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Le Monde trange des Atomes

Conception et texte : Jacques Deferne Dessins : Alain Gassener

J. Deferne, 19 mars 2010

Le Monde trange des Atomes


Ide et texte: Jacques Deferne dessins: Alain Gassener Avertissement
Que les chimistes et les physiciens veuillent bien me pardonner ! Les simplifications et les raccourcis que je me suis permis d'apporter leur sujet d'tude, le ct anecdotique que jai donn ce petit fascicule, ainsi que son aspect "bande dessine" n'ont qu'un seul but : permettre un large public, peu connaisseur de la chimie, de s'intresser ce sujet, de comprendre comment la matire est faite, de saisir la signification des formules chimiques, d'avoir une ide sur la constitution des atomes et de faire connaissance avec la dcroissance radioactive et la fission nuclaire. A l'origine, l'ide avait t d'crire un petit ouvrage de chimie l'usage des amateurs de minraux, puis, pris d'affection pour les personnages attachants de ce Monde trange, jai driv sur l'anatomie et les maladies gntiques des atomes. Cela ma permis d'aborder un aspect de la physique dont on parle beaucoup mais qui reste encore trs mconnu: la distinction entre la dcroissance radioactive et la fission nuclaire. Pour les spcialistes, cet ouvrage est destin leur apporter un instant de rverie et leur montrer que l'atome de Niels Bohr peut prsenter aussi un caractre humain qui le rapproche du monde des potes.! Pour les professeurs qui essayent d'inculquer la chimie aux lves des coles secondaires, cet ouvrage pourrait tre le point de dpart et le support mnmotechnique de cette discipline qui demeure aride, si on en reste aux formules et aux ractions chimiques! Puisse ce Monde trange des Atomes apporter quelques rponses aux questions que se posent toutes les personnes curieuses des secrets de la nature, tout en les distrayant du monde bien banal dans lequel nous vivons.
! ! ! ! !

Jacques Deferne

Les premiers contacts

Voyage dans l'infiniment petit


Si, comme Gulliver, nous pouvions dbarquer dans le pays infinitsimal des atomes, nous dcouvririons un monde trange, peupl de joyeux personnages constamment agits de mouvements dansants, unis par leurs nombreuses mains en groupes plus ou moins importants.

4 Leur tte et leur tronc sont confondus en un corps unique, approximativement sphrique, d'o partent un ou plusieurs bras. Certains sont gros, d'autres petits. Quelques-uns paraissent trs lgers alors que d'autres se dplacent pniblement, accabls par leur poids qui parat considrable. Comme dans notre monde, il y a des dames et des messieurs. On les distingue faciCertains paraissent lgers, dautres se dplacent lement car les dames portent pniblement, accabls par leur poids qui semble considrable des habits roses et sont coiffes d'un bonnet de dentelle. Les messieurs sont habills en bleu et ils portent un haut-de-forme. Nous verrons plus loin les causes anatomiques qui dterminent le sexe d'un atome. En observant un peu plus attentivement tout ce petit monde, on remarque qu'il y a de nombreuses catgories d'individus qui diffrent les uns des autres par leur taille, leur poids, leur nombre de bras et par le chapeau qu'ils portent. Tous ont t rpertoris et chacun d'entre eux porte un nom, un surnom (appel aussi symbole) et un numro de matricule.

Il y a des dames et des messieurs

Les noms des atomes


Tous les atomes portent un nom patronymique qui indique quelle famille ils appartiennent. Ceux qui portent le mme nom ont un aspect et des habitudes semblables. On dnombre dans la nature environ 90 familles d'atomes. Les noms qu'ils portent ont des origines trs diverses. On trouve, par exemple:
des noms rgionaux:! ! Europium, Francium, Germanium, Polonium, Hafnium (nom latin de Copenhague) des noms tirs de la mythologie :! ! Crium (Crs), Palladium (Pallas), Tantale, Plutonium (Pluton), Thorium (Thor). des noms de matriaux:! ! Carbone, Soufre, Fer, Cuivre, Nickel, Plomb, Or, Zinc des noms de savants: Curium, Einsteinium, Mendelevium, Nobelium des noms indiquant un caractre physique : Phosphore : ! qui porte la lumire Fluor : ! ! qui fond facilement Iode : ! ! violet Brome : ! ! odeur ftide Dysprosium : ! difficile trouver
1

Messieurs Francium et Germanium sont nationalistes

Monsieur Plutonium fait trs peur

Monsieur Phosphore porte la lumire

Mademoiselle Fluor fond facilement

1 ne concerne que quelques familles exprimentales non naturelles, cres par les Terriens.

Symboles chimiques
Au lieu des noms entiers, les chimistes (et les cruciverbistes) prfrent utiliser des sigles plus courts, forms d'une ou deux lettres et connus sous le nom de symboles chimiques. Dans notre monde imaginaire, les atomes portent ce symbole inscrit sur leur chapeau. Habituellement ce sont les deux premires lettres du nom ou parfois la premire seulement qui constituent le symbole chimique.

Aluminium : Soufre :

Al S

Fer : Nickel :

Fe Ni

Carbone : Hydrogne :

C H

L'usage veut que la premire lettre soit une majuscule, la seconde une minuscule. Dans quelques cas le symbole est d'origine trangre et n'a pas de ressemblance directe avec le nom de l'atome. Ce sont, par exemple:

Sodium : Na (du latin Natrium) Potassium : K (du latin Kalium) Or : Au (du latin Aurum) Azote : N (du latin Nitrum)

Numros d'ordre
Dans le monde des atomes, l'organisation est paramilitaire: en plus de son nom, chaque individu porte un matricule ou numro d'ordre compris entre 1 et 92 qui indique quelle famille il appartient1. Dans leur langage, les chimistes parlent de numro atomique.
1! Ceux qui portaient les numros 43 et 61, Messieurs Technetium et Promtheum, ont disparu du monde des atomes naturels, victimes d'une maladie congnitale : la dcroissance radioactive galopante. Aujourd'hui les terriens ont russi les recrer artificiellement, mais leur esprance de vie reste trs prcaire!

7 L'administrateur qui leur a attribu ces numros est un terrien du nom de Mendeleev 1. Le principe de cette numrotation est simple : l'atome le plus lger, Monsieur Hydrogne, porte le numro 1, le plus lourd, Monsieur Uranium, le numro 92. A quelques exceptions prs, l'ordre de la numrotation correspond l'ordre croissant de leur poids. Il faut noter toutefois que le Les atomes portent aussi gnie gntique des Terriens sait aujourd'hui crer un numro de matricule. des familles d'atomes inconnues jusqu'ici. Ainsi quelques nouveaux arrivs sont venus s'ajouter au monde des atomes naturels. Le plus connu d'entre eux est le Plutonium auquel on a attribu le numro 94.

Poids des atomes


quelques exceptions prs, la plupart des atomes d'une mme famille ont le mme poids. Par contre, entre individus de familles diffrentes, les poids diffrent notablement. Le poids atomique est donc une des caractristiques de chaque famille d'atomes. Si nous pesons le plus lger d'entre eux, le petit Hydrogne, nous obtenons: 0,00000000000000000000000166 grammes, ce qui est videmment bien peu! Aussi, pour viter de manipuler des nombres si encombrants, le bureau des poids et mesures du Pays des Atomes a choisi comme unit de rfrence le gron2, qui est prcisment le poids dun atome dhydrogne.
1! Dmitri Ivanovitch Mendeleiev, chimiste russe (1834-1907), inventeur de la classification priodique des lments chimiques.
2 ! Unit imaginaire utilise dans le Monde trange des Atomes. En ralit, cest le poids, expri-

m en grammes de 602.488 milliards de milliards datomes dhydrogne. Ce grand nombre est connu sous le nom de Nombre dAvogadro (clbre chimiste italien, 1778-1856). Il permet de comparer entre eux des mmes nombres datomes en en exprimer le poids en grammes. En ralit, les chimistes ont dfini plus prcisment lunit de masse atomique (U.M.A.) comme le douzime du poids de latome de Carbone C12, ce qui quivaut 1.66 x 10-24 g.

8 Et maintenant, si nous pesons les autres atomes, une surprise nous attend: leur poids est presque toujours un multiple entier de celui de Monsieur Hydrogne! Par exemple Madame Oxygne est 16 fois plus pesante que Monsieur Le poids des atomes schelonne entre 1 gron pour le petit Hydrogne et 238 grons pour le pesant Uranium. Hydrogne, et Monsieur Calcium 40 fois. En examinant les poids de tous les atomes, on constate que ceux-ci s'chelonnent entre 1 gron pour l'Hydrogne et 238 grons pour l'Uranium.

Certains atomes ne font pas le poids


Mais nous savons que rien n'est parfait, mme dans le monde des atomes, et on trouve l'intrieur d'une mme famille certains individus qui "ne font pas le poids". On a ainsi trouv dans la famille Uranium quelques individus qui ne psent que 235 grons au lieu des 238 habituels. Ils ne sont pas trs nombreux et ne reprsentent que 0.7 % des membres de la famille. Toutefois ils sont trs recherchs des Terriens qui en ont besoin pour leurs centrales nuclaires. Les membres d'une mme famille qui prsentent ainsi des poids un peu diffrents sont appels isotopes. Dans beaucoup de familles on trouve de tels isotopes qui psent un peu moins ou un peu plus que la majorit des individus. Mais ils n'existent gnralement qu'en faible quantit. Toutefois, dans certaines familles ils peuvent tre tout de mme abondants. Chez les frres Cuivre, par exemple, la scission est trs marque : 30% d'entre eux ont un poids de 65 grons alors que les autres n'en psent que 63. Cependant, malgr cette diffrence de poids, le comportement social de tous les isotopes d'une mme famille reste exactement le mme. Certains membres de la famille
Cuivre ne font pas le poids !

Taille des atomes 1


Les atomes sont approximativement sphriques. Nous pourrions donc exprimer leur dimension par leur tour de taille, mais l'usage veut plutt qu'on exprime leur taille par le rayon: c'est le rayon atomique. On l'exprime par une trs petite unit, l'angstrm2 [], qui vaut un dix millionime de millimtre. Il n'y a pas de relation directe entre le poids d'un atome et sa taille. Ainsi Monsieur PoIl ny a pas de relation directe entre tassium, qui pse 39 grons, possde un le poids et la taille des atomes rayon atomique de 1.33 , alors que le pesant Uranium (238 grons) ne mesure que 0.97 de rayon. On remarque tout de suite que les dames ont une forte tendance l'embonpoint alors que les messieurs restent plutt fluets. Nous verrons plus loin que la taille des messieurs diminue d'une manire gnrale avec l'augmentation du nombre de bras. Chez les dames, c'est le contraire qui se produit.

Nombre de bras3
Nous avons dj remarqu, dans notre monde imaginaire, que les atomes n'aiment gure la solitude et qu'ils forment habituellement des petits groupes4 l'intrieur desquels ils se tiennent par les mains. Les bras jouent donc un rle essentiel de liaison.

1 ! Les chimistes voudront bien excuser les raccourcis que prend lauteur : il sagit du rayon ionique qui joue un rle important dans le monde des minraux. 2 Anders Jonas ngstrm(1814-1874), physicien sudois connu par ses recherches sur le spectre solaire et les gaz simples. 3! Le nombre de bras dpend d'lments anatomiques de l'atome ainsi que de son tat d'excitation. Cela sera expliqu plus loin dans le chapitre "Anatomie des atomes". 4 ! Ces groupes sont connus des chimistes sous le nom de molcule.

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Messieurs Fer et Manganse gardent parfois une main dans leur poche. Curieusement, lorsquils la sortent, ils maigrissent.

Tous les atomes n'ont pas le mme nombre de bras. Ainsi Messieurs Sodium et Potassium n'ont qu'un bras alors que Messieurs Calcium et Strontium en ont deux. Monsieur Aluminium en a trois, Monsieur Silicium, quatre. Il y a un atome bien connu et un peu factieux, c'est Monsieur Fer: il possde deux bras bien actifs plus un troisime qu'il tient dans sa poche et qu'il ne sort que lorsqu'il est un peu excit. Ce qui est alors remarquable, c'est que sa taille diminue sensiblement lorsqu'il sort le troisime bras de sa poche. Avec deux bras, son rayon est de 0,76 , avec trois bras, il n'est que de 0.64 ! Un ami intime du Fer, Monsieur Manganse, se comporte exactement de la mme manire. Beaucoup d'autres atomes encore ont un nombre de bras qui varie selon leur tat d'excitation: nous aurons l'occasion de reparler de cette particularit.

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Les dames et les messieurs


Contrairement ce qui se passe chez les Terriens, les sexes se rpartissent par famille : il y a des familles de dames et des familles de messieurs.

Les principaux messieurs : ils sont habills en bleu et portent des haut-deformes. Le dernier dentre eux est le lourdaud et irascible Uranium.

Les familles des messieurs sont trs nombreuses alors qu'il n'y a gure qu'une demi-douzaine de familles de dames. Mais parmi ces dernires, on remarque tout de suite les surs Oxygne : elles constituent une famille dominatrice dont les membres reprsentent prs de 62 % de la population totale du monde des atomes. Les surs Oxygne rglementent aussi la quasitotalit des mariages, rgnant presque sans partage sur la population masculine. On trouve bien quelques autres dames, Mesdames Fluor, Chlore, Soufre, mais elles sont peu nombreuses et n'ont qu'une influence trs limite.

Les Dames portent des habits roses et sont coiffes dun bonnet de dentelle. Elles aspirent toutes au mariage et montrent une forte tendance lembonpoint.

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Maigrir ou grossir: une question d'excitation


Nous avons vu que les messieurs taient plutt fluets alors que les dames montraient une forte tendance l'embonpoint. Au repos, les messieurs sont assez gros et tiennent leurs mains dans leurs poches. A la moindre excitation, ils sortent les mains des poches et, curieusement, maigrissent. Chez les dames c'est le contraire: Madame Oxygne double presque de taille lorsque l'excitation lui fait sortir les mains de ses poches. Les chimistes - et les cruciverbistes, toujours trs intrigus par le monde des Atomes - surnomment ions les atomes l'tat excit (ou encore porteurs de charges), plus prcisment, anions si ce sont des dames, cations si ce sont des messieurs.

Lexcitation fait maigrir les messieurs...

...mais fait grossir les dames.

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Les cruciverbistes connaissent aussi les ions, les cations et les anions !

Les androgynes
On trouve encore quelques familles d'atomes dont les tendances masculines ou fminines ne sont pas trs bien marques et qui, suivant les circonstances, se comportent tantt comme des dames, tantt comme des messieurs. Dans cette catgorie nous trouvons principalement les membres des familles Soufre, Arsenic et Antimoine, plus rarement le Carbone. Notons encore que les chimistes regroupent parfois sous le nom de mtallodes tous les atomes qui ne sont pas franchement des messieurs. On y retrouve les dames et les androgynes.
Tantt dames, tantt messieurs, ce sont les Androgynes.

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Les clibataires endurcis


Bien que les mariages soient la rgle dans le monde des atomes, on trouve quelques familles de clibataires endurcis : Messieurs Hlium, Non, Argon, Crypton, Xnon et Radon. Ils sont habills en violet et portent un chapeau rond, comme certains ecclsiastiques. Ils ne possdent pas de bras. Leur air vaporeux et leur trs faible abondance les ont fait surnommer les gaz rares1.
Les clibataires endurcis nont pas de bras. Ils sont habills en violet et portent un chapeau rond, comme certains ecclsiastiques. Leur petit nombre et leur air vaporeux les a fait surnommer les gaz rares

Rpartition de la population
La rpartition de la population entre les 90 familles existantes est trs peu homogne. Les derniers recensements 2 ont montr qu'une dizaine de familles reprsentaient, elles seules, 99.3 % de la population et que les 80 autres familles se partageaient le 0.7 % restant ! Parmi ces dix grandes familles on trouve une famille de dames (les surs Oxygne) et neuf familles de messieurs. Le tableau ci-contre donne une ide de l'importance numrique de ces familles :!

1 2

A temprature ordinaire, ces lments sont toujours l'tat gazeux. Les recensements ne concernent que la crote terrestre, soit approximativement les trente premiers kilomtres qui se trouvent sous nos pieds.

15 Les membres de la famille Cuivre, qui nous paraissent tre abondants par l'usage qu'en font les Terriens, n'existent en ralit qu'en trs faible quantit: deux ou trois atomes sur 100.000 ! Les frres Carbone qui nous semblent abondants par le rle important qu'ils jouent dans le monde vivant ne reprsentent que 0.1 % de la population. Ne parlons mme pas des aristocrates Or, Argent ou Platine, encore bien plus rares, qui ne constituent que moins de un cent millionime de la population !
Oxygne! Silicium! Aluminium! Hydrogne! Sodium! Calcium! Fer! Magnsium! Potassium! Titane! autres familles!
! !

61.5 % 20 6! 2.8 2.3 1.8 1.8 1.7 1.2 0.2 0.7


____ 100

total :!

Dernier recensement effectu au Pays des Atomes (exprim en pour-cent dindividus).

Les passeports
Afin de bien identifier leurs administrs, les responsables de l'Etat-civil du Monde des Atomes tablissent, pour chaque famille, un passeport qui comporte les renseignements suivants : nom de famille symbole chimique taille nombre de bras

matricule ou numro dordre sexe poids signes particuliers

! Le passeport dcrit gnralement les caractres moyens de toute une famille, en particulier le poids qui est une moyenne de ceux des divers isotopes constituant la famille, pondre par le pourcentage de chacun d'entre eux. C'est pour cette raison que le poids indiqu n'est pas toujours un nombre entier1. Sur demande, les isotopes diffrents d'une mme famille peuvent obtenir des passeports spars.

voir les paragraphes "certains atomes ne font pas le poids", p. 8, et "les isotopes" p. 47

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La grande photo de famille


Les diverses classes sociales

Dans le Monde des Atomes la vie sociale est trs structure. C'est le nombre de bras qui dtermine le plus srement la classe sociale laquelle appartient un atome. Certaines classes ont des moeurs et des habitudes trs strictes, chez d'autres les habitudes sont un peu plus relches. D'une manire gnrale, moins ils ont de bras, plus ils sont sectaires. Au cours d'une tude sociologique approfondie, le savant russe Mendeleev avait remarqu qu'en disposant ( quelques interversions prs) le petit monde des atomes par poids croissant, on voyait apparatre une priodicit rigoureuse dans l'ordre de placement des individus d'une mme classe sociale. Cette priodicit est rgie par quatre nombres sacrs: 2, 8, 18 et 32. Le service du Contrle de l'Habitant a pris conscience de l'intrt d'une telle photo de famille qui permettrait de connatre d'un seul coup d'oeil le caractre et les tendances de chaque individu. Nous avons cherch nous procurer une photo un peu gnrale o l'on verrait un reprsentant de chacune des 90 familles existantes. Nous n'avons trouv qu'une photo partielle sur laquelle ne figurent que les 18 atomes les plus lgers. Nous vous la prsentons la page suivante.

1 connue des chimistes sous le nom de Tableau priodique des lments

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19 L'examen de cette photographie conduit aux constatations suivantes : le poids des atomes crot avec le numro de matricule; ! les individus situs dans une mme colonne appartiennent la mme classe sociale et possdent un nombre de bras identique; de gauche droite on trouve successivement, les unibras, les deux-bras, les trois-bras, etc... le nombre de bras est gal : - au numro de la colonne pour les messieurs; - huit (nombre sacr) moins le numro de la colonne pour les dames; les messieurs occupent la partie gauche de la photo, les dames sont droite, juste avant la dernire colonne qui est rserve aux clibataires endurcis; la taille des atomes augmente dans une mme colonne, du haut vers le bas. en ce qui concerne les messieurs, leur taille diminue dans une mme range avec l'augmentation du nombre de bras. Pour sa photo de famille, Mendeleev disposa tout ce petit monde sur une srie de sept gradins, plaant les plus lgers sur les niveaux suprieurs, les plus lourds en bas, de la manire suivante premire marche (haut): ! 2 personnes: MM. Hydrogne et Hlium, deuxime marche :! 8 personnes, de Lithium Non, troisime marche :! 8 personnes, de Sodium Argon, quatrime marche :! 18 personnes, de Potassium Krypton, cinquime marche :! 18 personnes, de Rubidium Xnon sixime marche :! 32 personnes, de Csium Radon septime marche :! 32 personnes, de Francium Lawrencium
!

La range infrieure aurait d aussi compter 32 personnes, mais elle est reste incomplte car on na pas trouv suffisamment datomes dans la nature pour occuper toutes les places. En ralit, Mendeleev na trouv que 6 personnes pour cette dernire marche, MM. Francium, Radium, Actinium, Thorium, Protactinium et Uranium. Depuis lors, les gnticiens ont russi crer artificiellement une douzaine de familles qui ont trouv place sur ce niveau. Mais ces nouveaux venus sont trs instables et leur esprance de vie nest pas trs grande.

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Malheureusement cette disposition n'est pas trs commode: les ranges suprieures sont trs clairsemes et il est difficile de trouver un cadre qui ait une proportion si peu commune pour y loger la photographie. Aussi les successeurs de Mendeleev ont-ils pris l'habitude de retrancher 14 atomes de chacune des ranges les plus longues (celles de 32 places) pour les disposer sur deux ranges supplmentaires en bas droite. Les chimistes ne se sparent jamais de cette p h o t o d e f amille qu'ils ont baptise prosaquement "Tableau priodique des lments". Ils ont enferm les atomes dans des "cases" l'intrieur desquelles ils ont inscrit les principales caractristiques de chacun d'eux : nom de famille, symbole, numro d'ordre (ou numro atomique), poids, nombre de bras (qu'ils nomment curieusement "tat d'excitation"), taille, plus encore divers autres renseignements.

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La classe des unibras


Les unibras sont plutt fondamentalistes. Ils montrent une grande homognit de caractres et d'habitudes, et obissent des traditions trs strictes. On y rencontre principalement Messieurs Lithium, Sodium, Potassium et Mesdames Fluor, Chlore, Brome et Iode. A l'exception du petit Hydrogne, les messieurs se comportent comme des mtaux brillants de faible densit avec un point de fusion assez bas.

Les unibras fournissent des personnages de premier plan, en particulier MM. Sodium et Potassium ainsi que le petit Hydrogne. Sduisantes et corrosives, Mmes Fluor et Chlore ne restent jamais longtemps clibataires.

Ils sont trs ports sur les dames et ne restent jamais clibataires. Ils se lient souvent avec Mesdames Fluor et Chlore, deux dames influentes de la mme classe sociale pour former les couples NaCl (halite) et KCl (sylvine), bien connus des amateurs de minraux, ou le dangereux HF (acide fluorhydrique). Les deux principales reprsentantes fminines de cette classe, Mmes Fluor et Chlore, sont trs vaporeuses et elles montrent un certain embonpoint. Sduisantes, trs agressives, elles ne restent pratiquement jamais clibataires.
Le dangereux couple acide fluorhydrique

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La classe des deux-bras


Bien qu'un peu moins fondamentalistes que les unibras, les deux-bras constituent nanmoins une classe bien unie. Les messieurs ont aussi un aspect de mtal avec une densit assez faible, mais leur point de fusion est dj plus lev que celui de leurs voisins, les unibras. C'est la classe des deux-bras qu'appartient Mme Oxygne qui, nous le verrons plus loin, arrange la plupart des mariages du pays. Mme Soufre est un peu moins enthousiaste pour le mariage que sa voisine du dessus et montre parfois des tendances androgynes. Elle a tout de mme un faible pour Messieurs Fer, Plomb, Zinc et Cuivre, des amis d'une autre classe sociale, avec qui elle contracte des alliances que les minralogistes ont baptises pyrite (FeS2), galne, (PbS) blende (ZnS) et chalcopyrite (CuFeS2). En plus de l'omniprsente Madame Oxygne, cette classe fournit galement deux personnages qui jouent un rle trs importants dans la crote terrestre: Messieurs Magnsium et Calcium. Signalons encore le lger Bryllium et le lourdaud Barium.

Deux dames importantes, Mmes Oxygne et Soufre font partie de la classe des deux-bras. Toutefois, Mme Soufre montre souvent son ct androgyne et apparat alors comme un petit monsieur 6 bras.

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La classe des trois-bras


Un seul membre de cette classe joue un rle important. Il s'agit de Monsieur Aluminium, un garon un peu lger, mais qui noue pourtant de solides unions avec les surs Oxygne. En effet, on trouve parfois des communauts constitues de deux frres Aluminium et de trois surs Oxygne, connues sous le sigle Al 2 O 3 , que les miMonsieur Aluminium est le seul reprsentant nralogistes appellent important de la classe des trois-bras. corindon. Les autres membres de cette classe sont assez effacs et peu nombreux. Il ny a pas de dames.

La classe de quatre-bras
On rencontre dans cette classe quelques personnages trs en vue, en particulier Messieurs Silicium et Titane qui montrent une attirance extrme pour les surs Oxygne, formant les trios SiO2 (le quartz) et TiO2 (le rutile).

Chez les quatre-bras, on rencontre des gens trs connus.

24 Il y a aussi un personnage assez original: c'est le pre Carbone. Trs polyvalent, il peut rester clibataire ou se lier Madame Oxygne pour former une union incomplte, le dangereux couple CO qui peut vous asphyxier si vous ne vous en mfiez pas, ou le trio CO2 qui proccupe actuellement beaucoup les cologistes.

Le couple CO est trs dangereux et peut vous asphyxier si vous ne vous mfiez pas. Il aspire toujours sduire une seconde demoiselle Oxygne...

...pour former le trio CO2 qui donne tant de soucis aux cologistes.

Le carbone est aussi un des principaux actionnaires des socits pour les hydrocarbures et il est aussi fortement engag dans l'organisation de la matire vivante !

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Le pre carbone est l'origine de la vie !


Le pre carbone joue un rle trs important : souvent il foltre avec le petit Hydrogne, formant des petits groupes, de longues farandoles ou des anneaux, qui tous constituent le club trs courtis des hydrocarbures. Ce club peut s'largir, par l'admission d'autres membres, en particulier les frres Azote et les surs Oxygne, pour constituer des groupes plus importants connus sous le nom de molcules organiques. Ces associations sont trs importantes car ce sont elles qui sont l'origine de la vie.

La farandole de butane C4H10 appartient la grande socit des hydrocarbures

La classe des sans-bras


C'est une classe part, trs sectaire. Ses membres ne se lient jamais personne. Ces clibataires endurcis, peu nombreux, sont gazeux temprature ordinaire. On les appelle les Gaz rares. Le plus connu d'entre eux, le non, peut tre excit par des dcharges lectriques l'intrieur d'un tube de verre. Il dgage alors une lumire rougetre : ce sont les tubes luminescents utiliss pour les panneaux publicitaires lumineux.
Les sans-bras sont trs sectaires. Ce sont des clibataires endurcis qui ne se lient jamais personne.

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Soumis de vigoureux lectrochocs, les gaz rares mettent de la lumire

Les autres classes sociales


Elles sont beaucoup moins strictes et structures que les classes prcdentes, et les individus qui les composent ne sont que peu attachs des traditions rigoureuses. Il n'y a aucune dame parmi eux. Ils ont tous des proprits de mtaux, leur densit est plutt leve et ils conservent trs souvent un ou quelques bras dans leurs poches qu'ils ne sortent que dans certaines occasions. Ils ne montrent pas tous un grand enthousiasme pour le mariage et peuvent mme rester assez longtemps clibataires. Beaucoup d'entre eux sont bien connus cause des services qu'ils rendent aux Terriens. Citons Messieurs Fer, Cuivre, Nickel, Manganse, Argent, Or, Platine et bien d'autres encore.
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Les mariages au Pays des Atomes


Le mariage est de rgle au pays des atomes. Presque tout le monde est li un ou plusieurs autres atomes, le plus souvent par l'intermdiaire de l'agence matrimoniale des surs Oxygne, qui possdent un quasi monopole dans ce domaine. Seuls les clibataires endurcis - les gaz rares - ainsi que quelques aristocrates, comme Messieurs Or et Platine, chappent cette emprise. Quelques autres encore essayent de se soustraire cette obligation. Parmi eux, citons Messieurs Soufre, Carbone, Cuivre1 . Cependant ils n'chappent jamais bien longtemps au mariage et finissent presque toujours par se soumettre aux usages en cours du Pays des Atomes 2.

Les mariages obissent quelques rgles simples :


Les unions possibles sont la monogamie, la polygamie, la polyandrie, les communauts. Les partenaires doivent globalement compter autant de bras fminins que masculins. Toutes les mains doivent tre lies des mains d'atomes de sexe oppos. Les couples ou les groupes ainsi constitus portent le nom de "molcule". Les chimistes daujourdhui prfrent parler de corps compos. Pour les identifier on les dsigne par la liste des symboles des partenaires associs, affubls chacun d'un nombre en indice qui indique combien ils sont. Trs souvent aussi, on leur attribue un nom patronymique particulier.

1! On appelle "lments natifs" les substances naturelles constitues d'un seul lment. Parmi eux notons l'or, le platine, le cuivre, le soufre, le carbone (diamant, graphite).! 2! Pour leur usage personnel, les Terriens obligent certaines familles d'atomes divorcer et

devenir clibataires. Ils ont ainsi asservi les familles Fer, Cuivre, Plomb, Zinc et bien d'autres encore. Mais les surs Oxygne veillent sournoisement, elles minent les efforts des Terriens. Elles obligent le fer rouiller, le cuivre se recouvrir de vert-de-gris et elles oxydent le zinc et le plomb.

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Monsieur Sodium est monogame : sa main unique tient fermement celle de Madame Chlore.

Monsieur Titane est polygame. Li deux surs Oxygne, il forme lunion TiO2 connue des minralogiste sous les noms de rutile, danatase ou de brookite.

La polyandrie existe aussi. Ici, Madame Soufre a mis la main sur deux frres Argent. Les chimiste nomment cette union sulfure dargent. Les minralogis tes parlent dargentite.

Mais le plus souvent, les atomes vivent en petites communauts. Ici, deux frres Fer se sont mis en mnage avec trois surs Oxygne. Cest loxyde de fer Fe 2O3 des chimistes ou lhmatite des minralogistes

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Les certificats de mariage


Il n'existe qu'un seul rgime matrimonial au Pays des Atomes: la communaut des biens. Les proprits nouvelles des molcules que constituent ces communauts, sont dcrites dans les certificats de mariage qu'tablissent les responsables de l'Etat-civil. Une des principales caractristiques des molcules est leur poids, qu'on appelle poids molculaire. On le trouve facilement en additionnant les poids atomiques de tous les membres de la communaut. Sur le certificat de mariage figurent encore divers renseignements, tels les points de fusion et d'bullition, le poids spcifique, l'indice de rfraction et d'ventuels signes particuliers. Certificat de mariage
Par devant nous ont t unis par le mariage : Monsieur Silicium et deux surs de la famille Oxygne La communaut ainsi forme portera les noms et symbole suivant : Patronyme : Symbole : Autres noms : Oxyde de silicium SiO2, Silice, quartz calcdoine, agate, amthyste...

Les proprits qui dcoulent de cette union sont les suivantes : Poids molculaire : Poids spcifique : 60.08 [grons] 2.65 [gr/cm3] Point de fusion : 1610 [C] Ebullition : Duret : env. 2500 [C] 7

Indice de rfraction : 1.54 Signes particuliers : Origine :

Union trs stable, insoluble dans les acides, cristallise dans le systme rhombodrique. Un des constituants des granites et des gneiss. La dsagrgation de ces roches produit le sable des rivires, des lacs et des ocans. Industrie du verre. Utilis pour ses proprits pizo-lectriques en lectronique.

Usage :

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Les noms patronymiques des molcules


Les nouveaux noms des communauts matrimoniales sont trs ronflants, comme dans l'ancienne noblesse. Ainsi le couple dsign par NaCl porte un beau nom particule : Monsieur et Madame Chlorure de Sodium. On peut donc constater que, contrairement l'usage en cours chez les Terriens, c'est le nom de la femme qui constitue le fondement du patronyme. C'est ainsi que toutes les unions, dans lesquelles Madame Chlore est une partenaire importante, adopteront un nom commenant par "Chlorure de...". Toutefois les noms peuvent diffrer d'une corporation l'autre. L'abrviation "NaCl" ainsi que le nom complet "Chlorure de Sodium" sont des termes de chimistes. Mais les minralogistes Monsieur et Madame Chlorure de Sodium attribuent des noms particuliers aux portent un beau nom particule substances chimiques qui forment de beaux cristaux: ils appellent halite le minral constitu de NaCl, alors que dans le langage des piciers et des mnagres on ne le connat gure que sous le nom de sel de cuisine!

Mais les minralogistes prfrent les appeler halite...

... Alors que les piciers et les mnagres ne les. les connaissent que sous le nom de sel de cuisine

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Certains atomes peuvent parfois rester clibataires

Certains atomes, habituellement trs ports sur le mariage, comme Mesdemoiselles Oxygne ou Messieurs Hydrogne, peuvent, s'ils n'ont pas eu l'occasion de trouver un partenaire, vivre un certain temps non maris. Toutefois ils dtestent la solitude et dans leur clibat momentan, ils se promnent toujours deux par deux, se tenant par la main. C'est le cas des surs Oxygne lorsqu'elles se dplacent dans l'atmosphre. On les dsigne alors par les symboles O2. Parfois mme, mais beaucoup plus rarement, on peut rencontrer les surs Oxygne trois par trois (O3).

Voici deux surs Oxygne qui se promnent dans latmosphre. Elles se tiennent par la main, faute davoir pu trouver un parti honorable.

Ce dernier trio proccupe beaucoup les Terriens : ils l'ont baptis Ozone et s'inquitent beaucoup de sa rarfaction grandissante dans les hautes couches de l'atmosphre! D'autre atomes encore peuvent se complaire dans l'tat de clibat. C'est par exemple le cas de Messieurs Cuivre, Fer ou Argent qui peuvent se balader tranquillement les mains dans les poches.
Plus rarement, elles se promnent par groupes de trois. Ce petit groupe, qui porte le nom dozone, est trs efficace pour filtrer les rayons ultraviolets du Soleil. Leur rarfaction dans la haute atmosphre inquite beaucoup les cologistes.

32 En ralit ce sont surtout les Terriens qui les forcent un rester clibataires pour les usages qu'ils en font. Toutefois, les surs Oxygne veillent sournoisement et sont prtes oxyder l'argent et le cuivre et rouiller le fer.

Les soeurs Oxygne guettent sournoisement les atomes encore clibataires.

Une rencontre explosive


Si d'aventure, quelques surs Oxygne clibataires rencontrent quelques frres Hydrogne, marchant eux aussi deux par deux, et que la chaleur ambiante soit suffisamment leve pour vaincre leur timidit, ils tombent brusquement dans les bras les uns des autres dans une violente explosion de joie pour constituer des molcules qui runissent chacune une demoiselle Oxygne deux frres Hydrogne. Ces groupes nouveaux sont trs connus sous le nom de H2O ou "molcule d'eau". Les chimistes, rfractaires la posie, dcrivent ce genre d'histoire mouvante leur manire: O2 + 2 H2 2 H2O Cet exemple fait ressortir une caractristique curieuse de la crmonie de mariage : si l'atmosphre est trs chaleureuse, il y a augmentation de la temprature ambiante avec un dgagement de chaleur plus ou moins important.
Au cours dune promenade, deux surs Oxygne Rencontrent quelques frres Hydrogne...

33 Dans le cas de l'union de deux frres Hydrogne avec une demoiselle Oxygne, le dgagement de chaleur est tel qu'il peut conduire une forte explosion. Les Terriens provoquent des unions de ce type pour obtenir des tempratures leves : ce sont les chalumeaux oxhydriques ! Dans certains cas contraires, ...la chaleur ambiante les aide vaincre leur timidit et, dans une grande explosion de joie, l'ambiance peut devenir glails contractent les unions H2O, bien connues ciale et tout le monde est refroides Terriens sous le nom de molcules deau. di. Les chimistes, qui aiment bien montrer qu'ils connaissent le grec, parlent d'une raction exothermique lorsqu'il y a dgagement de chaleur, endothermique lorsqu'il y a refroidissement.

Les mariages ne durent pas toujours trs longtemps


Les unions ne sont jamais dfinitives. Il arrive trs souvent, lorsqu'une molcule en rencontre une autre, que des affinits plus fortes que les liens du mariage entranent l'un des partenaires d'une union vers un partenaire de l'autre union. C'est ainsi que lorsque le couple HCl rencontre la molcule NaOH, l'inconstant Sodium quitte l'union NaOH pour rejoindre Madame Chlore et constituer avec elle la molcule NaCl. Les deux frres Hydrogne n'ont plus qu' se mettre en mnage avec la dame Oxygne laisse pour compte, pour former la molcule H2O, dj dcrite plus haut sous le nom de molcule d'eau. Toujours dans le langage des chimistes, cette romanesque aventure s'crit : Acide chlorhydrique + Soude caustique Chlorure de sodium + Eau ou, en abrg : HCl + NaOH NaCl + H2O.

Ils appellent prosaquement ce genre d'aventure: "raction chimique"!

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Au cours dune promenade, le couple HCl rencontre le trio NaOH. Quelques ides de changement germent dans les esprits... Madame Chlore et Monsieur Sodium se mettent alors en mnage, confiant la garde des deux petits Hydrogne Madame Oxygne qui sen accommode fort bien !

Les Terriens sont passs matres dans l'art de provoquer les divorces et forcer les atomes des unions nouvelles qui n'existent pas toujours dans la nature, tout cela pour leur confort ou pour les besoins de leur industrie. Ils appellent cela la chimie applique. _________________________

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L'organisation sociale au Pays des Atomes


L'agitation sociale est permanente
Dans le monde des atomes, tous les personnages sont joyeusement agits par des mouvements dansants incessants. Certains mme se dplacent infatigablement toute vitesse, en tous sens, rebondissant contre leurs congnres ou contre les obstacles qu'ils rencontrent. Cette agitation est permanente. Mais contrairement aux Terriens qui s'agitent et battent des pieds pour se rchauffer lorsqu'il fait froid, les habitants du Monde des Atomes sont d'autant plus agits qu'il fait plus chaud. Cette agitation diminue lorsqu'il fait plus froid et ils tombent mme en lthargie lorsque la temprature s'approche de 273,2 au dessous de zro. Cette temprature extrme est appele zro absolu. Les physiciens ont dmontr qu'il tait impossible d'obtenir une temprature infrieure cette limite.

Plus il fait chaud, plus les atomes sont agits.

Le froid les paralyse. Aux alentours de -273 [C], ils tombent en lthargie.

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L'instinct grgaire pousse les molcules se runir par clans


Les molcules semblables - ainsi que les rares atomes clibataires d'une mme famille - ont une forte tendance se grouper en clans distincts les uns des autres. C'est une certaine force d'attraction qui pousse les mmes atomes et les mmes molcules se serrer les uns contre les autres. Ces clans prsentent une forte densit de population s'ils sont sous forme solide ou liquide. La densit est plus faible s'il s'agit d'un gaz. Par exemple, un rubis1 de 20 carats (4 gr. et 1 cm3) est un clan qui runit environ 20'000 milliards de milliards de molcules d'Al2O3 serres les unes contre les autres. Un centimtre cube d'eau renferme 34.000 milliards de milliards de molcules d'eau, alors qu'un mme centimtre cube de vapeur d'eau ne contient "que" 28 milliards de milliards de ces mmes molcules, soit environ 1200 fois moins.

Les trois sortes de clans2


Chacun peut constater, qu' pression ordinaire, le clan H2O (l'eau) existe sous forme liquide entre 0 et 100, sous forme gazeuse au-dessus de 100 (la vapeur d'eau) et sous forme solide en dessous de 0 (la glace). On peut se demander ce qui conditionne l'existence d'un tat plutt qu'un autre ? La rponse se trouve dans le comportement social des atomes et des molcules. Prenons l'exemple de la molcule H2O : 1. Au-dessus de 100 les molcules d'eau sont trs agites et elles parcourent l'espace grande vitesse, rebondissant les unes contre les autres ou contre divers obstacles. La force d'attraction des molcules les unes pour les autres est beaucoup trop faible pour stopper l'une d'entre elles dans sa course folle, lorsqu'elle passe proximit d'une autre : c'est alors l'tat gazeux.

1 2

Varit prcieuse de corindon de couleur rouge Les physiciens parlent des trois tats de la matire.

37 2. Lorsque la temprature baisse, la vitesse des molcules diminue et, un moment donn, cette force d'attraction arrive maintenir les molcules les unes prs des autres, sans toutefois parvenir leur assigner des emplacements fixes: c'est l'tat liquide. Les molcules sont toujours agites. Elles se dplacent les unes par rapport aux autres, se bousculant dans une foule dense de molcules identiques, sans trop chercher chapper cette concentration. Mais il faut un rcipient Ltat gazeux : les molcules se grande vitesse, rebonpour en retenir une dplacent les obstacles quelles dissant sur q u a n t i t i m p o r- rencontrent. tante car la force qui les maintient toutes ensemble est tout juste suffisante pour leur permettre de constituer des petites gouttes. Cest ltat liquide.

Ltat liquide : les molcules saccrochent mollement les unes aux autres. Il faut un rcipient pour les contenir.

3. Lorsque la temprature baisse encore, l'agitation des molcules diminue et les forces d'attraction parviennent maintenir chacune d'elles une place fixe: c'est l'tat solide. Mais, toujours nerveuses, elles s'agitent sur place, en proie une sorte de vibration, sans toutefois pouvoir quitter l'emplacement qui leur a t assign. Cest ltat solide, cest Lordre rgne dans ltat cristallin mme souvent un tat cristallin ! Il faut vraiment que la temprature s'approche trs prs de 273,2 au-dessous de zro pour que leur agitation cesse enfin et qu'elles tombent en lthargie.

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L'tat cristallin
Lorsque les atomes (ou les molcules) se runissent pour constituer un solide, ils ne s'immobilisent pas n'importe o mais bien des emplacements trs prcis qui dterminent une configuration gnrale gomtrique qui se rpte, toujours identique elle-mme, dans les trois directions de l'espace. Cet tat ordonn de la matire solide s'appelle l'tat cristallin. Pratiquement, toutes les substances minrales solides sont l'tat cristallin. Seuls les verres et les plastiques font exception, ne prsentant pas une structure atomique ordonne. On parle alors d'tat amorphe. Si nous prenons l'exemple du couple NaCl, nous constatons que Mme Chlore et M. Sodium sont immobiliss alternativement le long des artes imaginaires d'un cube. Cette disposition se reflte sur la forme des cristaux de NaCl (ou sel de cuisine). Vous pouvez vous en rendre compte en examinant la loupe le dpt de sel rsultant de l'vaporation lente d'une solution d'eau sale : ce sont de petits cubes ! Ce qu'il y a de plus remarquable dans l'tat cristallin, c'est que la notion de mariage change de sens. Une super communaut runissant des myriades d'unions matrimoniales identiques prend forme et tous les atomes prsents constituent alors une immense communaut faite de milliards de milliards d'atomes, mais dans une proportion d'atomes qui est toujours la mme que dans la molcule originelle. Ainsi dans un cube de sel de cuisine d'un cm d'arte, on dnombre 22'500 milliards de milliards d'atomes de Chlore ainsi qu'un nombre identique d'atomes de Sodium.

Halite (NaCl)

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L'anatomie des atomes


Les divers organes des atomes
Les physiciens qui ont tudi l'anatomie des atomes, ont dcouvert qu'ils taient constitus essentiellement d'lectrons, petites particules extrmement lgres, - elles psent environ 0.00054 grons - porteuses chacune d'une charge lectrique ngative. Extrmement agits, les lectrons parcourent, dans une ronde vertigineuse, des orbites trs diverses autour d'un noyau central extrmement petit qui constitue le coeur de l'atome. Le volume grossirement sphrique dfini par les orbites extrieures des lectrons constitue le volume de l'atome, dterminant du mme coup sa taille. Le coeur de l'atome est constitu de deux sortes de particules, les neutrons et les protons, qui sont agglutins en son centre, maintenus ensemble par des forces trs puissantes, formant un noyau dont le rayon est environ 100.000 fois plus petit que celui de l'atome lui-mme !

Les principaux organes de atomes : le proton montre des caractres masculins, le neutron est un clibataire endurci et le petit lectron se comporte comme une dame.

40 Les constituant fondamentaux de l'atome sont donc : Le proton, particule comportant une charge lectrique positive. Il pse environ 1 gron. Il en faut 602'200 milliards de milliards pour faire un gramme! Cela correspond approximativement au poids d'un des frres Hydrogne. Le neutron, particule de poids pratiquement identique celui du proton, mais sans charge lectrique. L'lectron, particule environ 1840 fois plus lgre qu'un neutron ou qu'un proton, comportant une charge lectrique ngative. Au repos, un atome possde autant d'lectrons que de protons.

Caractristiques des constituants des atomes


masse Noyau central Enveloppe Proton Neutron Electron 1.016 1.017 0.0006 charge +1 0 -1 tat stable instable1 stable 18 min. proton+lectron2 rmission produits de dsintgration

1 lorsqu'il est isol, hors d'un noyau. 2 en ralit il y a aussi mission d'un neutrino, particule quasiment indtectable qui intresse beaucoup les astrophysiciens, mais qui appartient au Monde trange des particules.

Chaque famille d'atome est caractrise par le nombre de protons et de neutrons qui forment son noyau. Toutefois, si le nombre de protons est imprativement fixe, celui des neutrons varie lgrement entre les diffrents isotopes d'une mme famille. C'est grce la grande photo de famille qu'on peut connatre le nombre de protons, de neutrons et d'lectrons qui caractrise chaque famille d'atomes. Les rgles sont les suivantes : Le nombre de protons est gal au numro d'ordre de la famille; Le poids atomique est gal la somme des protons et des neutrons; en consquence : Le nombre de neutrons est gal au poids atomique moins le numro d'ordre (ou numro atomique);

41 Le nombre d'lectrons est gal1 au nombre de protons (ou numro d'ordre de la famille). Ainsi, en pratiquant l'autopsie de M. Potassium, on trouve 19 protons et 20 neutrons agglutins dans le noyau et 19 lectrons constituant son enveloppe externe. Ces rsultats sont consigns dans son passeport !

Lautopsie de Monsieur Potassium qui pse 39 grons, rvle lexistence de 19 protons, 20 neutrons et 19 lectron.

Les lectrons dterminent le comportement social des atomes


Dans leur ronde vertigineuse, les lectrons parcourent des orbites trs diverses autour du noyau central. La force centrifuge qui tend les loigner du noyau est en quilibre avec la force d'attraction des protons qui les retiennent ainsi dans leur zone d'influence. Les emplacements de ces orbites ne sont pas quelconques mais dpendent de rgles assez compliques. Au fur et mesure que le nombre d'lectrons augmente, les derniers arrivs occupent des orbites de plus en plus loignes du noyau. La limite extrieure de la zone d'activit des lectrons peut tre assimile grossirement une sphre qui constitue, dans notre mode imaginaire, la taille des atomes.

Attention ! Il s'agit du nombre d'lectrons lorsque l'atome est au repos, non excit et avec tous ses bras dans sa poche, ce qui est rarement le cas. En fait, pour chaque bras actif, les messieurs perdent un lectron. C'est le contraire chez les dames : pour chaque bras en activit elles gagnent un lectron !

42 On peut grouper les orbites par niveaux d'nergie successifs. On dcouvre alors que les atomes appliquent le nombre sacr huit1 aux lectrons qui sont rpartis sur le niveau le plus extrieur: les atomes ne se sentent bien dans leur peau que lorsqu'il y a huit lectrons sur l'orbite la plus extrieure. Ainsi, Monsieur Sodium, qui ne compte qu'un seul lectron sur Structure de latome dHlium : sa couche extrieure, cherche le noyau (grossi 100000 fois) est constitu de expulser celui-ci. Cette expulsion deux protons et deux neutrons. Deux lectrons a pour consquence de lui faire gravitent grande vitesse sur des orbites loignes du noyau. apparatre un bras et de le faire maigrir un peu! Son collgue Silicium se promne avec quatre bras, parce qu'il a d expulser quatre lectrons pour respecter le nombre sacr huit. Madame Chlore, qui possde normalement sept lectrons sur sa couche externe, prfre capturer un lectron supplmentaire pour satisfaire la rgle de huit. Du mme coup un bras lui apparat. Les surs Oxygne, qui doivent capturer deux lectrons pour complter leur couche externe qui n'en comporte que six, se retrouvent du mme coup avec deux bras.

Monsieur Sodium expulse un lectron en sortant un bras de sa poche. Cest un cation.

Messieurs Hydrogne et Hlium sont des cas particuliers : ils vnrent le nombre 2 !

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Les atomes qui captent des lectrons sont des dames. Les chimistes les appellent anions. Pour chaque lectron captur, elles gagnent un bras et prennent de lembonpoint.

Mesdames Chlore et Oxygne prennent un peu d'embonpoint1 au passage ! Les atomes qui ont captur des lectrons supplmentaires possdent un excs de charges ngatives gal leur nombre de bras. Les chimistes les appellent anions. Dans le Monde des Atomes ce sont les dames. Ceux qui ont expuls des lectrons ont gagn un excs de charges positives gal leur nombre de bras. Les chimistes les appellent cations. Dans le Monde des atomes, ce sont les messieurs. On constate donc que ce sont les lectrons qui dterminent le comportement social des atomes 2 : taille, nombre de bras, sexe, affinit plus ou moins grande pour le mariage.

1 2

La capture d'lectrons fait grossir l'atome, la cession d'lectrons le fait maigrir soit toutes les proprits chimiques ainsi que la plupart des proprits physiques.

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Les lectrons sont des "grains" d'lectricit


Dans un fil lectrique, les frres Cuivre sont tous maintenus par les Terriens dans l'tat de clibat. Ils sont obligs de se tenir par la main, et les lectrons qu'ils ont d expulser circulent librement entre eux. Les Terriens ont mis au point diverses pompes lectrons - pile, batterie, dynamo, alternateur - qui font circuler ces lectrons libres : c'est l'lectricit. Le courant lectrique n'est donc rien d'autre que le dplacement forc d'lectrons dans un conducteur mtallique. S'ils se dplacent toujours dans la mme direction, c'est un courant continu: s'ils ne font qu'aller et venir sous la pulsion d'un alternateur c'est le courant alternatif! L'lectron peut donc tre considr comme un "grain" unitaire d'lectricit Le noyau quant lui, constitu des protons et des neutrons, est responsable du poids de l'atome. Il est en outre l'origine de deux maladies gntiques qui affectent certaines familles d'atomes: la dcroissance radioactive et la fission nuclaire. Nous les dcrirons au chapitre suivant.

Les gnrateurs lectriques sont des pompes lectrons. Ils font circuler dans les conducteurs lectriques des lectrons libres datomes mtalliques.

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Le nombre huit, les dames, les messieurs et les autres


Il y a donc une relation troite entre la ncessit d'expulser ou de capter des lectrons et les tendances affectives des atomes. On peut rsumer cette relation par les rgles suivantes : 1. Les atomes qui expulsent des lectrons sont des messieurs. Ils acquirent autant de bras qu'ils ont expuls d'lectrons (les chimistes les appellent cations). 2. Les atomes qui captent des lectrons sont des dames. Elles possdent autant de bras qu'elles ont capt d'lectrons (les chimistes les appellent anions).

Monsieur Aluminium est un cation

3. Les atomes qui n'ont besoin ni de capturer ni d'expulser d'lectrons pour satisfaire la rgle de huit sont les clibataires endurcis. Ce sont les gaz rares. Ils n'ont pas de bras. 4. Certains atomes, qui hsitent entre capturer ou expulser des lectrons sont tantt dames, tantt messieurs, suivant la solution qu'ils ont adopte pour satisfaire au nombre huit. Ce sont les androgynes. Madame Oxygne La famille Soufre est dans ce dernier cas. Chaque indi- est un anion. vidu au repos possde 6 lectrons sur sa couche externe. Les membres de cette famille hsitent souvent devant l'alternative suivante : -! soit ils capturent 2 lectrons supplmentaires pour atteindre le nombre huit, ce qui les transforme en grosses dames 2 bras; -! soit ils abandonnent 6 lectrons, ce qui les transforme en petits messieurs 6 bras.
Ni cation, ni anion, le frre Non reste hors du monde

Parfois anion, parfois cation, Madame (ou Monsieur) Soufre est un androgyne.

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Protons et neutrons
La masse des lectrons ne dpasse jamais 0,05 % de la masse totale d'un atome. Cela signifie pratiquement que la quasi-totalit de la masse est renferme dans les protons et les neutrons, eux-mmes concentrs dans le noyau central de chaque individu. Ce noyau est environ 100.000 fois plus petit que l'atome lui-mme. C'est le nombre de protons qui caractrise une famille d'atomes. Ainsi les membres de la famille Carbone ont toujours 6 protons; ceux de la famille Cuivre 29 protons et ceux de la famille Uranium 92 protons. Ce nombre correspond au numro de matricule ou numro atomique. Les neutrons accompagnent toujours les protons. Seul le petit Hydrogne n'en possde pas. Toutes les autres familles renferment des neutrons en nombre peu prs gal ou lgrement suprieur celui des protons, pour les familles les plus lgres. Les atomes plus lourds renferment plus de neutrons que de protons dans une proportion qui peut aller jusqu' une fois et demie le nombre des protons. Dans certaines circonstances, un neutron1 peut se transformer en proton aprs avoir ject un lectron. Il ne s'agit pas d'un des lectrons qui gravitent autour du noyau, mais bien d'un lectron2 qui appartenait la structure mme du neutron. Nous verrons plus loin la signification de ce genre de comportement.

1 2

Il s'agit d'un neutron hors du noyau il y a aussi mission d'un neutrino, particule quasiment indtectable qui intresse beaucoup les astrophysiciens.

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Les isotopes
Dans certaines familles, le nombre de neutrons peut varier d'un individu l'autre. Par exemple les membres de la famille Cuivre ont tous 29 protons, mais certains d'entre eux possdent 34 neutrons et d'autres 36. Sur le plan chimique leurs proprits sont absolument identiques. Ce qui diffre, c'est leur poids atomique. Certains atomes de Cuivre psent 63 grons, d'autres 65. Ce sont deux isotopes de la famille Cuivre. On les appelle Cu63 et Cu65. Les isotopes les plus connus dans le public sont le carbone 14 (C14) qui est utilis pour dater certains objets prhistoriques, le cobalt 60 (Co60) utilis en mdecine et l'uranium 235 (U235) utilis dans les centrales nuclaires conventionnelles. Nous y reviendrons plus loin. Le cuivre qu'on trouve dans la nature est constitu de 69% de l'isotope Cu63 et 31% de l'isotope Cu65. Le poids atomique du cuivre qui figure dans la grande photo est une moyenne pondre des poids de Cu63 et Cu65. C'est la raison pour laquelle le poids atomique figur sur le passeport des membres de la famille Cuivre n'est pas un nombre entier. C'est un nombre fractionnaire: 63,541

Certains membres de la famille Cuivre ne font pas le poids : ils manquent de neutrons.

Poids moyen pondr de Cu63 : 62.9298 x 69.09 % = 43.4782 Poids moyen pondr de Cu65 : 64.9278 x 30.91 % = 20.0691 Poids atomique moyen du mlange naturel Cu63/Cu65 = 63.5473

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Dans de nombreuses familles d'atomes on rencontre des isotopes. Mais pour la plupart d'entre elles, il y a un isotope fortement dominant, les autres tant plus rares, voire extrmement rares.

Plus loin encore l'intrieur du noyau


Si les anatomistes du Monde trange des Atomes se contentent de dcrire les lectrons, les protons et les neutrons dans leur globalit, certains Terriens, anims d'une curiosit insatiable, cherchent connatre la constitution intime de toutes ces particules. Avec des moyens trs puissants, ils dissquent les noyaux des atomes pour en connatre l'architecture. Un des laboratoires o s'effectuent ces expriences est le CERN - abrviation de Conseil Europen de Recherche Nuclaire - prs de Genve. Mais ceci est une autre histoire qui pourrait voir le jour si, mieux inspirs encore que Gulliver, nous pouvions nous introduire dans Le Monde trange des Particules ! ______________________ !

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La dcroissance radioactive, une maladie gntique des atomes


Certaines familles d'atomes sont atteintes d'une maladie gntique qui affecte leur noyau (neutrons et protons) et que les physiciens appellent "dcroissance radioactive". Elle atteint particulirement les familles Uranium, Thorium, ainsi que quelques autres familles de moindre importance. Certains isotopes rares de familles bien connues, sont aussi affects par cette maladie. On les signalera plus loin, en raison de l'intrt que suscite leur cas dans le monde des Terriens. Cette maladie volue plus ou moins rapidement suivant les familles. Elle a t foudroyante pour les familles Techntium et Promthum qui ont t entirement dcimes et ont compltement disparu aujourd'hui de notre environnement. L'volution est trs lente, au contraire, pour les familles Uranium et Thorium.

La maladie affecte particulirement les familles Uranium et Thorium

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Le triste cas de la famille Uranium


Le cas de la famille Uranium est trs typique, aussi allons nous l'tudier en dtail : les membres de cette famille possdent tous 92 protons. La plupart d'entre eux (99,3 %) possdent 146 neutrons: c'est U238. Les autres (0.7 %) n'en possdent que 143: c'est U235. Les deux isotopes sont atteints par la dcroissance radioactive, mais la vitesse d'volution de la maladie est diffrente pour chacun d'entre eux.

Vitesse d'volution de la maladie


Il n'est pas possible de prvoir l'volution de la maladie pour un atome particulier. Par contre, on peut suivre statistiquement le comportement d'une communaut d'atomes, la dcroissance radioactive se produisant d'une manire alatoire au sein de cette communaut. Au Pays trange des Atomes, on appelle priode de rmission le temps ncessaire la disparition de la moiti des individus d'une communaut (les physiciens parlent de demi-vie). On peut donc diagnostiquer que la maladie est responsable de la disparition : de la moiti de la communaut de U238 chaque 4,5 milliards d'annes, de la moiti de la communaut de U235 chaque 710 millions d'annes1 L'volution de l'pidmie est dj en elle-mme trs curieuse: chaque instant les membres de la communaut savent que la moiti d'entre eux vont tre atteints au cours d'une priode qui est de 4,5 milliards d'annes pour les frres U238 et de 710 millions d'annes pour les frres U235.

On remarque que U235 disparat beaucoup plus vite que son parent U238. Aujourd'hui il n'y a que 0.7 % d'U235 dans l'Uranium naturel. Mais cette proportion tait de 14 % lors de la formation du systme solaire, il y a 4.6 milliards d'annes.

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Les symptmes
Prenons le cas de U238: tout commence par une subite convulsion interne suivie par des vomissements de divers produits issus du noyau. Dans ces produits, qui sont les constituants de la radioactivit, on peut trouver : les particules "alpha" [], constitues chacune de deux protons et de deux neutrons1; les particules "bta" [], qui sont des lectrons (forms dans le noyau par la trans- Une particule est constitue de formation d'un neutron en proton); deux protons et de deux neutrons. les rayons "gamma"[], qui sont des Cest un noyau datome dHlium. rayons X trs puissants. Ces missions2 s'accompagnent de la transmutation du pauvre U238 en un individu marginal d'une autre famille (un isotope rare et instable de cette famille) puis, de rechute en rechute, aprs avoir transit, entre deux crises, par diverses autres familles, il finit par se transmuter dfinitivement en un isotope stable de la famille Plomb: Pb206.

Une particule est un lectron...

...produit par la transmutation dun neutron en proton. Il y a aussi mission dun neutrino, particule encore trs mystrieuse.

1 Il est intressant de noter qu'une particule est, en faits, un noyau d'un atome d'Hlium, He4. 2! L'mission de ces diverses particules et du rayonnement constitue la radioactivit. Les cellules vivantes sont trs vulnrables ces rayons qui peuvent leur occasionner diverses dgnrescences, en particulier le cancer.

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Les rayons sont des ondes lectromagntiques de trs courte longueur donde. Ce sont des rayons X extrmement pntrants.

Mcanisme de la maladie
L'expulsion d'une particule (2 protons et 2 neutrons) fait perdre 4 units de poids l'atome malade et le fait rtrograder de deux numros atomiques dans le Grand Fichier1. La perte d'une particule (un lectron produit par la transformation d'un neutron en un proton) ne cause aucune perte sensible de poids mais un des neutrons se transforme en un proton: l'atome malade change de matricule et progresse d'une place dans le Grand Fichier. Cette perte de particules et s'accompagne d'une forte fivre qui provoque le dgagement de chaleur et de rayons X trs nergtiques: on les appelle les rayons . Le premier symptme qui atteint le pauvre U238 est justement la perte d'une particule . Il s'amaigrit de 4 units et ne pse plus que 234 grons. Comme il y a 2 protons dans la particule , il rtrograde de 2 numros dans le registre des matricules Une forte fivre et lexpulsion dune (ou numro atomique). Il se transforme particule constituent les premiers ainsi en un membre de la famille Thorium symptmes de la maladie. (matricule 90). Mais il ne s'agit pas d'un membre habituel de la famille Thorium, mais d'un isotope rare et instable, l'isotope Th234.
1

ou tableau priodique

53 Trs vite, ce pauvre Th234 va perdre successivement 2 particules , ce qui va le transmuter en Protactinium 234 (Pa234) pour quelques heures, puis en U234 (isotope extrmement rare de la famille Uranium). Il transitera encore par une dizaine de familles d'atomes avant que la maladie ait termin son volution. Vous trouverez ci-contre le dtail de cette volution sur la feuille de maladie de U238.

54 La phase finale aboutit un atome de la famille Plomb: Pb206. Cet isotope est immunis contre la maladie: il est stable et n'voluera plus au cours du temps. En rsum: la maladie provoque chez Monsieur U238 la perte successive de 8 particules et 6 particules , avec des priodes de rmission intermdiaires, pendant lesquelles il emprunte provisoirement l'identit d'autres lments, avant d'aboutir un tat stable de Plomb 206 (Pb206). Les Terriens ont vainement essay d'enrayer la maladie. Mais toutes les tudes qui ont t faites arrivent la conclusion qu'il n'est possible ni de ralentir, ni d'acclrer cette volution. D'une manire inluctable, les deux isotopes naturels de la famille Uranium se transforment en divers isotopes de la famille Plomb selon le processus suivant : U238 volue vers le Pb206 avec une priode de rmission de 4,5 milliards d'annes, U235 volue vers le Pb207 avec une priode de rmission de 710 millions d'annes. Une autre famille importante est atteinte par ce mme genre de maladie: la famille Thorium. Th232 volue vers le Pb208 avec une priode de rmission de 14 milliards d'annes.

Aprs une longue maladie, les membres des familles Uranium et Thorium ont t transmuts et adopts par la famille Plomb.

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D'autres familles aussi sont sujettes la maladie


D'autres familles aujourd'hui disparues ont t victimes de cette maladie. Prenons les cas des familles Techntium et Promthum que nous avons dj signales prcdemment. Elles existaient au moment de la formation du systme solaire. Mais en ce qui les concerne, la maladie a t foudroyante, la priode de rmission tant d'un million et demi d'annes pour l'un, deux ans et demi pour l'autre. Tc98 volue vers Ru98 avec une priode de rmission de 1,5 million d'annes. Pm147 volue vers Sm147 avec une priode de rmission de 2,5 ans. Il y a le cas intressant aussi de la famille Radium. Cette famille aurait d disparatre depuis longtemps car son cas aussi est foudroyant : Ra226 volue vers le Pb 206 avec une priode de rmission de 1'600 ans. Mais on rencontre tout de mme des reprsentants de cette famille, car elle constitue un stade intermdiaire de la maladie d'U238. L'apparition par transmutation de U238 en membres de la famille Radium leur assure une prsence phmre dans le monde des Atomes : ceux qui disparaissent sont remplacs par ceux qui apparaissent ! Deux familles prmaturment disparues pour cause de D'autres cas existent dcroissance radioactive foudroyante. encore, mais ce n'est pas utile de les dcrire tous ici.

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Les gologues s'intressent de prs ce type de maladie


Les gologues terriens ont remarqu depuis longtemps que la temprature des roches augmentait lorsqu'on s'enfonait dans les profondeurs de la Terre. Cette augmentation de temprature est en moyenne de 3 degrs tous les 100 mtres. Elle est plus rapide dans les rgions volcaniques, et plus lente au sein des roches trs anciennes. Cette augmentation de temprature est provoque par l'arrive la surface du globe d'un flux de chaleur venant de la profondeur. Les tudes ont montr que la moiti de la chaleur qui arrive en surface est due la fivre qui accompagne la dcroissance radioactive de Messieurs Uranium et Thorium, personnages omniprsents en faible quantit dans les roches de composition granitique. Ainsi, un cube de granite de 30 cm d'arte dgage suffisamment de chaleur pour produire 1 litre de th bouillant... ... condition, il est vrai, d'attendre 200000 ans ! Cela parat trs long, mais les gologues ont l'habitude de compter en milliards d'annes et en centaines de kilomtres cube ! Sous cette optique, si on envisage la chaleur dgage par un kilomtre cube de granite, cela fait tout de mme l'quivalent de 600 litres d'eau bouillante La fivre intense provoque par la maladie dgage de la par jour ! Ce flux de chaleur: la radioactivit mise par un bloc de granite de chaleur est responsa100 kg permet de prparer un litre de th bouillant... ... condition dattendre 200000 ans ! ble des phnomnes volcaniques qui gnrent les roches ruptives: il entrane la lente drive des continents, provoque la formation des chanes de montagnes et il est la cause indirecte des processus de mtamorphisme.

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La vitesse d'volution de la maladie peut servir d'horloge


Les gologues ont imagin d'utiliser la vitesse d'volution de la maladie pour mesurer l'ge des minraux et des roches. Ils ont fait le raisonnement suivant : U238, U235 et Th232 enferms dans un minral au moment de sa formation, se transforment respectivement en Pb206, Pb207 et Pb208 selon des lois bien connues. C'est comme si on avait inclus dans le minral trois sabliers dont les bulbes suprieurs sont remplis d'U238 pour l'un, d'U235 pour le deuxime et de Th232 pour le dernier. Lentement, mais avec des vitesses diffrentes, ces atomes s'coulent vers le bas de chacun des sabliers o ils s'accumulent sous forme de Pb206 pour le premier, de Pb207 pour le deuxime et de Pb208 pour le dernier. On connat les lois d'coulement pour chaque sablier, c'est dire la vitesse de transformation des atomes. Il est donc possible de trouver l'ge de formation du minral pour peu qu'on sache mesurer les quantits relatives de ces divers isotopes dans le minral. La chimie ne peut distinguer entre eux les divers isotopes d'un mme lment. Aussi doit-on recourir un procd physique: la spectromtrie de masse. A l'intrieur du spectromtre de masse, les atomes sont La vitesse immuable de la maladie peut servir dhorloge. acclrs puis dvis de leur trajectoire par un aimant puissant. L'angle de dviation dpend de la masse de chaque isotope. Un systme de comptage permet d'tablir les quantits relatives de chacun d'entre eux.

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Le spectrographe de masse permet de sparer les uns des autres les isotopes dune mme famille.

Malheureusement l'Uranium et le Thorium ne sont pas des lments toujours prsents dans les minraux et les roches en quantit suffisante. Aussi les gologues se sont-ils intresss certains membres marginaux de familles connues (certains de leurs isotopes peu abondants), comme Messieurs Potassium 40, (K40), Rubidium 87 (Rb87 ) ou Carbone 14, (C14), qui sont sujets la mme dgnrescence selon les schmas suivants : K40 volue vers Ca40 ou Ar40 (Argon)27 avec une rmission de 1,3 milliard d'annes, Rb87 volue vers Sr87(Strontium) avec une rmission de 47 milliards d'annes, C14 volue vers N14(Azote) avec une rmission de 5'600 annes. Ces lments existent dans la plupart des roches. Des mthodes de mesure d'ge analogues celles dcrites plus haut ont t mises au point pour ces divers isotopes.

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Le cas du pre Carbone 14


Tout le monde a entendu parler du pre Carbone 14 (C14). A vrai dire, c'est un requrant d'asile dans la famille Carbone. Au lieu d'tre constitu de 6 protons et de 6 neutrons comme tous les membres de la famille C12, il comporte 2 neutrons supplmentaires qui portent son poids 14 grons au lieu des 12 habituels. Il apparat dans la haute atmosphre, rgion o les rayons cosmiques 1 sont abondants. Ceux-ci sont gnrateurs de neutrons et, de temps autre, un de ceux-ci vient frapper le noyau d'un des frres Azote, expulse un proton et prend sa place. Du coup le pauvre Azote se transmute, sans changer de poids, en un atome de Carbone (l'isotope C14). Mais c'est un pauvre C14 malade, atteint par la dcroissance radioactive avec une priode de rmission (demi-vie) de 5'600 ans. Dans la haute atmosphre o il a t cr, il pouse immdiatement deux surs Oxygne pour former la molcule CO2. ! Dmographiquement, dans l'atmosphre, le nombre des frres C14 qui disparaissent, emports par la maladie, est compens par les nouveaux venus issus de la transmutation des frres Azote. La proportion de C14 dans l'atmosphre demeure donc constante.

Le Carbone 14 provient de la transmutation dun atome dAzote qui a absorb par mgarde un neutron errant provenant du Soleil.
1

Ce sont des dbris de noyaux d'atomes, principalement des protons, qui nous arrivent de l'espace intersidral. 700.000 de ces projectiles traversent le corps humain chaque seconde. L'interaction de ces protons avec les atomes de l'atmosphre produit 2 3 neutrons par seconde et par cm2.

60 Les vgtaux absorbent du CO2 durant toute leur vie, et la mme proportion de C14/C12 qui existe dans l'atmosphre se retrouve aussi dans le bois. Mais aprs l'abattage d'un arbre, l'change de CO2 avec l'air ambiant est interrompu. Le systme se referme et, l'intrieur du bois mort, les frres C14 disparaissent petit petit sans tre remplacs par d'autres. Ainsi, un morceau de bois provenant de la tombe d'un Pharaon renferme beaucoup moins de C14 qu'un bois frachement abattu. Il pouse deux surs Oxygne et prend le Comme la demi-vie de l'isotope 14 patronyme de gaz carbonique. Ce trio du carbone est de 5'600 ans, ce type peut tre alors absorb par les plantes. d'horloge est particulirement bien adapt pour les archologues et leur permet de mesurer des ges compris entre quelques sicles et 20'000 ans environ.

Le Carbone 14 rend de grands services aux archologues.

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Une autre maladie gntique : la fission spontane des atomes


La fission spontane des atomes

Les familles Uranium et Thorium souffrent aussi d'une autre maladie gntique, heureusement beaucoup plus rare que la dcroissance radioactive: la fission spontane des atomes. Cette maladie se manifeste par la rupture brutale du noyau de l'atome atteint, accompagne d'une fivre colossale. Les deux fragments produits sont projets avec une extrme violence, loin l'un de l'autre, constituant comme stade final deux atomes plus petits. Heureusement pour ceux qui sont sujets cette affection, la priode de rmission est trs longue, largement suprieure des millions de milliards d'annes. Cela signifie pour eux, que la probabilit de disparatre par dcroissance radioactive, la maladie la plus courante, est au moins un million de fois plus LUranium 238 peut aussi tre victime de la fission spontane, une maladie heureusement beaucoup grande que celle d'tre plus rare que la dcroissance radioactive. atteints par la fission spontane.

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La fission induite des atomes (ou FIDA)!


On ne parlerait mme pas de cette fission, si les Terriens ne s'taient aperus que cette maladie provoquait une grosse fivre, dgageait une quantit colossale d'nergie et, surtout, qu'ils pouvaient leur gr acclrer son volution d'une manire vertigineuse. C'est ainsi que les Terriens ont russi inoculer cette terrible maladie quelques familles d'atomes, principalement aux divers membres de la faLe virus est un neutron. mille Uranium. Le virus est un neutron. L'isotope U235 peut absorber un tel neutron si celui-ci ne se dplace pas trop vite (on parle de neutron lent ou de neutron thermique). !

Mcanisme de la maladie
Aprs qu'on lui ait inocul un neutron, le pauvre U235 s'alourdit d'un gron, se transformant en U236, un gros lourdaud de la famille Uranium qui n'arrive plus maintenir toutes ensembles les particules de son noyau. Comme une goutte d'eau qui devient trop grosse et se divise en deux gouttelettes plus petites, le pauvre U236 clate et se fragmente en deux atomes plus petits, expulsant en mme temps deux ou trois neutrons rapides.

Alourdie dun neutron, la victime devient trs instable...

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Un amaigrissement incomprhensible

...puis se partage en deux atomes plus petits, librant du mme coup quelques neutrons. Cet accs brutal dgage beaucoup dnergie. Si l'on pse les deux atomes nouveaux plus les deux ou trois neutrons produits, on a la surprise de constater qu'on n'arrive pas tout fait aux 236 grons que pesait notre patient U236, juste avant sa crise. Il y a donc eu disparition d'un petit peu de matire au cours de cette fission. Et nous savons, grce Einstein, que cette matire s'est transforme en nergie selon la relation fameuse: E = m x c2 Ce qui signifie en clair : l'Energie [E] est gale la masse disparue [m] multiplie par le carr de la vitesse de la lumire [c2] Cette maladie produit environ 200 millions de fois plus d'nergie par atome clat que celle que peut produire une molcule dans la raction chimique la plus violente ! Voil donc un procd bien sduisant pour se procurer de grandes quantits d'nergie !

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La maladie saccompagne dune lgre disparition de masse.

Mais que deviennent les neutrons ?


En inoculant un neutron dans le noyau du pauvre U235, on a provoqu sa fission, libr de l'nergie et il reste en surplus 2 ou 3 neutrons errants1. Que vont-ils devenir? Ils sont expulss dans la matire grande vitesse. Comme ils sont neutres, ils ne sont pas influencs pas les orbites lectroniques des atomes qu'ils pourraient rencontrer et, pour provoquer une nouvelle fission, ils doivent frapper de plein fouet un noyau d'U235. Mais la cible est trs petite et la probabilit de rencontrer un noyau d'Uranium pour le briser en deux demeure extrmement faible. Par ailleurs, les neutrons sont eux-mmes atteints de dcroissance radioactive foudroyante qui les transforme trs rapidement en un proton plus un lectron2.

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appels neutrons prompts par les physiciens il faut encore mentionner l'mission d'un neutrino, cette particule quasi indtectable qui emporte une partie de l'nergie dgage.

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On peut tout de mme influencer la chance !


Les Terriens sont astucieux et savent modifier cette probabilit de fission de U235 par un neutron en combinant deux actions : 1. En augmentant la concentration des atomes d'U235. Dans l'uranium naturel extrait des mines, il n'y a que 0.7% d'U235 contre 99.3 % d'U238. On procde alors l'enrichissement en U235 dans de coteuses usines, ce qui augmente le nombre de cibles par unit de volume. Pour les usages courants, on l'enrichit gnralement aux alentours de 3%. On peut augmenter cet enrichissement autant qu'on le dsire. Mais on ne le fait effectivement qu' la demande des militaires, qui en ont besoin pour des usages bien particuliers.

Schma simplifi dune centrale nuclaire.

2. En ralentissant les neutrons Les neutrons produits dans une raction de fission sont trop rapides pour esprer pouvoir accrocher au passage un autre U235. Aussi va-t-on, l'aide d'un modrateur, les ralentir pour les rendre plus "virulents". On place sur leur passage des atomes lgers, Messieurs Hydrogne, Bryllium ou Carbone,

66 par exemple. Les chocs successifs avec ces atomes lgers vont augmenter la vitesse de ces derniers et ralentir les neutrons. En combinant ces deux conditions, on augmente l'efficacit des neutrons errants. Il devient alors possible de raliser et d'entretenir une raction en chane et, si on sait la contrler, on peut du mme coup construire une centrale nuclaire!

Comment fonctionne une centrale nuclaire


Les centrales nuclaires peuvent diffrer les unes des autres par les caractristiques du combustible, par la nature du milieu ralentisseur de neutrons, et par le systme d'changeur de chaleur entre le racteur et la turbine. Mais le principe du fonctionnement est toujours peu prs le mme. Le combustible est constitu de barres d'uranium enrichi environ 3 % d'U235. Ces barres sont plonges dans de l'eau qui ralentit (grce M. Hydrogne) les neutrons mis par la fission d'atomes d'U236, leur permettant leur tour de provoquer la fission d'autres atomes. Ces ractions de fission dgagent une chaleur norme qui permet de produire la vapeur ncessaire au fonctionnement d'une turbine, qui entrane son tour un gnrateur lectrique. Dans ce schma, l'eau joue le rle double de modrateur de neutrons et de liquide caloporteur qui permet le transfert de l'nergie vers la turbine. Pour arrter la raction, on laisse tomber dans le racteur des barres de bore ou de cadmium qui ont la proprit d'absorber les neutrons et, par consquent, d'interrompre la raction.

Mais o sont donc les dchets nuclaires ?


Si nous reprenons le cours de la maladie du pauvre U235, nous avons vu qu'aprs avoir absorb un neutron et s'tre transform en U236, il se scindait en deux autres atomes plus lgers. Quels sont donc ces atomes ? Les expriences montrent que chaque atome d'U236 peut se scinder de manire diffrente en donnant des paires de fragments de fission dont les poids atomiques sont compris gnralement entre 72 et 166. Ces rsidus sont composs d'une bonne trentaine d'lments bien connus des services de l'Etat-civil du

67 monde des atomes, mais qui ont tous la dsagrable proprit de comporter une trop forte proportion de neutrons par rapport au nombre habituel que comporte leur famille. Ce sont donc des isotopes lourds de familles d'atomes bien connus. Ils n'existent gnralement pas dans la nature et sont des isotopes issus de la fission induite des atomes (FIDA). Ils sont tous instables et atteints de dcroissance radioactive1 . Ce sont eux qui constituent les dchets nuclaires indsirables! Les neutrons excdentaires vont, plus ou moins Les dchets nuclaires sont non seulement rapidement, se transformer en pro- radioactifs, mais ils dgagent aussi passablement de chaleur. tons en expulsant des particules (des lectrons ) et en dgageant un fort rayonnement et de la chaleur. Certains produits de fission atteindront leur tat stable en quelques minutes, quelques heures ou quelques jours. Ils sont hautement radioactifs mais l'volution de leur maladie est trs rapide. D'autres mettront des annes ou des millnaires pour voir enfin leur activit diminuer de manire sensible. Ils sont peu radioactifs, mais ils le demeureront encore longtemps ! Par ailleurs cette dcroissance radioactive dont, je vous le rappelle, on ne peut pas modifier la vitesse d'volution, dgage beaucoup de chaleur qu'il faut vacuer de la centrale pendant longtemps encore aprs l'arrt de la raction de fission. C'est la raison pour laquelle on stocke le combustible usag plusieurs mois, voire mme plusieurs annes dans une piscine avant de le retraiter.

Certains produits de ssion sont aussi producteurs de neutrons diffrs (ou retards), tel Kr87 Kr86 + n0. Ces neutrons, bien que peu nombreux, jouent un rle trs important dans le contrle de la raction en chane.

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Et si la raction s'emballait ?
Les neutrons se dplacent grande vitesse et, par le fait qu'ils n'ont aucune charge lectrique, ils passent travers les nuages lectroniques des atomes sans les perturber. Il faut vraiment qu'ils heurtent le noyau d'un atome d'Uranium pour s'y incorporer. Or les noyaux tant des millions de fois plus petits que les atomes eux-mmes, les neutrons peuvent traverser une certaine masse d'Uranium sans rencontrer un noyau et fuir hors de la matire. Pour augmenter la probabilit de collision, il faut augmenter la concentration de l'uranium naturel en U235 ou ralentir les neutrons, ou encore combiner ces deux actions. Ainsi donc, si on russit rassembler une masse suffisamment importante d'U235 dbarrass de son cousin U238 (enrichissement 100 %), on peut provoquer une raction en chane. Cela signifie que, ds qu'il y a fission spontane d'un seul atome, les neutrons produits vont leur tour provoquer la fission d'autres atomes voisins, qui librent leur tour de nouveaux neutrons qui vont provoquer d'autres fissions. Le nombre des vnements de fission se multiplie alors avec une vitesse prodigieuse, dgageant une nergie colossale dans un laps de temps trs court : c'est une explosion nuclaire ! Heureusement pour nous, ces conditions ne sont jamais remplies dans les centrales nuclaires et toute explosion nuclaire y est impossible ! La masse ncessaire pour qu'il y ait raction en chane s'appelle la masse critique. Cette masse est de l'ordre d'une vingtaine de kg pour l'U235. Nous avons donc en main tous les lments pour construire une bombe atomique :

Recette pour construire une bombe atomique


1. Procurez-vous de l'U235 en quantit lgrement suprieure la masse critique, tout en prenant la prcaution de maintenir cet uranium en deux paquets spars; 2. disposez les deux moitis de la masse d'U235 aux deux extrmits intrieures d'un solide tube court; 3. prvoyez un systme tlcommand qui rapproche brutalement les deux moitis d'U235 l'une contre l'autre, au moyen d'une charge explosive, par exemple. 4. Eloignez-vous une distance raisonnable. 5. Actionnez !

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1- Procurez vous de lU235 en quantit

un peu suprieure la masse critique, tout en prenant soin de maintenir cet uranium en deux paquets spars.

2- Disposez les deux moitis dU 235 aux deux extrmits intrieures Dun tube court. 3- Prvoyez un systme tlcommand qui rapproche brutalement les deux moitis dU 235 lune vers lautre. Au moyen dun puissant explosif, par exemple.

4- Eloignez-vous une distance raisonnable.

5- Actionnez !

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Fort heureusement ce n'est pas si facile


Cette recette est toute thorique et je vous dconseille de l'essayer car, en pratique, les choses sont (heureusement) beaucoup plus complexes. Tout d'abord le point [1] de la recette est difficile raliser car la production de matire fissile en quantit suffisante implique une technologie sophistique, des usines immenses, et une norme quantit d'nergie. Personne ne peut donc produire discrtement de l'U235 fortement enrichi. Le point [3] est galement trs difficile raliser car, si on ne rapproche pas suffisamment rapidement les deux demi-portions d'U235, la raction en chane ne peut pas se produire. En effet, la fission commence dj au cours du rapprochement des deux moitis d'U235, et la chaleur dgage est si grande qu'elle fond puis volatilise le combustible avant mme que la masse critique ait pu tre runie.

En guise de conclusion
Au cours de leurs expriences sur la fission induite des atomes, les Terriens ont russi crer des familles qui n'existaient pas auparavant. La plus connue est celle du Plutonium (Pu242) qui porte le numro 94 et qui peut galement tre utilise la fabrication des bombes atomiques. On trouve encore une dizaine d'autres familles dont vous pouvez trouver les noms sur la grande photo de famille (le tableau priodique), au-del de l'emplacement de l'Uranium. Mais tous sont atteints par cette maladie qu'est la dcroissance radioactive, avec des priodes de rmission plutt courtes, ce qui ne leur laisse pas une grande esprance de vie. Toutes les manipulations dont nous avons parl plus haut ont provoqu l'apparition, pas toujours dsirable, d'un grand nombre d'isotopes instables de familles d'atomes bien connues. Nous les avons dj signals propos des dchets nuclaires. Bien que ces isotopes soient devenus encombrants et qu'il faille aujourd'hui trouver des solutions pour leur stockage, il faut tout de mme signaler que certains d'entre eux rendent de grands services l'homme dans diverses applications. Ainsi les rayons mis par ces isotopes sont en ralit des rayons X extrmement pntrants. Ils permettent de radiographier des pices

71 mtalliques et vrifier qu'elles ne renferment pas de dfauts. Ce sont eux aussi qui sont utiliss pour l'irradiation de tumeurs cancreuses. Dans un autre domaine mdical encore, on peut vrifier l'assimilation de l'iode par un malade en lui injectant une petite quantit d'iode radioactif et en suivant, avec un dtecteur, le cheminement de cet lment l'intrieur de son organisme. Ainsi, l'exploration du Monde trange des atomes par les humains a permis le dveloppement de la chimie, science sans laquelle aujourd'hui nous ne pourrions plus vivre tant ses applications sont devenues omniprsentes dans tout notre environnement. De mme, la physique nuclaire, et l'astrophysique nous font comprendre toujours mieux les lois profondes qui rgissent le monde des atomes et dont, finalement, dpend tout notre Univers.

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Petit glossaire
Agitation sociale Alpha [] Etat d'agitation des atomes qui dpend de la temprature. Nom d'une particule positive pesant 4 grons, jecte par certains atomes radioactifs et constitue de 2 protons et 2 neutrons: c'est en ralit le noyau d'un atome d'hlium. Perte de poids rsultant de la disparition de matire lors des ractions de ssion. L'nergie produite est colossale. Nom attribu certains atomes qui, selon les circonstances, peuvent tre soit des dames, soit des messieurs (anions ou cations). Unit de longueur gale un dix-millionime de millimtre. (Amedeo), clbre chimiste italien (1776-1856) qui eut l'ide de comparer entre eux des nombres identiques d'atomes ou de molcules. C'est le nombre d'atomes renferms dans un gramme d'hydrogne. Ce nombre est gal 602'588 milliards de milliards (soit 6.02 x 1023). C'est un ion ngatif, c'est--dire un atome qui a acquis un ou plusieurs lectrons. Dans le Monde trange, c'est une Dame. Nom d'une particule ngative jecte par un atome radioactif; c'est un lectron issu du coeur d'un neutron qui se transforme en proton. Son poids est environ 0.0005 grons. Appendice permettant a un atome de se lier avec d'autres. Le nombre de bras est une caractristique chaque famille et de la classe sociale laquelle elle appartient. Dans le langage des chimistes, les bras sont analogues la valence ionique de l'atome. Etat matrimonial qui unit un monsieur deux dames. C'est un ion positif, c'est dire un atome qui a perdu un ou plusieurs lectrons. Dans le Monde trange, c'est un Monsieur. C'est l'tude par les Terriens des us et coutumes des habitants du Pays des Atomes. Etat civil des atomes qui ne possdent pas de bras : ce sont les gaz rares. Mise sous tutelle du Monde des atomes par les Terriens qui rendent les mariages et les divorces obligatoires selon leur bon plaisir et leur confort. Rassemblement immense d'atomes ou de molcules identiques. Catgorie d'individus qui ont tous le mme nombre de bras et montrent des comportements semblables. Dans la grande photo de famille (tableau priodique) chaque classe sociale occupe une des colonnes verticales. Etat matrimonial qui runit plusieurs messieurs et plusieurs dames. Qualie un tat solide dans lequel tous les atomes sont disposs selon des lois gomtriques prcises. Amateur de mots-croiss. Atome de sexe fminin, connu aussi sous le nom d'anion.

Amaigrissement Androgyne Angstrm Avogadro Avogadro (nombre d') Anion Bta []

Bras

Bigamie Cation Chimie Clibataire Chimie applique

Clan Classe sociale

Communaut Cristallin Cruciverbiste Dame

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Dchets radioactifs Elments instables issus de la ssion de l'uranium. Ce sont tous des isotopes atteints par la dcroissance radioactive et qui vont mettre des particules ionisantes dangereuses tout au long de leur maladie. Diminution rgulire d'une communaut d'atomes radioactifs qui s'effectue avec une vitesse propre chaque famille concerne. Laps de temps ncessaire la disparition de la moiti d'une communaut d'atomes atteints de dcroissance radioactive. Dans le Monde trange, on l'appelle rmission ou priode de rmission. Rupture d'une molcule dont les divers partenaires s'allient gnralement d'autres atomes issus d'autres molcules, elles aussi en instance de divorce. (1879-1955), physicien d'origine allemande, naturalis suisse, puis amricain, prix Nobel en 1921. Dcrit les lois de la relativit qui relie la matire l'nergie selon la formule E = m x c2. Qui absorbe de la chaleur. Particule lmentaire environ 2000 fois plus lgre qu'un proton ou un neutron et porteuse d'une charge ngative. C'est un "grain" d'lectricit. Aspect extrieur d'un clan d'atomes ou de molcules. Peut tre solide, liquide ou gazeux. Qui dgage de la chaleur. Abrviation de "Fission induite des atomes", maladie gntique contagieuse apparue rcemment dans le Monde trange des Atomes, et provoque par les Terriens. Evnement au cours duquel un atome lourd se scinde en deux atomes plus petits. Fission provoque par les Terriens en inoculant des neutrons dans le noyau de certains atomes. Maladie gntique extrmement rare qui peut affecter naturellement certains atomes lourds (Uranium et Thorium). Nom d'un rayonnement X trs nergtique mis par un atome atteint de dcroissance radioactive. Atome ayant 8 lectrons sur sa couche priphrique et qui, de ce fait, n'acquiert ni ne perd d'lectron. Dans le Monde trange des Atomes il ne possde pas de bras. C'est un clibataire endurci. Unit de poids imaginaire en usage dans le Monde trange des atomes. C'est le poids d'un atome d'hydrogne. C'est un atome excit qui agite les bras. Il a perdu ou acquis un ou plusieurs lectrons. Il est porteur d'un nombre gal de charges lectriques. Connu aussi des cruciverbistes sous l'appellation de "porteur de charges". Membre d'une famille d'atomes "ne faisant pas le poids" et qui se distingue de ses congnres par un nombre diffrent de neutrons.

Dcroissance Demi-vie

Divorce

Einstein (Albert)

Endothermique Electron

Etat Exothermique FIDA

Fission Fission induite Fission spontane Gamma () Gaz rare

Gron Ion

Isotope

74
Masse critique Matricule Mariage Mendeleiev Mtal Mtallode Minral Monsieur Neutrino Neutron Masse minimum d'une matire ssile, juste ncessaire pour entraner spontanment une raction en chane (explosion nuclaire). Numro attribu chaque famille d'atomes; voir: "Numro atomique". Forme d'union entres atomes. (Dmitri Ivanovitch, 1834-1907), chimiste russe, auteur de la classication priodique des lments. Nom donn par les chimistes aux messieurs du Monde trange. Nom donn par les chimistes aux dames et aux androgynes. Clan d'atomes ou de molcules l'tat cristallin (voir sous "cristallin"). Atome de sexe masculin, connu aussi sous le nom de cation. Particule quasiment indtectable produit lors de la disparition d'un neutron. Particule lmentaire neutre pesant un gron. Isol, le neutron est instable et se transforme rapidement en un proton aprs avoir expuls un lectron et un neutrino. Coeur de l'atome, constitu de protons et de neutrons. Qui concerne le noyau d'un atome. Numro de matricule attribu chaque famille d'atomes et correspondant la place qu'elle occupe dans la grande photo de famille (tableau priodique). Il correspond au nombre de protons contenus dans le noyau. Nom gnral donn aux diffrents composants des atomes. C'est la grande photo sur laquelle toutes les familles d'atomes sont disposes d'une manire qui fait apparatre priodes rgulires les familles appartenant la mme classe sociale. Science qui s'occupe de l'anatomie des atomes, plus particulirement de la composition et du comportement de leurs noyau. Poids, exprim en grammes, de 602'488 milliards de milliards d'atomes. Dans notre monde trange on exprime ce poids en grons. Poids, exprim en grammes, de 602.488 milliards de milliards de molcules identiques. Dans notre Monde trange, on l'exprime en grons. Etat matrimonial qui unit une dame plusieurs messieurs. Etat matrimonial qui unit un monsieur plusieurs dames. Particule portant une charge positive et pesant un gron. Etat instable excit, caractrisant les noyaux de certaines familles d'atomes qui, par expulsion successives de particules ionisantes (, , ), se transmutent en d'autres atomes stables. Double divorce avec change de partenaires entre molcules diffrentes. C'est le rayon d'un atome exprim en Angstrm []. En ralit ce rayon peut varier suivant l'tat d'excitation de l'atome. Dans le Monde trange on a indiqu le rayon le plus frquent.

Noyau Nuclaire Numro atomique

Particule Photo de famille

Physique nuclaire Poids atomique Poids molculaire Polyandrie Polygamie Proton Radioactivit

Raction chimique Rayon atomique

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Rmission C'est le laps de temps qui reste vivre la moiti d'une communaut d'atomes atteints par la dcroissance radioactive. Les physiciens parlent de demi-vie. Sigle de une ou deux lettres dsignant une famille d'atomes. Faon de disposer tous les lments chimiques sur un tableau de manire faire apparatre priodiquement les lments qui ont un comportement semblable (cf. photo de famille). Transformation d'un atome en un autre atome par modication du nombre de protons dans son noyau.

Symbole Tableau priodique

Transmutation

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Table des matires


3!
!

Les premiers contacts


Voyage dans l'infiniment petit - Les noms des atomes - Symboles chimiques Numros d'ordre - Poids des atomes - Certains atomes ne font pas le poids - Taille des atomes - Nombre de bras - Les dames et les messieurs - Maigrir ou grossir: une question d'excitation - Les androgynes - Les clibataires endurcis - Rpartition de la population - Les passeports.

17! La grande photo de famille ! ! Les diverses classes sociales - La classe des unibras - La classe des deux-bras - La classe des trois-bras - La classe des quatre-bras - La classe des sans-bras - Les autres classes sociales. 27! Les mariages au Pays des Atomes! ! Les mariages obissent quelques rgles simples - Les certificats de mariage - Les noms patronymiques des molcules - Certains atomes peuvent parfois rester clibataires - Une rencontre explosive - Les mariages ne durent pas toujours trs longtemps.

35! Lorganisation sociale des molcules


! L'agitation sociale est permanente - L'instinct grgaire pousse les molcules se runir en clans - Les trois sortes de clans - L'tat cristallin.

39! L'anatomie des atomes! ! Les divers organes des atomes - Les lectrons dterminent le comportement social des atomes - Les lectrons sont des "grains" d'lectricit - Le nombre huit, les dames, les messieurs et les autres - Protons et neutrons - Les isotopes - Plus loin encore l'intrieur du noyau.

49! La dcroissance radioactive, une maladie gntique des atomes


! Le triste cas de la famille Uranium - Vitesse d'volution de la maladie - Les symptmes - Mcanisme de la maladie - D'autres familles sont aussi sujettes la maladie - Les gologues s'intressent de prs ce type de maladie - La vitesse d'volution de la maladie peut servir d'horloge - Le cas du pre Carbone 14.

61! Une autre maladie gntique : la fission spontane des atomes! ! La fission spontane des atomes - La fission induite des atomes (ou FIDA). Mcanisme de la maladie - Un amaigrissement incomprhensible - Mais que deviennent les neutrons ? - On peut tout de mme influencer la chance! - Comment fonctionne une centrale nuclaire ? - Mais o sont donc les dchets nuclaires ? - Et si la raction s'emballait ? - Recette pour construire une bombe atomique - Fort heureusement ce n'est pas si facile ! - En guise de conclusion. 72! Petit glossaire.!