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J.

Le Goff

L'attente dans le christianisme : le Purgatoire


In: Communications, 70, 2000. pp. 295-301.

Citer ce document / Cite this document : Le Goff J. L'attente dans le christianisme : le Purgatoire. In: Communications, 70, 2000. pp. 295-301. doi : 10.3406/comm.2000.2075 http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/comm_0588-8018_2000_num_70_1_2075

Jacques Le Goff L'attente dans le christianisme : le Purgatoire

L'attente a sans doute t introduite dans la pense religieuse mditer ranenne et occidentale par le judasme ancien, pr-chrtien. Elle s'ordonne autour de la notion de messie. Le messie est un person nage incarnant la croyance essentiellement religieuse en la venue d'un rdempteur qui mettra fin l'ordre actuel des choses soit de manire universelle, soit pour un groupe isol, et qui instaurera un ordre nouveau fait de justice et de bonheur (H. Cohn cit par H. Desroche, article Messianisme , Encyclopaedia Universalis, vol. 16, 1971^ col. 846). L'tymologie de messie en hbreu - tout comme sa traduction en grec : christos (Christ) confre ces mots le sens de oint . L'onction est le signe et l'instrument de la vocation de Vattendu. Elle a privilgi de grands personnages : rois et fils de roi, fils de Dieu, commencer chez les Hbreux par le roi oint David et sa descendance, puis chez les chrtiens par Jsus-Christ, fils de Dieu oint par le Saint-Esprit guidant la main de Jean-Baptiste. Le messie se distingue du prophte, qui lui aussi annonce une venue, en ce sens qu'il n'est pas comme lui envoy par une puissance suprieure (Dieu ou un dieu en gnral), mais que sa liaison avec cette puissance est native : la meilleure incarnation est celle de fils de Dieu ou du dieu. Aprs le personnage messianique, la priode attendue a accapar l'attention de certains milieux religieux du Proche-Orient. Elle a t l'objet chez certains groupes juifs, partir du IIe sicle avant l're chrtienne, d'une littrature consacre la description de la venue et de la mise en place du nouvel ordre et de la nouvelle socit terrestres attendus. Cette littrature dvoilait (du grec apokaluptein : lever le voile ) les vne ments de cette venue bouleversante : on l'a donc appele apocalypti que aboutit une image assez consensuelle selon laquelle l'instau . Elle ration nouvel ordre juste et heureux serait prcde par une phase trs du violente de guerres, d'agressions, de massacres dont le chef et l'instigateur 295

Jacques Le Goff serait un homme abominable - diabolique , diront les Chrtiens -, PAnti-Christ, un Anti-messie. Cette conception, prpare par certaines prophties de Daniel (chap. 7), aboutit dans le christianisme au livre de l'Apocalypse, crit vers 95 de l're chrtienne par un visionnaire en qui on a de faon errone vu l'aptre Jean. Cette attente apocalyptique se rfrait un double horizon : le retour au Paradis terrestre primitif et l'anticipation de la cit cleste. Elle accor daitune importance particulire la priode situe entre la mort de l'Anti-Christ et la fin des temps, la fin de l'histoire, marque par le Jugement dernier, appele dans l'Apocalypse de Jean le Millenium, c'est--dire une priode non chiffre, trs longue, et pour saint Augustin Millenium dsignait la plnitude des temps , le nombre mille signifiant la totalit. Ce Millenium inspira chez les premiers chrtiens - et encore par bouffes pendant l'Antiquit tardive et le Moyen ge la croyance en un millnarisme, l'attente millnariste se confondant avec l'attente apocalyptique. Le christianisme enseigna donc une double attente : d'une part celle du Millenium et d'autre part celle du Jugement dernier et du salut ternel. Le christianisme rompit avec l'attente du Messie professe par les Juifs. Les chrtiens assimilant le Messie Jsus, le Messie tait venu et n'tait plus attendre. Saint Augustin critiqua vivement le millnarisme et, aprs lui, l'attente eschatologique chrtienne se concentra dans l'attente du Jugement der nier. Cette attente posait plusieurs problmes, notamment celui de sa dure et celui du temps s'coulant entre le prsent et le Jugement dernier, entre la mort individuelle et ce Jugement. La tendance dominante dans le christianisme primitif et rcurrente au cours du Moyen ge tait que le Jugement tait proche et proche le Royaume annonc par le Christ et destin aux lus.- L'Apocalypse (22,20) avertissait : le garant de ces rvlations l'affirme : Oui, mon retour est proche ! Amen, viens, Seigneur Jsus . Augustin pensait que la dure de l'attente tait imprvisible, inchiffrable, mais qu'elle serait probablement assez longue. Sur ce qui se passerait pour les morts, il hsitait et restait dans le vague. Le systme orthodoxe chrtien de PAu-Del ne comprenait alors que deux destinations : l'Enfer et le Paradis. Les rflexions sur la priode intermdiaire entre la mort et le salut des lus conduisit envisager un nouvel Au-Del, intermdiaire entre la mort et la rsurrection, un Au-Del d'attente : le Purgatoire. Ce fut un basculement de l'attente de la terre vers l'Au-Del. L'Au-Del cessait d'tre pour tous un lieu d'attente inerte et sans dure, comparable au sheol juif. La lente laboration du Purgatoire se fit, comme l'ont montr Claude Carozzi et Peter Brown, sous l'influence de l'approfondissement de deux 296

