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Andr Gide

VOYAGE AU CONGO
Carnets de route

(1927)

Table des matires CHAPITRE PREMIER Les escales Brazzaville .................... 5 CHAPITRE II La lente remonte du fleuve ........................... 23 CHAPITRE III En automobile ...............................................46 APPENDICE AU CHAPITRE III ............................................68 CHAPITRE IV La grande fort entre Bangui et Nola .......... 76 CHAPITRE V De Nola Bosoum ........................................ 103 CHAPITRE VI De Bosoum Fort-Archambault ................ 156 CHAPITRE VII Fort-Archambault, Fort-Lamy ................. 176 APPENDICE AU CHAPITRE VII .........................................226
I ................................................................................................ 226 II .............................................................................................. 231

propos de cette dition lectronique .................................232

la Mmoire de JOSEPH CONRAD

Better be imprudent moveables than prudent fixtures. KEATS.

CHAPITRE PREMIER Les escales Brazzaville

21 juillet. Troisime jour de traverse. Indicible langueur. Heures sans contenu ni contour. Aprs deux mauvais jours, le ciel bleuit ; la mer se calme ; lair tidit. Un vol dhirondelles suit le navire. On ne bercera jamais assez les enfants, du temps de leur prime jeunesse. Et mme je serais davis quon ust, pour les calmer, les endormir, dappareils profondment bousculatoires. Pour moi, qui fus lev selon des mthodes rationnelles, je ne connus jamais, de par ordre de ma mre, que des lits fixes ; grce quoi je suis aujourdhui particulirement sujet au mal de mer. Pourtant je tiens bon ; je tche dapprivoiser le vertige, et constate que, ma foi, je tiens mieux que nombre de passagers. Le souvenir de mes six dernires traverses (Maroc, Corse, Tunisie) me rassure. Compagnons de traverse : administrateurs et commerants. Je crois bien que nous sommes les seuls voyager pour le plaisir . Quest-ce que vous allez chercher l-bas ? Jattends dtre l-bas pour le savoir.
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Je me suis prcipit dans ce voyage comme Curtius dans le gouffre. Il ne me semble dj plus que prcisment je laie voulu (encore que depuis des mois ma volont se soit tendue vers lui) ; mais plutt quil sest impos moi par une sorte de fatalit inluctable comme tous les vnements importants de ma vie. Et jen viens presque oublier que ce nest l quun projet de jeunesse ralis dans lge mr ; ce voyage au Congo, je navais pas vingt ans que dj je me promettais de le faire ; il y a trente-six ans de cela. Je reprends, avec dlices, depuis la fable I, toutes les fables de La Fontaine. Je ne vois pas trop de quelle qualit lon pourrait dire quil ne fasse preuve. Celui qui sait bien voir peut y trouver trace de tout ; mais il faut un il averti, tant la touche, souvent, est lgre. Cest un miracle de culture. Sage comme Montaigne ; sensible comme Mozart. Hier, inondation de ma cabine, au petit matin, lors du lavage du pont. Un flot deau sale o nage piteusement le joli petit Gthe letherbound, que mavait donn le Comte Kessler (o je relis les Affinits). 25 juillet. Ciel uniformment gris ; dune douceur trange. Cette lente et constante descente vers le sud doit nous amener Dakar ce soir. Hier des poissons volants. Aujourdhui des troupeaux de dauphins. Le commandant les tire de la passerelle. Lun deux montre son ventre blanc do sort un flot de sang. En vue de la cte africaine. Ce matin une hirondelle de mer contre la lisse. Jadmire ses petites pattes palmes et son bec
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bizarre. Elle ne se dbat pas lorsque je la prends. Je la garde quelques instants dans ma main ouverte ; puis elle prend son vol et se perd de lautre ct du navire. 26 juillet. Dakar la nuit. Rues droites dsertes. Morne ville endormie. On ne peut imaginer rien de moins exotique, de plus laid. Un peu danimation devant les htels. Terrasses des cafs violemment claires. Vulgarit des rires. Nous suivons une longue avenue, qui bientt quitte la ville franaise. Joie de se trouver parmi des ngres. Dans une rue transversale, un petit cinma en plein air, o nous entrons. Derrire lcran, des enfants noirs sont couchs terre, au pied dun arbre gigantesque, un fromager sans doute. Nous nous asseyons au premier rang des secondes. Derrire moi un grand ngre lit haute voix le texte de lcran. Nous ressortons. Et longtemps nous errons encore ; si fatigus bientt que nous ne songeons plus qu dormir. Mais lhtel de la Mtropole, o nous avons pris une chambre, le vacarme dune fte de nuit, sous notre fentre, empche longtemps le sommeil. Ds six heures, nous regagnons lAsie, pour prendre un appareil de photo. Une voiture nous conduit au march. Chevaux squelettiques, aux flancs rabots et sanglants, dont on a badigeonn les plaies au bleu de Prusse. Nous quittons ce triste quipage pour une auto, qui nous mne six kilomtres de la ville, traversant des terrains vagues que hantent des hordes de charognards. Certains perchent sur le toit des maisons, semblables dnormes pigeons pels. Jardin dEssai. Arbres inconnus. Buissons dhibiscus en fleurs. On senfonce dans dtroites alles pour prendre un avant-got de la fort tropicale. Quelques beaux papillons, semblables de grands machaons, mais portant, lenvers des ailes, une grosse macule nacre. Chants doiseaux inconnus, que je
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cherche en vain dans lpais feuillage. Un serpent noir trs mince et assez long glisse et fuit. Nous cherchons atteindre un village indigne, dans les sables, au bord de la mer ; mais une infranchissable lagune nous en spare. 27 juillet. Jour de pluie incessante. Mer assez houleuse. Nombreux malades. De vieux coloniaux se plaignent : Journe terrible ; vous naurez pas pire Somme toute, je supporte assez bien. Il fait chaud, orageux, humide ; mais il me semble que jai connu pire Paris ; et je suis tonn de ne pas suer davantage. Le 29, arrive en face de Konakry. On devait dbarquer ds sept heures ; mais depuis le lever du jour, un pais brouillard gare le navire. On a perdu le point. On ttonne et la sonde plonge et replonge. Trs peu de fond ; trs peu despace entre les rcifs de corail et les bancs de sable. La pluie tombait si fort que dj nous renoncions descendre, mais le commandant nous invite dans sa ptrolette. Trs long trajet du navire au wharf, mais qui donne au brouillard le temps de se dissiper ; la pluie sarrte. Le commissaire qui nous mne terre nous avertit que nous ne disposons que dune demi-heure, et quon ne nous attendra pas. Nous sautons dans un pousse, que tire un jeune noir mince et vigoureux . Beaut des arbres, des enfants au torse nu, rieurs, au regard languide. Le ciel est bas. Extraordinaire quitude et douceur de lair. Tout ici semble promettre le bonheur, la volupt, loubli.

