendant frapper la porte. Mon Dieu ! Elle n'tait pas prsentable dans ce grand T-shirt dlav qu'elle avait dnich au fond de sa valise. Mais c'tait srement la bonne qui venait lui apporter un lait chaud, se dit-elle en allant ouvrir. Alessandro ! Elle se sentit ridicule tout coup, pieds nus et vtue de ce haut de pyjama informe, devant son mari resplendissant dans un peignoir de soie noir.

Amlie, je suis venu voir si tout allait bien... Te manque-t-il quelque chose ? s'enquit-il gravement. Non, c'est parfait. Un peu fatigue, c'est tout. Tu tais si belle aujourd'hui. Merci. Oh ! De rien, rpondit-elle avec un sourire vague. Ce disant, elle laissa errer son regard sur sa bouche sensuelle et se rappela son baiser pendant la crmonie. Chaste et poli, certes, mais qui avait eu le pouvoir de la transporter au-del de ses esprances. Elle le revcut l'espace d'un instant, imprudemment, en fermant les yeux pour mieux en capter le souvenir. La voix d'Alessandro interrompit sa rverie. Finalement, tout s'est bien pass, commenta-t-il en s'approchant d'une des fentres garnies de lourdes tentures. Oui... Trs bien, articula-t-elle. Miranda est au septime ciel. Le violon est... Pouvons-nous parler de nous un moment ? Son visage tait demi masqu par la pnombre, mais elle sentit qu'il tait contrari. Sans attendre sa rponse, Alessandro enchana : Il n'y a aucune raison pour que les choses restent aussi... maladroites entre nous. Maladroites ? Quel euphmisme ! ironisa-t-elle en serrant les dents. Quand il s'approcha, elle sentit sa bouche s'asscher. Les contours de son corps ferme se dessinaient sous son peignoir. Elle aurait pari qu'il tait nu sous l'toffe fluide. Des penses rotiques commencrent assaillir son cerveau. Qu'est-ce qui les empchait d'tre amants tout en respectant leur contrat ? Leurs chambres communiquaient... Elle capta une bouffe de parfum viril et pic et ferma les yeux pour mieux le humer. Je ne vois rien d'embarrassant entre nous, murmura-t-elle froidement. Je me sens parfaitement l'aise. L'instant d'aprs, un fracas terrible lui arracha un cri : Alessandro venait d'envoyer son poing dans le mur ! Comment peux-tu dire a ? gronda-t-il, plein de hargne. Ne mens pas, Amlie. Tu es aussi tendue que moi ! Cette situation nous dpasse compltement tous les deux. Il s'carta brusquement comme s'il ne pouvait supporter sa prsence. Nous connaissions les rgles du jeu ds le dpart..., commena-t-elle. C'est ce que tu crois ? coupa-t-il, sceptique. Es-tu sre que rien n'a chang maintenant que nous sommes mari et femme ? Ainsi, les penses d'Alessandro avaient suivi le mme cheminement que les siennes. Et ses intonations vibrantes prouvaient, s'il en tait besoin, qu'il tait profondment perturb.

C'est notre nuit de noces, observa-t-elle gauchement. Cette condition qui interdit le sexe entre nous... Nous pourrions... Quoi ? L'oublier ? Le ton lgrement moqueur lui titilla les sens. Elle se sentit moustille au point que certaines zones de son corps s'embrasrent soudain. Je ne pense pas, Amlie, rpondit-il d'une voix dure. Et il avait raison, songeat-elle avec ce qui lui restait de bon sens. Pourtant, son instinct, son dsir, chaque battement dsordonn de son cur lui dictaient un autre avis. Elle soupira. Qu'adviendrait-il une fois qu'ils auraient rempli leur fameux contrat ? En toute logique, Alessandro pouserait une femme qu'il choisirait, qui serait son gale pour grer les affaires du pays. Il n'y aurait alors plus de place pour elle Ferara... En attendant, celui-ci reprenait la parole, semant de nouveau la confusion dans son esprit. J'imagine que nous pouvons faire ce que tu suggres, dclara-t-il avec amertume. Respecter les termes du contrat et avoir une liaison. Qu'en penses-tu ? Il s'coula quelques secondes d'un silence crasant, puis elle laissa chapper un rire incongru. Ce qu'elle en pensait ? Mais elle tait prcisment incapable d'mettre la moindre pense cohrente ! Elle mourait de dsir pour lui, envote par sa force, ses gestes... Elle voulait sentir ses mains sur elle, sa force d'acier sur sa chair tendre... Eh bien ? la pressa-t-il. Alessandro vit les yeux verts d'Amlie s'assombrir, sa langue mutine humecter ses lvres douces, et il sut qu'une relation sexuelle avec sa belle pouse ne ferait que le frustrer davantage. Il voulait plus, beaucoup plus. Son amour... A prsent il devait dire ou faire quelque chose, n'importe quoi, avant qu'ils ne basculent tous deux dans une situation fausse qui les dtruirait. Dsol, je suis puis... Je ne sais pas ce que je dis. Oui, il tait fatigu de cette comdie qu'ils se jouaient. Fatigu de brider son dsir de consommer leur mariage. Il n'aspirait qu' une chose : qu'ils soient unis, corps et mes, pour la vie. Et il en allait de mme pour Amlie, il en tait sr. Mais cette lassitude qui l'accablait avait une autre cause, admit-il avec honntet, et c'tait plus pnible encore que le dsir furieux qu'il avait d'elle : c'tait le secret qu'il tait forc de garder parce qu'il risquait d'loigner Amlie jamais de lui. Or, s'avoua-t-il douloureusement, il ne pouvait envisager de la perdre. Oui, nous sommes morts de fatigue, et ce n'est pas tonnant, observa Amlie cet instant. Elle comprenait tout... et rien la fois, pensa-t-il en levant une main pour lui caresser la joue. Mais ce n'tait pas de sa faute. Rien n'tait de sa faute !

Amlie mourait d'envie de retenir ses doigts, d'embrasser sa paume tide, de lui faire sentir son amour... Mais dj Alessandro se raidissait, et le moment fut perdu. Je suis dsol, dit-il en s'loignant. Je n'aurais pas d venir. Je ne veux pas rendre les choses plus compliques pour toi qu'elles ne le sont dj. Il avait atteint la porte et pivota pour lui faire face. Y a-t-il quoi que ce soit que je puisse te procurer pour te rendre heureuse ? demanda-t-il comme s'il se rappelait le but de sa visite. Je suis heureuse, s'empressa-t-elle de rpondre. Tu crois me faire plaisir en disant a, n'est-ce pas ? s'irrita-t-il. Plus doucement, il reprit : Je suis srieux, Amlie. Ce que tu veux, demande-le-moi. Toi , pensa-t-elle en soutenant son regard. C'est tout ce qui lui importait. Tu m'as parl d'amliorer les conditions de vie du personnel. Nous pourrions tablir des runions hebdomadaires... C'est une excellente ide, rpondit-elle vivement. Car mme un rendez-vous d'affaires avec Alessandro valait mieux que rien. Mais l'et-il dsire un tant soit peu, ils auraient fix un autre genre de runion, pensa-t-elle avec tristesse. Et il ne la laisserait pas passer leur nuit de noces seule...

46
Cal contre ses oreillers, le pre d'Alessandro fixa son fils d'un air perplexe. Tu viens me rveiller l'aube pour me demander conseil au sujet de ton mariage ? Je ne te reconnais plus, mon garon, dclara-t-il en secouant la tte. N'et t ce sordide marchandage dont tu viens de m'avertir, ce... contrat il parut cracher le mot , tu ne te trouverais pas dans cette situation pour commencer. Comment pouvais-tu croire qu'un tel subterfuge fonctionnerait ? Je l'ai fait pour toi, pre. Uniquement pour toi , pensa Alessandro en subissant ce sermon en silence. Et en dpit de tout, il n'prouvait pas de regret. Amlie est comme un jeune rameau dlicat, reprit le souverain. Je le sais, pre ! Avec impatience, il se leva et se mit arpenter la chambre comme un lion en cage. Elle ne ressemble aucune femme que j'ai rencontre jusque-l, avoua-t-il. Les bijoux ne l'intressent pas, pas plus que les vtements de haute couture. Elle prfre tre attentive aux besoins des gens et se consacrer aux amliorations qu'elle peut apporter ici au palais. T'en plaindrais-tu, Alessandro ?

Non, certainement pas ! Mais je ne sais plus comment l'aborder. J'ai l'impression d'tre un adolescent embarqu dans sa premire histoire d'amour... Peut-tre est-ce la vrit ? murmura le vieux prince avec sagesse. - Alors, dis-moi ce que je dois faire ! supplia Alessandro. Avant que je ne la perde. Tu sais au fond de toi ce qu'il convient de faire, mon garon. Mais puisque tu me demandes conseil, commence par oublier ce maudit contrat. Fais que ce mariage tienne, si tu ne veux pas passer le reste de ta vie le regretter. Alessandro s'arrta brusquement au milieu de la pice, pris d'une inspiration. Monte Volere, murmura-t-il. Je vais l'emmener Monte Volere. C'est a ! Nous sommes en septembre, le temps des vendanges Monte Volere, dclara son pre. L'endroit idal pour requinquer les curs. Un sourire de contentement claira son visage. Tu viens de te racheter, Alessandro. C'est en effet une excellente ide. Dans combien de temps peux-tu tre prte ? Nous partons ? demanda Amlie, ahurie d'tre rveille par Alessandro en personne. Mais ils taient mari et femme, et il semblait avoir besoin de son aide. Que se passe-t-il ? Ton pre ? s'enquit-elle, alarme. Non, il est en pleine forme. Ne t'inquite pas, rpondit Alessandro, visiblement touch par son inquitude. Alors, combien de temps ? Il tait bouriff et dbordant d'nergie, nota-t-elle. Une jeune barbe ombrait les angles de son visage sduisant. Son blouson de cuir noir lui confrait un air farouche. Laisse-moi prendre une douche. Ai-je besoin d'emporter des affaires ? demanda-t-elle en remontant pudiquement le drap sur elle. Car le regard perant d'Alessandro se faisait plus caressant, attisant au fond d'elle-mme une sensation sauvage. Tu prendras une douche quand nous arriverons. Viens comme tu es. En pyjama ? Cela ne manquerait pas de causer un scandale ! Tu as sans doute raison, convint-il contrecur. Fais vite quand mme. Sautant bas du lit, elle fila vers le dressing et, du fond de la penderie, extirpa son jean qui avait chapp l'attention des femmes de chambre. Mais ne risquait-on pas de lui reprocher son apparence nglige, maintenant qu'elle tait princesse ? Remisant le jean, elle opta pour un chemisier clair, un pantalon en lin et des mocassins. Cela ferait l'affaire, dcrta-t-elle en remontant ses cheveux en chignon. Prte ? lana Alessandro ds qu'elle reparut. Et sans attendre sa rponse, il lui prit le bras pour l'entraner hors de la suite.

Ce n'est qu'une fois assise dans une flamboyante Ferrari qu'elle eut le loisir de recouvrer sa respiration. Dj, Alessandro dmarrait. Les yeux plisss et le pied au plancher, il conduisait sans un mot. Bientt cependant, comme elle tait dvore de curiosit, il annona qu'ils s'arrteraient pour djeuner dans un petit village nich au cur des collines. L'arrive du prince di Ferara et de sa jeune pouse dans le modeste caf de la place cra d'abord la surprise gnrale. Mais Alessandro savait mettre les gens l'aise, nota Amlie. A peine avait-il fini de la prsenter la cantonade avec une fiert bien joue que la patronne et sa fille mergrent de la cuisine, portant toutes sortes de spcialits culinaires qu'elles disposrent sur une table de la terrasse, l'ombre des platanes. Aprs un excellent djeuner, Alessandro annona : Si nous voulons tre Monte Volere pas trop tard, mieux vaut partir maintenant. Cette remarque provoqua les clins d'il entendus des villageois prsents. Rougissante, elle fut tente de les dtromper. Son mari tait seulement press de rejoindre sa proprit... Ils reprirent la route sous les vivats de la population. Au-del du village, la campagne s'tendait en une vaste plaine de terres cultives. Au loin se profilait une autre barrire de collines verdoyantes qu'ils atteignirent une heure aprs. Il n'y en a plus pour longtemps, l'informa Alessandro en ngociant une srie de virages en pingles cheveux. Nous allons nous arrter au sommet, d'o tu dcouvriras un splendide panorama sur Ferara. Elle laissa chapper un soupir agac. Elle ne se sentait pas d'humeur jouer les touristes. Mme si la veille Alessandro avait plaisant en suggrant qu'ils aient une aventure, elle s'tait plu esprer qu'il avait dcid cette excursion dans le but de les rapprocher l'un de l'autre. Or, il tenait simplement la promesse qu'il lui avait faite de lui montrer Ferara ! Laisse tomber... Elle regretta aussitt cette parole en voyant qu'il lui jetait un regard curieux. Aprs tout, il ne cherchait qu' lui faire plaisir. Elle dut admettre qu'il avait raison au sujet de la vue. En descendant de voiture, elle dcouvrit qu'ils taient perchs au-dessus d'un lac. L'eau tincelait au soleil comme un crin de soie bleue maill de diamants. C'est fascinant, murmura-t-elle en rsistant l'envie de se cramponner son bras. Pour un peu, on croirait admirer un fjord de Norvge. Oui, certains sites di Ferara rappellent les paysages nordiques. Ne t'approche pas trop du bord. Ce disant, Alessandro se plaa entre elle et le prcipice distant de quelques pas. Puis il revint vers la voiture, manifestement impatient de reprendre la route.