L'attente dans le christianisme : le Purgatoire croyances et de deux dvotions : la pnitence des humains et la misri corde de Dieu. Se forma donc dans le haut Moyen ge la conception de pchs lgers (peccata levia) qui, n'tant pas mortels, ne devaient pas condamner l'Enfer. Le problme fut le sort des chrtiens morts sans pchs mortels non confesss et lavs par la pnitence. Entre le Ve et le IXe sicle s'est peu peu constitue une eschatologie individuelle en fonction du problme pnitentiel. Ce n'est plus seul ement l'adhsion initiale et le passage par le rite d'initiation qui dter minent le salut personnel, la vie entire de l'homme est prise en compte dans un processus pnitentiel continu, et qui se prolonge aprs la mort. Une vritable obsession pnitentielle semble avoir vu progressivement le jour partir au moins du IV sicle (Cl. Carozzi). De son ct, le Dieu chrtien volue d'abord sur le modle de l'empereur de l'Antiquit tardive, dispensateur de grces et d'amnistie, puis, model sur le pouvoir de l'abb dans un grand monastre - le Christ cesse d'tre Empereur (P. Brown). Il devient un pre misricordieux. Mais de ces pchs menus (minuta) ou lgers (levia) qu'on appelle bien tt venialia - vniels, c'est--dire rachetables -, comment se dbarrasser ? D'une seule faon possible : par un surcrot, un ajout de pnitence, qui en assurera le rachat et permettra mieux Dieu d'exercer sa misricorde. Mais o et quand se fera cette purgation ? Sur la priode de cet allongement de pnitence, si la tendance majoritaire est de la situer dans l'intervalle entre la mort individuelle et le Jugement, certains pensent qu'elle se fera lors d'un retour sur terre aprs la mort. On peut mme trouver chez l'ind cis saint Augustin l'hypothse que la vie terrestre elle-mme serait un long purgatoire. Saint Grgoire le Grand voque cette pnitence de revenants, telle celle de ce serviteur peu consciencieux qui, mort, reparat, fantme humain, sur les lieux de son pch vniel, les thermes, o il se rachte en servant, parfaitement cette fois, les clients des bains. La conception du lieu de purgatoire et d'attente du Jugement dernier reste vague. Il s'agit de lieux purgatoires (loca purgatoria) situs de faon indtermine dans l'Au-Del, de peines purgatoires (poenae purgatoriae) que, sous forme de feu purificateur mais terrible, ceux qui ne sont, suivant la classification des pcheurs d'Augustin, ni tout fait bons (valde boni) ni tout fait mauvais (valde mali) mais ne sont pas dlivrs par. la pnitence terrestre de tous leurs pchs vniels, subissent quelque part dans l'Au-Del. Bde, au dbut du VIIe sicle, met au point leur sort, la nature et la fin de leur attente : 297

