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fIl mInEral raras vezes a apatita visvel a olho nu, como nesta rocha de uma jazida no sul da Bahia

A idade da pedra
Gelogos de Rio Claro encaram um trabalho rduo e minucioso para investigar a histria trmica das rochas e mapear potenciais jazidas de petrleo, ouro e diamante

Igor Zolnerkevic

omo muitas mulheres maduras, a maioria das rochas no revela a idade. Nunca informa claramente quando nasceu ou a data precisa de um evento importante de seu passado. Alguns gelogos, entretanto, esto sempre dispostos a ser indiscretos com essas duras senhoras e no disfaram o interesse por suas riquezas. Com habilidade e pacincia, eles penetram no corao radioativo da pedra, para descobrir h quantos milhes de anos ela superou quilmetros de profundidade para aflorar em algum ponto da superfcie do planeta onde foi recolhida. Nesta subida, a rocha acumula uma histria, explica o gelogo Peter Hackspacher, coordenador do Ncleo de Cronometria e Cronologia da Unesp em Rio Claro. Interessa-nos saber quando ela subiu e o que ocorreu durante essa subida, se houve um terremoto pelo caminho, se houve um

oceano em cima dela etc. Conhecer essas circunstncias pode revelar os locais onde vale a pena buscar riquezas minerais como ouro, diamante e petrleo. Para reconstruir a sequncia de eventos que formou uma rocha e a paisagem a sua volta, os gelogos observam e mapeiam vrias pistas ambientais, buscando marcas do tempo no s na aparncia, mas tambm nas propriedades qumicas e fsicas das formaes ptreas. Depois de analisar os elementos radioativos contidos nelas, eles conseguem determinar com preciso quando e a que temperatura ocorreram os eventos mais importantes de sua longa trajetria. Para isso, o laboratrio de Hackspacher conta com infraestrutura de ponta. Os equipamentos usados para datar a histria trmica das rochas foram adquiridos com apoio de Fapesp, CNPq e tambm de empresas como Vale e Petrobras. Para recontar histrias que aconteceram h dezenas de milhes de anos, os cientistas de Rio Claro usam como referncias dois processos que simultaneamente transformaram a superfcie da Terra: a eroso e a atividade tectnica. A eroso o desgaste das rochas, que

se transformam em sedimentos pela ao da gua, do vento e dos seres vivos. Isso pode faz-las afundar ou soerguer-se alguns quilmetros ao longo de milhes de anos. O peso dos sedimentos acumulados em uma bacia, por exemplo, faz a camada rochosa abaixo dela afundar. Mais tarde, outro evento que cause eroso ou arraste para longe as rochas sedimentares do mesmo local pode aliviar essa presso e trazer a camada tona. A energia que move os processos erosivos vem da luz do Sol e da fora da gravidade. J no caso da atividade tectnica, o que move as placas sobre as quais se assentam continentes e oceanos o calor do interior da Terra. Esse movimento o que origina os vulces e suas erupes, os terremotos e o erguimento de montanhas, eventos que ocorrem principalmente nas bordas das placas caso da cordilheira dos Andes, formada na zona de choque das placas do continente sul-americano com as do assoalho do oceano Pacfico. Apesar de em menor grau, os movimentos tectnicos tambm podem acontecer no interior das placas, lembra Daniel de Godoy, aluno de ps-doutorado de Hackspacher. Segundo ele, o Brasil est localiza-

do bem no meio da placa Sul-americana, mas so visveis os reflexos da atividade nos Andes em falhas rochosas observadas no Acre, por exemplo. Alm disso, nosso litoral sofreu no passado grandes esforos tectnicos durante a formao do oceano Atlntico, explica ele.
Esquenta e esfria

Assim como os processos erosivos, foras no interior e nas bordas das placas tectnicas podem afundar ou elevar uma poro rochosa. Esses eventos so bem marcados por aquecimento ou resfriamento das rochas, causados pelo atrito do movimento ou pela prpria variao de temperatura no interior da Terra a cada quilmetro de profundidade, ela aumenta cerca de 25C. Essas mudanas de temperatura deixam marcas em minerais como o zirco (silicato de zircnio) e a apatita (fosfato de clcio), que funcionam como termmetros e cronmetros naturais. Zirco e apatita contm alguns tomos do elemento qumico radioativo urnio, que se alojam em meio estrutura que forma o mineral. Os ncleos dos tomos de urnio, com massa atmica de 238, no conseguem se manter inteiros por muito
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doBra no tEmpo rocha encontrada em Sobral (CE), numa das ltimas viagens dos gelogos

mtodo CaSEIro Usando um m de geladeira embrulhado em papel, a estudante de graduao Jaqueline Silva tira o excesso de minerais que no interessam ao estudo

lEItUra na pEdra o ps-doutorando daniel godoy analisa ao microscpio uma lmina de apatita

raSgoS do paSSado Cada trao indica um tomo de urnio que se partiu e rasgou o mineral

H 60 mIlHES dE anoS Em Sp mapa de paleotemperatura mostra rochas entre 120 C (vermelho) e 25 C (azul)

tempo e tendem a se quebrar. O processo conhecido como fisso espontnea e acontece ao acaso, ao longo de bilhes de anos. Uma pequena exploso parte o ncleo do urnio-238 ao meio e a energia dessa ruptura faz com que se afastem os demais tomos prximos a ela. Essa energia provoca um rasgo no mineral, explica Hackspacher. Se, durante a fisso do urnio-238, a temperatura das profundezas onde a rocha est for muito alta, os rasgos cicatrizam e logo desaparecem. Mas se estiver abaixo de um certo valor menos de 120 oC para a apatita e menos de 240 oC para o zirco as marcas da exploso vo perdurar e podero ser analisadas pelos gelogos.
Quilos de material

Na prtica, o trabalho da equipe de Hackspacher comea com viagens para esses fins de mundo, como diz o gelogo, dos quais voltam com caixas e sacos de rochas que extraem com martelos de afloramentos devidamente descritos e mapeados. As ltimas expedies foram ao interior do Cear e do Piau e a prxima ser ao Paraguai. s vezes tanto material que precisam contratar uma transportadora para traz-lo at Rio Claro. No laboratrio, a primeira etapa quebrar as rochas a marretadas, at elas ficarem em pedaos suficientemente pequenos para entrar numa mquina britadora. Os
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dentes da britadeira precisam estar muito bem escovados e limpos para evitar contaminaes. Depois vem a moagem e a pulverizao, feitas por equipamentos dotados de rolos compressores e peneiras ultrafinas para garantir que os gros do p tenham todos a mesma dimenso mais ou menos entre o tamanho dos gros de argila e de areia muito fina. A uniformidade importante para que funcionem bem as tcnicas de separao da apatita e do zirco do restante do material. Da rocha moda, aproveitamos em geral menos de 1% do material, diz Hackspacher. O trabalho braal geralmente realizado por alunos de graduao, que usam culos para se proteger de lascas de rocha e mscaras com filtros de ar para poupar os pulmes de doenas como a silicose. Se no usar a mscara, tosse tijolo, brinca Godoy. Na aparncia, porm, ningum sai ileso. Precisa ver uma moa bem arrumada entrar aqui e, depois, como ela sai, com o cabelo todo branco, conta Hackspacher. Usando uma autntica bateia de garimpeiro em um tanque com gua, Godoy separa os minerais mais leves, como o quartzo e o feldspato, dos mais pesados, entre eles o zirco e a apatita. A bateia manual exige uma habilidade que s o Daniel Godoy tem por aqui, conta o chefe. Se ele no est disponvel, usamos uma bateia automtica, mas que demora muito. Depois do trabalho de peo, vm as

etapas mais meticulosas do processo, que comeam num laboratrio de separao magntica. Ali, um m de intensidade ajustvel permite separar zirco e apatita do que no interessa. A amostra ento segue para outro laboratrio, onde o p jogado num lquido denso chamado bromofrmio, que ajuda a purificar ainda mais a amostra. Os gros mais leves que o lquido boiam, enquanto os mais pesados afundam. Depois de secas, as partculas de densidade certa esto prontas para serem examinadas sob uma lupa.
Contando cicatrizes

Enquanto observa pela lupa com ampliao de quarenta vezes, Godoy manipula o material com a ponta lixada de uma lapiseira de grafite 0,5 mm. Fao uma fileira com os gros e empurro apatita para um lado e zirco para o outro, explica o gelogo de olhos muito bem treinados para a tarefa. Vejo cor, brilho e a forma, que refletem as caractersticas do retculo cristalino do mineral, acrescenta. Separados a apatita e o zircnio, chega a hora de cortar uma lmina fina de cada um deles para enxergar o rasgo mineral, isto , as marcas deixadas pela fisso do urnio-238. Para descobrir a densidade exata de traos, a gente precisa tirar uma camada mnima do mineral, descreve Godoy. Essa camada mnima a superfcie plana mais delgada possvel, obtida por

meio de polimento com pasta de diamante. Em seguida as lminas so expostas a cidos que realam o contraste entre as pores intactas do mineral e as reas machucadas pela fisso do urnio-238. Finalmente, os pesquisadores podem colocar o molde em um microscpio, ampli-lo entre 1.000 e 1.500 vezes e, com a ajuda de softwares, contar o nmero de traos de fisso de urnio-238. Apenas contar os traos de fisso, porm, no suficiente para determinar h quanto tempo a apatita da amostra esteve a 120 oC graus ou o zirco esteve a 240 oC. O nmero de cicatrizes diz quantos tomos de urnio-238 fissionaram desde aquela data, mas no revela outro dado fundamental para calcular a idade da pedra: quantos tomos de urnio-238 existiam originalmente no mineral. Para fechar esta conta, os gelogos analisam outro elemento da amostra, o urnio-235. Diferentemente de seu congnere de maior massa atmica, este no sofre fisso espontnea ao longo do tempo. Logo, seu nmero na amostra praticamente no muda desde a formao da pedra. No incio de sua cristalizao, o mineral capturou esses tomos [urnio-238 e urnio-235] em uma proporo fixa que a gente conhece, explica Godoy. A partir do nmero de tomos de urnio-235 na amostra, portanto, d para deduzir o quanto ela continha de urnio-238.

Para quantificar o urnio-235, as amostras so enviadas ao Ipen (Instituto de Pesquisas Energticas e Nucleares), associado USP. L, um feixe de nutrons bombardeia cada amostra, induzindo o urnio-235 a fissionar, o que deixa um trao na lmina de mica posicionada sobre ela. Pela quantidade desses traos, os pesquisadores descobrem quantos tomos de urnio-235 existem na amostra. Finalmente, os gelogos tm tudo o que precisam saber para calcular quantos milhes de anos se passaram desde a ltima vez que a rocha esteve a 120 oC ou 240 oC. Mas esse apenas o comeo da anlise. o comprimento dos traos que conta a histria trmica do mineral, explica Hackspacher. Os traos de fisso na apatita, por exemplo, surgem com o mesmo tamanho, em

torno de 15 micrmetros (milionsimos de milmetro). Com o tempo, a estrutura cristalina do mineral se recompe e o trao vai encurtando, acrescenta o gelogo. O ritmo de encurtamento dos traos depende das temperaturas pelas quais o mineral passou at chegar superfcie. Se o calor aumenta, o encurtamento mais rpido; se diminui, ocorre o contrrio. Os pesquisadores conhecem bem essa dinmica por meio de experimentos com os minerais em laboratrio.
mapas do tesouro

O trabalho braal geralmente feito por alunos de graduao, que usam culos para se proteger das lascas e mscaras com filtros de ar para poupar os pulmes de doenas como a silicose. Se no usar a mscara, tosse tijolo

Com anlises estatsticas e modelos matemticos baseados nesses experimentos, eles constroem um grfico da evoluo da temperatura ao longo do tempo para cada amostra, o que permite criar mapas de paleotemperatura de uma regio (veja a figura acima). Godoy d um exemplo de como mapas de paleotemperatura podem ajudar a localizar jazidas de hidrocarbonetos. O trao de fisso de apatita sensvel a eventos que aconteceram em temperaturas entre 120 oC e 60 oC, justamente a janela de maturao da matria orgnica que d origem ao petrleo, explica. Se estudarmos uma bacia sedimentar e descobrirmos que ela esteve aquecida a 80 oC durante 10 milhes de anos, isso sugere que houve tempo e condies suficientes ali para a formao de petrleo.
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