J'espre que tu finiras par aimer ce pays comme moi, dit-il comme ils empruntaient un chemin escarp. Et quoi cela servirait-il ? pensa-t-elle. Etant donn les circonstances de leur mariage, la remarque tait pour le moins trange. Le site de Monte Volere tait un autre nid d'aigle, constata-t-elle. Erig au sommet d'une minence, enserr entre des vignobles, le vieux manoir apparut, drap d'ocre et de pourpre dans le soleil couchant. Pourquoi m'as-tu amene ici ? demanda-t-elle, impressionne, comme la voiture passait sous un porche troit. Alessandro se tourna vers elle, un demi-sourire aux lvres. J'ai pens que tu avais besoin de t'vader du palais pour quelques jours. Viens, dit-il en descendant de voiture. Je vais te montrer ta chambre. Sa chambre ? Avait-il l'intention de la laisser seule ici aussi ? Ouvrant la porte d'entre, Alessandro l'introduisit dans un hall dall frais et ombreux du fond duquel un couple de vieux domestiques surgit pour les recevoir chaleureusement. Elle regarda autour d'elle, en proie la curiosit. Par ici, dit Alessandro en gravissant dj l'escalier situ au fond du vestibule. La chambre qu'il lui montra avait un aspect douillet avec son grand lit baldaquin garni de linge blanc, ses murs ocre qui semblaient dfier le temps, sa chemine colossale en pierre blonde. Sur le carrelage rouge s'parpillaient des tapis et des coussins moelleux. Un ventilateur brassait paresseusement l'air parfum. Sur une impulsion, elle testa le lit rebondi. Je serai de l'autre ct du palier, dit Alessandro en sortant. Dj, il refermait la porte. Elle resta interloque. Monte Volere lui paraissait soudain moins accueillant. Elle avait mme une furieuse envie d'tre ailleurs. Alessandro avait eu une curieuse faon d'envisager leur nuit de noces et, songea-t-elle en balayant du regard la pice vide, il n'tait pas plus dou pour les lunes de miel ! Bah ! Elle n'allait pas se laisser abattre. Pas d'attentes, pas de dception, n'est-ce pas ? Le lit du moins paraissait confortable. Il l'tait en effet, et pour se prparer une bonne nuit de sommeil, Amlie avait pris un bain relaxant. Alors, pourquoi se rveillait-elle cette heure indue ? La pendulette indiquait 3 heures du matin... Avait-elle capt un bruit venant de la chambre d'Alessandro ? Incapable de se rendormir, elle se surprit fixer sa propre porte, ressentant l'irrpressible envie de l'ouvrir. Et ensuite ? s'interrogea-t-elle en donnant un coup de poing impatient dans l'oreiller. Ensuite, dcida-t-elle en se levant, elle s'en remettait au destin.

Sans bruit, elle traversa la pice, entreprit de soulever le loquet puis tira avec prcaution la porte elle. Les gonds taient bien huils, le battant s'ouvrit silencieusement. L'ayant entrouvert suffisamment pour que cela et l'air d'une invite plus que d'une ngligence, elle retourna se coucher, le cur battant. Par-dessus le ronronnement du ventilateur, elle crut distinguer un bruit de pas mesurs. C'tait coup sr Alessandro car, se souvint-elle, le personnel de maison n'tait pas log dans cette aile. Ayant arrang sa chevelure sur l'oreiller, elle s'humecta les lvres et attendit. Aprs s'tre agit sans fin dans son lit, Alessandro arpentait sa chambre comme un gnral la veille d'une bataille quand il perut une sorte de chuintement trs doux provenant de la chambre d'Amlie. Emergeant un instant de son introspection, il couta. Un bruit de porte ? Pourtant, il tait sr de l'avoir referme derrire lui dans la soire. Amlie tait-elle malade ? Quelqu'un s'tait-il introduit dans le manoir ? En proie l'inquitude, il enfila son jean et sortit sur le palier. Adoss au mur, il calma sa respiration mais ne distingua rien d'autre que les craquements des vieilles poutres. Ils taient seuls, il en tait certain. Il traversa nanmoins le palier, silencieux comme une ombre, et jeta un coup d'il par l'entrebillement dans la chambre d'Amlie. Amlie, sa femme, songea-t-il avec incrdulit en contemplant la silhouette repose. Evoquant la fougue qui brlait dans ses yeux de jade et le pli dtermin de sa bouche quand elle tait en colre contre lui, il sourit et secoua la tte. Elle tait encore plus belle quand elle souriait, quand elle riait... Il fut tent d'entrer, de s'allonger contre elle et de butiner ses lvres douces et sensuelles. Elles n'attendaient que ses caresses, s'exhorta-t-il. Comme le reste de son corps si fminin... Brusquement, il se ressaisit. Il ne pouvait tirer parti de cette porte entrouverte, se dit-il. Ce serait lche, sans parler qu'il risquait d'effrayer Amlie. Doucement, il referma le battant et retourna dans sa chambre. Le petit djeuner se droula dans une atmosphre tendue. Se maudissant pour son comportement de la nuit prcdente, Amlie devait convenir qu'elle n'avait eu que ce qu'elle mritait, c'est--dire rien du tout ! Alessandro affichait un air froidement poli. Ayant renvoy le cuisinier, il insista pour la servir lui-mme. C'est beaucoup trop ! protesta-t-elle quand il lui tendit une coupelle de pches et une assiette contenant un assortiment de charcuterie et de fromages. Mange, commanda-t-il en approchant une corbeille de croissants chauds. Tu auras besoin de forces aujourd'hui. Pour quoi faire ? s'enquit-elle d'un ton souponneux.

Nous avons une dure journe devant nous, rpondit-il, nigmatique. Comme il entamait le repas avec un apptit d'ogre, elle se sentit curieuse. Une randonne, une escalade ? Etait-ce ce qu'il avait en tte? tu veux parler d'activits physiques ? Alessandro reposa sa tasse de caf. oui, il s'agit de vendanges o l'on foule le raisin pieds nus. Se levant, il alla jusqu' la fentre et contempla les vignobles. Elle en profita pour admirer ses bras puissants et sa carrure impressionnante. Quel rle allaient-ils jouer l-dedans ? Qu'y a-t-il ? Que regardes-tu ? lui demanda-t-il soudain. Rien, balbutia-t-elle en dtournant les yeux de ses cuisses muscles qui tendaient de faon si sduisante le tissu de son jean. Je... Je ne savais pas que cette pratique archaque existait encore. Lentement, Alessandro s'approcha d'elle, et elle se raidit. Presque tout est mcanis de nos jours, expliqua-t-il. Sauf pour les vins de qualit exceptionnelle, o l'on cueille encore les grappes la main. Je vois... Oh ! Vraiment ? murmura-t-il presque contre son oreille. On ne peut quand mme pas fouler tout ce raisin ? s'tonna-t-elle en montrant les vignobles d'une main tremblante. Bien sr que non. Fouler le raisin pieds nus est une pratique purement symbolique rserve la premire cueillette. Elle marque le dbut des vendanges. Cela prserve la rcolte et apporte le beau temps, dit-on. Et les vendanges se terminent par une festa del villagio... Amlie se dtendit et mangea de bon apptit. Cela risquait d'tre trs intressant et amusant, reconnut-elle. Un excellent drivatif en tout cas pour apaiser la tension sexuelle qui avait surgi entre eux. Auparavant, il faudra te trouver d'autres vtements, dclara soudain Alessandro en dtaillant son chemisier blanc et son pantalon bleu marine. Tu veux dire... tout de suite ? Pourquoi ne puis-je y aller dans cette tenue ? Si tu veux avoir l'air de te rendre au tribunal... Tu te moques de moi, dit-elle en bauchant une grimace. En ai-je l'air ? rpliqua-t-il avec un sourire provocant. Dis-moi plutt o sont les boutiques les plus proches, biaisa-t-elle, les mains sur les hanches. Je t'accompagne. Nous pouvons y aller pied. A pied ? rpta-t-elle. Elle tait pourtant sre de n'avoir remarqu aucun magasin sur la route. Certainement, confirma Alessandro en l'entranant dehors. Il ne nous faut que dix minutes pour atteindre la maison de Maria Felsina. Maria Felsina ?

Tu verras. Maintenant, en route. Tu ne voudrais pas qu'on crase le raisin sans nous ? jeta-t-il par-dessus son paule. Lui prenant la main avec autorit, il la guida sur le sentier abrupt. Quand il s'arrta devant une fermette modeste, Amlie demeura perplexe. Elle n'allait tout de mme pas acheter des vtements dans un hameau aussi minuscule ? Ne sois pas si nerveuse, dit Alessandro. Maria va te trouver quelque chose mettre. Elle prit une profonde inspiration. L'extrieur de la maison tait bien tenu. De chaque ct de l'alle soigneusement balaye, des jardinires regorgeaient de fleurs et des rosiers grimpants encadraient joliment la porte. L'air vibrait de bourdonnements d'abeilles, de chants d'oiseaux. Mais elle n'tait sensible qu' la prsence d'Alessandro. Pourquoi se donnait-il tant de mal pour lui procurer des vtements ? Elle se serait contente de retrousser son pantalon et de passer un tablier. La porte s'ouvrit sur une femme corpulente d'un certain ge qui se mit battre des mains. Alessandro ! Piccolino ! s'cria-t-elle, ravie. Ma nourrice, glissa Alessandro l'adresse d'Amlie avant de prendre la dame dans ses bras. Tandis qu'elle observait ces effusions avec tonnement, il traduisit : Maria s'excuse. Elle tait au fond du jardin soigner ses oies. Et maintenant, elle nous invite entrer. Si, insista la signora Felsina en lui adressant un sourire engageant. Amlie jeta un regard curieux vers les profondeurs de la maisonnette. Les fentres minuscules ne laissaient entrer que peu de jour mais dispensaient un clairage doux sur l'intrieur dsuet. Un fumet dlicieux s'chappait d'une marmite sur le fourneau. Asseyez-vous, principessa. Asseyez-vous ! proposa Maria Felsina en dplaant des chaises. Appelez-moi Amlie, je vous en prie. Maria approuva et alla remplir trois verres de liqueur qu'elle posa sur un plateau, ainsi qu'une assiette de beignets maison. Laisse, tata, intervint Alessandro en se levant. Je m'en charge. La vieille dame obit, visiblement ravie qu'il l'appelt encore de ce nom de tata. S'installant son tour, elle leva son verre en souriant la jeune femme. A votre mariage ! A Amlie, reprit doucement Alessandro. En dpit de la chaleur, le fourneau ronflait, et Amlie eut envie d'ouvrir le haut de son chemisier. Comme elle dfaisait le premier bouton, elle capta le regard d'Alessandro, et ce qui n'tait qu'un geste innocent lui apparut soudain comme

une provocation. Vivement, elle dtourna les yeux, non sans noter qu'il arquait un sourcil amus. Amus ou menaant ? Ma femme vient te voir pour des vtements pour la vendange, tata, annona-til en reportant son attention sur sa nourrice. Vous aurez ma taille ? demanda timidement Amlie. A en juger par leurs clats de rire, elle venait encore de dire une btise. Maria est la meilleure couturire des environs, expliqua Alessandro. Comprenant sa gne, la vieille dame lui tapota la main. Avec un sourire indulgent, elle lui fit signe de la suivre dans l'autre pice. Passant sous une porte basse, Amlie dcouvrit des ballots d'toffe empils dans un coin ainsi qu'une vieille machine coudre. Sur une ficelle tendue s'alignaient d'innombrables costumes traditionnels. Ecco, principessa ! s'exclama Maria. Puis l'ayant toise quelques instants, elle choisit plusieurs blouses bouffantes au dcollet gnreux. Oh, non ! Je ne pourrai jamais mettre a, protesta Amlie. Si tu les essayais ? suggra Alessandro, debout dans l'encadrement de la porte. Tu ne vas pas... ? Je te laisse te changer, dit-il en s'clipsant. Puis Maria apporta une slection de jupes, et Amlie se surprit dsigner la plus voyante, d'un rouge flamboyant. Ce que la couturire approuva sans rserve. Amlie enfila les vtements et tenta d'arranger le corsage d'une manire sage. No, no ! Comme ceci, principessa, conseilla Maria. D'un geste, elle lui dnuda les paules. Mais elle n semblait toujours pas satisfaite. Tss, Tss, fit-elle en agrippant une bretelle de soutien-gorge. Avec un rire nerveux, Amlie capitula et ta le sous-vtement, et Maria lui tendait un corselet noir qu'elle laa sur sa blouse, ce qui accentua outrageusement son dcollet. Pour finir, Maria dnicha une paire de sandales en cuir et l'invita les chausser. Grazie, rpondit Amlie en souriant. Ces chaussures rustiques se rvlaient trs confortables, s'tonna-t-elle. Relevant la tte, elle vit que Maria tait prsent dtermine s'attaquer sa coiffure. Retirant la barrette de son chignon, la vieille femme droula ses longues mches brunes qu'elle arrangea en une torsade souple. La couturire se recula pour mieux juger de l'effet. Un sourire de satisfaction aux lvres, elle la fit pivoter vers le miroir. Amlie ouvrit de grands yeux. La jolie paysanne qui tait son reflet n'avait rien voir avec l'image stricte et professionnelle qu'elle se donnait habituellement. Ses

jambes nues et dores, ses seins gnreux et ses boucles brunes suggraient de tout autres perspectives... Comme elle se dirigeait vers la premire pice, elle hsita. Se dguiser et jouer la comdie tait une chose, mais qu'allait en penser son mari ? Elle ne le connaissait pas assez pour prvoir sa raction quand il la verrait attife comme une... garce ! En entendant un sifflement apprciateur, elle se figea. Quelle transformation ! Appuy au chambranle, les bras croiss, Alessandro ne cachait pas son admiration. Tu as tout ce qu'il faut pour le rle, reprit-il avant de dispenser Maria un clin d'il approbateur. Amlie le fixa, intrigue. De quel rle parlait-il ? Mais elle n'eut pas le temps de lui poser la question. Viens, tout le monde va nous attendre, commanda-t-il. Et avant qu'elle puisse refuser, il lui passa un bras autour de la taille et l'entrana au-dehors.

54
Il faisait chaud dans la grange o les jeunes vendangeurs, garons et filles, s'taient rassembls. Depuis qu'ils y taient entrs, Amlie tait sensible au parfum sensuel des corps, l'arme lourd des fruits mrs, aux rais de lumire dore qui jouaient sur les visages souriants. Ici, constatait-elle, le protocole n'tait plus de mise. On flicitait son mari comme s'il et t un villageois venu prsenter sa jeune pouse, et il rpondait tous d'une voix enjoue. Alessandro leva les mains pour apaiser les clameurs joyeuses qui continuaient de saluer leur arrive. Il pronona quelques mots, se tourna vers elle et, lui prenant le poignet, la poussa devant lui. Toutes les voix se turent subitement et il y eut dans l'air comme une attente. Elle s'empourpra et, sans trop savoir ce qu'on attendait d'elle, excuta une rvrence mutine en souriant. Des acclamations enthousiastes lui rpondirent, et elle se tourna vers Alessandro. Un lan de joie la saisit en constatant que son geste lui avait plu. Merci, souffla-t-il au creux de son oreille. Sur quoi, il se dbarrassa de sa chemise. Elle le regarda, subjugue. Et elle n'tait pas la seule, nota-t-elle en voyant quelques filles s'approcher de lui. D'instinct, elle contre-attaqua en s'interposant entre son mari et ces admiratrices. Ce geste n'chappa pas Alessandro. Tout en se dchaussant, il lui adressa un demi-sourire qui eut sur elle un effet dvastateur.

Etait-ce un dfi qu'on lui lanait ? se demanda-t-elle en voyant les filles reculer. Eh bien, soit ! Les yeux rivs sur ceux de son mari, elle ta son tour ses sandales. Quand il roula le bas de son jean, elle rpondit en imitant les villageoises : elle releva sa jupe et en glissa sans fausse pudeur l'ourlet sous l'lastique de son slip. Elle n'avait jamais t particulirement fire de ses jambes, mais elle le fut quand elle capta le regard ouvertement apprciateur d'Alessandro. Il ne portait plus que son jean. Son torse ferme et muscl luisait comme un bronze et il y avait dans son regard sombre et conqurant comme un dfi qui le dmarquait de tous les autres hommes. Lentement, il se mit tourner autour d'elle comme si c'tait son tour d'riger une barrire entre elle et ses adversaires, montrant par l que mme au milieu d'une foule elle n'appartenait qu' lui. Elle sentit sa respiration se bloquer dans sa gorge. Involontairement, elle s'humecta les lvres. Ce qu'on dut prendre pour une hsitation, car l'instant d'aprs, une jeune fille entra dans le cercle invisible et, la prenant par le bras, l'entrana vers le milieu de la grange o se tenait l'immense cuve en chne. Montez dedans, principessa, dit-elle doucement. Vous devez tre la premire. Un murmure prolong se fit entendre parmi les hommes, mais la rumeur se calma ds qu'Alessandro s'avana pour la rejoindre. Je vais te porter l'intrieur, annona-t-il comme elle s'apprtait enjamber le bord. Convaincue qu'il lui tait impossible de refuser devant tous ces gens, elle inclina la tte. Etait-ce cause des vtements affriolants qu'elle portait, de l'ambiance sensuelle qui les enveloppait ? Pour la premire fois peut-tre, leur proximit la rendit consciente du pouvoir de sa fminit, comme une arme qu'elle avait sa disposition. Le contact des mains d'Alessandro sur sa taille l'lectrisa. Elle ferma les yeux en s'exhortant de ne penser rien. Mais il prenait un plaisir vident la faire glisser le plus lentement possible l'intrieur de la cuve, si bien que ces quelques secondes lui apparurent comme une voluptueuse ternit. Elle s'enfona dans le raisin, et bientt elle en eut jusqu'aux cuisses. Un silence pesant s'tait abattu sur la grange, comme si les villageois retenaient leur souffle. D'un mouvement souple, Alessandro sauta dans la cuve son ct. Comme si elle n'attendait que ce signal, la foule se mit hurler de joie et se prcipita pour les rejoindre. Prenant possession du moindre interstice, les couples se serrrent intimement. Dans la mle, Amlie se retrouva plaque contre Alessandro. Comme elle cherchait conserver son quilibre dans le jus glissant, elle dut se cramponner

lui. Elle perut les battements sourds de son cur contre ses seins et la tideur de son torse nu comme un rempart ferme sous ses doigts. L'air devenait suffocant, et l'ambiance forte des raisins intensifiait les motions. Etrangement peut-tre, elle se sentait libre par ce bruit et cette intimit peine voile autour d'eux, comme si elle aussi pouvait s'adonner ses fantasmes les plus fous, devenir une autre, plus hardie, plus provocante. Les voix cessrent progressivement, et un murmure cadenc s'leva, auquel il tait impossible de rsister. Aprs avoir manqu les premiers pas, elle se joignit au mouvement et foula le raisin. Comme la trpidation s'acclrait, l'atmosphre se chargeait d'une nergie charnelle, presque animale. Les sens aux abois, elle se cramponna Alessandro. Ses muscles se dtendirent peu peu et elle se fondit contre lui, pousant son pas. Ils trouvaient sans effort leur propre rythme, celui, insistant et invitable, qui les consumait. Le temps semblait s'tre arrt. Elle tait dans les bras d'Alessandro, avec au cur la certitude d'tre l o elle devait tre... Au bout d'un long moment, elle remarqua que certains couples s'esquivaient, escaladant les bords de la cuve. Un parfum de passion flottait dans l'air tandis qu'ils se retiraient dans l'ombre de la grange, s'enlaant fougueusement. Puis, soudain, elle se rendit compte qu'elle restait seule avec Alessandro. Elle se trouvait macule de jus collant, les vtements tremps. Les mains toujours sur sa taille, il la dvisageait gravement. Elle se mit trembler. Il la prit dans ses bras pour la dposer l'extrieur, enjamba souplement la paroi de la cuve et la rejoignit. Puis, mlant ses doigts aux siens, il l'entrana travers la grange vers une porte qu'elle n'avait pas remarque jusque-l. Celle-ci dbouchait sur une cour pave entoure de btiments. Alessandro souleva le loquet d'un lourd battant et ils s'engouffrrent l'intrieur, puis, d'un geste ferme, il poussa le verrou. Alors, elle se rendit compte qu'ils taient dans un fenil. Ils taient isols du reste du monde. Des coules de lumire filtraient travers les ouvertures de la charpente et des insectes bourdonnaient dans cet air dor. Alessandro la souleva de nouveau dans ses bras, gravit quelques marches et la dposa terre, avant de l'entraner avec lui dans le foin qui formait un tapis doux et odorant. Couche contre lui, elle crut se noyer dans l'ocan sombre de son regard. Ils se dvisagrent gravement, conscients que plus rien prsent ne les retenait. Et surtout pas ce haltement qu'elle ne pouvait contenir. Elle dsirait Alessandro comme une folle et, songea-t-elle, celui-ci ne paraissait pas tre en reste. Cette dcouverte l'exalta. D'un geste rsolu, Alessandro tira sur le dcollet de son corsage macul de jus de raisin et, l'abaissant sur ses bras, enfouit sa tte entre ses seins. Avec

application, il se mit lcher sa peau sucre et cueillit de la bouche un mamelon dress puis l'autre... Les doigts mls dans ses cheveux de jais, elle le supplia de ne pas s'arrter. Je n'en ai pas l'intention, cara mia, souffla-t-il en lui enserrant la taille. Pas avant d'avoir aspir jusqu' la dernire goutte de ce nectar. Comme sa langue brlante reprenait sa dlicieuse exploration, elle sentit le plaisir monter en elle comme un vertige. Son corps impatient rpondait aux caresses prcises et dvastatrices d'Alessandro, et ses soupirs rauques donnaient ce jeu un piquant qu'elle n'avait pas anticip. Quand il souleva sa jupe, elle s'arqua d'instinct dans sa hte de le satisfaire. Mais dj Alessandro s'cartait. Se redressant, il entreprit de dfaire la ceinture de son jean. Il dut lire son expression droute sur son visage, car l'instant d'aprs il se laissait tomber genoux et, emprisonnant son visage entre ses mains, l'embrassait tendrement comme pour lui donner toute la mesure de ses sentiments. Percevait-il son inexprience ? N'aie pas peur, dit-il avant de se dbarrasser du reste de ses vtements. En dpit de ses mots rassurants, elle ne put s'empcher de dtourner les yeux. Rien ne l'avait prpare la vue d'un Alessandro nu et magnifiquement excit... Non ! laissa-t-elle chapper, au bord de la panique. Non ? rpta Alessandro en effleurant doucement sa gorge. Ses doigts caressants l'apaisaient et l'excitaient la fois, et bientt sa bouche virile prit le relais, happa le galbe d'un sein. Une salve de frissons exquis la secoua, lui arrachant de petits cris de plaisir. Tu veux toujours que j'arrte ? railla Alessandro. Non ! l'implora-t-elle en se lovant contre lui. Il ferait un amant merveilleux... Cette certitude dcupla son dsir, l'embrasa tout entire. Elle dsirait ses caresses, ses baisers, pas ses questions ! Tu n'as plus peur ? voulut-il savoir en faisant glisser lentement ses mains sur ses courbes fminines. Peur ? Au contraire ! Elle ne souhaitait plus qu'une chose : qu'il la prenne sur-le-champ, qu'il la fasse jouir l'infini... Tu n'as pas avoir honte, si c'est le cas, fit-il remarquer en lui embrassant le cou travers la masse de ses cheveux. Autrefois, les femmes se rservaient pour leur mari, mais... Cesse de me taquiner, coupa-t-elle avec gravit. Je ne suis pas trs exprimente. Quelle importance ? demanda Alessandro avec un sourire sensuel. Je crois savoir ce que tu veux...

Sur quoi, elle se mit onduler sous lui comme pour lui donner entendre qu'il tait temps qu'il remdie au problme, et il dut comprendre son attente, car il pina la pointe d'un sein entre le pouce et l'index. Elle laissa chapper une plainte sauvage, parcourue de frissons brlants qui ravissaient ses sens et rivalisaient avec d'autres sensations d'une violence stupfiante. Il savait exactement comment la rendre folle de dsir, jusqu' ce que, de tout son corps, de toute son me, elle n'aspirt plus qu' l'assouvissement. Alessandro... Oui ? Dois-je m'arrter ? s'enquit-il, en lui caressant l'intrieur des cuisses. D'un doigt tremblant, elle lui toucha les lvres. Ne me blesse pas... Jamais je ne ferai a. Non, pas physiquement, insista-t-elle. Je veux dire... Ne fais pas cela, moins que... A moins que... ? rpta-t-il en s'immobilisant, son souffle tide lui effleurant le cou. Dis-le-moi. Je sais qu'entre nous ce n'est qu'un mariage de convenance..., balbutia-t-elle. Il la contempla pensivement. C'est tout ce que cela reprsente pour toi ? Je ne sais pas... Et toi, qu'en penses-tu ? l'interrogea-t-elle, avide d'tre rassure. Lui emprisonnant les poignets, il lui embrassa doucement les paumes. Notre mariage sera ce que nous choisirons d'en faire, Amlie. Et pour rpondre ta question, je ne te ferai jamais souffrir. Pas intentionnellement, du moins. Pour sceller cette promesse, Alessandro captura ses lvres en un baiser passionn, avant d'empoigner sa jupe et de l'abaisser sur ses hanches. Une vague d'motion saisit Amlie, balayant toute pense cohrente. Dans son esprit en tumulte ne demeurait qu'une certitude ultime : Alessandro devait tre un amant poustouflant... Tout en gmissant, elle lui agrippa les cheveux et le dirigea vers elle. Plaquant ses lvres sur les siennes, elle gota sa bouche brlante, sa langue pleine de fougue, ses douces morsures. Sa jupe avait disparu et les doigts d'Alessandro glissaient vers son intimit. Grise, l'esprit en droute, elle tenta de le prendre son propre jeu et roula sur le ct. Mais il la retint et l'immobilisa fermement entre ses cuisses puissantes qui semblaient d'acier. Seul son slip de dentelle les sparait. Caressant le velout de ses cuisses, il l'encouragea les soulever. Puis, les yeux brillant d'excitation sexuelle, il lui plaa les bras au-dessus de la tte tandis qu'il traait dlicatement de son autre main les contours de sa fminit palpitante.

Elle se cambra, concentre de tout son tre sur cette zone torride o ses sensations taient exacerbes. Avec de longs soupirs tremblants, elle savoura un plaisir intense jusque-l mconnu, qu'Alessandro magnifia encore en murmurant son oreille des mots italiens. Lorsqu'il fit glisser le minuscule triangle de dentelle et qu'elle s'offrit nue sa vue, elle mit un soupir de pure volupt. Pourtant, une partie d'elle-mme se rservait encore. Comme s'il l'et devin, Alessandro la caressa avec plus d'habilet et de persuasion encore. Quand il aventura un doigt dans les replis soyeux de sa fminit, elle crut dfaillir de plaisir. Dans un cri d'abandon, elle le supplia de la possder, mais il se retenait encore, lui faisant prouver la vigueur de son dsir, puis se rtractant juste avant qu'elle ne l'attire en elle. Bientt, cependant, il mit fin ce jeu et lui lcha les mains, la laissant dcider de leur change charnel. Trouvant d'instinct les gestes de l'amour, elle l'accueillit en elle, et d'un seul coup il l'emplit totalement. Courb sur elle, Alessandro murmurait des mots rassurants en remuant doucement. Puis le plaisir effaa toute pense, elle n'eut plus en tte que leur jouissance mutuelle. Quand ses sanglots trangls avertirent son amant qu'elle tait au bord de l'extase, il cria son nom... Y avait-il un tableau plus touchant, capable de la ravir davantage ? se demanda-telle un peu plus tard en contemplant le visage dsarm, aux yeux clos, d'Alessandro assouvi. Oui ! Ce serait de le voir tenir leur enfant nouveau-n. Mais je ne sais pas si je les aime ! protesta Amlie comme Alessandro lui tendait un mouchoir rempli des figues qu'il venait de cueillir. Je parie que tu n'as jamais rien got de meilleur, l'encouragea-t-il. C'tait si difficile de lui rsister ! Non, c'tait carrment impossible, corrigea-telle en plantant son regard dans les prunelles sombres dont l'clat passionn lui tait devenu familier au cours de ces derniers jours. Brlaient-elles de ce feu-l seulement lorsqu'il la regardait ? Elle choisit un fruit bien mr et y mordit belles dents. Mme ce geste innocent paraissait lourd de sens, comme empreint de sensualit ! Depuis qu'elle tait Monte Volere, elle vivait dans un tat d'excitation perptuel. Alors ? s'enquit doucement Alessandro. Mmm ! C'est la deuxime chose la plus dlicieuse que je connaisse, avoua-telle malicieusement en savourant la chair parfume. Il salua cette rponse d'un rire guttural. Attends de goter au vin de ma vigne. Je ne changerai pas d'avis, l'avertit-elle en souriant. Ah ! Mais mon vin contient l'essence de la vie, dclara Alessandro en riant de sa mine perplexe. Tu comprendras ce que je veux dire au dner.

De fait, il tait srieux, constata-t-elle un peu plus tard, quand il alla choisir une bouteille dans la cave du manoir. Mais elle fut plus surprise encore de le voir s'activer ensuite dans la cuisine. Comme s'il avait l'habitude de prparer ses repas ! Qui t'a appris cuisiner ? demanda-t-elle en passant ses bras autour de sa taille tandis qu'il battait des ufs. Elle appuya sa joue contre son dos muscl et respira son parfum viril et pic. C'tait merveilleux d'tre avec lui. Cela semblait aussi trangement naturel. Maria Felsina, rpondit-il. Avant de devenir couturire, elle vivait avec ma famille. C'est elle qui m'accueillait quand je rentrais du pensionnat pour les vacances. Mais nous passions plus de temps Monte Volere qu'au palais. C'est le seul endroit o je peux me dtendre et tre moi-mme. C'est ce que je vois, approuva-t-elle. J'ai remarqu la faon dont les gens d'ici t'acceptent comme l'un des leurs. Je suis l'un des leurs, dclara-t-il simplement. Ne sommes-nous pas tous de Ferara ? Voyais-tu beaucoup tes parents quand tu tais enfant ? Ils taient trop accapars par leurs obligations officielles. J'espre que tu trouveras le temps de t'occuper de tes propres enfants... Brusquement, elle se tut, atterre. Mon Dieu ! Comment ces paroles lui taient-elles venues ? Elle n'avait pas l'intention d'avoir des enfants avec Alessandro, et elle tait presque sre qu'il en allait de mme pour lui. Les joues en feu, elle vit qu'il se tournait vers elle, et l'expression qui se peignit sur son visage semblait confirmer qu'elle ferait bien de garder ses opinions pour elle. Je veux dire... Quand tu seras pre un jour, dans l'avenir..., expliqua-t-elle d'une voix heurte. Amlie s'tait carte. La confusion et la panique se lisaient sur son visage boulevers. Alessandro en eut le cur serr. Ne me regarde pas comme a, la pria-t-il en la prenant dans ses bras. Tu n'as rien dit de mal. J'ai bien l'intention d'avoir des enfants avec la femme que j'aime. Et le plus tt sera le mieux. Il se garda de lui parler de la dernire condition ncessaire l'abdication de son pre. Jamais il n'avait t aussi prs de le faire, pourtant. Mais ce n'tait pas le bon moment. Leur amour tait si neuf encore, et elle tait si vulnrable. Comment ragirait-elle en apprenant l'existence de cette clause ? Sans compter que des affaires urgentes allaient bientt le retenir l'tranger. Non, dcidment, ce n'tait pas le moment. Il voulait au moins tre l pour la rassurer... Alessandro ?

J'aimerais ne pas avoir partir, dclara-t-il d'une voix tendue. Mais comme tu le dcouvriras, Amlie, les grands privilges s'accompagnent de grandes responsabilits. Tu sais que je ne te quitterais pas si j'avais le choix. Oh ! Vraiment ? demanda-t-elle en l'tudiant d'un regard aigu. Comme il ne supportait pas les doutes qu'il pouvait lire sur ses traits, il la reprit dans ses bras. Amlie, arrte ! s'emporta-t-il. Quand je serai pre, je m'occuperai de mes enfants. Je prendrai part leur ducation comme n'importe quel pre. Et peut-tre mieux encore. Je te crois. C'est mieux, dit-il en retournant son omelette. Je ne veux pas te voir bouleverse. Tu te sentiras mieux quand tu auras mang. Mais Amlie se dtourna sans mot dire. Promets-moi de ne pas te faire de mauvais sang, insista-t-il au moment du dner, en versant le vin dans leurs deux verres de cristal. Je ne veux pas rentrer auprs d'une malheureuse pouse qui n'a fait que pleurer en mon absence. Je te l'ai dj dit, cara mia. Ma femme sera associe toutes mes dcisions. Nous partagerons tout. Pour les deux ans venir... La fourchette en l'air, Amlie fixa douloureusement son mari. Des ngociations taient peut-tre dj en cours entre Ferara et celle qu'on destinait Alessandro ? Le silence de son mari signifiait-il qu'on lui avait dj choisi une pouse... une femme qui porterait ses enfants... la partenaire qu'il souhaitait pour gouverner avec lui ? L'ide d'une autre femme assise prs d'Alessandro lui tait insupportable. Engloutissant une norme bouche, elle faillit suffoquer. Il lui faudrait tout de mme bien accepter que, ds la fin de leur contrat, Alessandro chercherait se marier pour de bon. Un jour, peut-tre, elle y parviendrait, mais pas avant longtemps, se dit-elle avec dsespoir. Mon Dieu ! Comme elle regrettait de ne pouvoir revenir en arrire... Malheureusement, elle tait tombe amoureuse de son mari. Irrmdiablement, la folie. Et c'tait la plus grave erreur de sa vie.

61
Il semblait Amlie que c'tait hier qu'Alessandro et elle avaient franchi le porche de Monte Volere. Pourtant, leur sjour magique avait pris fin et ils taient de retour dans la ville di Ferara, o il lui fallait affronter la ralit de leur prochaine sparation.

Mme si Alessandro l'avait rassure, elle avait l'impression que ses pires craintes se matrialisaient. Il lui avait promis qu'ils seraient spars une quinzaine de jours tout au plus. Alors, pourquoi tait-elle persuade que ce serait pour plus longtemps ? Il devait partir ce matin et elle n'avait pas fini d'emmnager dans ses appartements. Pas plus qu'elle n'avait eu le courage de lui parler de ce qui la proccupait. Elle savait que l'affaire qui l'appelait l'tranger tait dlicate, risque mme, et elle ne voulait pas lui compliquer la tche. Habille d'une manire qu'elle supposait convenable pour des adieux rapides, elle attendait dans sa suite o rgnait un indescriptible dsordre. Faisant les cent pas, elle dplaait des objets qu'elle replaait au hasard, tout en consultant sa montre. Alessandro tait dj en retard. Combien de temps auraient-ils passer ensemble ? Amlie, je suis sincrement dsol... Elle sursauta violemment. Venant droit elle, Alessandro lui prit les mains pour les porter ses lvres. Pardonne-moi, cara sposa, murmura-t-il. Les affaires de l'Etat ? le taquina-t-elle en surmontant la tristesse qui l'envahissait dj. Comme je dteste ce genre de contretemps ! dplora-t-il en l'attirant contre lui. Tu veux parler... de moi ? De tout sauf de toi ! rpondit-il d'une voix sourde en l'entranant vers le sofa. Alessandro, tu vas tre en retard... Oui, pour une fois. Ses yeux la contemplaient, anims d'une flamme chaleureuse, envotante. Mais cette occasion est exceptionnelle. Tu es exceptionnelle, poursuivit-il en repoussant une mche brune qui s'garait sur son visage. Pour toi, je ferais attendre le monde entier. Parce que je t'aime, Amlie. Je t'aime plus que ma vie ! Pardonne-moi de te quitter et sache que tu me manqueras plus que je ne pourrais jamais te manquer. D'un geste tremblant, elle effleura sa cravate de soie claire. Il tait si beau dans ce costume bleu nuit. Sa veste ouverte laissait voir sa chemise blanche, sa taille bien prise dans la fine ceinture de cuir... Et je t'aime plus que je ne croyais possible d'aimer, murmura-t-elle passionnment. Jamais je n'ai fait si totalement confiance quelqu'un. Tu es toute ma vie. Alessandro baisa ses paumes avec ferveur. Pour toujours, Amlie, dit-il d'une voix rauque. Et maintenant... Il esquissa un sourire malicieux. J'ai quelque chose pour toi. Calquant ses motions sur les siennes, elle prit son tour un ton badin.

Une couronne ? Non, rpondit Alessandro en riant. Je pourrais t'en offrir une, bien sr, mais j'ai cru comprendre que tu ne raffolais pas de ce genre de cadeaux. Elle laissa chapper un soupir d'motion en voyant les lueurs tendres qui brillaient dans ses yeux. Comme chaque fois qu'il lui souriait... C'est vrai. Mais ne prolonge pas le suspense. Alessandro secoua la tte. Glissant une main dans la poche intrieure de sa veste, il en sortit un recueil de posies. Christopher Marlowe, murmura-t-il en posant le volume dans ses mains. Amlie caressa la reliure ancienne avec un profond respect. Il n'aurait pu trouver mieux pour lui faire plaisir. Oh ! J'aime ce livre, Alessandro ! C'est le plus beau, le plus prcieux des cadeaux qu'on m'ait jamais faits ! J'esprais que tu dirais a. Je voudrais que tu en lises une page par jour pendant mon absence. Alors, tu sauras combien je t'aime, dclara-t-il avant de la billonner d'un baiser tendre. Et maintenant... Il soupira. Tu dois partir, termina-t-elle en s'intimant d'tre forte. Mais, brusquement, elle s'carta nerveusement. Je suis dsole. Je me sens si... Qu'y a-t-il, Amlie ? Une fois que nous aurons rempli les termes du contrat... Elle secoua la tte, incapable de poursuivre. Tu ne peux pas te taire maintenant, la pressa-t-il. Continue. T'a-t-on trouv une pouse ? demanda-t-elle enfin, d'une voix si tnue qu'elle crut d'abord qu'Alessandro ne l'avait pas entendue. Il y a effectivement une femme, confirma-t-il avec un sourire. Mais je l'ai trouve moi-mme, et elle est en face de moi en ce moment. Donc tu m'aimes vraiment ? La question parut d'abord dconcerter Alessandro. Mais quand il prit la parole, ce fut sur ce ton taquin qu'elle aimait tant. Gagn ! dit-il en l'enlaant tendrement. On dirait que mon secret est dcouvert. Elle se sentit immensment soulage. Ces craintes n'avaient t que le fruit de son imagination surchauffe. Je t'aime, susurra-t-elle contre ses lvres. Je me demande comment je vais pouvoir vivre sans toi dans les jours qui viennent. Alessandro posa un doigt sur ses lvres. Ce sera juste une courte sparation, mio tesoro, murmura-t-il en refermant les doigts d'Amlie sur le livre. Je te le promets. Il se leva et gagna la porte d'un pas rsolu, mais sur le seuil il hsita.

Je t'aurais emmene avec moi, mais... a ira. Vas-y, dit-elle bravement. Avant que tu ne changes d'avis. J'ai dj chang d'avis. Mais tu vas tre en retard, dit-elle en sentant fondre sa propre conviction comme il revenait vers elle. L'un des privilges d'tre prince, c'est qu'on organise soi-mme son emploi du temps, dit-il contre son oreille. Or, je viens de me rappeler une chose trs importante que j'avais oublie... Ici ? haleta-t-elle, le cur battant, tandis qu'il la plaquait contre le mur. Lui faisant signe de garder le silence, il sortit son tlphone de sa poche. Trouvez un autre horaire pour dcoller, commanda-t-il ds que la connexion fut tablie. J'ai un empchement. Aprs le dpart d'Alessandro, Amlie dcida de s'investir dans la rnovation des appartements du palais. Bientt, elle fut particulirement fire de ce qu'elle avait ralis dans celui du pre d'Alessandro. Elle avait relgu les meubles les plus incommodes pour les remplacer par des fauteuils confortables, des tapis, des plaids. Une kitchenette avait t amnage aussi, permettant de conserver quelques provisions. Vous en faites beaucoup trop, protesta le vieux prince un matin o, perche sur une chelle double, elle arrangeait un drap. Pourquoi ne pas demander une femme de chambre de faire cela ? Se dtournant pour lui rpondre, elle porta soudain une main son front. Bizarre ! Elle n'tait pas sujette aux vertiges d'habitude... Vous tes fatigue ? Descendez immdiatement de l. Vous tes toute ple. Amlie perut l'anxit dans la voix du vieil homme. Ne vous tracassez pas pour... Sa voix mourut dans sa gorge et elle cligna furieusement des yeux en luttant pour conserver son quilibre. Mon Dieu ! Que lui arrivait-il ? Excusez-moi, je crois que je vais tre... Plaquant une main sur sa bouche, elle descendit rapidement de l'chelle et fona en direction de la salle de bains. Une fois soulage, elle ouvrit le robinet d'eau froide et s'aspergea le visage, puis elle avisa son reflet dans le miroir. Seigneur ! Elle avait le teint livide. Ces signes ne trompaient pas. Elle tait enceinte ! Elle songea immdiatement Alessandro. Comment aurait-elle la patience d'attendre son retour, maintenant ? Amlie, vous allez bien ? appela le souverain travers la porte. Oui, ce n'est rien, lana-t-elle, rassurante. En un tour de main, elle s'essuya le visage, arrangea ses cheveux du mieux qu'elle put puis sortit de la salle de bains.

Si nous retournions nos travaux d'embellissement ? dclara-t-elle en plaquant un sourire sur ses lvres. Il n'en est pas question, objecta son beau-pre. Vous avez travaill plus qu'assez pour aujourd'hui, dans votre tat. Mon tat ? rpta-t-elle, mduse. Une tincelle brillait dans le regard du souverain. Vous savez ce que je veux dire. Je suis seulement surpris que mon fils n'ait pas eu l'ide de m'en informer. Qu'aurait-il pu vous dire ? Dois-je comprendre qu'Alessandro ne sait pas encore ? demanda-t-il pensivement. Que je suis... enceinte ? avoua-t-elle avec un sourire timide. Non, certainement pas. Je viens tout juste de le dcouvrir moi-mme. Je lui annoncerai la bonne nouvelle ds qu'il rentrera. Il va revenir immdiatement ! dcrta le vieux prince. Je vais envoyer quelqu'un le prvenir. Quoi ? C'est possible ? s'merveilla-t-elle. Bien sr. Et ds qu'il saura, nous pourrons rendre la nouvelle publique. N'est-ce pas un peu prmatur ? Excusez ma hte, Amlie. Mais en mme temps que la prochaine naissance de mon petit-enfant, je fterai ma libert. Votre libert ? Je ne comprends pas. Je vais enfin tre libre ! Libre de me consacrer mes chers rosiers, expliqua-til avec animation. Maintenant que vous attendez un hritier, je peux officiellement abdiquer. Et je suis heureux de renoncer au trne en faveur d'Alessandro... Au lieu de partager cette joie, Amlie prit soudain un air soucieux. Pourquoi annoncer ma grossesse avant que vous n'abdiquiez ? demanda-t-elle d'un ton prudent. Alessandro a d vous expliquer... Oui, bien sr, mentit-elle. Mais c'est mieux d'avoir un supplment d'informations. J'ai encore tant apprendre sur mon nouveau pays. En proie un doute affreux, elle avait l'impression qu'on lui arrachait les mots de la gorge. Son dsarroi s'accrut encore en voyant l'expression joyeuse de son beau-pre. Comme vous le savez, je ne pouvais envisager d'abdiquer que si mon fils se mariait. Cette condition remplie, il en est une autre qui rend l'abdication effective. C'est l'annonce de votre grossesse. Ainsi le veut la lgislation de notre pays. Bien sr, je n'ai pas fait d'allusion directe cette clause, par dlicatesse. Je sais qu'on ne peut pas forcer ces choses-l...

Oh, bien sr que si, d'une certaine manire ! songea-t-elle, sentant son cur se briser. C'est une merveilleuse nouvelle pour nous tous ! s'exclama encore le pre d'Alessandro en lui ouvrant les bras. Amlie, laissez-moi vous embrasser. Comme un automate, elle accepta ses flicitations. Aprs tout, il n'avait rien fait de mal. Elle ne pouvait blmer le pre pour la ngligence du fils. Ngligence ... Quel euphmisme ! pensa-t-elle quand elle se retrouva seule dans ses appartements. Leur relation qui lui avait paru si solide tait en fait btie sur un mensonge ! Dans ces conditions, il ne lui restait plus qu'une chose faire. Dcrochant le tlphone, elle composa le numro de Miranda. Comment a, partie ? Alessandro fixait son pre, atterr. Je lui ai demand de te mettre au courant..., commena le souverain avec angoisse. Au courant de quoi ? scanda-t-il avec impatience. Il se reprit aussitt. Dsol, pre. Tu n'y es pour rien. Si ce dplacement n'avait pas t aussi risqu compte tenu de la situation explosive qui rgne l-bas, j'aurais emmen Amlie. Et rien de tout cela ne serait arriv... Je crains que ce ne soit plus compliqu que a, mon garon, dit le vieil homme en lui posant une main sur l'paule. Mais je ne peux rien te dire. C'en fut trop pour Alessandro. Bon sang ! Pourquoi tant de secrets autour de ma femme ? explosa-t-il. Elle m'a tromp, c'est a ? Son pre prit un air indign. Non ! Certainement pas ! Alors, quoi ? Pour quelle autre raison serait-elle partie ? Nous avions un arrangement... Cette fois, le souverain le toisa avec mpris. Si c'est tout ce que tu penses de ton mariage, alors Amlie a peut-tre eu raison de partir ! Quant moi, je ne gagnerai pas ma libert ce prix-l... Ni au prix de ta souffrance, ajouta-t-il plus doucement en le voyant se dcomposer. Se dtournant, Alessandro alla jusqu' la fentre. Alors, o est-elle ? demanda-t-il d'une voix qu'il ne reconnut pas. Quelque part o elle se sent aime, je suppose, rpondit le vieux prince. Je te laisse le dcouvrir. Mais ne perds pas trop de temps. Alessandro prit une profonde inspiration et fit volte-face. Si c'est sa dcision, comment pourrais-je la persuader de revenir ? En revanche, s'il y a la moindre chance... Ne la laisse pas te filer entre les doigts, mon garon. Il acquiesa et, ayant donn une brve accolade son pre,

rejoignit en hte ses appartements. Il n'avait plus qu' boucler une valise en vitesse et tlphoner l'aroport pour prvenir qu'il se rendait Londres. Billy Harday s'appuya au dossier de son fauteuil. Il se trouve, Amlie, que j'ai effectivement une affaire pour toi. Une affaire d'escroquerie. D s'agit d'un couple d'ge respectable, M. et Mme Bluejay, apparemment victimes d'un aristocrate sans scrupule qui a dtourn toutes leurs conomies. - Oh ! Billy, tu es un ange ! A son retour au cabinet, elle s'tait attendue traiter des affaires banales dont personne ne voulait. Mais celle-ci tait tout fait dans ses cordes. Les preuves figurent au dossier ? demanda-t-elle. Tu rves ! Mais les clients sont disposs te rencontrer demain matin. Confirme-leur le rendez-vous. Entendu, rpondit son collgue. Personne n'avait fait le moindre commentaire quand elle tait revenue au cabinet. De nos jours, dans les familles royales d'Europe, il tait frquent que djeunes princesses combinent obligations officielles et carrire. C'tait Miranda qui lui avait conseill de reprendre son travail. Elle l'avait coute, sentant qu'elle avait besoin de son soutien bienveillant, sachant aussi que sa sur tait trop discrte pour lui suggrer d'oublier Alessandro. Mais elle pouvait toujours essayer. Elle s'assit son bureau, prte assumer ses fonctions d'avocate mi-temps. Pressant une touche de l'Interphone, elle demanda d'une voix rsolue : Cathy ? Apportez-moi le dossier Bluejay, s'il vous plat... Oh ! Cathy ? S'il y a des appels personnels pour moi, je ne suis pas disponible, d'accord ? Le rendez-vous avec les clients s'tait droul au mieux. Ruins mais dignes, ceux-ci avaient apport des documents et une sorte de journal des vnements partir desquels Amlie allait pouvoir btir leur dfense. La premire audience aurait lieu l'aprs-midi mme, ce qui lui laissait peu de temps, mais elle tait gnralement efficace sous la pression des vnements. Elle soupira nanmoins quand un coup frapp la porte la tira de sa concentration. Cathy passa la tte dans l'entrebillement. Dsole de vous dranger. Je pensais que vous voudriez savoir qu'il y a un appel pour vous. De votre sur. Oh ! Elle m'a dit que vous ne deviez surtout pas vous inquiter. Mais au ton que la jeune femme employait, elle sut qu'elle devait accorder sans tarder son attention cet appel. - Dites-lui de ne pas quitter... J'ai fait transfrer l'appel sur votre poste, dit la secrtaire avant de se retirer.

Miranda ? appela Amlie ds qu'elle fut seule. Oui, rpondit sa sur d'une voix pressante. Dsole, mais je pensais qu'il fallait t'avertir. Ne t'excuse pas. Qu'y a-t-il ? Alessandro est Londres. Il veut te voir. Que dois-je faire ? Amlie sentit son cur s'arrter. Tu lui as dit ? O tu tais ? Non. Il a appris je ne sais comment que tu devais plaider cet aprs-midi. Amlie... Je pense sincrement que tu devrais accepter de le voir. Donne-lui au moins une chance de s'expliquer. Je ne sais pas. Je t'en prie ! insista Miranda. Il est boulevers. Tu ne serais pas si dure si tu lui avais parl... Elle se tut. D'accord, soupira Amlie, rompant le silence qui se prolongeait. Je suppose que je ne peux pas le fuir continuellement, n'est-ce pas ? Aprs avoir raccroch, elle se concentra sur le dossier devant elle et dcouvrit le nom de celui qu'elle accuserait devant la Cour, cet homme qui avait dup et escroqu un couple g. Alessandro aussi l'avait dupe, voqua-t-elle avec amertume. En l'entranant dans un mariage de convenance qui impliquait un enfant innocent ! Quel genre d'homme pouvait commettre une pareille ignominie ? Alessandro se faufila dans la salle d'audience juste au moment o l'huissier annonait l'entre de la Cour. Ds les premiers instants du procs, son attention fut tout entire accapare par Amlie. Amlie, enfin... Elle se tenait devant le juge, vtue de sa robe et de sa perruque d'avocat. Sa vue fut comme une source qui le dsaltrait, le ramenait la vie. Son moral et sa dtermination remontrent aussitt en flche, et il dut serrer les poings pour s'empcher de crier son nom. D'une faon ou d'une autre, il allait la reconqurir. Il le fallait, se dit-il douloureusement. Cette femme tait toute sa vie. Nanmoins, il ne parvenait pas concilier l'image de l'avocate qu'il voyait en ce moment avec celle de la femme passionne qui s'tait offerte librement lui, avant de disparatre sans un mot. Que s'tait-il pass ? Avait-elle cess de l'aimer ? Il se crispa, sentant l'atroce morsure du soupon. Il avait t persuad d'tre aim d'elle. Comment avait-elle pu le quitter dans ce cas ? Sans compter que, les sentiments mis part, elle avait rompu leur contrat. Elle qui avait eu cur d'aider sa sur, comment en tait-elle arrive l ? Il repensa son pre, effondr depuis leur rupture. Pourtant, Amlie n'avait-elle pas dit qu'elle aimait beaucoup

le vieux prince ? Qu'est-ce qui avait pu l'loigner d'eux ? Quelque chose d'extrmement grave, raisonna-t-il, quelque chose que seul un face--face permettrait de tirer au clair. Or, c'tait ce qu'elle cherchait prcisment viter. Mais ils auraient cette entrevue, se promit-il. Et il trouverait le moyen de se rconcilier avec elle... Personne ne savait mieux que lui que leur avenir en dpendait. Il en tait l de ses rflexions quand le juge ordonna une suspension d'audience jusqu'au lendemain matin. Profitant de l'agitation, quelqu'un derrire lui l'interpella. Serrant les mchoires, il le salua avec froideur. Il ne s'attendait certainement pas rencontrer l un de ses anciens condisciples du lyce. Et encore moins Archibald Freemantle ! Archibald. Qu'est-ce qui t'amne ici ? Ce procs, mon vieux, rpondit celui-ci avec un long soupir. Ah, fit seulement Alessandro tout en essayant dsesprment de reprer Amlie dans la foule. Comment ? Tu ne t'es pas rendu compte que c'est mon frre qui est dans le box des accuss ? s'tonna Freemantle. Toby, tu te souviens ? Cette crapule ! pensa Alessandro en se raidissant. Mais ce n'tait pas le lieu pour profrer un tel commentaire. Oui, se contenta-t-il de rpondre, je le reconnais maintenant. Un instant, l'ironie de la situation le dtourna de ses douloureuses penses. Toby Freemantle avait la sale manie de visiter les vestiaires du pensionnat, se souvint-il. Jusqu' son renvoi. Apparemment, il avait continu dans cette voie. Il s'en tirerait bon compte, reprit Archibald en s'chauffant, sans cette garce d'avocate qui dfend les vieux ! Elle a la niaque, ce qu'il parat. Elle va le faire plonger, c'est sr. Une femme, en plus ! ajouta-t-il avec mpris. Une rage froide submergea Alessandro, mais il s'vertua n'en rien laisser paratre. C'est le juge qui serait ravi de t'entendre, rpondit-il, laconique. Oh ! Au fait, Archibald... -Oui? Il se trouve que cette avocate est mon pouse. Amlie sortit en hte de la salle d'audience, presse de rejoindre le cabinet o elle pourrait s'absorber dans le procs en cours et oublier ainsi ses soucis personnels. Tte baisse, les bras chargs de dossiers, elle faillit ne pas remarquer la haute silhouette qui attendait au bord de l'escalier... jusqu' ce qu'un bras ferme lui barrt le passage. Amlie, pouvons-nous parler ?

Mme si elle s'tait attendue rencontrer Alessandro tt ou tard, elle reut un vritable choc en le voyant. Apercevant les agents de la scurit prts intervenir, elle leur adressa un signe, avant de prendre la parole. Je ne m'attendais pas te voir ici. Mon Dieu ! Pourquoi mentait-elle ? C'tait croire que le sang-froid, la retenue et la froide logique dont elle venait de faire preuve l'audience l'avaient tout coup dserte. L'homme qui lui avait menti, qui s'tait servi d'elle comme d'une poulinire afin d'assurer un hritier son pays, cet homme tait devant elle, et elle ne pensait qu' sentir ses bras autour d'elle ! Elle avait une conscience aigu de sa chaleur, s'imprgnait de son essence mme... Si elle ne gardait pas l'esprit son odieuse trahison, elle risquait de devenir folle, tant elle le dsirait ! Amlie, tu ne veux mme pas me parler ? Je n'ai pas beaucoup de temps. Je suis dsol de te dranger, mais chaque fois que j'appelle, je tombe sur ton rpondeur. Elle se raidit. Toute cette situation tournait en catastrophe. Car ce n'tait pas qu'une affaire de sentiments, il y avait aussi le premier concert en solo de Miranda considrer. Celui-ci aurait lieu au nouvel an, et elle devait jouer sur le fabuleux violon prt par Alessandro. J'ai besoin de te parler. Mais pas ici. Pas comme a. Le ton d'Alessandro la ramena la ralit. Jamais elle ne l'avait vu si suppliant, si dsespr. Elle devinait son intonation, ce qu'il ne disait pas, qu'il savait qu'elle tait au courant de la clause qu'il lui avait cache. Et elle avait besoin d'entendre son explication. Je sais que je t'ai blesse, poursuivit-il comme en cho ses penses. Et je ne peux supporter que cela se termine ainsi entre nous. Il m'est impossible de continuer sans ton pardon. Son pardon ! C'tait un peu facile ! pensa-t-elle, irrite, en portant instinctivement une main son ventre. Je ne suis pas libre cet aprs-midi, commena-t-elle. Son esprit tait en proie la confusion la plus totale. Elle avait besoin de temps pour rflchir ce qu'elle lui dirait. Pourquoi ne pas se retrouver mon htel pour dner ? offrit-il aussitt. A 20 heures ? Oui, c'est a. D'accord. Veux-tu que j'envoie une voiture te chercher ? Non, merci. J'aime mieux pas. Alors, ce soir. Elle regarda Alessandro dvaler l'escalier et traverser la salle des pas perdus.

La dmarche assure, la tte haute, il drainait dans son sillage le regard admiratif des femmes prsentes. Elle attendit qu'il et gagn la rue puis, lentement, elle descendit son tour. Il tait encore son mari, et en dpit de tout elle savait sans l'ombre d'un doute qu'elle l'aimait toujours. Un fol espoir l'envahit. Elle se battait pour dfendre ses clients. Ne pouvait-elle pas se battre aussi pour tenter de sauver son mariage ?

71
Les gardes du corps avaient d prvenir Alessandro de son arrive, car la porte de sa suite s'ouvrit avant mme qu'Amlie et frapp. Il tait poustouflant en pantalon noir, assorti d'un pull en cachemire de mme couleur qui soulignait son hle. Comme il s'effaait pour la laisser entrer, la tentation de le toucher, de le regarder au fond des yeux fut presque irrsistible. Mais elle perut son dtachement, comme des ondes qui manaient de lui, la maintenant distance. Se dbarrassant de son manteau et de son charpe, elle les posa sur un fauteuil et se tourna vers lui. Comment vas-tu, Alessandro ? La question est surprenante, venant de toi, rpondit-il en lui jetant un regard aigu. Apparemment, tu me prends pour une espce de monstre, puisque tu m'as quitt sans mme me laisser un mot d'explication. Son expression effraya Amlie. C'tait comme si toute la colre et la frustration du monde taient contenues dans le regard de son mari. Avec fbrilit, elle chercha les paroles qu'elle avait si soigneusement rptes dans le taxi. Mais son cur tait si douloureux qu'elle fut tout d'abord incapable de profrer un mot. J'ai parl ton pre..., dit-elle enfin. Et alors ? Jamais encore elle ne l'avait entendu parler si schement. Sa propre voix aussi tait loin d'tre naturelle. Nanmoins, elle reprit : Il m'a dit... Quoi exactement ? coupa-t-il froidement. Ses mots empreints de colre vibrrent dans l'air comme une menace, puis Alessandro baissa la tte et soupira. Visiblement, il n'avait pas eu l'intention de l'agresser. Continue, dit-il d'un ton radouci. Elle dcida de mettre son pre hors de cause.

Il pensait que je savais... Que tu m'avais parl. Il m'a dit qu'il ne pouvait abdiquer moins que... que tu n'aies un enfant. Le visage d'Alessandro tait insondable comme celui d'un inconnu, remarquat-elle en rprimant un frisson. Puis elle lut dans son regard l'expression d'une souffrance, puis l'ombre de la culpabilit, et enfin quelque chose qui ressemblait de la crainte. Je ne t'en ai rien dit parce que j'avais peur de te perdre, admit-il, si doucement qu'elle dut tendre l'oreille pour l'entendre. Je pensais que tu ne consentirais jamais... L-dessus, tu n'avais pas tort, rpliqua-t-elle d'une voix qui tremblait d'indignation. Je n'aurais pas marchand avec la vie d'un enfant, mme pour faire le bonheur de ma sur ! Saisie d'un dgot soudain, elle recula jusqu'au fond de la pice. Et moi qui croyais que tu m'aimais ! lana-t-elle d'un ton accusateur. En deux enjambes, Alessandro la rejoignit. Lui prenant le menton, il la fora le regarder. Amlie, tu ne comprends donc pas ? Je t'aime vraiment, plus que tu ne peux l'imaginer. Non ! Regarde-moi ! insista-t-il comme elle tentait de se drober. Je t'aime ! Je t'ai aime ds le premier instant o je t'ai vue. Je suppose que tu ne crois pas au coup de foudre ? Eh bien, moi non plus, jusqu' ce que je te rencontre... Il secoua la tte, comme si l'motion tait trop forte. Je me rends compte que j'avais tort. Mais si tu ne veux pas accepter mes excuses, je ne sais pas ce que je vais faire sans toi... Quand m'aurais-tu dit la vrit ? demanda-t-elle quand il l'eut relche. Si tu tais tombe enceinte, le problme ne se serait pas pos, avoua-t-il avec un rire sans joie. Une faon pour le moins cavalire de voir les choses ! Oui, j'en conviens, avoua-t-il amrement. Et... dans le cas contraire ? l'interrogea-t-elle avec prcaution. Quand me l'aurais-tu dit ? A vrai dire, je n'en sais rien. J'avais besoin de temps... Je voulais tre sr que tu me fasses suffisamment confiance avant de choisir le moment. Je vois. Oh ! Non, je ne crois pas. J'ai besoin que tu me pardonnes, Amlie, pour que nous puissions reconstruire ce que j'ai dtruit entre nous. Peu importe le temps que cela prendra. Amlie ? Plonge dans ses penses, elle ne rpondit pas. Les paroles d'Alessandro la mettaient face un douloureux dilemme. Que penserait-il d'elle lorsqu'elle lui parlerait du bb ? Il tait si honnte, si franc en lui offrant ses excuses, alors

qu'elle-mme tait partie en taisant le plus grand des secrets. Au lieu de lui faciliter la tche, la franchise d'Alessandro rendait son aveu plus difficile encore. Ce n'est pas facile pour toi, j'en suis conscient, dclara-t-il. Tb as besoin de rflchir. Je vais te raccompagner chez toi. Nous resterons en contact, et quand tu seras prte... Non, je ne veux pas ! s'exclama-t-elle d'une voix pressante. C'tait le moment ou jamais. Elle devait lui dire... maintenant ! Alessandro tait ple sous son hle, et la tension qui l'accablait tait visible. Elle ne pouvait supporter de le voir souffrir plus longtemps en sachant qu'elle en tait la cause. Non, Alessandro, ne t'excuse pas. Nous sommes tous deux fautifs, dit-elle prcipitamment. Nous n'avons pas eu l'occasion de nous connatre vraiment... Amlie, tu es cran. Je t'ai suffisamment fait souffrir comme a. Laisse-moi prendre mon manteau... Attends ! Mais dj il revenait et l'aidait enfiler son propre vtement. Pas de discussion. Je te ramne chez toi. Chez elle ? Mais c'tait Ferara, avec lui..., pensa-t-elle au dsespoir. Il la quitta la porte de son appartement. Je ne ferai pas pression sur toi, murmura-t-il. Je veux que tu sois sre de prendre la bonne dcision. Car si tu reviens vers moi, Amlie, ce sera pour toujours. Nous n'avions jamais pens en arriver l, dit-elle tristement comme il l'embrassait sur la joue. Non. Mais nous n'avions pas prvu non plus de tomber amoureux. Et sur ces mots, il s'engouffra dans l'escalier, la laissant son dsarroi. Amlie ne put fermer l'il, cette nuit-l. Son entrevue avec Alessandro avait t un monumental gchis. Surtout, elle avait honte d'avoir manqu de courage. Mais ce face--face avait t si emprunt, si fragile... Rejetant les couvertures, elle se leva et alla jusqu' la baie vitre qui donnait sur la Tamise. Si Miranda avait t l, elle aurait pu se confier elle, mais sa sur venait de partir en tourne en province pour une srie de concerts. S'enveloppant dans un plaid moelleux, elle se pelotonna sur le sofa et fixa de l'autre ct de la vitre le fleuve sombre qui miroitait dans l'air glac. L'avenue couverte de verglas lui fit songer avec nostalgie aux paysages riants et ensoleills di Ferara. Bien qu'elle et perdu toute notion du temps, elle savait qu'elle aurait d dormir cette heure tardive, mais son esprit tait en tumulte. Cacher un homme qu'il

allait tre pre, n'tait-ce pas aussi grave que dpouiller un couple g de ses conomies ?... Le bruit caractristique signalant la rception d'un message sur son ordinateur portable vint interrompre ces penses drangeantes. Jetant un il la pendule, elle vit qu'il tait peine 4 heures du matin. Se demandant qui, parmi ses connaissances vivant aux antipodes, tait susceptible de la contacter, elle traversa le salon et atteignit son bureau. Activant la souris, elle dcouvrit sur l'cran le message suivant : Emploi du temps charg. Je pars demain la premire heure. En ce qui concerne ton retour Ferara, fais-moi connatre ta dcision au plus tt. Alessandro. Elle sentit son cur chavirer. Ainsi, il ne dormait pas lui non plus ? Mais en relisant le courriel, elle se figea. Elle ne pouvait quitter Londres cause du procs. Celui-ci d'ailleurs se prsentait mal... Faisant voler ses doigts sur le clavier, elle rdigea la rponse suivante qu'elle envoya aussitt : Impossible de prendre une dcision maintenant. J'ai aussi un emploi du temps trs serr. Elle resta devant l'ordinateur dans l'attente d'un nouveau message. Celui-ci ne tarda pas s'afficher. J'en conclus que tu as besoin de plus de temps. Sourcils lgrement froncs, elle prit place au bureau et rpondit : L'affaire que je dfends s'avre plus complexe que je ne l'avais prvu. Cette fois, elle prit le temps de se relire afin d'effacer toute ambigut, puis cliqua sur Envoi . Les muscles raidis, elle attendit la rponse d'Alessandro. Quand le procs se termine-t-il ? lut-elle une minute plus tard. Elle pianota aussitt : Deux semaines environ. Rponse d'Alessandro : Avant les vacances de Nol ? Je l'espre. Rponse d'Alessandro : J'enverrai le jet te chercher. Pas la peine. Rponse d'Alessandro : Dois-je comprendre que c'est un oui ? Elle hsita l'espace d'une seconde seulement avant de taper : Oui. Rponse d'Alessandro : Alors, j'enverrai le jet. Longtemps encore, elle scruta l'cran, mais il n'y eut pas d'autre message cette nuit-l. Et tandis que le ciel de l'aube se striait de rose, elle se demanda ce que ces vacances de Nol leur rservaient tous deux.
Retard imprvu dans le procs. Impossible de terminer avant Nol. Dsole, Amlie.

De frustration, Alessandro assena son poing sur la table. C'est lui qui avait tabli ce mode de communication entre eux, parce que c'tait le plus impersonnel. Une voix au tlphone pouvait rvler tant de choses, tandis qu'un message lectronique tait bref, ne suscitait pas l'motion du moins jusqu' celui-l.

Rageusement, parce que cette rponse mettait son cur nu, il pianota :
Quel est le problme ?

Installe dans son bureau au cabinet, sa table de travail encombre de piles de documents, Amlie posa son front dans ses mains et fixa l'cran. Si elle se sentait nauseuse cause de sa grossesse, elle se faisait aussi du souci pour ses clients. Il semblait qu'elle tait sur le point de remporter ce procs, encore lui fallait-il obtenir l'indemnisation du vieux couple. Or, Freemantle s'avrait insolvable. Pourtant, la solution se trouvait forcment l, dans ces documents parpills sur son bureau. En dcouvrant le message d'Alessandro, elle toucha l'cran comme si elle pouvait en tirer quelque rconfort. Elle ne savait mme pas o il se trouvait et n'en ressentait que plus douloureusement sa propre solitude. Elle se sentait vulnrable aussi, ce qui n'allait certainement pas aider ses clients. Cependant, elle devait une explication Alessandro, ne serait-ce que pour justifier le fait qu'elle resterait Londres Nol. Freemantle n'a ni argent, ni biens. Rien ! Je ne peux pas laisser tomber mes clients. J'essaye encore... Essayer quoi ? se demanda-t-elle, dcourage. Puisque Toby Freemantle tait fauch. La rponse d'Alessandro s'inscrivait dj, et elle reporta son attention sur l'cran. Retrouve le testament de sa grand-mre maternelle. Elle lui a laiss toutes ses uvres d'art. Son frre s'en vantait autrefois. Tiens-moi au courant. Alessandro. Recouvrant soudain sa vivacit d'esprit, elle se redressa et crivit : Merci. Je le ferai. Puis ses motions prenant le dessus, elle ajouta dans un registre plus personnel : J'espre que tu passeras un bon Nol, Alessandro. Transmets mes excuses ton pre. Ce quoi, il rpondit, laconique : Pre visite des roseraies en Afrique du Sud. Je te laisse. Le tuyau d'Alessandro s'tait rvl juste. Avec l'aide des enquteurs, Amlie russit localiser les tableaux de Toby Freemantle. Ceux-ci s'taient vendus aux enchres des sommes folles, de quoi assurer l'accus une retraite dore quand il sortirait de prison et rembourser tous ses cranciers ! Elle accepta la bouteille de Champagne que ses clients heureux tinrent lui offrir. Elle l'apporterait Nol chez ses parents, se dit-elle. Ds que le vieux couple eut pris cong, elle dcida d'adresser un message Alessandro pour lui faire connatre l'heureuse issue du procs. Grande nouvelle. Sais-tu skier ? Se renversant dans son fauteuil, elle relut le surprenant message qui s'affichait sur l'ordinateur. Oui. Pourquoi ? crivit-elle, interloque.
-

Rponse d'Alessandro : Nous avons des choses urgentes rgler. Je prvois de passer Nol dans la station autrichienne de Lech. J'aimerais que tu me rejoignes l-bas. Elle sentit son cur bondir cette invitation. Mais elle avait promis sa famille de venir au repas de Nol qui faisait toujours la fiert de sa mre. 1\i dois te rendre auprs d'Alessandro, a va sans dire, insista Miranda quand elle la consulta par tlphone. Tu ne crois tout de mme pas que maman va te retenir Londres s'il y a une chance pour que tu te rconcilies avec ton mari ? Non, mais... Je ne lui ai encore rien dit au sujet du bb, avoua Amlie, anxieuse. Qu'est-ce que tu attends ? Qu'il le dcouvre lui-mme ? Ecoute, Amlie, je dois retourner ma rptition. Tu sais parfaitement ce qu'il faut faire. Tu te laisses seulement dominer par tes motions. a te surprend ? Que tu aies laiss les choses aller si loin ? Oui ! C'est un fait qu'Alessandro n'a pas t totalement franc envers toi. Mais tu crois que tu fais mieux que lui en ce moment ? Je t'en prie, ne te mets pas en colre. Tu sais que je lui ai pardonn. Seulement, il ne m'a pas laiss une seule chance de m'expliquer... Dis-moi que tu iras en Autriche, l'interrompit Miranda. Je ne peux pas arriver l-bas enceinte de presque quatre mois ! Dans ce cas, je... Non, je refuse que tu lui parles ! l'avertit Amlie. J'entends rgler a moimme. Tu me le promets ? Ai-je dj failli ma parole ? Il ferait beau voir que tu commences aujourd'hui ! J'irai Lech, Miranda, promit-elle en raccrochant. Il ne lui faudrait pas beaucoup de temps pour boucler une valise et rserver son billet d'avion. La sonnerie de la porte la surprit dans ses rflexions. Jetant un coup d'il au miroir, elle tenta maladroitement de remettre en place une mche qui s'chappait de son chignon. Y renonant, elle alla ouvrir et poussa une exclamation. Alessandro ! Que... ? Puis-je entrer ? Oui, bien sr, mais... Elle le suivit d'un regard mdus tandis qu'il se dirigeait vers la baie vitre. Il admira un instant le panorama, puis balaya le salon d'un coup d'il apprciateur. Trs joli, commenta-t-il, un sourire aux lvres. Merci.

Refermant la porte, elle s'appuya au battant Son cur rsonnait comme un gong, et elle avait besoin de se remettre. Au moins une minute. Non, pensa-t-elle en contemplant son mari, une minute, c'tait trop court. Son pardessus anthracite tait entrouvert sur un pull noir en cachemire. Ses cheveux de jais bouriffs retombaient un peu sur ses yeux sombres paillets de lueurs dores des yeux qui taient rivs sur elle, empreints d'une interrogation amuse. Je ne comprends pas... J'allais justement t'envoyer un message... Tu me croyais Ferara ? J'tais en fait mon htel, quelques pas d'ici, expliqua-t-il pour la mettre l'aise. Que dis-tu d'aller Lech ? As-tu fait tes bagages ? Tu es venu... me chercher ? demanda-t-elle avec hsitation. On dirait, acquiesa-t-il d'un air ironique. Accorde-moi une demi-heure. Puis-je t'offrir quelque chose ? Un verre ? Prpare-toi, dit-il. J'attendrai. Alors profite du balcon, suggra-t-elle en ouvrant la porte-fentre. La vue est splendide et... Comme elle passait devant lui, il l'enlaa et la billonna d'un long baiser qui la laissa tourdie. Alors qu'elle se sentait fondre contre lui, il l'carta doucement mais fermement. Dpche-toi, murmura-t-il. Je ne pourrai pas retarder le dcollage cette fois. Nous sommes bientt Nol. L'aurais-tu oubli ? Quelques heures plus tard, Alessandro la guidait dans un somptueux hall lambriss, jusqu' la rception orne de fresques dans le plus pur style tyrolien. La chemine colossale, o ptillait un bon feu, attirait les riches clients de l'htel qui parlaient avec animation de leur journe sur les pistes. Il n'y avait pas un photographe en vue, heureusement, nota-t-elle pendant que son mari remplissait les formalits. Ds que nous aurons notre chambre, je suggre que tu prennes un bain pour te dtendre, dit Alessandro. Il est trop tard pour skier. Nous passerons la soire bavarder tranquillement. Bavarder ? Elle acquiesa en souriant mais sentit sa gorge se nouer. Il n'y avait plus aucune chappatoire possible. Mais au moins Alessandro lui laissait-il le temps de se retourner. Comme les portes de l'ascenseur l'ancienne s'ouvraient, il lui posa une main sur la taille pour la guider l'intrieur. Ce contact l'lectrisa au point qu'elle ne songea plus qu' une chose : elle le dsirait follement. Allons-nous dner au restaurant ou dans notre chambre ? Ce n'tait pas avec ce genre de questions qu'elle allait chasser

ses penses vagabondes ! pesta-t-elle contre elle-mme. Mais comment formuler quelque chose de sens quand Alessandro tait aussi prs d'elle ? Principessa, murmura-t-il en abaissant sa main vers sa hanche, espreriezvous me sduire ? Rsistant la tentation de se blottir contre lui, elle secoua la tte en laissant chapper une plainte qui se voulait un dni. Comme il ne semblait pas en tenir compte, elle lui fit face, une lueur d'avertissement au fond de ses yeux verts. Nous devons discuter, lui rappela-t-elle. Bien sr, acquiesa-t-il avec une petite rvrence comique. Mais elle lisait le dsir brlant dans ses yeux, et le pli arrogant de ses lvres disait que les secrets entre eux ne pourraient teindre la passion qui l'treignait. Elle fut soulage quand l'ascenseur s'arrta. L'atmosphre dans l'espace confin de la cabine tait charge d'une tension si rotique qu'elle commenait perdre pied et en oublier l'aveu qu'elle avait lui faire. Ils suivirent le corridor et, stoppant devant l'une des portes, Alessandro posa une main sur le mur. Elle se trouva captive. Je crains que nous ne soyons obligs de partager, dclara-t-il. Je n'ai pu obtenir qu'une seule suite, parce que... Je sais. C'est la priode de Nol, acheva-t-elle d'une voix crispe. Le regard nonchalant qu'il promenait sur elle la fora se demander combien de temps elle rsisterait au parfum viril, musc et bois de santal mls, qui assaillait ses sens. Son sourire insolent tait une sduction de plus, il lui donnait l'envie d'entraner son mari dans la chambre, et au diable le reste ! Etant donn que nous avons discuter, j'espre qu'il y a plus d'un lit dans cette suite, fit-elle remarquer, se ressaisissant. Je viens de te dire que nous devrons partager. Une suite, oui. Tu n'as pas parl d'un lit. Mon Dieu ! Sa voix frmissait comme un murmure intime, provocant, et nullement comme la protestation qu'elle avait voulu exprimer. Pourquoi ne partagerions-nous pas le mme lit ? Aprs tout, nous sommes mari et femme, fit valoir Alessandro. Pour toute rponse, elle lui prit la cl des mains et dverrouilla la porte. Comme elle le craignait, un seul lit occupait le centre de la chambre. Reprant ses bagages dans un coin, elle se prcipita et s'empara d'un des sacs. Je vais prendre un bain. A tout l'heure, annona-t-elle. Du plat de la main, Alessandro bloqua le battant de la salle de bains. Il vaut mieux que je t'avertisse : ces portes ne ferment pas cl. Je suis sre que tu sais te comporter en gentleman. Leurs visages taient si proches qu'elle aurait pu l'embrasser,

se dit Amlie. Mais son grand soulagement, Alessandro capitula et la laissa seule sa toilette. Dans l'intimit de la luxueuse salle de bains, elle exhala un long soupir tremblant. Chaque heure qui passait, il lui devenait plus difficile d'avouer la vrit Alessandro au sujet du bb. Depuis quand tait-elle si lche ? Si elle ne pouvait se rsoudre lui parler, elle ne le mritait pas. Et mieux vaudrait pour eux deux qu'elle quitte l'Autriche par le premier avion. Le dner au restaurant se droula dans une ambiance contrainte. Amlie essaya de dissimuler son angoisse sous un enthousiasme forc pour les plats qu'on leur servait. Je n'ai jamais got de gteau au chocolat plus dlicieux ! lana-t-elle en avalant sa dernire bouche de sachertorte. Si je restais ici, je deviendrais norme. Tu as pris un peu de poids, fit remarquer Alessandro en reposant sa cuillre. Remarque, ce n'est pas une mauvaise chose. a te va mme trs bien. Elle resta silencieuse. Elle n'avait pas constat de changement dans sa silhouette, pas encore. TU as fini ? s'enquit Alessandro. Si nous prenions le caf dans notre chambre ? Nous pourrons parler plus tranquillement. D'accord, dit-elle en se levant. Elle avait hte de se confier, et ce serait la meilleure occasion. Dj ? Trs bien. J'ai compris, dit-il, amus, en la rattrapant dans le hall. Comme ils pntraient dans l'ascenseur, elle se tourna vers lui. TU crois ? demanda-t-elle prudemment. J'en suis sr. Cette fois, quand il l'attira dans ses bras, elle n'eut pas la force de rsister. Nouant ses bras autour de son cou, elle l'attira elle dans un lan de pur dsir et, les lvres entrouvertes, s'offrit ses baisers. Mais elle dsirait plus. Comme elle ttonnait la boucle de sa ceinture, Alessandro l'carta de lui et tendit un bras vers le bouton d'arrt de l'ascenseur. Puis, avec des gestes vifs, il releva sa jupe et la dbarrassa prestement de son slip de dentelle. Comme elle vacillait sur ses talons hauts, il en profita pour la soulever et, refermant les mains sur le galbe de ses fesses, il plongea en elle dans un lan puissant. En sentant en elle la roideur de sa virilit, elle se figea, laissant chapper un gmissement de satisfaction. Encourag par ses suppliques, Alessandro entama en elle une course folle, acclrant ses mouvements jusqu' ce que, dans un long cri d'abandon, elle chavirt dans l'extase. Ce n'est qu'un dbut, murmura-t-il dans ses cheveux, comme il la dposait terre.

Il lui tendit son sous-vtement. Maintenant, rhabille-toi. a ferait jaser si on dcouvrait la princesse di Ferara sans culotte ! Ce n'tait pas exactement ainsi qu'elle avait imagin leur premire confrontation, se dit-elle, mais c'tait si difficile de rsister Alessandro ! Cet homme savait la rendre heureuse, lui redonner confiance. Dans ses bras, elle riait, se sentait dsire. Il actionna le levier d'arrt, et la cabine s'leva de nouveau. Quand ils eurent gagn leur somptueuse suite, Alessandro claqua la porte et l'enlaa de nouveau avec fougue. Un seul lit, a te convient maintenant ? demanda-t-il d'une voix sourde. Lit, tapis, ascenseur..., murmura-t-elle passionnment contre sa bouche. Tout ce que tu voudras, mi amor. Comme il l'entranait vers le tapis, devant la chemine o un feu ptillait, elle se rappela soudain ce qui lui avait fait quitter le restaurant si prcipitamment. Sentant un lger changement dans son humeur, Alessandro stoppa au milieu de la chambre. Un caf ? Tu prfres parler ? Ou... ? Elle mourait d'envie de connatre ce que ce ou suggrait. Mais ils ne pouvaient continuer ainsi, raisonna-t-elle. Elle devait lui parler... maintenant ! Un caf, s'il te plat, articula-t-elle. Tu es sre ? Non... Enfin, oui. Je... Du caf, alors, dcrta Alessandro comme s'il ne s'tait rien pass entre eux. La relchant, il s'empara du plateau qu'on avait apport pendant leur aventure dans l'ascenseur. Par o commencer ? se demanda-t-elle en prenant la tasse qu'il lui tendait. Mais Alessandro la prit de court. Que comptes-tu faire au sujet de cette clause de descendance ? rcapitula-t-il. Car j'imagine que c'est ce qui te proccupe ? Elle s'affaissa sans forces sur un sige. Il n'y avait pas de clause de descendance , comme il disait. Seulement un bb minuscule et fragile qui grandissait en elle un peu plus chaque jour. Se sentant vulnrable tout coup, elle n'osa s'exprimer, de peur de laisser chapper quelque parole irrationnelle ou hystrique. Le fameux bouleversement hormonal... La voix exaspre d'Alessandro s'immisa dans ses penses. Si tu refuses de me parler, je ne vois pas ce que je peux te dire de plus ! Voil, il tait en colre, et tout cela cause de son silence, se reprocha-t-elle, dsempare. Elle sentait monter la tension, tel un brouillard opaque qui les enfermait en eux-mmes.

81
Dans une raction d'amour bless, Alessandro alla la fentre et contempla la masse sombre de la montagne enneige qui, telle une sentinelle, se dressait audessus du village. Alessandro... Il se dtourna de la fentre et, le front barr d'un pli soucieux, tudia attentivement la jeune femme prostre plutt qu'assise dans le petit canap. Elle avait l'air las, puis. Pourquoi ne Pavait-il pas remarqu plus tt ? Je t'en prie, ne sois pas en colre, le supplia-t-elle. J'ai vraiment besoin d'tre avec toi cette nuit. Et o pourrais-tu tre, sinon ici avec moi ? rpondit-il, surpris. Pour toute rponse, Amlie tendit les mains, et il l'attira contre lui. Il la garda dans ses bras toute la nuit. Il n'avait fait aucun commentaire quand, sortant de la salle de bains vtue d'un de ces T-shirts informes qu'elle semblait affectionner, Amlie s'tait couche et avait remont la couette sous son menton. Conservant sur lui un caleon par correction, il l'avait rejointe et avait teint la lumire. A un moment, elle s'tait plainte et il lui avait caress les cheveux, tandis qu'elle laissait chapper en dormant des murmures empreints d'un profond dsespoir. Il avait d s'assoupir finalement, car il se rveilla en sursaut et l'aperut poste devant la fentre. L'air hagard, elle regardait en tous sens, comme si quelque chose d'extraordinaire se passait au-dehors. Elle dut percevoir qu'il ne dormait plus, car elle se tourna vers lui. Alessandro, je crois que nous sommes bloqus par la neige ! Il s'tira paresseusement avant de se glisser hors du lit. Posant les poings sur le rebord de la fentre, il scruta son tour le paysage. En l'espace de quelques heures, celui-ci s'tait transform en un immense champ de neige uniforme. Impossible de distinguer les trottoirs, les vhicules, ni mme les rambardes marquant les berges de la rivire. Personne ne pourra quitter le chalet aujourd'hui, en effet, commenta-t-il avec flegme. Tu as faim ? Un peu, avoua Amlie en essayant de ne pas remarquer que son mari tait pratiquement nu auprs d'elle. Je vais appeler la rception. On nous montera bien quelque chose. Elle s'carta pour aller remettre quelques bches dans la chemine. Le fait qu'ils avaient partag le mme lit et qu'Alessandro n'avait pas essay de lui faire l'amour la rendait plus nerveuse que jamais. Etait-il toujours en colre contre elle ? Voulait-il rtablir entre eux le clibat prvu dans leur contrat ?

Combien de temps penses-tu que nous serons bloqus ici ? demanda-t-elle, faute de mieux pour meubler le silence. Mais Alessandro ne semblait pas dispos l'couter. Le combin dans une main, il lui fit signe de se taire, puis se mit parler rapidement... en allemand. Encore une chose qu'elle ignorait de lui, se dit-elle, sentant la panique la submerger. Elle ne savait presque rien de son mari ! C'est arrang, annona-t-il en raccrochant. Dtends-toi, Amlie. Il faut juste prendre notre mal en patience. Malgr cette douce injonction, elle rpta d'un air obstin : Combien de temps ? Pour le petit djeuner ? Alessandro, tu sais parfaitement ce que je veux dire ! Ce que tu es susceptible ce matin ! Quelque chose que j'ai fait... ou que je n'ai pas fait ? Se rendant compte qu'il lisait dans ses penses, elle s'empourpra. On dirait que tu as hte de quitter Lech. Un rendez-vous urgent ? demanda-t-il en enfilant un peignoir. Non, je suis venue ici pour tre avec toi... et te remercier de m'avoir aide dans le procs. Il lui jeta un regard choqu, empreint d'incomprhension. Aurait-il prfr qu'elle lui dise : Je suis venue uniquement pour le sexe ? Pour rpondre ta question, biaisa-t-il, les clients qui veulent quitter la station vont bientt pouvoir partir sous la conduite d'un guide. Les autres devront rester jusqu' ce que la route de Zurs soit dgage. Dans quelle catgorie te places-tu, Amlie ? Je reste, rpondit-elle sans l'ombre d'une hsitation. Et qu'allons-nous faire ? Je ne sais pas. Nous raconter des histoires ? suggra-t-elle, dtermine trouver une occupation qui les rapprocherait. Par exemple ? Que dirais-tu de terminer l'histoire de cette bague ? dit-elle en tendant sa main o brillait le rubis. Tu tais rendu au moment o Caterina dcouvrait la bague et y voyait un signe de Rodrigo... D'accord. Donc, Caterina dut se rsigner accepter la mort de son amoureux. Mais au lieu d'entrer au couvent comme elle l'avait d'abord dcid, elle choisit de vivre la vie que Rodrigo aurait voulue pour elle. Comment pouvait-elle savoir ce qu'il aurait voulu ? Parce qu' cet instant, elle sut qu'elle attendait un enfant de lui.

Amlie fixa Alessandro, ptrifie. Mais non, se rassura-t-elle, il ne faisait que lui raconter une histoire.

Caterina mit l'anneau son doigt et rentra Ferara pour suivre sa destine, termina Alessandro. Depuis ce jour, toutes les princesses di Ferara ont port cette bague. Elle baissa les yeux et fit tourner l'anneau son annulaire. A la lueur des flammes, le cur en rubis semblait prendre vie, jetant un clat qui tait peuttre... un dfi ? C'tait son tour de raconter quelque chose. Mais comment commencer? Alessandro, c'est l'histoire d'un bb ... Amlie, o vas-tu ? demanda-t-il en la voyant se lever d'un bond. Prendre un bain. Et gagner du temps. D'accord, mais tu ne t'en tireras pas si facilement, l'avertit-il. En attendant, je commande le petit djeuner. Elle en profita pour mettre un CD dans le lecteur et glisser le recueil de posie qu'il lui avait offert sous son pull noir, o elle tait sre qu'il le trouverait. La rose cueillie pour elle par le pre d'Alessandro tait presse entre les pages. La rose de la rconciliation... Tout en esprant qu'il comprendrait le message, elle fila vers la salle de bains. Pas assez vite cependant, car il l'interpella : Amlie ? Cette musique, qu'est-ce que c'est ? Le premier CD enregistr par Miranda, expliqua-t-elle. C'est remarquable ! commenta-t-il en coutant. Oui. Il est sorti pour Nol, et voici la toute premire copie, dit-elle en pressant le botier dans ses mains. Miranda tenait te l'offrir. D'ailleurs, elle te l'a ddicace. En fait, j'aurais d l'envelopper... Alessandro porta ses doigts ses lvres. Non, c'est parfait. Merci. Maintenant, va prendre ton bain. Et ne sois pas trop longue. Le regard sensuel qui accompagnait ces paroles tait irrsistible. Elle sentit son cur battre tout rompre. Oui, tout irait bien. Tout se passerait comme elle l'avait prvu. Pas d'histoire ? Si tu refuses de jouer le jeu, avertit Alessandro, tu devras t'acquitter d'un gage. Une tincelle d'humour dansait dans ses yeux sombres, et Amlie eut l'impression d'tre revenue en arrire, cette priode heureuse o les secrets n'avaient pas encore terni leur relation. Un gage ? rpta-t-elle, non sans coquetterie. Certainement, murmura-t-il en jouant avec une mche de ses cheveux. Et c'est moi de le choisir. Elle frmit, les sens en alerte. Elle percevait avec une incroyable acuit le crpitement des bches dans l'tre, la neige qui tombait derrire la vitre. Jusqu'au

moment o Alessandro glissa une main sur sa nuque. Il l'attira contre lui et elle aspira une bouffe de son parfum viril. A partir de cet instant, elle ne fit plus rien pour rsister. Merci pour la rose, murmura-t-il contre ses lvres. Bien qu'il gardt les paupires baisses, elle discernait dans son regard un clat brlant. Celui de la passion et de l'amour... Et pour la musique, acheva-t-il. Je n'imaginais pas plus beau cadeau que celuil. Mme pas ceci ? Avec une audace dont elle ne se serait pas crue capable, elle l'entrana sur le tapis devant la chemine. Au contact de ses lvres, elle se sentit perdue. Et quand la langue d'Alessandro partit l'assaut de ses seins, elle sut qu'elle ne pourrait plus revenir en arrire. Il abaissa le jean et le slip qu'elle portait. Nue prsent, elle se mit onduler sous lui, tandis qu'il couvrait sa taille, son ventre d'une pluie de baisers et de morsures exquises. Glissant plus bas, il atteignit la jonction de ses cuisses... Il n'y avait rien de mal s'offrir son mari, se dfendit-elle, sentant l'angoisse poindre de nouveau, sourde, lancinante. Sauf qu'elle lui cachait qu'elle tait enceinte de prs de quatre mois de son enfant ! Tu es... diffrente. Lentement, les mots pntrrent le tumulte de son esprit. Comment ? balbutia-t-elle. Tu m'as trs bien entendu ! Je pense que tu me dois une explication. La voix d'Alessandro tait dsincarne. Il la toisait d'un regard pliss, scrutateur, effrayant. Dans le silence glac qui les enveloppait, elle se redressa et ramena ses genoux contre sa poitrine. Puis, avec des gestes maladroits, elle enfila ses vtements. Tu es enceinte de combien de mois ? Pourquoi ne m'as-tu rien dit ? Elle sentit la tte lui tourner. La souffrance qu'elle percevait dans la voix d'Alessandro lui broyait le cur. Combien de temps comptais-tu attendre avant de me le dire ? l'interrogea-t-il encore. Cesse de me harceler ! s'cria-t-elle en portant ses mains ses oreilles. Je n'arrive plus penser... Je m'en rends compte ! En tout cas, flicitations pour la mise en scne ! jeta Alessandro avec un mlange de colre et d'amertume. La musique, la rose, les pomes... J'aurais prfr l'honntet, et depuis le dbut ! 1b n'avais donc aucune confiance en moi ? Je suis dsole...

Alessandro ne la laissa pas achever. D'une voix change, peine audible, il reprit : Mon Dieu ! C'est cette maudite clause de la constitution. J'aurais d t'en parler. Arrte ! cria-t-elle, vhmente. Tout est de ma faute, Alessandro. J'avais peur... Peur ? rpta-t-il, abasourdi. Tu avais peur de moi ? Non, pas de toi, rectifia-t-elle au dsespoir. Mais de te perdre... De ce qui se passerait pour nous... et surtout pour le bb, une fois que le contrat aurait pris fin. Le contrat ! lcha-t-il avec dsespoir. Je n'aurais jamais d te le proposer pour commencer. Amlie, peux-tu me pardonner ? D'autant plus facilement que j'ai eu tort de te quitter, le rassura-t-elle en posant une main sur son bras. Mais quand j'ai eu connaissance de cette clause qui impliquait que nous ayons un enfant pour que ton pre puisse abdiquer, j'ai t incapable de rflchir. Et ce n'est pas tonnant, admit Alessandro en l'attirant dans ses bras. Et maintenant ? Maintenant ? As-tu les ides plus claires ? En fait, je ne sais pas. Je me sens si... Enceinte ? suggra-t-il en bauchant un sourire tendre. Amlie, ce qui nous arrive est merveilleux. Ne sois pas si dure envers toi-mme. Nanmoins, comme il se penchait pour capturer ses lvres, elle se rtracta. Quelque chose la tracassait encore. Alessandro, tu es sr que tu veux d'une roturire pour pouse ? Il se redressa, comme frapp de stupeur. D'o sors-tu une telle sottise ? Et comment oses-tu me poser cette question ? Il y a srement beaucoup de jeunes femmes issues du Gotha qui seraient intresses... Mais c'est toi que je veux ! Tu peux compter tes anctres jusqu' la trentime gnration, s'obstina-t-elle. Et la moiti au moins tait des guerriers qui imposaient leur pouvoir plus faibles qu'eux. Alors, arrte, je t'en prie, s'irrita-t-il. Tiens, sais-tu que Christopher Marlowe tait le fils d'un cordonnier ? Son uvre a fait de lui un prince bien plus grand que moi, puisqu'on le cite encore quatre cents ans aprs sa mort. Qui se souviendra de mes paroles ? Rassure, elle constata d'un ton lger : Ton pre et toi partagez la mme passion pour les potes lisabthains. Et mon autre passion, c'est toi, mon amour. Pourtant, je me suis comporte de faon tellement odieuse envers vous deux !

tu as agi en femme passionne et en future mre, dit-il, comprhensif. Qu'allons-nous faire maintenant ? demanda-t-elle en le dvisageant avec anxit. C'est la meilleure partie du programme, murmura-t-il en l'embrassant. Quand Alessandro avait insist pour qu'elle s'habille avec recherche pour descendre dner ce soir-l, Amlie n'avait pas eu le cur de protester. Pourtant, pensait-elle au fond d'elle-mme, ils ne devaient pas s'attendre de somptueuses festivits dans un htel bloqu par la neige. Sa robe longue de soie incarnate, qu'elle avait fourre dans sa valise sur un coup de tte, soulignait la blancheur de sa peau et drapait lgamment sa silhouette panouie. Laissant ses cheveux flotter sur ses paules, elle n'appliqua sur son visage qu'un lger maquillage. Juste une touche de gloss, et cette ombre paupires d'un gris doux qui renforait l'clat de ses yeux. Alessandro venait d'enfiler sa veste de smoking. Tout en disciplinant ses cheveux devant le miroir, il lui sourit et la couva de ce regard adorateur qui la faisait fondre. Je pense que c'est le moment de t'offrir ton cadeau, dclara-t-il. Tirant une feuille de papier de sa poche, il la posa sur la commode. Pendant que je m'absente, tu auras peut-tre envie de jeter un coup d'il ceci, suggra-t-il. Puis, sans autre avertissement, il se dirigea vers la porte. Alessandro ? O vas-tu ? appela Amlie, mduse. Mais elle n'eut pas le temps de dire ouf qu'il tait dj sorti. Courant derrire lui, elle scruta le couloir. Tout tait silencieux. Alessandro n'tait nulle part. Se mordillant la lvre avec inquitude, elle rentra dans la suite et s'empara du papier qu'il avait laiss. Elle y reconnut son criture audacieuse. Avec moi viens-t'en vivre, mon amour Nous goterons au fil des jours Tous les plaisirs... Si donc t'agre un tel sjour. Avec moi viens-t'en vivre, mon amour. Deux esprits unis par la mme pense, songea-t-elle, mue. Alessandro ! s'cria-t-elle comme il rentrait cet instant. J'ai lu le pome. Oh ! Merci. On dirait que j'ai bien choisi, dit-il devant son sourire radieux. Dsol de t'avoir plante l. Je voulais juste vrifier que tout tait prt. Il parlait de leur table, sans doute, se dit-elle. Mais sa suggestion suivante la dtrompa. Nous pouvons passer sur le balcon. Le balcon ?

Oui. As-tu un chle ? Tiens, prends ceci, dit-il en se dbarrassant de sa veste. Mais tu vas tre gel ! Et qu'allons-nous faire sur le balcon pour commencer ? Ne pose pas tant de questions. Nous allons manquer le dbut, dclara-t-il en l'entranant dehors. La terrasse qui courait tout autour du chalet donnait sur les sommets enneigs. Ce soir-l, elle tait chauffe et brillamment claire, constata Amlie, douillettement emmitoufle dans la veste d'Alessandro. D'autres clients les rejoignaient, sortant par couples des chambres voisines. Soudain, elle retint son souffle. Maman ? Papa ! s'exclama-t-elle en volant dans les bras de ses parents. Miranda n'est pas avec vous ? Mon Dieu ! Le pre d'Alessandro tait l aussi. Chut ! ordonna Alessandro en la plaant devant lui contre la rambarde. Se tournant vers lui, elle secoua seulement la tte, trop mue pour parler. Joyeux Nol, ma chrie, murmura-t-il en posant un tendre baiser sur ses lvres. Maintenant, regarde bien. Ils vont commencer. Ce disant, il pointa un doigt vers la montagne. Sur la plus haute des cimes, on distinguait un halo lumineux. Que se passe-t-il ? demanda-t-elle, intrigue. Perplexe, elle nota que les rues du village taient pleines de monde. Plus surprenant encore, tous ces gens gardaient la tte leve dans un silence absolu. Brusquement, un coup de canon formidable la fit sursauter entre les bras d'Alessandro. L'cho se rpercuta longtemps dans la montagne. Quand enfin il se tut, une plainte envotante s'leva dans la nuit glace. La mlodie d'un violon. Miranda ! Le style de sa sur tait unique, inimitable, elle l'aurait reconnu entre mille. Au mme instant, Alessandro resserra son treinte autour d'elle et enfouit son visage dans ses cheveux pour lui donner confirmation. Le son limpide du violon, amplifi par les haut-parleurs, planait sur le dcor magique. Un murmure admiratif monta de la foule, bientt suivi d'applaudissements. Puis Alessandro pointa de nouveau son index. Elle vit le halo de lumire trembloter et se dilater jusqu' former un long et sinueux ruban de feu. La descente aux flambeaux des moniteurs de ski, expliqua Alessandro. Cheminant en larges boucles vers la valle, la chane scintillante semblait suivre les mouvements de la valse joue par Miranda. C'est magnifique ! murmura Amlie, mue, en se laissant aller contre son mari. Le plus beau Nol de ma vie. Ne parle pas trop vite, ma chrie, lui glissa-t-il l'oreille.

Aprs le fabuleux spectacle, ils se retrouvrent tous ensemble autour d'un dner de rveillon. La mine rjouie par le succs, Miranda les rejoignit, accompagne d'un jeune homme sduisant. Champion olympique de slalom, celui-ci avait eu l'insigne honneur de conduire la procession aux flambeaux. Le repas termin, on se retrouva de nouveau sur la terrasse pour assister un splendide feu d'artifice qui embrasa la montagne. A minuit, quand toutes les cloches de la valle se mirent sonner, Alessandro attira Amlie dans ses bras. Joyeux Nol, bellissima. Joyeux Nol, Alessandro. Alessandro ! Amlie ! S'cartant l'un de l'autre, ils se tournrent vers le souverain di Ferara. Ce soir, vous avez rendu un vieil homme heureux, dit celui-ci en leur ouvrant les bras. C'est ce que je souhaitais depuis notre premire rencontre dans la roseraie, Amlie. Je suis combl de voir mon fils aussi heureux... et de savoir qu'il a trouv une femme qui lui tient tte, ajouta-t-il malicieusement. Je ferai de mon mieux pour qu'il en soit toujours ainsi, promit-elle sur le mme ton. Et maintenant... Le vieux prince se tourna vers la famille Weston. Je suggre de laisser seuls nos deux tourtereaux. Aussi, permettez-moi de vous offrir un digestif dans ma suite, mes chers amis. Amlie embrassa ses parents et serra tendrement Miranda dans ses bras. Il est charmant, lui souffla-t-elle, devinant que toutes les penses de sa jumelle allaient vers le beau moniteur de ski. Bonne nuit vous deux et joyeux Nol ! lana le souverain avant d'entraner les Weston vers l'intrieur de l'htel. A la faveur de l'obscurit, Alessandro effleura des lvres le cou d'Amlie, puis sa joue et sa bouche qu'il couvrit de baisers lgers, presque hsitants, comme si c'tait leur premier rendez-vous. Cette attention l'excita follement. Oh ! Ne t'arrte pas, gmit-elle, se sentant fondre. Vous tes trs directe, principes sa. Nous ferions peut-tre mieux de rentrer ? Et sans attendre sa rponse, il la souleva dans ses bras. De retour dans leur chambre, il entreprit de dfaire un un les crochets qui fermaient sa robe. Puis il embrassa sa nuque et ses paules, lui arrachant des soupirs de plaisir. Dans le miroir, elle entrevit le galbe de ses seins nacrs et le profond dcollet de son bustier. Elle sourit, sachant qu'Alessandro ne rsisterait pas. Cesse de te regarder dans la glace, dit celui-ci d'une voix rauque. Je rclame toute ton attention.

Objection accorde, railla-t-elle, tandis qu'il faisait descendre sa robe le long de ses hanches. Comme tu es belle ! s'exclama-t-il en cueillant dans ses paumes ses seins frmissants. J'aimerais te garder toujours ainsi. Il faudra bien que je quitte la chambre de temps en temps, le taquina-t-elle. L'instant d'aprs, elle retint son souffle, car il effleurait du pouce ses mamelons dresss. Ne t'inquite pas. Je n'empcherai jamais ma femme d'exercer le mtier qu'elle aime, affirma-t-il en se dlectant de son excitation. Je veux ouvrir ton horizon, mon amour. Quand il s'allongea auprs d'elle, et avant mme qu'il l'et touche, elle crut dfaillir de plaisir. Alessandro caressa la courbe de son ventre avec adoration. Je ne veux plus de sparation entre nous, Amlie, murmura-t-il. Quand tu devras plaider Londres, nous nous rendrons l-bas, avec le bb bien sr. Nous achterons une maison en Angleterre, ce n'est pas un problme. J'en suis certaine, rpondit-elle tout en enfonant ses doigts dans la chevelure de son mari. Du reste, quand as-tu rencontr un problme que tu n'as pas pu rsoudre, Alessandro ? Hmm, j'ai eu affaire forte partie avec toi, avoua-t-il. Jusqu' ce que je trouve le moyen de ngocier, bien sr. Tu as raison... Elle retint son souffle comme il plongeait en elle avec fougue et ne put achever, tant le plaisir lui bloquait la gorge. Les lvres d'Alessandro pressant les siennes, elle renona terminer sa phrase. Pouvait-il exister plus grand bonheur que le leur ? se demanda-t-elle en s'tirant paresseusement au matin de Nol. Un autre cadeau, claironna Alessandro son ct en brandissant un document. Et cette fois, il est pour nous deux. Qu'est-ce que c'est ? Quelque chose que j'aurais d faire il y a des mois, rpondit-il en dchirant le papier qu'il tenait. Voil ce que je fais de notre contrat. Puis, l'attirant dans ses bras, il ajouta : Je t'aime, Amlie. Ma femme, mon seul amour, la mre de mon enfant... de mes enfants, corrigea-t-il avec un sourire tendre. Je t'aime aussi, Alessandro, dit-elle en se blottissant contre son torse. De toute mon me. Avec moi veux-tu vivre, mon amour ? - Oui, rpondit-elle avec motion. Et prenant la main de son mari, elle la plaa sur son ventre, juste temps pour qu'ils sentent ensemble un petit blop vigoureux. La premire manifestation de leur enfant.