Jacques Le Goff Plusieurs, cependant, du moins cause de leurs bonnes uvres, sont destins par avance partager le sort des lus, mais, cause de certaines mauvaises actions pour lesquelles ils sont sortis de leur corps en tat d'impuret, ils sont reus aprs leur mort dans les flammes du feu purgatoire pour y tre svrement chtis, et sont soit purifis de la souillure de leurs vices par une longue preuve dans celui-ci jusqu'au jour du Jugement, soit dlivrs auparavant de leurs peines par les pri res, les aumnes, les jenes, les supplications et les offrandes d'hosties salutaires de leurs amis fidles, et parviennent eux-mmes au repos des bienheureux. La dlivrance se fait donc par la purification dans un feu de l'Au-Del et par les suffrages de leurs amis fidles : prires, aumnes, jenes, com munions eucharistiques. Dans le premier cas, la purgation et l'attente durent jusqu'au Jugement dernier ; dans le second, les peines purgatoires cessent au bout d'une certaine quantit de suffrages tals dans un temps plus ou moins long. La destination finale est toujours le Paradis. Le lieu de la purgation et de l'attente reste vague. Ce lieu ne sera prcis que dans la seconde moiti du XIIe sicle, o est mise au point la gographie de l'Au-Del. C'est un territoire spcifique, bien dlimit, de l'Au-Del, appel le Purgatoire (Purgatorium) . Il est situ prs de l'Enfer, mais il en est bien distinct. C'est un Au-Del tous gards intermdiaire : il est entre l'Enfer et le Paradis, entre la mort individuelle et, au plus tard, le Jugement dernier. Ilest le rsultat, entre autres, d'une complication et d'une rationalisation de l'espace, introdui sant dans l'Au-Del la notion de frontires prcises en train de se fixer dans les territoires d'ici-bas, dans le cadre de l'laboration d'Etats monarc hiques modernes. Il rsulte encore davantage d'une manipulation plus pousse du temps. De mme que le Purgatoire en tant qu'espace, en tant que lieu, disparatra au Jugement dernier et ne se retrouvera pas, aux cts de l'Enfer et du Paradis, dans l'ternit, en tant que dure temporelle il introduit un temps intermdiaire de l'Au-Del dont les vivants doivent tenir compte dans leurs rapports avec les morts et qui s'abolira, lui aussi, avec l'ternit. La naissance du Purgatoire en tant que lieu intermdiaire d'attente a des consquences notables quant la gestion du temps pour les hommes. Il renforce d'abord l'importance de l'individu et l'intrt que la socit et la religion lui portent. Dans la mesure o le Purgatoire est la salle d'attente du Paradis, un pr-jugement dcisif pour le sort ternel du dfunt inter vient immdiatement aprs la mort individuelle. Comme la priode o s'installe le Purgatoire (au tournant du XIe et du XIIIe sicle) est, de faon 298

L'attente dans le christianisme : le Purgatoire plus gnrale, celle o merge et s'impose l'individu, le Purgatoire joue un rle essentiel dans ce processus. D'autre part, dans le cadre de ce qu'on a appel la passion arithm tique lie de nouvelles traductions d'Euclide en latin et galement , caractristique de la priode, on applique au temps du purgatoire la notion de proportionnalit.' Il s'agit d'une double proportionnalit : par rapport au nombre et la gravit des pchs vniels non effacs la mort et par rapport l'importance des suffrages. Une arithmtique de l'AuDel s'labore donc. L'autre notion dont bnficie le Purgatoire pour s'affirmer est celle d'intermdiaire. Elle apparat par exemple propos des catgories social es : entre les puissants et les faibles, entre les nobles et les paysans s'inter calent les moyens en l'occurrence, les bourgeois. Mieux mme : selon les catgories augustiniennes d'hommes dans la perspective du salut, les deux catgories intermdiaires entre les tout--fait-bons (valde boni), destins au Paradis, et les tout--fait-mauvais (valde mali), vous l'Enfer, celles des pas-tout--fait-bons (non valde boni) et des pas-tout-fait-mauvais (non valde mali) se fondent la fin du XIIe sicle en une seule catgorie moyenne, les ni-tout--fait-bons-ni-tout--fait-mauvais (nec valde boni nec valde mali), laquelle convient l'attente dans le Purgatoire. Mais le Purgatoire n'est pas equidistant de l'Enfer et du Parad is. Les peines purgatoires travers le feu qui font ressembler le Purgat oire l'Enfer et la destination obligatoire au Paradis des mes (dotes d'un certain corps) du Purgatoire font que le Purgatoire est un Enfer temps . En outre, les mes du Purgatoire ont un statut spcial dans l'conomie de la pnitence aprs la mort. Les vivants relvent de la juridiction de l'glise, du^or ecclsiastique. Les morts, jusqu' la naissance du Purgat oire,ne relevaient que du seuiyr de Dieu. Dsormais les mes du Pur gatoire relvent du for commun de l'glise et de Dieu. L'glise a tendu sa juridiction au-del de la mort. De mme, le temps du Purgatoire relve la fois de la responsabilit des morts individuels eux-mmes et des vivants. Le temps du Purgatoire dpendant d'abord des pchs vniels des morts individuels, il est dtermin par la culpabilit des morts indi viduels. Mais comme il dpend aussi des suffrages des vivants au bnfice des mes du Purgatoire qui ne peuvent plus s'acqurir de mrites aprs la mort, il est dtermin aussi par la dvotion des vivants l'gard de leurs morts (parents charnels et parents spirituels). Les rapports entre morts et vivants en sont ainsi profondment: modifis. Et comme les suffrages dpendent en dernier ressort de l'glise - intermdiaire dans la distribution des aumnes, juge des jenes et dispensatrice des messes et des eucharisties expiatoires et libratrices , le temps de l'attente dans le 299

Jacques Le Goff Purgatoire dpend lui aussi en dernier ressort de l'glise. Comme celle-ci se fait payer les indulgences gagnes par les vivants en change des suf frages pour leurs morts (ce qui sera un des principaux motifs de rupture des rforms, des protestants avec l'glise catholique), on peut dire que l'attente dans le Purgatoire est une attente payante. Enfin, le Purgatoire n'est pas le seul lieu d'attente dans l'Au-Del. Le remodelage de la gographie de l'Au-Del au tournant du XIIe et du XIIIe sicle aboutit un systme de cinq lieux de l'Au-Del. A ct du Purgatoire s'individualisent deux autres lieux d'attente dans l'Au-Del : les limbes. Le limbe des patriarches accueillait les justes de l'Ancien Testament (patriarches, prophtes, et aussi Adam et Eve) qui, ayant vcu avant le baptme, n'avaient pu acqurir ce passeport obligatoire pour le Paradis. Mais Jsus, pendant sa mort terrestre, entre son expiration sur la croix le vendredi saint et sa rsurrection au matin de Pques, tait descendu dans le limbe des patriarches et en avait fait sortir les justes de l'ancienne loi, ainsi qu'Adam et Eve, et les avait fait entrer avec lui au Paradis. Il avait appos des scells ternels sur la porte du limbe des patriarches et celui-ci tait rest vide jamais. L'autre limbe, le limbe des enfants, continuait accueillir les enfants morts avant le baptme. N'ayant pas d'autre pch que le pch originel dont ils n'taient pas personnellement responsables, ils n'y subissaient pas de peines infernales : il n'y avait pas de feu dans les limbes. Mais la carence du baptme les empchait de jouir de la vision batifique, de la vue de Dieu face face rserve aux baptiss lus, et ils devaient en tre ternellement privs. La cruaut de ce sort fit imaginer la fin du Moyen ge une dlivrance des enfants non baptiss en attente sans espoir dans le limbe des enfants. Le cadavre de l'enfant, transport dans une glise dsigne cet effet un sanctuaire du rpit -, y recevait selon un rituel particulier un pseudo baptme qui l'assimilait aux enfants morts baptiss. Cette solution n'ayant pas t adopte partout, le cas dconcertant, troublant, des enfants emprisonns dans le limbe des enfants laissait sans perspective claire le sort de ces enfants lors du Jugement dernier et de la disparition du temps terrestre dans l'ternit. Cette attente inaugure au cours du temps terrestre, historique, pouvait-elle se prolonger dans l'ternit ? Le Jugement dernier ne mettait-il pas fin toute attente dans l'Au-Del ? Il y a l, dans l'eschatologie catholique, une aporie dont les thologiens catholiques discutent encore aujourd'hui. Un dernier cas d'attente antrieure la fin des temps se prsente avec la survie du Paradis terrestre. Aprs l'expulsion d'Adam et Eve de ce Paradis la suite du pch originel, ce Paradis aurait d rester inhabit. Mais il accueillit deux disparus humains exceptionnels : lie et Enoch. Ceux-ci, qui n'avaient pas pch mais qui n'avaient pas t baptiss (tant 300

L'attente dans le christianisme : le Purgatoire morts avant Jsus-Christ et l'instauration du baptme), de surcrot n'taient pas morts, car ils avaient t enlevs vivants au Ciel, mais sans pouvoir entrer au Paradis. L'glise leur assigna donc un type d'attente trs spcifique, rserve eux seuls : ils continueraient vivre sans subir la moindre peine dans le Paradis terrestre et ses dlices jusqu'aux troubles de la fin des temps et aux perscutions de PAnti-Christ ; ils seraient victimes de l'Anti- Christ, mais avant de prir ils recevraient le baptme. Ils seraient donc ressuscites avec les lus lors du Jugement dernier et iraient avec eux au Paradis pour l'ternit. Nul n'a d'une faon plus thologiquement orthodoxe et plus littrair ement belle dcrit ces cinq lieux de l'Au-Del (l'Enfer, le Paradis et les trois lieux de l'attente : le Purgatoire et les deux Limbes) plus le lieu de l'attente terrestre, le Paradis terrestre, que Dante Alighieri, grand pote de l'attente. Et le Purgatoire est la pice matresse d'une conception de l'attente qui a promu l'individu, resserr et approfondi les liens entre les vivants et les morts. Un texte du XIIIe sicle dit : Le Purgatoire, c'est l'espoir. Jacques LE GOFF

RFRENCES ALIGHIERI, Dante, La Divine Comdie. BROWN, Peter, Vers la naissance du Purgatoire. Amnistie et pnitence dans le christianismeoccidental de l'Antiquit tardive au haut Moyen ge , Annales HSS, 1997, p. 1247-1261. CAROZZI, Claude, Apocalypse et Salut dans le christianisme ancien et mdival, Paris, Aubier, 1999. Le GOFF, Jacques, La Naissance du Purgatoire, Paris, Gallimard, 1981 ; repris dans Un autre Moyen Age, Paris, Gallimard, coll. Quarto , 1999. - Les limbes , Nouvelle Revue de psychanalyse, XXXIV, L'attente , automne 1986, p. 151174.