31 juillet. Tabou. Un phare bas, qui semble une chemine de steamer. Quelques toits perdus dans la verdure. Le navire sarrte deux kilomtres de la cte. Trop peu de temps pour descendre terre ; mais, du rivage samnent deux grandes barques pleines de Croumens. LAsie en recrute soixante-dix pour renforcer lquipage quon rapatriera au retour. Hommes admirables pour la plupart, mais quon ne reverra plus que vtus. Dans une minuscule pirogue, un ngre isol chasse leau envahissante, dun claquement de jambe contre la coque. 1er aot. Image de lancien Magasin Pittoresque : la barre Grand-Bassam. Paysage tout en longueur. Une mer couleur th, o tranent de longs rubans jauntres de vieille cume. Et, bien que la mer soit peu prs calme, une houle puissante vient, sur le sable du bord, taler largement sa mousse. Puis un dcor darbres trs dcoups, trs simples, et comme dessins par un enfant. Ciel nuageux. Sur le wharf, un fourmillement de noirs poussent des wagonnets. la racine du wharf, des hangars ; puis, de droite et de gauche, coupant la ligne darbres, des maisons basses, aplaties, aux couvertures de tuiles rouges. La ville est crase entre la lagune et la mer. Comment imaginer, tout prs, sitt derrire la lagune, limmense fort vierge, la vraie Pour gagner le wharf, nous prenons place cinq ou six dans une sorte de balancelle quon suspend par un crochet une lingue, et quune grue soulve et dirige travers les airs, audessus des flots, vers une vaste barque, o le treuil la laisse lourdement choir.

On imagine des joujous requins, des joujous paves, pour des naufrages de poupes. Les ngres nus crient, rient et se querellent en montrant des dents de cannibales. Les embarcations flottent sur le th, que griffent et bchent de petites pagaies en forme de pattes de canard, rouges et vertes, comme on en voit aux ftes nautiques des cirques. Des plongeurs happent et emboursent dans leurs joues les picettes quon leur jette du pont de lAsie. On attend que les barques soient pleines ; on attend que le mdecin de Grand-Bassam soit venu donner je ne sais quels certificats ; on attend si longtemps que les premiers passagers, descendus trop tt dans les nacelles, et que les fonctionnaires de Bassam, trop empresss les accueillir, balancs, secous, chahuts, tombent malades. On les voit se pencher de droite et de gauche, pour vomir. Grand-Bassam. Une large avenue, cimente en son milieu ; borde de maisons espaces, de maisons basses. Quantit de gros lzards gris fuient devant nos pas et regagnent le tronc de larbre le plus proche, comme un jeu des quatre coins. Diverses sortes darbres inconnus, larges feuilles, tonnement du voyageur. Une race de chvres trs petite et basse sur jambes ; des boucs peine un peu plus grands que des chiens terriers ; on dirait des chevreaux, mais dj cornus et qui dardent par saccade un trs long aiguillon violtre. Transversales, les rues vont de la mer la lagune ; celle-ci, peu large en cet endroit, est coupe dun pont quon dirait japonais. Une abondante vgtation nous attire vers lautre rive ; mais le temps manque. Lautre extrmit de la rue se perd dans le sable dune sorte de dune ; un groupe de palmiers huile ; puis la mer, quon ne voit pas, mais que dnonce la mture dun grand navire.

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Lom (2 aot). Au rveil, un ciel de pluie battante. Mais non ; le soleil monte ; tout ce gris plit jusqu ntre plus quune bue laiteuse, azure ; et rien ne dira la douceur de cette profusion dargent. Limmense lumire de ce ciel voil, comparable au pianissimo dun abondant orchestre. Cotonou (2 aot). Combat dun lzard et dun serpent dun mtre de long, noir lam de blanc, trs mince et agile, mais si occup par la lutte que nous pouvons lobserver de trs prs. Le lzard se dbat, parvient chapper, mais abandonnant sa queue, qui continue longtemps de frtiller laveuglette. Conversations entre passagers. Je voudrais comme dans le Quotidien ouvrir une rubrique, dans ce carnet : Est-il vrai que Est-il vrai quune socit amricaine, installe Grand-Bassam, y achte lacajou quelle nous revend ensuite comme mahogany du Honduras ? Est-il vrai que le mas que lon paie 35 sous en France ne cote que etc. Libreville (6 aot), Port-Gentil (7 aot). Libreville, dans ce pays enchanteur, o la nature donne Des arbres singuliers et des fruits savoureux,

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lon meurt de faim. Lon ne sait comment faire face la disette. Elle rgne, nous dit-on, plus terrible encore lintrieur du pays. La grue de lAsie va cueillir fond de cale les caisses quelle enlve dans un filet larges mailles, puis dverse dans le chaland transbordeur. Des indignes les reoivent et sactivent avec de grands cris. Coince, heurte, prcipite, cest merveille si la caisse arrive entire. On en voit qui clatent comme des gousses, et rpandent comme des graines leur contenu de botes de conserve. Jen saisis une. F., agent principal dune entreprise dalimentation, qui je la montre, reconnat la marque et maffirme que cest un lot de produits avaris qui na pu trouver acheteur sur le march de Bordeaux. 8 aot. Mayoumba. Lyrisme des pagayeurs, au dangereux franchissement de la barre. Les couplets et les refrains de leur chant rythm se chevauchent 1. chaque enfoncement dans le flot, la tige de la pagaie prend appui sur la cuisse nue. Beaut sauvage de ce chant semi-triste ; allgresse musculaire ; enthousiasme farouche. trois reprises la chaloupe se cabre, demi dresse hors du flot ; et lorsquelle retombe un norme paquet deau vous inonde, que vont scher bientt le soleil et le vent. Nous partons pied, tous deux, vers la fort. Une alle ombreuse y pntre. tranget. Clairires semes de quelques huttes de roseaux. Ladministrateur vient nous en tipoye 2, et en met aimablement deux autres notre disposition. Il nous emmne, alors que nous tions dj sur le chemin du retour ; et
Je retrouverai ce chevauchement si particulier, dans les chants de la rgion du Tchad. 2 Fauteuil suspendu entre deux palmes du gigantesque palmierban.
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nous rentrons de nouveau dans la fort. vingt ans je naurais pas eu joie plus vive. Cris et bondissements des porteurs. Nous revenons par le bord de la mer. Sur la plage, fuite perdue des troupeaux de crabes, hauts sur pattes et semblables de monstrueuses araignes. 9 aot, 7 heures du matin. Pointe Noire 3. Ville ltat larvaire, qui semble encore dans le sous-sol.

Cest ce point de la cte, que doit aboutir le chemin de fer de Brazzaville-Ocan, seul moyen dobvier lembouteillage de notre colonie. Le Congo serait un dbouch naturel pour les richesses de lintrieur ; mais, non loin de la cte, ce fleuve traverse une rgion montagneuse, il cesse dtre navigable partir de Matadi et ne le redevient quau Stanley Pool (Brazzaville-Kinshassa). Matadi est reli Kinshassa par le chemin de fer que le roi Lopold fit excuter en Congo belge, sur les indications et sous la direction du colonel Thys. Ce chemin de fer qui fonctionne depuis 1900 traverse la rgion que J. Conrad devait encore traverser pied en 1890 et dont il parle dans Cur de Tnbres livre admirable qui reste encore aujourdhui profondment vrai, jai pu men convaincre, et que jaurai souvent citer. Aucune outrance dans ses peintures : elles sont cruellement exactes ; mais ce qui les dsassombrit, cest la russite de ce projet qui, dans son livre, parat si vain. Si coteux quait pu tre, en argent et en vies humaines, ltablissement de cette voie ferre, prsent elle existe pour limmense profit de la colonie belge et de la ntre. Mais dsormais elle est insuffisante ; quel point, cest ce que cette lettre du Prsident de la Chambre de Commerce belge Kinshassa, laisse entrevoir : La situation, au point de vue du cargo gnral magasin , (cest-dire : marchandises de commerce emballes en caisses) est plus inextricable quelle ne la jamais t. Au 1er janvier 1926, il y avait dans les magasins de la Manucongo Matadi 6 089 200 kilos de marchandises en souffrance. Dans ce stock, on comptait 694 tonnes du Rogier parti en octobre. Ce dernier steamer tait Matadi depuis plus de soixante-dix jours, et pas un seul colis navait encore t dcharg au moment o je me trouvais Matadi.

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9 aot, 5 heures du soir. Nous entrons dans les eaux du Congo. Gagnons Banane dans la vedette du commandant. Chaque occasion de descendre terre nous trouve prts. Retour la nuit tombante. La joie est peut-tre aussi vive ; mais elle entre en moi moins avant ; elle veille un cho moins retentissant dans mon cur. Ah ! pouvoir ignorer que la vie rtrcit devant moi sa promesse Mon cur ne bat pas moins fort qu vingt ans. Lente remonte du fleuve dans la nuit. Sur la rive gauche, au loin, quelques lumires ; un feu de brousse, lhorizon ; nos pieds leffrayante paisseur des eaux. (10 aot). Un absurde contretemps mempche, en passant Bma (Congo belge), daller prsenter mes respects au Gouverneur. Je nai pas encore bien compris que, charg de mission, je reprsente, et suis ds prsent un personnage officiel. Le plus grand mal me gonfler jusqu remplir ce rle.

Les chargements des 4 steamers franais : Alba, Europe, Tchad, Asie, comportant prs de 80 000 dames-jeannes et un nombre considrables de caisses de vin, restaient en souffrance dans les magasins de la Manucongo.

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Matadi 4 (10 aot), 6 heures du soir Partis le 12, 6 heures du matin arrivs Thysville 6 h. 1/2 du soir. Nous repartons vers 7 heures du matin, pour narriver Kinshassa qu la nuit close. Le lendemain traverse du Stanley-Pool. Arrive vendredi 14 9 heures du matin Brazzaville 5. Brazzaville. trange pays, o lon na pas si chaud que lon transpire. chasser les insectes inconnus, je retrouve des joies denfant. Je ne me suis pas encore consol davoir laiss chapper un beau longicorne vert pr, aux lytres damasquins, z La seule raison dtre de cette ville est sa position au point terminus de la navigation et la tte de ligne du chemin de fer. Construite en toute hte au milieu des rochers, dans des conditions aussi peu hyginiques que possible, elle laisse la plus dtestable impression tous les Franais, qui sont obligs dy sjourner, malgr lobligeance des fonctionnaires du chemin de fer belge. A. Chevalier, LAfrique centrale franaise, p. 3. 5 La voie ferre (de Matadi Kinshassa) qui se continue pendant 400 kms travers une vritable Suisse africaine, a exig un grand nombre de travaux dart et cot environ 70 millions. Elle est entirement luvre du Colonel Thys, qui en prsenta le projet ds 1887. Les premiers travaux de terrassement furent commencs en mars 1890, mais ce nest que huit ans plus tard, en mars 1898, que la locomotive arriva au Stanley-Pool. Actuellement la compagnie fait plus dun million de recettes par mois. Non seulement elle draine tous les produits de lintrieur du Congo belge, mais elle est aussi lunique voie actuellement praticable pour accder dans le Moyen-Congo, dans la Sangha, dans lOubangui et dans les territoires du Tchad. Chevalier, ibid., p. 3.
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brs, couverts de vermiculures plus fonces ou plus ples ; de la dimension dun bupreste, la tte trs large, arme de mandibules-tenailles. Je le rapportais dassez loin, le tenant par le corselet, entre pouce et index ; sur le point dentrer dans le flacon de cyanure, il mchappe et senvole aussitt. Je mempare de quelques beaux papillons porte-queue, jaune soufr maculs de noir, trs communs ; et dun autre un peu moins frquent, semblable au machaon, mais plus grand, jaune zbr de noir (que javais vu au Jardin dEssai de Dakar). Ce matin, nous sommes retourns au confluent du Congo et du Djou, six kilomtres environ de Brazzaville. (Nous y avions t hier au coucher du soleil.) Petit village de pcheurs. Bizarre lit de rivire sec, trac par une incomprhensible accumulation de boulders presque noirs ; on dirait la morne dun glacier. Nous bondissons de lune lautre de ces roches arrondies, jusquaux bords du Congo. Petit sentier, presque au bord du fleuve ; crique ombrage, o une grande pirogue est amarre. Papillons en grand nombre et trs varis ; mais je nai quun filet sans manche et laisse partir les plus beaux. Nous gagnons une partie plus boise, tout au bord de laffluent, dont les eaux sont sensiblement plus limpides. Un fromager norme, au monstrueux empattement, que lon contourne ; de dessous le tronc, jaillit une source. Prs du fromager, un amorphophallus violet pourpr, sur une tige pineuse de plus dun mtre. Je dchire la fleur et trouve, la base du pistil, un grouillement de petits asticots. Quelques arbres, auxquels les indignes ont mis le feu, se consument lentement par la base. Jcris ceci dans le petit jardin de la trs agrable case que M. