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ERNEST RENAN : UN ANTISMITISME SAVANT

Djamel Kouloughli Laboratoire dHistoire des Thories Linguistiques Universit Paris Diderot CNRS
RSUM

: Renan, une des grandes figures de l'intelligentsia franaise du 19e s. dfend, incontestablement, des thses racistes et antismites dans nombre de ses crits qui se veulent nanmoins "scientifiques". C'est l'tablissement de ce fait qu'est consacr le prsent article. : Renan, Ernest ; 19e s. ; France ; antismitisme ; racisme.

: Renan, one of the major figures of the French 19th century intelligentsia, indisputably defends racist and anti-semitic theses in a number of his works which are nevertheless supposed to be "scientific". The present paper is devoted to establishing this fact.
ABSTRACT KEYWORDS

MOTS-CLS

: Renan, Ernest ; 19th century ; France ; anti-semitism ; racism.

1. INTRODUCTION1 :
Parler d'Ernest Renan c'est voquer l'une des figures du panthon intellectuel franais, un de ces personnages dont on donne le nom des tablissements scolaires ou des rues. C'est dire qu'il n'est pas facile de parler de Renan, surtout pour prsenter certains des aspects les plus contestables de ses ides. Renan, dont la production intellectuelle a t trs abondante, on doit certains grands textes, comme la clbre confrence Qu'est-ce qu'une Nation ? prononce la Sorbonne, le 11 mars 1882, et que l'on cite encore aujourd'hui, entre autres cause de la clbre formule qui dfinit la nation comme le dsir de vivre ensemble . Malheureusement, on lui doit aussi les textes dont je parlerai ici et qui, anachronisme mis part, tomberaient sans doute sous le coup des lois rprimant le dlit de provocation la discrimination, la haine ou la violence raciale . Mais avant d'aborder cet aspect de la pense de Renan, il convient de resituer le personnage dans son poque. Renan a vcu entre 1823 et 1892, soit peu prs 70 ans, entre le deuxime et le dernier quart du 19e s., en France. C'est, dans l'histoire de l'Europe, une poque de grands bouleversements : Au niveau social : dveloppement du capitalisme industriel, des organisations ouvrires et des idologies socialistes.

Remarque liminaire : Le prsent expos comporte de trs larges extraits de textes de Renan. Il nous a paru indispensable de procder de la sorte pour mettre en vidence le fait que les ides que nous prtons Renan correspondent bien lexpression quil a donne de sa pense et non quelque interprtation tendencieuse de notre part.

Histoire pistmologie Langage 29/II (2007) p. 91112 SHESL

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Au niveau politique : contre-coups de la rvolution franaise, mouvement des nationalits, naissance du parlementarisme, dveloppement du colonialisme. Au niveau technique : dmarrage de la synergie techno-scientifique, technologie des transports, de la guerre... Au niveau de la reprsentation du monde: dveloppement de la conception scientifique du monde, non seulement du monde physique (astronomie, cosmologie, chimie) mais aussi du monde vivant (biologie, mdecine exprimentale) et du monde social (naissance de l'anthropologie et de l'ethnographie, thorie de l'volution, linguistique historique).

Ces bouleversements, ceux du dernier niveau notamment, amnent une crise des reprsentations et des valeurs: en particulier la conception du monde dfendue par l'glise est remise en question. C'est dans ce contexte gnral qu'il faut saisir la vie et l'oeuvre de Renan.

2. L'HOMME ET L'OEUVRE
Ernest Renan est n le 28 fvrier 1823 Trguier en Bretagne. Premires tudes au sminaire ecclsiastique de Trguier. Elve brillant, Ernest Renan se destine la prtrise A 15 ans, il entre au sminaire de Saint-Nicolas du Chardonnet Paris A 18 ans, au sminaire d'Issy les Moulineaux, il tudie la philosophie. La lecture des penseurs allemands, de Hegel et de Herder surtout, branle sa foi dans les dogmes catholiques et lui fait concevoir l'univers comme le dveloppement inconscient et spontan d'un principe interne. A 20 ans (en 1843), au sminaire de grand Saint Sulpice, il tudie l'hbreu et la philologie smitique. Ces tudes l'amnent l'ide que la Bible n'est peut tre pas un livre inspir, mais une cration humaine. Les preuves historiques s'ajoutant aux preuves philosophiques, branlent profondment sa foi. il reoit cependant, 21 ans (en 1844), les ordres mineurs. Mais en 1845, 22 ans il traverse une profonde crise intrieure et perd la foi. Il quitte l'glise. A l'poque, il se lie, d'amiti avec Marcelin Berthelot qui lui rvle les perspectives des sciences physiques et naturelles, plus vastes que celles de la philologie et de l'histoire, plus sres que la mtaphysique allemande. Bref, il lui transmet sa confiance dans la science positive pour atteindre la vrit et pour transformer les socits humaines. Par l Il redonne un but la vie de Renan et lui refait en quelque sorte une religion Renan troque donc la foi en Dieu contre la foi en l'avenir de la science. Plus particulirement, dans le domaine qui est le sien, la philologie biblique, il acquirt la conviction que la Bible doit tre considre comme un livre crit par les hommes. Il dcide de consacrer sa vie l'tude des origines du christianisme revue dans le cadre d'une approche scientifique. Il fera le rcit de cette conversion dans ses souvenirs d'enfance et de jeunesse (publis en 1883).

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Poursuivant ses tudes de philologie smitique, il rdige une Histoire gnrale des langues smitiques (dsormais HGLS) qu'il prsente en 1848 l'Acadmie des Inscriptions et qui assoit sa rputation comme orientaliste. C'est de cet ouvrage, rput scientifique, que nous tirerons tout--l'heure l'essentiel des passages illustrant l'antismitisme de Renan, mais nous verrons que ce grand penseur a t trs cohrent avec lui-mme tout au long de son oeuvre et que ses conceptions racistes s'expriment ailleurs que dans son grand-uvre scientifique. En 1848, il est reu premier l'agrgation de philosophie. A la mme poque, Il crit l'avenir de la science (qui ne sera publi qu'en 1890). Dans cet ouvrage Renan dveloppe ses conceptions philosophiques d'ensemble : en particulier une foi exalte dans le pouvoir de la science rsoudre tous les problmes de l'humanit, une profession de foi socialisante et progressiste, suscite par les vnements de 1848, et, globalement, une conception hglienne de l'histoire vue comme le dveloppement infini et spontan d'un principe intrieur amenant la ralisation progressive de l'Idal dans l'humanit, l'apparition de la pense et celle de la vertu, la poursuite dsintresse du vrai et du bien. Mais contrairement ses convictions sur l'ingalit des races humaines, convictions qui, loin de s'affaiblir se renforceront dans son ge mr, il abandonnera bientt les positions gauchistes que le romantisme rvolutionnaire de 1848 lui avait inspires, et il cartera les ides absolues de Hegel (HGLS, dernier chapitre) qui laissent penser que le progrs de l'esprit humain vers l'Idal peut tre assum par tous les hommes sans considration de race... Je reviendrai un peu plus loin sur tout cela... Fin 1849, Ernest Renan est charg d'une mission scientifique en Italie; il y passe huit mois et en revient avec une conception largie qui fait une place nouvelle l'art et l'imagination dans le grand processus du dveloppement de la civilisation. Mais c'est aussi au cours de ce voyage qu'il renonce ses jeunes conceptions dmocratiques. II publie en 1852, un ouvrage sur Averros et l'Averrosme , o il dfend la thse que c'est l'orthodoxie qui arrta chez les musulmans l'volution de la pense scientifique et philosophique. L'histoire gnrale des langues smitiques parat en 1855 et, l'anne suivante, il est nomm membre de l'Acadmie des Inscriptions. En 1860-1861, il rside en Syrie comme charg d'une mission archologique. C'est l qu'il commence rdiger sa clbre Vie de Jsus qui deviendra le premier volume d'une Histoires des origines du Christianisme qui totalisera 7 volumes dont la publication s'chelonnera sur prs de vingt ans (1863-1881) et scandalisera le clerg catholique. En 1862, Renan est nomm au Collge de France : son cours d'ouverture prsente Jsus comme un homme incomparable et non comme le fils de Dieu . Scandale ! le clerg catholique rclame et obtient la suspension du cours puis la rvocation de Renan.

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En 1864-1865 Renan fait un nouveau voyage en Orient, pour se documenter en vue du troisime volume de son Histoires des origines du Christianisme consacr Saint Paul. en 1870, la guerre franco-prussienne et la Commune produisent sur lui un choc profond qui inflchit sa pense politique. Il rdige en 1872 un programme politique intitul Rforme intellectuelle et morale, dans lequel il rejette l'organisation dmocratique issue de la Rvolution franaise et dont la guerre et la Commune lui paraissent tre la condamnation; il veut reconstituer la France sur le modle de l'Allemagne victorieuse, comme une socit de type aristocratique, plaant sa tte une lite de gens d'esprit suprieur et que leur situation mette l'abri des tentations. A partir de cette priode la pense de Renan semble foncirement stabilise : ses crits ultrieurs marquent de simples inflections dans ses ides antrieures. Ces inflexions vont du scepticisme pessimiste des Dialogues et fragments philosophiques (1876) une attitude plus nuance, notamment vis vis de la dmocratie, comme dans les Drames philosophiques (srie d'oeuvres dramatiques chelonnes entre 1878 et 1886) o il semble penser que la dmocratie est moins dangereuse pour la haute culture dsintresse que ne le serait le triomphe des partis conservateurs et clricaux. A partir de cette poque et jusqu sa mort, Renan sera un des mentors de lintelligentsia franaise, ct dAuguste Comte et dHyppolyte Taine. En 1871, la IIIe Rpublique le rintgre au Collge de France dont il deviendra mme administrateur en 1884. En 1879, Renan est lu membre de l'Acadmie franaise (succdant Claude Bernard). Il meurt en 1892 : ses obsques sont civiles, il est enterr au cimetire Montmartre de Paris

Telle est donc, grossirement rsume, la vie d'Ernest Renan. Intressons-nous prsent un peu plus en dtail ses ides, et plus spcifiquement celles qui concernent la varit des groupes humains en gnral et ce qu'il appelle les Smites en particulier.

3. LES IDES RACISTES DE RENAN


Prcisons d'abord que les textes dont nous allons nous servir pour illustrer le racisme de Renan ne sont pas limits une priode dfinie. Nous allons nous servir en effet des textes suivants : De l'origine du langage (1848, dsormais OL) L'avenir de la science (1848) [publi en 1891 avec une prface remettant l'ouvrage en perspective].
Histoire gnrale et systmes compars des langues smitiques (1855)

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De la part des peuples smitiques dans lhistoire de la civilisation (1862) (ce texte tant le Discours inaugural du cours de langue hbraque chaldaque et syriaque au Collge de France donn le 23 fvrier 1862). Rforme intellectuelle et morale (1871)

On voit donc que ce sont des textes qui couvrent l'ensemble de la vie intellectuelle d'Ernest Renan. De toutes ces oeuvres, la plus importante pour notre sujet est bien sr l'HGLS (dont la premire mouture est de 1848, la premire dition de 1855, la deuxime de 1858 et la troisime de 1863). Celle que j'ai utilise date de 1958 et figure dans le tome VIII des Oeuvres compltes d'Ernest Renan (dition tablie par Henriette Psichari pour le compte de l'diteur Calmann-Lvy). C'est dans ce gros ouvrage (plus de 450 pages) que Renan dveloppe le plus loisir ses conceptions racistes en gnral et antismites en particulier. Mais il est frappant de constater que ces conceptions sont prsentes, pour l'essentiel, dans d'autres crits de Renan, sous une forme qui pour tre plus brve n'en est parfois que plus explicite. Dj, dans OL Renan crit (Chap. IX, p. 96-97) :
Cest en effet dans la diversit des races quil faut chercher les causes les plus efficaces de la diversit des idiomes. Lesprit de chaque peuple et sa langue sont dans la plus troite connexit : lesprit fait la langue, et la langue son tour sert de formule et de limite lesprit. La race religieuse et sensitive des peuples smitiques ne se peint-elle pas trait pour trait dans ces langues toutes physiques, auxquelles labstraction est inconnue et la mtaphysique impossible ? La langue tant le module ncessaire des oprations intellectuelles dun peuple2, des idiomes peignant tous les objets par leurs qualits sensibles, presque dnus de syntaxe, sans construction savante, privs de ces conjonctions varies qui tablissent entre les membres de la pense des relations si dlicates, devaient tre minemment propres aux nergiques dclamations des Voyants et la peinture de fugitives impressions, mais devaient se refuser toute spculation purement philosophique. Imaginer un Aristote ou un Kant avec un pareil instrument nest gure plus possible que de concevoir un pome comme celui de Job crit dans nos langues mtaphysiques et rflchies. Aussi chercherait-on vainement chez les peuples smitiques quelque tentative indigne danalyse rationnelle, tandis que leurs littratures abondent en expressions vraies de sentiments moraux, daphorismes pratiques.

Il ajoute (ibid. p. 97) :


Organes dune race monothiste, appele simplifier lesprit humain et fonder dans le monde, par la triple prdication, juive, chrtienne et

(1) Ici Renan sarrte un instant sur un possible retour de boomerang : M. le Dr Wiseman (Disc. sur les rap., etc., 1er disc., 2e partie), a fait la remarque que la philosophie transcendantale ne pouvait prendre naissance quen Allemagne, cest--dire chez un peuple dont la langue, plus quaucune autre, permet ou suggre demployer objectivement le pronom de la premire personne. Pourtant lexpression le moi est familire aux crivains du 17e s. (Pascal, Penses, d. Havet, p. 26, 7o, 8o; Fnelon, Lettre II au duc dOrlans. Logique de Port-Royal, 3e part., cli. xx, 6). Locke dit de mme le soi (Essai, 1. II, chap. XXVI, 9).

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musulmane, une religion plus raisonnable, les langues smitiques sont de mme sans perspective, sans saillie et sans demi-jour.

Et il poursuit (ibid. p. 98) :


Au contraire, de mme que la recherche rflchie, indpendante, svre, courageuse, philosophique en un mot de la vrit, semble avoir t le partage de cette race indoeuropenne, qui, du fond de lInde jusquaux extrmits de lOccident et du Nord, depuis les sicles les plus reculs jusquaux temps modernes, a cherch expliquer Dieu, lhomme et le monde par la science et a laiss derrire elle, comme chelonns aux divers degrs de son histoire, des systmes, toujours et partout soumis aux lois dun dveloppement rationnel; de mme, les langues de cette famille semblent cres pour labstraction et la mtaphysique. Elles ont une souplesse merveilleuse pour exprimer les relations les plus intimes des choses par les flexions de leurs noms, par les temps et les modes si varis de leurs verbes, par leurs mots composs, par la dlicatesse de leurs particules. Possdant seules ladmirable secret de la priode, elles savent relier dans un tout les membres divers de la phrase ; linversion leur permet de conserver lordre naturel des ides sans nuire la dtermination des rapports grammaticaux ; tout devient pour elles abstraction et catgorie. Elles sont les langues de lidalisme. Elles ne pouvaient apparatre que chez une race philosophique, et une race philosophique ne pouvait se dvelopper sans elles.

On le voit, la conception densemble est en fait dj entirement donne : il sagira de systmatiser lide dun contraste radical entre les langues smitiques, simples, et dnues des outils grammaticaux permettant la pense analytique et rationnelle , et les langues indo-europennes qui en sont lexact oppos, et de tirer toutes les conclusions anthropologiques de ces analyses. Mais ce rglement de comptes ne se fait pas huis clos dans lignorance des autres langues de lhumanit et des peuples qui les parlent. En fait, comme nous allons le voir, Renan ne sintresse de prs aux Smites quen tant quils sont ses yeux les seuls interlocuteurs valables des Aryens, car le cas des autres races peut tre rapidement rgl . Voyons plutt (OL, p. 98-99) :
La Chine et lgypte, en apparence si loignes, mais rapproches par tant de traits communs, donneraient lieu des remarques analogues. () pour ne parler ici que de la Chine, dont la langue et la civilisation nous sont mieux connues, la langue chinoise, avec sa structure inorganique et incomplte, nest-elle pas limage de la scheresse desprit et de coeur qui caractrise la race chinoise ? Suffisante pour les besoins de la vie, pour la technique des arts manuels, pour une littrature lgre de petit aloi, pour une philosophie qui nest que lexpression souvent fine, mais jamais leve, du bon sens pratique3 (2), la langue chinoise excluait toute philosophie, toute science, toute religion, dans le sens o nous entendons ces mots.

Et Renan de poursuivre :

Ici encore Renan carte une possible objection : La philosophie de Lao-Tseu semble contredire notre assertion. Mais cette philosophie est une raction contre lesprit positif de la Chine, et ne semble pas exempte dinfluences trangres. Cette tendance carter par quelques vagues considrations toute objection ses thories est une caractristique de la pense de Renan.

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Nous ne connaissons point assez lancienne sagesse de lEgypte pour dire comment elle trouvait sa limite dans la langue mme du pays. Remarquons cependant que lanalogie qui existe entre lhistoire sociale de lEgypte et celle de la Chine ne saurait tre fortuite : labsence de libert individuelle, desprit public, dinstitutions politiques, la tendance vers une administration perfectionne, si lon veut, mais touffante, le manque daptitude militaire, se retrouvent de part et dautre. Ajoutons que les deux exemples dcriture primitivement idographique que nous a lgus lantiquit se rencontrent prcisment dans les deux langues qui, par leur structure, appelaient pour ainsi dire ce genre de notation.

On a dj, dans ces quelques extraits de OL, des lments essentiels de la conception de Renan : Langue et pense sont dans un rapport dtroite interdpendance entre elles, mais aussi avec tous les autres lements de la vie sociale et culturelle des peuples qui les parlent. La philologie compare va donc constituer le fondement dune anthropologie scientifique permettant de situer les peuples le long dun continuum rvlant leurs aptitudes intellectuelles et, par-del, leur capacit contribuer la civilisation humaine. Le schma gnral de la pense de Renan en la matire peut tre plus particulirement mis en vidence par lexamen du texte intitul De la part des peuples smitiques dans lhistoire de la civilisation (1862), texte qui constitue, rappelons-le, le Discours inaugural, dlivr le 23 fvrier 1862, du cours de langue hbraque chaldaque et syriaque donn au Collge de France. Lintrt de ce texte est quil prsente lessentiel des ides qui seront dveloppes dans le HGLS, et quil le fait sous une forme directe, synthtique et accessible, si lon peut dire, aux non-spcialistes qui constituent le gros du public pour une leon inaugurale au Collge de France4. Renan introduit ainsi sa confrence :
Je consacrerai cette premire leon mentretenir avec vous du caractre gnral des peuples dont nous tudierons ensemble la langue et les littratures, du rle quils ont jou dans lhistoire, de la part quils ont fournie loeuvre commune de la civilisation.

Remarquez ici le singulier La langue . Ce singulier nest pas un hazard, mais un lment important du dispositif argumentatif chez Renan : il sagit de souligner que, malgr leur diversit de surface, les langues smitiques constituent un seul et mme outil intellectuel, invariant dans le temps et dans lespace quant ses caractristiques fondamentales et donc aussi quant ses effets (uniformes) sur la pense smitique . Ce point sera longuement argument dans HGLS Renan commence par rappeler deux faits qui sont, ses yeux fondamentaux pour situer le cadre de son cours : dune part le fait que la parent des langues smitiques est reconnue depuis le 17e s., voire depuis le moyen-ge, et dautre part la dcouverte plus rcente, avec lanalyse du sanscrit et sa comparaison avec les langues de lEurope, de la parent des langues indo-europennes. Il en
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Ce texte est particulirement clbre, rappelons-le, car Renan y parle de Jsus comme dun homme incomparable . Cest cette phrase qui lui vaudra la suspension de son cours puis sa radiation du Collge de France, et non les ides racistes qui sont largement dveloppes dans ce discours, comme nous allons le voir

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conclut que lon se trouve l face deux ensembles profondment distincts, lindo-europen et le smitique. Il pousuit :
() La ligne de dmarcation rvle par ltude compare de langues, ne tarda pas tre fortifie par ltude des littratures, des institutions, des murs, des religions. Quand on sait se placer au point de vue dune comparaison dlicate, on reconnat dans les littratures antiques de lInde, de la Grce, de la Perse, des peuples germaniques, des genres communs tenant une profonde similitude desprit. La littrature des hbreux et celle des arabes ont aussi entre elles beaucoup de rapport; au contraire elles en ont aussi peu que possible avec celles que jnumrais tout lheure. Il en faut dire autant des institutions. Les peuples indo-europens eurent, lorigine, un vieux droit, dont les lambeaux se retrouvent dans les Brahmanas de lInde, dans les formules des Latins, dans les coutumes celtiques, slaves et germaniques; la vie patriarcale des Hbreux et des Arabes fut soumise, sans contredit, des lois toutes diffrentes. Enfin, la comparaison des religions est venue jeter sur cette question des lumires dcisives. A ct de la philologie compare sest fonde en Allemagne, il y a quelques annes, une mythologie compare, laquelle a dmontr que tous les peuples indo-europens eurent lorigine, avec une mme langue, une mme religion, dont chacun a emport, en se sparant du berceau commun, les membres pars. Cette religion, cest le culte des forces et des phnomnes de la nature, aboutissant par le dveloppement philosophique une sorte de panthisme. Les dveloppements religieux des peuples smitiques obirent des lois toutes diffrentes. Le judasme, le christianisme , lislamisme, offrent un caractre de dogmatisme, dabsolu, de monothisme svre, qui les distingue profondment des cultes indo-europens, ou, comme nous disons, des cultes paens. ()

Il conclut :
Voici donc deux individualits parfaitement reconnaissables, qui remplissent en quelque sorte elles deux presque tout le champ de lhistoire, et qui sont comme les deux ples du mouvement de lhumanit. Je dis presque tout le champ de lhistoire; car, en dehors de ces deux grandes individualits, il y en a encore deux ou trois qui se dessinent dj suffisamment pour la science, et dont laction a t considrable.

Vient alors une rapide rfrence la Chine, mais cest un monde part ; aux races tartares , qui nont agi que comme des flaux naturels, pour dtruire luvre des autres ; lEgypte, et Babylone (quil ne considre pas comme smitique, jy reviendrai):
() On peut dire mme en gnral quavant lentre des peuples indo-europens et des peuples smitiques sur la scne de lhistoire, le monde avait dj des civilisations fort anciennes, auxquelles les ntres doivent, sinon des lments moraux, au moins des lments industriels et une longue exprience de la vie matrielle. () Mais tout cela est encore peu dessin aux yeux de lhistoire; tout cela plit dailleurs auprs de faits comme la mission de Mose, linvention de lcriture alphabtique, la conqute de Cyrus, celle dAlexandre, lenvahissement du monde par le gnie grec, le christianisme, lempire romain, la Renaissance, la Rforme, la Philosophie, la Rvolution franaise, la conqute du monde par lEurope moderne. Voil le grand courant de lhistoire; ce grand courant est

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form par le mlange de deux fleuves, auprs desquels tous les autres confluents ne sont que des ruisseaux.

Renan formule alors le programme quil se propose de raliser dans le HGLS :


Essayons de dmler dans cet ensemble complexe la part de chacune des deux grandes races qui, par leur action combine et le plus souvent par leur antagonisme ont amen ltat du monde dont nous sommes les derniers aboutissants.

Mais une mise au point est immdiatement ncessaire :


Quand je parle du mlange des deux races, cest uniquement du mlange des ides, et, si jose le dire, dune sorte de collaboration historique quil sagit. Les peuples indo-europens et les peuples smitiques sont encore de nos jours parfaitement distincts. Je ne parle pas des Juifs, auxquels leur singulire et admirable destine historique a donn dans lhumanit comme une place exceptionnelle, et encore, si lon excepte la France qui a lev dans le monde le principe dune civilisation purement idale, cartant toute ide de diffrence de races, les Juifs presque partout forment encore une socit part. LArabe du moins, et dans un sens plus gnral le musulman, sont aujourdhui plus loigns de nous quils ne lont jamais t. Le musulman (lesprit smitique est surtout reprsent de nos jours par lislam5) et lEuropen sont, en prsence lun de lautre, comme deux tres dune espce diffrente, nayant rien de commun dans la manire de penser et de sentir.

Renan poursuit ainsi le dveloppement de sa pense :


Cela pos, si nous recherchons ce que les peuples smitiques ont donn ce grand ensemble organique et vivant quon appelle la civilisation, nous trouverons que dabord, en politique, nous ne leur devons rien du tout6. La vie politique est peut-tre ce que les peuples indo-europens ont de plus indigne et de plus propre. Ces peuples sont les seuls qui aient connu la libert, qui aient compris la fois ltat et lindpendance de lindividu. Certes, ils sont loin davoir toujours galement bien concili ces deux ncessits contraires. Mais jamais chez eux on ne trouve ces grands despotismes unitaires, broyant toute individualit, rduisant lhomme ltat dune sorte de fonction abstraite et sans nom, comme on le voit dans lgypte, Babylone, en Chine, dans les despotismes musulmans et tartares.

Sur le chapitre de la politique Renan crit :


Prenez lune aprs lautre les petites rpubliques municipales de la Grce et de lItalie, la fodalit germanique, les grandes organisations centralises dont Rome a donn le premier modle et dont la Rvolution franaise a repris lidal, vous y trouverez toujours un vigoureux lment moral, une forte ide
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Rappelons que la majorit des musulmans ne sont pas smites (et que ctait dj le cas lpoque de Renan). Soulignons en particulier que les musulmans dIran et ceux du nord de lInde (qui formeront au 20e s. le Pakistan et le Bangladesh) sont linguistiquement des indo-europens en ce sens quils nont jamais cess de pratiquer des langues indoeuropennes Observons, en passant, le glissement de la civilisation, ce grand ensemble organique et vivant nous . Observons aussi que pour ce qui est de la politique il y a, selon Renan, une remarquable unit entre la Chine, lEgypte, Babylone, les tartares et les musulmans, ce qui devrait, en toute rigueur, faire postuler une unit psycholinguistique entre tous ces peuples

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du bien public, le sacrifice un but gnral. Lindividualit Sparte tait peu garantie ; les petites dmocraties dAthnes et de lItalie du moyen ge taient presque aussi froces que le plus cruel tyran : lEmpire romain arriva (en partie, du reste, par linfluence de lOrient), un despotisme intolrable ; la fodalit germanique aboutit un vrai brigandage ; la royaut franaise, sous Louis XIV, atteignit presque les excs des dynasties sassanides ou mongoles; la Rvolution franaise, en crant avec une vigueur incomparable le principe dunit dans ltat, a souvent fortement compromis la libert. Mais de promptes ractions ont toujours sauv ces peuples des consquences de leurs fautes. Il nen est pas de mme en Orient 7 . LOrient, surtout lOrient smitique, na jamais connu de milieu entre la complte anarchie des Arabes nomades et le despotisme sanguinaire et sans compensation. Lide de la chose publique, du bien public, fait totalement dfaut chez ces peuples. La vraie et complte libert, telle que les peuples anglo-saxons lont ralise, et les grandes organisations dtat, telles que lEmpire romain et la France les ont cres, leur furent galement trangres. Les anciens Hbreux, les Arabes, ont t ou sont, par moment, les plus libres des hommes, mais la condition davoir le lendemain un chef qui tranche les ttes selon son bon plaisir. Et quand cela arrive, nul ne se plaint dun droit viol : David arrive rgner par les moyens dun nergique condottieri, ce qui ne lempche pas dtre un homme fort religieux, dtre un roi selon le cur de Dieu ; Salomon parvient et se maintient au trne par les procds des Sultans de tous les temps, ce qui ne lempche pas de passer pour le plus sage des rois. Quand les prophtes battent en brche la royaut, ce nest pas au nom dun droit politique, cest au nom de la thocratie. Thocratie, anarchie, despotisme, tel est, Messieurs, le rsum de la politique smitique; ce nest pas heureusement la ntre.

Passons dautres aspects de la civilisation :


Dans lart et la posie, que leur devons-nous ? Rien dans lart. Ces peuples sont trs peu artistes; notre art vient tout entier de la Grce.

Passons dautres aspects de la civilisation :


En posie, sans tre leurs tributaires, nous avons pourtant avec eux plus dun lien. Les psaumes sont devenus quelques gards une de nos sources potiques. La posie hbraque a pris place pour nous ct de la posie grecque, non comme nous ayant fourni des genres dtermins de posie, mais comme constituant un idal potique, une sorte dOlympe o tout se colore, par suite dun prestige accept, dune aurole lumineuse. Milton, Lamartine, Lamennais nexisteraient pas, ou nexisteraient pas tout entiers sans les psaumes. Ici encore, cependant, tout ce qui est nuance, tout, ce qui est dlicat, tout ce qui est profond est notre oeuvre8.

Poursuivons avec la science et la philosophie :


Dans la science et la philosophie, nous sommes exclusivement Grecs. La recherche des causes, savoir pour savoir, est une chose dont il ny a nulle trace avant la Grce, une chose que nous avons apprise delle seule. Babylone a eu une science, mais elle na pas eu le principe scientifique par excellence, la fixit absolue des lois de la nature. Lgypte a su de la gomtrie, mais elle
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Notons en passant que lempire sassanide, empire oriental sil en ft, eut des indoeuropens pour fondateurs et matres. Mais peut-tre, comme pour Rome, est-ce par linfluence de lOrient quils ont si affreusement dgnr Ouf ! Nous voil rassurs

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na pas cr les lments dEuclide. Quant au vieil esprit smitique, il est de sa nature anti-philosophique et anti-scientifique. Dans Job, la recherche des causes est presque prsente comme une impit. Dans lEcclsiaste, la science est dclare une vanit. Lauteur, prmaturment dgot, se vante davoir tudi tout ce qui est sous le soleil et de ny avoir trouv que de lennui. Aristote, peu prs son contemporain, et qui avec plus de raison et pu dire quil avait puis lunivers, ne parle pas une fois de son ennui. La sagesse des nations smitiques ne sortit jamais de la parabole et des proverbes

Mais il faut rgler son compte une possible objection :


Ou parle souvent dune science et dune philosophie arabes, et, en effet, pendant un sicle ou deux, au moyen ge, les Arabes furent bien nos matres ; mais ctait en attendant que nous connussions les originaux grecs. Cette science et cette philosophie arabes ntaient quune mesquine traduction de la science et de la philosophie grecques. Ds que la Grce authentique se lve, ces chtives traductions deviennent sans objet, et ce nest pas sans raison que tous les philologues de la Renaissance entreprennent contre elles une vraie croisade. A y regarder de prs, dailleurs, cette science arabe navait rien darabe. Le fond en est purement grec; parmi ceux qui la crrent, il ny a pas un vrai smite ; ctaient des Espagnols, des Persans crivant en arabe. Le rle philosophique des juifs au moyen ge est aussi celui de simples interprtes. La philosophie juive de cette poque, cest la philosophie arabe sans modification9. Une page de Roger Bacon renferme plus de vritable esprit scientifique que toute cette science de seconde main, respectable assurment comme un anneau de la tradition, mais dnue de grande originalit.

Passons la morale :
Si nous examinons la question au point de vue des ides morales et sociales, nous trouverons que la morale smitique est parfois trs haute et trs pure. Le Code attribu Mose renferme de hautes ides de droit. Les prophtes sont par moments des tribuns fort loquents. Les moralistes, Jsus fils de Sirach, Hillel, atteignent une surprenante hauteur. Noublions pas enfin que la morale de lEvangile a t dabord prche en une langue smitique.

Tiens, voil qui est nouveau : allons-nous changer de discours ?


Dun autre ct, le caractre smitique est en gnral dur, troit, goste. Il y a dans cette race de hautes passions de complets dvouements, des caractres incomparables. Il y a rarement cette finesse de sentiment moral qui semble tre surtout lapanage des races germaniques et celtiques. Les sentiments tendres, profonds, mlancoliques, ces rves dinfini o toutes les puissances de lme se confondent, cette grande rvlation du devoir qui seule donne une base solide notre foi et nos esprances, sont loeuvre de notre race et de notre climat.

Bon tout rentre donc dans lordre Renan conclut cependant le chapitre moral par ces mots :
Ici donc loeuvre est mle. Lducation morale de lhumanit nest le mrite exclusif daucune race.
9

La dissociation entre la langue et la science quelle vhicule laisse perplexe Notons aussi que la philosophie juive est de la philosophie arabe sans modification . Comprenne qui pourra

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Concernant la vie matrielle voici ce que dit Renan :


En fait dindustrie, dinvention, de civilisation matrielle, nous devons, sans contredit, beaucoup aux peuples smitiques. Notre race, Messieurs, ne dbuta point par le got du confortable et des affaires. Ce fut une race morale, brave, guerrire, jalouse de libert et dhonneur, aimant la nature, capable de dvouement, prfrant beaucoup de choses la vie. Le ngoce, lindustrie ont t exercs pour la premire fois sur une grande chelle par des peuples smitiques, ou du moins parlant une langue smitique, les Phniciens10. Au moyen ge, les Arabes et les juifs furent aussi nos matres en fait de commerce. Tout le luxe europen, depuis lantiquit jusquau dix-septime sicle, est venu de lOrient. Je dis le luxe et non point lart; il y a linfini de lun lautre ; la Grce, qui, sous le rapport du got, a une immense supriorit sur le reste de lhumanit, ntait pas un pays de luxe; on y parlait avec ddain de la vaine magnificence de palais du grand roi, et sil nous tait permis de voir la maison de Pricls, il est probable que nous la trouverions peine habitable. Je ninsiste pas sur ce point, car il y aurait examiner si ce luxe asiatique, celui de Babylone, par exemple, est bien le fait des Smites; jen doute pour ma part.

Deux choses cependant sont mises lactif des Smites : la premire, cest lcriture alphabtique :
() un don incontestable quils nous ont fait, un don de premier ordre, et qui doit placer les Phniciens, dans lhistoire du progrs, presque ct des Hbreux et des Arabes, leurs frres, cest lcriture. Vous savez que les caractres dont nous nous servons encore aujourdhui sont, travers mille transformations, ceux dont les Smites se servirent dabord pour exprimer les sons de leur langue. Les alphabets grecs et latins, dont tous nos alphabets europens drivent, ne sont autre chose que lalphabet phnicien

La deuxime, la plus importante aux yeux de Renan, cest le monothisme :


() service capital que la race smitique a rendu au monde, () son oeuvre propre, et, si lon peut sexprimer ainsi, () sa mission providentielle. Nous ne devons aux Smites ni notre vie politique, ni notre art, ni notre posie, ni notre philosophie ni notre science. Que leur devons- nous ? Nous leur devons la religion. Le monde entier, si lon excepte linde, la Chine, le Japon et les peuples tout fait sauvages, a adopt les religions smitiques. Le monde civilis ne compte que des juifs, des chrtiens et des musulmans. La race indoeuropenne en particulier, si lon excepte la famille brahmanique et les faibles restes des Parses, a pass tout entire aux religions smitiques.

Voil une reconnaissance de dette qui peut avoir quelque chose de compromettant (surtout compte tenu de limportance de la religion lpoque). Renan prcise donc :
10

Notons ici la dissociation possible entre langue et peuple propos des Phniciens. Renan laisse entendre que peut-tre ils pourraient parler une langue smitique sans tre des Smites. La raison de cette rserve, discrtement exprime plus dune fois quoique jamais argumente, semble tenir au fait que certains traits de la civilisation phnicienne cadrent mal avec la conception qua Renan de ce que devrait tre un comportement vraiment smitique : ils se sont organiss en cits bien adminsitres, ont eu des armes puissantes et efficaces, ont constitu un empire hors de leur territoire dorigine (Carthage). Tout cela est, pour Renan, compltement tranger aux peuples smitiques

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Est-ce dire que les peuples indo-europens, en adoptant le dogme smitique, aient compltement abdiqu leur individualit Non certes. En adoptant la religion smitique, nous lavons profondment modifie. Le christianisme, tel que la plupart lentendent, est en ralit notre uvre. () notre christianisme, charg de mtaphysique par les Pres grecs, et de scolastique par le moyen ge, rduit un enseignement de morale et de charit par les progrs des temps modernes. La victoire du christianisme ne fut assure que quand il brisa compltement son enveloppe juive, quand il redevint ce quil avait t dans la haute conscience de son fondateur, une cration dgage des entraves troites de lesprit smitique.

Bon. Tout est bien qui finit bien Ce bilan fait, tournons-nous vers lavenir :
Quant lavenir, Messieurs, jy vois de plus en plus le triomphe du gnie indo-europen. Depuis le seizime sicle, un fait immense, jusque-l indcis, se manifeste avec une frappante nergie : cest la victoire dfinitive de lEurope, cest laccomplissement de ce vieux proverbe smitique : Que Dieu dilate Japhet, Quil habite dans les tentes de Sem, Et que Cham soit son esclave11. Jusque-l le smitisme tait matre encore sur sa terre. LOrient musulman battait lOccident, avait de meilleures armes et une meilleure politique, lui envoyait des richesses, des connaissances, de la civilisation. Dsormais les rles sont changs. Le gnie europen se dveloppe avec une grandeur incomparable; lislamisme, au contraire, se dcompose lentement ; de nos jours, il scroule avec fracas. A lheure quil est, la condition essentielle pour que la civilisation europenne se rpande, cest la destruction de la chose smitique par excellence, la destruction du pouvoir thocratique de lislamisme, par consquent la destruction de lislamisme ; car lislamisme ne peut exister que comme religion officielle ; quand on le rduira ltat de religion libre et individuelle, il prira. Lislamisme nest pas seulement une religion dtat, comme la t le catholicisme en France, sous Louis XIV, comme il lest encore en Espagne ; cest la religion excluant ltat ; cest une organisation dont les tats pontificaux seuls en Europe offraient le type. L est la guerre ternelle, la guerre qui ne cessera que quand le dernier fils dIsmal sera mort de misre ou aura t relgu par la terreur au fond du dsert. Lislam est la plus complte ngation de lEurope ; lislam est le fanatisme, comme lEspagne du temps de Philippe II et lItalie du temps de Pie V lont peine connu ; lislam est le ddain de la science, la suppression de la socit civile ; cest lpouvantable simplicit de lesprit smitique, rtrcissant le cerveau humain, le fermant toute ide dlicate, tout sentiment fin, toute recherche rationnelle, pour le mettre en face dune ternelle tautologie : Dieu est Dieu. Lavenir, Messieurs, est donc lEurope et lEurope seule. LEurope conquerra le monde et y rpandra sa religion, qui est le droit, la libert, le respect des hommes, cette croyance quil y a quelque chose de divin au sein de lhumanit. Dans tous les ordres, le progrs pour les peuples indo-europens consistera sloigner de plus en plus de lesprit smitique. Notre religion deviendra de moins en moins juive ; de plus en plus elle repoussera toute organisation politique applique aux choses de lme. Elle deviendra la religion du cur, lintime posie de chacun. En morale, nous poursuivrons des dlicatesses inconnues aux pres natures de la Vieille
11

Gense : 9, 27.

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Alliance ; nous deviendrons de plus en plus chrtiens. En politique, nous concilierons deux choses que les peuples smitiques ont toujours ignores : la libert et la forte organisation de ltat. A la posie nous demanderons une forme pour cet instinct de linfini qui fait notre charme et notre tourment, notre noblesse en tout cas. A la philosophie, au lieu de labsolu scolastique, nous demanderons des chappes sur le systme gnral de lunivers. En tout, nous poursuivrons la nuance, la finesse au lieu du dogmatisme, le relatif au lieu de labsolu. Voil, suivant moi, lavenir, si lavenir est au progrs.

Pratiquement tout est dit dans cette leon inaugurale au Collge de France. Simplement, en lisant dautres crits de Renan, et notamment HGLS, on trouve des formulations qui dtaillent tel ou tel aspect de sa pense et permettent ventuellement de mieux en voir les contradictions.

4. LES CARACTRISTIQUES DE LANTISMITISME DE RENAN


Un certain nombre de traits caractrisent lantismitisme de Renan, et en font un racisme savant : 4.1. Lantismitisme de Renan a un fondement complexe. Son fondement nest pas simplement pidermique comme lest celui du racisme vulgaire. Il est bien plus sophistiqu. Ce racisme est, si lon peut risquer lexpression, un racisme ethno-linguistique : cest lappartenance une famille linguistique donne qui constitue la vraie signature de lappartenance raciale ; elle saccompagne ncessairement dun ensemble dautres traits culturels :
La race smitique, en effet, et la race indo-europenne, examines au point de vue de la physiologie ne montrent aucune diffrence essentielle ; elles possdent en commun et elles seules le souverain caractre de la beaut. Sans doute la race smitique prsente un type trs prononc, qui fait que lArabe et le juif sont partout reconnaissables mais ce caractre diffrentiel est beaucoup moins profond que celui qui spare un Brahmane dun Russe ou dun Sudois : et pourtant les peuples brahmaniques, slaves et scandinaves appartiennent certainement la mme race. Il ny a donc aucune raison pour tablir, au point de vue de la physiologie, entre les Smites et les Indo-Europens, une distinction de lordre de celles quon tablit entre les Caucasiens, les Mongols et les ngres. Aussi les physiologistes nont-ils pas t amens reconnatre lexistence de la race smitique et lont-ils confondue, sous le nom commun et dailleurs si dfectueux de Caucasiens, avec la race indo-europenne. Ltude des langues, des littratures et des religions devait seule amener reconnatre ici une distinction que ltude du corps ne rvlait pas. Sous le rapport des aptitudes intellectuelles et des instincts moraux, la diffrence des deux races est sans doute beaucoup plus tranche que sous le rapport de la ressemblance physique. (HGLS, Chap.I)

4.2. Lantismitisme de Renan est hirarchique . Renan noppose pas en bloc une race suprieure , la race aryenne lensemble des autres races humaines globalement considres comme infrieures . Ce racisme, donc, ne se contente pas dtablir entre les peuples une partition disjonctive. La division quil postule est hirarchique, en sorte que lon peut

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reconnatre entre deux races distinctes des proximits, voire des affinits qui les sparent des autres races :
() on ne peut sempcher de ranger les Smites et les Aryens dans une mme catgorie. Quand les peuples smitiques sont arrivs se constituer en socit rgulire, ils se sont rapprochs des peuples indo-europens. Tour tour les juifs, les Syriens, les Arabes sont entrs dans luvre de la civilisation gnrale et y ont jou leur rle comme parties intgrantes de la grande race perfectible, ce quon ne peut dire de la race ngre, ni de la race tartare, ni mme de la race chinoise, qui sest cr une civilisation part. Envisags par le ct physique, les Smites et les Aryens ne font quune seule race, la race blanche ; envisags par le ct intellectuel, ils ne font quune seule famille, la famille civilise : de l lchange dides qui sest opr entre eux, les Smites ayant prt aux Aryens des ides religieuses plus simples et plus leves, les Aryens ayant donn aux Smites les ides philosophiques et scientifiques qui leur manquaient. (HGLS, Chap.I)

Cette hirarchisation se manifeste dailleurs au niveau linguistique, ce qui donne plus de cohrence la thorie :
Quelque distincts, en effet, que soient le systme smitique et le systme aryen, on ne peut nier quils ne reposent sur une manire semblable dentendre les catgories du langage humain, sur une mme psychologie, si jose le dire, et que, compars au chinois, ces deux systmes ne rvlent une organisation intellectuelle analogue. (HGLS, Chap.I)

4.3. Lantismitisme de Renan est systmatique . Le premier chapitre de HGLS, est intitul caractre gnral des peuples et des langues smitiques . Dans ce chapitre, Renan sefforce de mettre en vidence des traits qui, selon lui, sont partags par tous les peuples smitiques ( travers le temps et lespace), donc des traits inhrents ces peuples. Mais, et cest l que rside laspect scientifique de lentreprise, il va sefforcer de relier tous ces traits les uns avec autres ET avec les proprits des langues smitiques. Il sagit de montrer que tout cela fait systme . Dans la foule, et bien que le titre de louvrage ne lannont pas, il va faire de mme pour les peuples et les langues indo-europennes (et parfois pour dautres langues, notamment le chinois). Ce qui rend concevable cette entreprise remarquable cest la thse, centrale dans la pense de Renan, selon laquelle la langue, la psychologie, le systme cognitif, les conceptions artistiques, politiques et religieuses, tout cela est en troite interdpendance :
Nous sommes autoriss tablir une rigoureuse analogie entre les faits relatifs au dveloppement de lintelligence et les faits relatifs au dveloppement du langage.

Tout au long du livre I, chapitre I de HGLS, Renan va s'efforcer d'tablir systmatiquement le systme des correspondances entre systme linguistique, outillage mental et organisation culturelle chez les Smites, et ce de faon quasi dductive12 :
12

Pour le montrer, nous avons, dans les extraits qui suivent, soulign les mots et locutions qui marquent larticulation logique de la pense de Renan.

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Ce serait pousser outre mesure le panthisme en histoire que de mettre toutes les races sur un pied dgalit, et, sous prtexte que la nature humaine est toujours belle, de chercher dans ses diverses combinaisons la mme plnitude et la mme richesse. Je suis donc le premier reconnatre que la race smitique, compare la race indo-europenne, reprsente rellement une combinaison infrieure de la nature humaine. Elle na ni cette hauteur de spiritualisme que lInde et la Germanie seules ont connue, ni ce sentiment de la mesure et de la parfaite beaut que la Grce a lgu aux nations no-latines, ni cette sensibilit dlicate et profonde qui est le trait dominant des peuples celtiques. La conscience smitique est claire, mais peu tendue ; elle comprend merveilleusement lunit, elle ne sait pas atteindre la multiplicit. Le MONOTHISME en rsume et en explique tous les caractres (HGLS, Livre 1, Chap.1 pp. 145-146). De l ce trait caractristique, que les Smites nont jamais eu de mythologie. () La mythologie, cest le panthisme en religion ; or lesprit le plus loign du panthisme, cest assurment lesprit smitique (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 148). Lintolrance des peuples smitiques est la consquence ncessaire de leur monothisme (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 148). Le phnomne extraordinaire de la conqute musulmane ntait possible quau sein dune race incapable comme celle-ci de saisir les diversits, et dont tout le symbole se rsume en un mot : Dieu est Dieu (HGLS, Livre 1, Chap.1 pp.148149). Au monothisme se rattache un autre trait essentiel de la race smitique : je veux dire le prophtisme (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 149). Labsence de culture philosophique et scientifique, chez les Smites tient, ce me semble, au manque dtendue, de varit et, par consquent, desprit analytique, qui les distingue. Les facults qui engendrent la mythologie sont les mmes que celles qui engendrent la philosophie, et ce nest pas sans raison que lInde et la Grce nous prsentent le phnomne de la plus riche mythologie ct de la plus profonde mtaphysique (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 149). Ils nont jamais compris la multiplicit dans lunivers. Or la conception de la multiplicit dans lunivers, cest le polythisme chez les peuples enfants ; cest la science chez les peuples arrivs lge mr. Voil pourquoi la sagesse smitique na jamais dpass le proverbe et la parabole, peu prs comme si la philosophie grecque et pris son point darrt aux maximes des sept sages de la Grce (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 150). Les peuples smitiques manquent presque compltement de curiosit. Leur ide de la puissance de Dieu est telle que rien ne les tonne (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 150). Ce caractre minemment subjectif de la posie arabe et de la posie hbraque tient lui-mme un autre trait essentiel de lesprit smitique, je veux dire labsence complte dimagination cratrice, et par consquent, de fiction (HGLS, Livre 1, Chap.1 pp.151). En gnral, le sentiment des nuances manque profondment aux peuples smitiques. Leur conception est entire, absolue, embrassant trs peu de chose, mais lembrassant trs fortement. Les lgislations purement smitiques ne connaissent gure quune seule peine, la peine de mort (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 151). De l aussi, chez ces peuples, le manque absolu darts plastiques. Lenluminure des manuscrits, o les Turcs et les Persans ont dploy un sentiment si vif de la couleur, est antipathique aux Arabes et tout--fait

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inconnue dans les pays o lesprit arabe sest conserv pur, dans le Maroc par exemple13 (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 152). Les prescriptions sans cesse rptes des livres mosaques contre toute reprsentation figure, le zle iconoclaste de Mahomet, prouvent manifestement la tendance de ces peuples prendre la statue pour un tre rel et anim (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 152). Le monothisme et labsence de mythologie expliquent cet autre caractre fondamental des littratures smitiques, quelles nont pas dpope (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 152). Sous le rapport de la vie civile et politique, la race des smites se distingue par le mme caractre de simplicit. Elle na jamais compris la civilisation dans le sens que nous donnons ce mot; on ne trouve dans son sein ni grands empires organiss, ni commerce, ni esprit public, rien qui rappelle la politia des Grecs (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 153). Linfriorit militaire des Smites tient cette incapacit de toute discipline et de toute subordination (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 154).

La conclusion est elle-mme une sorte de dduction qui tait pratiquement contenue dans les prmisses de dpart :
Ainsi la race smitique se reconnat presque uniquement des caractres ngatifs : elle na ni mythologie, ni pope, ni science, ni philosophie, ni fiction, ni arts plastiques, ni vie civile; en tout, absence de complexit, de nuances, sentiment exclusif de lunit. Il ny a pas de varit dans le monothisme (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 155).

Et la comparaison avec la famille indo-europenne fonde la conclusion suivante :


En toute chose, on le voit, la race smitique nous apparat comme une race incomplte par sa simplicit mme. Elle est, si jose le dire, la famille indo-europenne ce que la grisaille est la peinture, ce que le plain-chant est la musique moderne (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 156).

Mais, et cest l un aspect essentiel de la pense de Renan, lensemble de ces traits ngatifs qui caractrisent la race smitique, se retrouve dans son organisation linguistique :
Lunit et la simplicit, qui distinguent la race smitique, se retrouvent dans les langues smitiques elles-mmes. Labstraction leur est inconnue ; la mtaphysique, impossible. La langue tant le moule ncessaire des oprations intellectuelles dun peuple, un idiome presque dnu de syntaxe, sans varit de construction, priv de ces conjonctions qui tablissent entre les membres de la pense des relations si dlicates, peignant tous les objets par leurs qualits extrieures devait tre minemment propre aux loquentes inspirations des voyants et la peinture de fugitives impressions, mais devait se refuser toute philosophie, toute spculation purement intellectuelle. Imaginer un Aristote ou un Kant avec un pareil instrument est aussi impossible que de concevoir une Iliade ou un pome comme celui de Job crits dans nos langues mtaphysiques et compliques (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 157).

Bien entendu, ce caractre primitif sobserve tous les niveaux de lorganisation linguistique :
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Ceux qui connaissent la richesse et la diversit de la production artistique au Maroc (outre sa diversit linguistique) apprcieront la pertinence des opinions de Renan en la matire

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Les gutturales et les sifflantes y abondent, comme dans toutes les langues qui ont conserv un haut degr leur caractre primitif (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 158). Le nom na que peu de flexions, et, bien que larabe littral offre un systme de dclinaisons, il faut avouer au moins que ce mcanisme nest pas de lessence des langues smitiques, et nexiste dans les plus anciennes qu ltat rudimentaire14 (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 158). La conjugaison, qui se prte avec une merveilleuse flexibilit peindre les relations extrieures des ides, est tout fait incapable den exprimer les relations mtaphysiques, faute de temps et de modes bien caractriss (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 158). Enfin la construction gnrale de la phrase offre un tel caractre de simplicit, surtout dans la narration, quon ne peut y comparer que les nafs rcits dun enfant (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 158). La grammaire des Smites ignore presque lart de subordonner les membres de la phrase : elle accuse chez la race qui la cre une vidente infriorit des facults du raisonnement, mais un got trs vif des ralits et une grande dlicatesse de sensations (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 159). Dans la structure de la phrase, comme dans toute leur constitution intellectuelle, il y a chez les Smites une complication de moins que chez les Aryens. Il leur manque un des degrs de combinaison que nous jugeons ncessaires pour lexpression complte de la pense. Joindre les mots dans une proposition est leur dernier effort ; ils ne songent point faire subir la mme opration aux propositions elles-mmes (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 159). Un tel systme grammatical sent videmment lenfance de lesprit humain, et il est permis, sans tomber dans les rves de lancienne philologie, de croire que les langues smitiques nous ont conserv, plus clairement quaucune autre famille, le souvenir dun de ces langages que lhomme dut parler au premier veil de sa conscience (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 162).

Ici encore la comparaison avec la famille indo-europenne simpose :


On peut dire que les langues aryennes, compares aux langues smitiques, sont les langues de labstraction et de la mtaphysique, compares celles du ralisme et de la sensualit (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 160). Avec leur souplesse merveilleuse, leurs flexions varies, leurs particules dlicates, leurs mots composs, et surtout grce ladmirable secret de linversion, qui permet de conserver lordre naturel des ides sans nuire la dtermination des rapports grammaticaux, les langues aryennes nous transportent tout dabord en plein idalisme, et nous feraient envisager la cration de la parole comme un fait essentiellement transcendantal. Si lon ne considrait, au contraire, que les langues smitiques, on pourrait croire que la sensation prsida seule aux premiers actes de la pense humaine et que le
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Renan semble penser ici que l'hbreu et l'aramen, qui n'ont gard de leur poque flexionnelle que quelques rares vestiges, sont des langues "plus anciennes" que l'arabe qui n'apparat sur la scne historique que plusieurs sicles plus tard, ce qui pourtant, en bonne mthode historique, n'implique strictement rien quant son "anciennet". La dcouverte de documents rdigs dans diverses langues smitiques plus anciennement attestes que l'hbreu et l'aramen, comme l'akkadien, ou plus rcemment l'blate, montre que le systme casuel de l'arabe est bien un trait "ancien" des langues smitiques. Le prjug de Renan sur cette question est peut-tre rattacher l'idologie linguistique allemande de l'poque, qui voyait dans la possession d'une flexion nominale une marque de supriorit linguistique.

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langage ne fut dabord quune sorte de reflet du monde extrieur (HGLS, Livre 1, Chap.1 p. 160).

4.4. Lantismitisme de Renan permet des prdictions. Limage extrmement type et systmatique que Renan se fait de ce que sont les Smites et leurs cultures lui permet de formuler diverses prdictions sur ce que lon peut identifier, a priori, comme tant un quelconque de leurs avatars. Cest l que le bt blesse. Voyons plutt :
Dans ma pense, toute la grande civilisation quon dsigne du nom un peu vague dassyrienne, avec ses arts plastiques, son criture cuniforme, ses institutions militaires et sacerdotales, nest pas luvre des Smites. La puissante facult de conqute et de centralisation, qui semble avoir t le privilge de lAssyrie, est prcisment ce qui manque le plus la race smitique. Sil est, au contraire, un don qui paraisse appartenir en propre la race indo-europenne, cest celui-l. La race tartare na couru le monde que pour dtruire ; la Chine et lEgypte nont su que durer et sentourer dun mur ; les races smitiques nont connu que le proslytisme religieux ; la race indo-europenne seule a t conqurante la grande manire, la manire de Cyrus, dAlexandre, des Romains, de Charlemagne. LAssyrie nous apparat cet gard comme un premier essai dempire fond par une aristocratie fodale, ayant ct delle, comme en Mdie et en Perse, une caste religieuse. Nous sommes donc autoris rattacher la classe dominante de lAssyrie, au moins depuis le VIIIe sicle, la race aryenne (HGLS, Livre 1. Chap.2. p.201)..

Et poursuivant ces puissantes dductions :


() il est remarquable que les personnes qui ont fait des langues smitiques une tude particulire sont en gnral peu disposes voir une langue smitique derrire lcriture cuniforme. La rpugnance instinctive quelles prouvent cet gard tient des raisons au fond trs srieuses. Les langues smitiques, en effet, ds la plus haute antiquit, ont eu leur alphabet propre, dont le type est lalphabet phnicien ; aucune poque, ni sur aucun point du monde, une langue smitique ne sest crite avec un alphabet diffrent de celui-l : lalphabet himyarite et lalphabet ghez eux-mmes, qui semblaient dabord isols, entrent aujourdhui dans la famille des alphabets drivs du phnicien : il y a donc un alphabet smitique, insparable des langues smitiques. Que lalphabet phnicien dans lantiquit et lalphabet arabe au moyen ge aient t adopts par des peuples qui jusque-l navaient point crit ; que lcriture cuniforme se soit applique indistinctement des langues qui navaient pas dalphabet propre, comme les dialectes non smitiques de lAssyrie, de la Perse et de la Mdie, rien de plus simple; mais quon ait crit avec ces derniers caractres des langues qui avaient dj leur alphabet, et un alphabet plus parfait, cela semble contraire toutes les analogies (HGLS, Livre 1. Chap.2. p.203-204).

On sait ce quil en est de ces prdictions : la langue akkadienne, et ses langues filles, assyrien et babylonien (auxquelles Renan fait ici allusion), et que lon sefforait de dchiffrer son poque, sont reconnues aujourdhui comme les plus anciennes langues smitiques fixes par lcriture. Cette criture tait emprunte pour une excellente raison : lcriture smitique , alphabtique, na t invente que prs de 1500 ans plus tard ! Quant la civilisation msopotamienne, Renan avait toujours le recours dobjecter quelle nest pas purement smitique. Cest ainsi dj quil

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rpondait lobjection selon laquelle les Phniciens avaient construit un empire maritime, staient dots dun tat organis, dune arme assez puissante pour inquiter Rome Cest ainsi aussi quil se dbarassait des objections concernant la science et la philosophie arabes. Notons que des considrations analogues permettent aussi Renan de rejeter toute tentative de rapprochement gntique entre langues smitiques et langues indo-europennes (des tentatives dans ce sens avaient dj commenc lpoque). Elles lamnent aussi rejeter les rapprochements faits entre lEgyptien et le smitique, rapprochement aujourdhui largement accept puisque les deux familles de langue sont runies dans la super-famille afro-asiatique. 4.5. Lantismitisme de Renan est fixiste , cest--dire a-historique Le systme de Renan repose crucialement sur le fait que les caractristiques dune race (langues, culture, organisation sociale) sont donnes une fois pour toutes. Il ny a pas de processus de constitution progressive des langues, processus qui permettrait de supposer une volution des idiomes avec le temps pouvant conduire un changement profond de leur nature (HGLS, Livre V. Chap. II, p. 559) :
Les langues sortent compltes de lesprit humain agissant spontanment. Lhistoire des langues ne fournit pas un seul exemple dune nation qui, par le sentiment des dfauts de son langage, se soit cr un idiome nouveau, ou ait fait subir lancien des modifications librement dtermines. Si les langues pouvaient se corriger, pourquoi le chinois ne serait-il point arriv dvelopper compltement dans son sein les catgories grammaticales, que nous regardons comme essentielles lexpression de la conscience ? Pourquoi les langues smitiques nauraient-elles jamais su inventer un systme satisfaisant de temps et de modes, et combler ainsi une lacune qui rend si perplexe le sens du discours ? Comment se fait-il quaprs des sicles de contact avec des alphabets plus parfaits, et malgr les immenses difficults quentrane labsence de voyelles rgulirement crites, les Smites naient jamais russi sen crer ? Cest que chaque langue est emprisonne une fois pour toutes dans sa grammaire ; elle peut acqurir, par la suite des temps, plus de grce, dlgance et de douceur ; mais ses qualits distinctives, son principe vital, son me, si jose le dire, apparaissent tout dabord compltement fixs.

Pour justifier ces deux principes Renan a recours la classique mtaphore biologique de la langue tre vivant , dou ds le dpart et de faon immuable dune identit en quelque sorte biologique (ibid. p. 560) :
Sans doute les langues, comme tout ce qui est organis, sont sujettes la loi du dveloppement graduel. En soutenant que le langage primitif possdait les lments ncessaires son intgrit, nous sommes loin de dire que les mcanismes dun ge plus avanc y fussent arrivs leur pleine existence. Tout y tait, mais confusment et sans distinction. Le temps seul et les progrs de lesprit humain pouvaient oprer un discernement dans cette obscure synthse, et assigner chaque lment son rle spcial. La vie, en un mot, ntait ici, comme partout, qu la condition de lvolution du germe primitif, de la distribution des rles de la sparation des organes ; mais ces organes eux-mmes furent dtermins ds le premier jour, et, depuis lacte gnrateur qui le fit tre, le langage ne sest enrichi daucune fonction vraiment nouvelle. Un germe est pos, renfermant en puissance tout ce que ltre sera un jour ; le germe se dveloppe, les formes se constituent dans leurs proportions

ERNEST RENAN : UN ANTI-SMITISME SAVANT

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rgulires, ce qui tait en puissance devient en acte ; mais rien ne se cre, rien ne sajoute : telle est la loi commune des tres soumis aux conditions de la vie.

On devine bien sr la fonction essentielle de ces deux principes dans le systme de Renan : cest condition que les langues soient donnes une fois pour toutes notamment dans leur structure grammaticale essentielle, et ne puissent changer significativement de nature avec le temps que lon peut se fonder sur lappartenance linguistique pour fonder une organisation mentale particulire et, par-del, une classification gntique des races humaines (ibid. p. 559) :
() ce nest pas par des juxtapositions successives que sest form le langage ; [...] semblable aux tres vivants, il fut, ds son origine, en possession de ses parties essentielles. En effet, le langage se montre nous, toutes les poques, comme parallle lesprit humain. Or, ds le premier moment de sa constitution, lesprit humain fut complet ; le premier fait psychologique renferma dune manire implicite tous les lments du fait le plus avanc. Estce successivement que lhomme a conquis ses diffrentes facults ? Qui oserait seulement le penser ? Nous sommes autoriss tablir une rigoureuse analogie entre les faits relatifs au dveloppement de lintelligence et les faits relatifs au dveloppement du langage ; il est donc impossible de supposer le langage arrivant pniblement complter ses parties, puisquil lest de supposer lesprit humain cherchant ses facults les unes aprs les autres. Il ny a que les units fictives et artificielles qui rsultent dadditions et dagglomrations successives.

Ce caractre fixiste diffrencie profondment la conception de Renan de celle dun Hegel ou encore de celle dAuguste Comte laquelle on pourrait dabord tre tent de lassimiler. En effet, pour Comte, tous les peuples sont destine passer par les divers stades quil assigne au dveloppement de lhumanit (quoique lon puisse penser de la validit de sa thorie). Pour Renan au contraire chaque tape du progrs est incarne dans une race donne, comme le montre bien la conclusion de HGLS :
On arrive ainsi carter les ides absolues que certaines coles philosophiques, celle de Hegel, par exemple, se sont formes sur le dveloppement de lhumanit ; car, si la race indo-europenne ntait pas apparue dans le monde, il est clair que le plus haut degr du dveloppement humain et t quelque chose danalogue la socit arabe ou juive : la philosophie, le grand art, la haute rflexion, la vie politique eussent t peine reprsents. Si, outre la race indo-europenne, la race smitique ntait pas apparue, lgypte et la Chine fussent restes la tte de lhumanit : le sentiment moral, les ides religieuses pures, la posie, linstinct de linfini eussent presque entirement fait dfaut. Si, outre les races indo-europennes et smitiques, les races chamites et chinoises ntaient pas apparues, lhumanit net pas exist dans le sens vraiment sacr de ce mot, puisquelle et t rduite des races infrieures, peu prs dnues des facults transcendantes qui font la noblesse de lhomme. Or quoi tient-il quil ne se soit form une race aussi suprieure la race indo-europenne que celle-ci est suprieure aux Smites et aux Chinois ? On ne saurait le dire. Une telle race jugerait notre civilisation aussi incomplte et aussi dfectueuse que nous trouvons la civilisation chinoise incomplte et dfectueuse. Lhistoire seule (jentends, bien entendu, lhistoire claircie par une saine philosophie) a donc le droit daborder ces difficiles problmes ; la spculation a priori est incomptente

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pour cela, et si la philologie a quelque valeur, cest parce quelle fournit lhistoire ses renseignements les plus authentiques et les plus srs. (HGLS, L.V, Ch.II, p.588-589)

On nest donc pas surpris de voir Renan critiquer explicitement Auguste Comte (dans Lavenir de la science, p. 152) :
(...) Il s'imagine que l'humanit a bien rellement travers les trois tats du ftichisme, du polythisme, du monothisme, que les premiers hommes furent cannibales, comme les sauvages, etc. Or, cela est inadmissible. Les pres de la race smitique eurent, ds l'origine, une tendance secrte au monothisme les Vdas, ces chants incomparables, donnent trs rellement l'ide des premires aspirations de la race indo-germanique. Chez ces races, la moralit date des premiers jours. En un mot, M. Comte n'entend rien aux sciences de l'humanit, parce qu'il n'est pas philologue.

Il est difficile de caractriser plus clairement les deux philosophies Mais cest sans doute l que rside la diffrence radicale entre une thorie volutionniste comme celle de Comte et une thorie raciste comme celle de Renan

BIBLIOGRAPHIE
Ernest Renan (1958). uvres compltes, Paris, Calmann-Lvy. [dition tablie par Henriette Psichari]
TEXTES EN LIGNE

Qu'est-ce qu'une nation?: confrence faite en Sorbonne, le 11 mars 1882,

http://www.bmlisieux.com/archives/nation01.htm
L'avenir de la science (Gallica, BNF, mode texte),

http://www.ecole-

alsacienne.org/CDI/pdf/1400/14052_RENA.pdf
De l'origine du langage, Paris, M. Lvy frres, 1858 (Gallica, BNF, mode image),

http://gallica.bnf.fr/ark:/12148/bpt6k50856t
De la part des peuples smitiques dans l'histoire de la civilisation: discours d'ouverture du cours de langues hbraque, chaldaque et syriaque, au Collge de France (Gallica, BNF, mode image), http://gallica.bnf.fr/ark:/12148/bpt6k29776q Prire sur l'Acropole. Reproduction de l'dition de Paris, E. Pelletan, 1899, 40 p. (Gallica, BNF, mode image), http://gallica.bnf.fr/ark:/12148/bpt6k1033189