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CLIO.

Histoire, femmes et socits


6 (1997) Femmes d'Afrique
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Catherine COQUERY-VIDROVITCH

Histoire des Femmes d'Afrique


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Rfrence lectronique Catherine COQUERY-VIDROVITCH, Histoire des Femmes d'Afrique, CLIO. Histoire, femmes et socits [En ligne],6|1997, mis en ligne le 01 janvier 2005. URL : http://clio.revues.org/index373.html DOI : en cours d'attribution diteur : Presses universitaires du Mirail http://clio.revues.org http://www.revues.org Document accessible en ligne sur : http://clio.revues.org/index373.html Document gnr automatiquement le 08 janvier 2012. La pagination ne correspond pas la pagination de l'dition papier. Tous droits rservs

Histoire des Femmes d'Afrique

Catherine COQUERY-VIDROVITCH

Histoire des Femmes d'Afrique


Je remercie tout d'abord chaleureusement l'quipe de rdaction de la revue Clio d'avoir pris avec ce numro un double risque: celui d'aborder, avec les Africaines, un sujet quasi ignor de l'historiographie francophone, et en sus d'avoir pour la premire fois confi la responsabilit du thme une historienne invite heureusement pilote par l'une d'entre elles, Franoise Thbaud1. L'histoire des femmes d'Afrique (par un raccourci curieux, les sciences sociales franaises rservent la dnomination Afrique l'Afrique noire, par contraste avec le Maghreb) est, en effet, un sujet de recherche tout rcent. Jusqu'alors, la quasi-totalit des tudes, et elles sont en revanche assez nombreuses, ont t le fait des anthropologues, et avant elles des ethnologues qui, ds l'poque coloniale, se sont penches sur la vie que l'on appelait alors traditionnelle. C'est d'ailleurs bien l que le bt blesse. L'anthropologie historique s'est souvent intresse prioritairement aux phnomnes sociaux conservatoires, qui ont tendance aujourd'hui devenir folklore en dpit des images copieusement diffuses par les agences de voyage en veine d'exotisme. Car, depuis le sicle dernier, la condition fminine a connu de formidables mutations, sous l'impact des chocs successifs prouvs par le continent noir. Ce furent d'abord les corollaires des grandes mutations mondiales : la Rvolution industrielle occidentale l'aube du XIX e sicle, les prmices de la colonisation puis, la fin du sicle, l'explosion de l'imprialisme colonial, l'impact des deux guerres mondiales et des crises du XX e sicle (1921-22, 1930-34, 1951-52), les processus de dcolonisation amorcs ds le milieu du sicle et le traumatisme des indpendances dans les annes 1960, enfin la longue dpression qui remonte au dbut des annes 1970, et la chute du mur de Berlin fin 1989 la suite de laquelle est apparue une formidable qute de dmocratisation. De ce fait, certaines mutations conomiques et sociales rejaillirent de plein fouet sur les femmes: l'apparition du salariat et les migrations masculines du travail provoqurent ds le XIX e sicle la redistribution et gnralement l'alourdissement des tches des paysannes; l'essor des villes favorisa ds le dpart l'insertion des femmes d'abord dans toutes les formes dites informelles d'approvisionnement et de services marchs, cantines de trottoirs, voire prostitution puis autorisa en dfinitive le salariat fminin ; la cration, ds l'poque coloniale, des services de l'AMI (Assistance maternelle et infantile) finit par favoriser la baisse de la mortalit prinatale et infantile. Le tout encouragea fort tt, ds le dbut du XX e sicle, la migration urbaine fminine; celle-ci s'est si bien acclre depuis une gnration qu'on assiste un vritable renversement des ratios migratoires : aujourd'hui, dans la quasi-totalit des villes africaines, le nombre de femmes excde nettement celui des hommes (le ratio est de l'ordre de 850 900 hommes pour 1000 femmes). Ceci explique pourquoi la tradition africaine, si elle a d'ailleurs jamais exist (mais ceci est un autre dbat) n'est souvent plus qu'un souvenir, mme si celui-ci est chri ou mme mythifi par les gnrations actuelles, surtout masculines, qui se refusent encore entriner les nouveaux rapports de genre gnrs par cette acclration de l'histoire. C'est donc consciemment et volontairement que ce numro, comme le suggre d'ailleurs le sous-titre de la revue, est rdig quasi-exclusivement par des historiennes et historiens, auxquels s'est ajout le regard d'une sociologue. Il ne s'agit bien sr pas d'une querelle de discipline, mais de la volont d'une mthode un peu diffrente, plus sensible aux processus d'volution qu'aux hritages du pass. Tous les auteurs qui ont particip ce numro sont spcialistes de l'Afrique, plusieurs sont africains, mme si ceux-ci sont encore trop peu nombreux s'intresser aux rapports de genre, en raison sans doute d'une tradition de supriorit masculine enracine, au moins autant que celle qui existait encore dans nos pays europens il y a un demi-sicle peine.
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Certes, les lments de dpendance entre genres se prsentent sous des formes parfois trs diffrentes. Une vie relativement autonome des femmes entre elles, qui se traduit en particulier par la vitalit trs forte de la vie associative fminine (socits secrtes, associations de danse, tontines, etc.) les ont partois protges notamment dans les socits plutt matrilinaires, c'est--dire o la femme appartient sa famille maternelle (ou lignage) davantage qu' celle de son mari ; les femmes commerantes aussi ont souvent fait bourse part de leur mari, ce qui surprenait l'idologie bourgeoise victorienne. En revanche, dans la plupart des cas, la femme fut et demeure dans les campagnes une vritable bte de somme, l'instrument de production majeur, exploite comme tel par les hommes de la famille. C'est que les femmes n'existaient que par leur lignage d'appartenance, qu'il s'agisse de leur propre famille ou de celle de leur poux. Comme dans la quasi-totalit des socits pr-industrielles, la femme n'tait que la fille, la sur, l'pouse ou la mre de l'homme dominant. C'est d'ailleurs pourquoi les femmes, en gnral surexploites au sein de leur propre clan, n'eurent longtemps pas le droit d'aller gagner leur vie au dehors y compris comme domestiques, ce qu'elles taient pourtant chez elles: d'o le surnom de boys donn aux gens de maison employs par les colons; quant aux mnagres, c'taient au dpart des dclasses, des marginales considres par leurs proches comme peu recommandables. Le dehors, le domaine du salariat, de l'cole, de la politique, tait le domaine masculin par excellence. C'est donc ce thme du pouvoir politique masculin et la difficult des Africaines d'y trouver place que s'attaquent deux articles : celui d'Odile Goerg, qui dmontre sur l'exemple de la colonie modle de la Sierra-Leone que le problme se posait ds la fin du XIX e sicle propos du suffrage des femmes: l'lite des coloniss d'alors n'y tait pas moins hostile que les colonisateurs rticents jusqu'au bout accorder davantage qu'un transfert incomplet du modle occidental. Quant au temps des indpendances, Fatou Sow analyse sur le cas sngalais de quel poids psent les prjugs hostiles la politisation des femmes, d'une faon la fois plus crue et plus violente qu'en Occident. Le problme est politique; il est aussi, bien sr, culturel. Deux articles de fond, celui d'Anne Hugon sur la cte ghanenne au XIX e sicle et celui d'Estelle Pagnon sur les femmes igbo du Nigeria oriental au XX e sicle, dmontrent le rle essentiel que jourent les missionnaires dans la modification du rapport hommes-femmes : au conservatisme coutumier des vieux chefs pour lesquels les femmes taient des infrieures naturelles plus ou moins assimilables des esclaves, s'ajouta le conservatisme moral de l'glise. Le rsultat fut trouble: quelques filles bnficirent certes de l'cole, mais l'esprit victorien et bourgeois de la fin du XIX e sicle ajouta ses freins ceux de la socit traditionnelle. La valeur sociale des femmes fut dnie, leur rle productif fut au mieux ignor, au pire exploit, leur mancipation durement entrave. Les bonnes surs, en dpit de leur charit, eurent une action sans doute encore plus ngative, puisqu'elles transposaient, en quelque sorte, sur leurs jeunes lves leur propre sentiment d'infriorit (Laurent Fourchard). Tout cela n'est gure amlior par la persistance, voire la recrudescence de tortures anciennes, savoir les mutilations sexuelles (Fatou Sow). Il n'empche que par le biais de contacts culturels extrmement diversifis, qui pouvaient aller de la religion la prostitution, les femmes ont aussi jou depuis deux sicles un rle privilgi de mdiatrices culturelles entre les valeurs autochtones et les valeurs occidentales; c'est sur cet aspect qu'insistent aussi bien l'article d'Anne Hugon propos de la religion que celui de Dominique Bois sur les femmes malgaches, mnagres, prostitues ou femmes d'affaires, actives ds le XIX e sicle prcolonial dans les villes portuaires. Publique ou prive, l'cole joua son rle dans cette affaire. Elle fut ouverte, et est encore parcimonieusement ouverte aux filles. Elle continue, aussi bien au Knya (Hlne Charton) qu'au Sngal (Pascale Barthlmy), ou mme en Afrique du Sud (Chantal Ahounou), de contribuer au retard social des femmes; elle n'en est pas moins un instrument d'ouverture, mme si elle a trop souvent pris, comme dans le cas de l'cole normale de Rufisque, des formes la fois conservatrices et maternalistes. Les premires romancires, comme Mariama B, sont le vivant tmoignage de l'accession des femmes l'autonomie intellectuelle (Pascale Barthlmy), mme si les arts contemporains, y compris le cinma (Sophie Dulucq), continuent de vhiculer de vieux clichs culs. Mais, mme si durant la priode coloniale elles n'eurent gure le droit que d'tre infirmires, sages-femmes ou, plus tardivement, institutrices,
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les femmes sont entres dans le monde du travail salari moderne; le droit des femmes, malgr la rsistance des codes de la famille, commence se prciser (Chantal Vl-Yoruba sur l'exemple ivoirien); les femmes constituent enfin, depuis au moins une gnration, le fer de lance de la survie des villes dont elles sont les nourricires et o, tous les sens du terme, elles mnent la danse, comme l'explique Didier Gondola propos de Kinshasa. Il y aurait bien d'autres choses dire sur l'histoire des femmes d'Afrique, et sur l'extraordinaire combativit dont font preuve, depuis prs d'un sicle, les femmes de tte et de cur qui sont en train de changer leur socit. Nous regrettons vivement, ce propos, que Mme Madina Ly, historienne et ambassadeur du Mali Paris, n'ait pas eu le temps de peaufiner l'histoire de vie qu'elle voulait nous confier: car elle est une parmi tant d'autres de ces femmes, dont la quasi-totalit de celles ges de plus de cinquante ans incarnent la premire gnration d'alphabtises, qui bouleversent les conditions de leur pays : ministres, enseignantes, mdecins, professeurs d'Universit, responsables syndicales, cratrices d'associations, femmes d'affaires, commerantes, crivaines, chanteuses sans mme parler des paysannes, puisque 80% de l'agriculture africaine repose aujourd'hui entre leurs mains. L'histoire du genre en Afrique n'en est qu' ses dbuts, surtout en langue franaise, car la littrature anglo-saxonne, comme le suggrent les mises au point de Rebecca Rogers et de Chantal Ahounou, possde une bonne longueur d'avance2. Depuis une dizaine d'annes, aux tats-Unis surtout, en raison d'une part du groupe de pression African American en qute de ses origines, et d'autre part de la vitalit du militantisme fministe anglo-saxon, la littrature sur le genre en Afrique s'est considrablement enrichie. On en est dsormais outre atlantique traiter des thmes devenus classiques pour l'Occident, mais encore trop peu abords par la recherche de langue franaise propos des Africaines: parmi d'autres exemples, citons l'histoire des mtissages interculturels et de la permabilit des mentalits sensible ds le XVIIIe sicle comme l'a magistralement inaugure l'tude des Tswana par Joan Comaroff il y a dj plus de dix ans3, celle de l'intriorisation de la dvalorisation fminine entreprise par la morale puritaine4, ou bien encore celle de la propret, comme elle apparat dans un autre ouvrage qui va faire date5. Cette analyse des rapports de genre ne permet gure non plus, faute de sources, de remonter en-de du XIX e sicle, car les femmes ont t les invisibles de l'histoire, aussi bien chez les anciens dtenteurs du pouvoir que pour les colonisateurs. Comme avait nagure dbut l'histoire des femmes en Occident, l'histoire des Africaines s'est d'abord attaque aux thmes les plus simples dlimiter, l o les sources directes ne manquaient pas : l'action des missionnaires, le rle de l'cole, la diversit professionnelle. On en sent bien les limites dans ce numro. Mais on peroit aussi, je l'espre, les nouvelles orientations prises par les jeunes chercheurs, ce que sont la majorit des auteurs rassembl(e)s ici, justement parce que ces pistes de recherche commencent seulement aujourd'hui tre explores : ce que l'on dsignait nagure du terme d'tude des mentalits, qui touche aussi bien le domaine culturel proprement dit que l'ensemble des ractions sociales et intellectuelles des femmes dans leur socit. Apparat dsormais la ncessit d'aborder une analyse plus introspective, celle du regard que les femmes portent sur elles-mmes et sur leur rapport au monde. Ceci ncessite il est vrai un solide investissement de recherche par les intresses elles-mmes, c'est--dire les historien(ne)s africain(e)s. Cela ne saurait tarder: les chercheuses fministes des nouvelles gnrations s'approchent. Elle font mme trs peur leurs collgues masculins!

Notes 1 CLIO, soucieuse de sortir du cadre de l'histoire occidentale, a demand Catherine Coquery-Vidrovitch, minente spcialiste de l'histoire de l'Afrique, de prendre en charge un dossier consacr au femmes d'Afrique . Nous la remercions vivement d'avoir accept cette proposition, occasion de dbats fructueux entre elle et le comit de rdaction. Catherine Coquery-Vidrovitch a souhait mettre l'accent sur les apports rcents de la recherche historique. Sur la question des femmes en Afrique, dans d'autres sciences sociales, y compris l'anthropologie, il existe une grande richesse de travaux dont CLIO pourra rendre compte ultrieurement.
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2 Voir, pour une vue d'ensemble de nos connaissances, C. Coquery-Vidrovitch, Les Africaines. Histoire des femmes d'Afrique noire du XIXe au XXe sicle, Paris, Desjonqures, 1994, 404 p. 3 Jean Comaroff, Body of Power, Spirit of Resistance. The Culture and History of a South African People, Chicago, the University of Chicago Press, 1985. 4 Diana Jeater, Marriage, Perversion and Power. The Construction of Moral Discourse in Southern Rhodesia 1894-1930, Oxford, Clarendon Press, 1993. 5 Thimothy Burke, Lifebuoy Men, Lux Women. Commodification, Consumption, and Cleanliness in Modern Zimbabwe, Londres, Leicester University Press, 1996. Pour citer cet article
Rfrence lectronique Catherine COQUERY-VIDROVITCH, Histoire des Femmes d'Afrique, CLIO. Histoire, femmes et socits [En ligne],6|1997, mis en ligne le 01 janvier 2005. URL : http://clio.revues.org/ index373.html

propos de l'auteur
Catherine COQUERY-VIDROVITCH Catherine COQUERY-VIDROVITCH est Professeur d'Histoire contemporaine de l'Afrique l'Universit Paris 7-Denis-Diderot et directeur de la formation doctorale Dynamiques compares des socits en Dveloppement. Elle a dirig une quinzaine d'tudes compares sur les pays du tiersmonde et L'Afrique occidentale au temps des Franais. Colonisateurs et coloniss, c. 1860-1960 (La Dcouverte 1992), et publi plusieurs ouvrages sur l'histoire de l'Afrique noire, parmi lesquels les plus rcents sont Afrique noire. Permanences et ruptures (2e d. rvise, L'Harmattan 1992), Histoire des villes d'Afrique noire des origines la colonisation (Albin Michel 1993) et Les Africaines. Histoire des femmes d'Afrique du XIXe au XXe sicle (Desjonqures 1994). Elle travaille sur les mutations socioconomiques en Afrique sub-saharienne, et prpare une Histoire de l'Afrique au XIXe sicle (Colin).

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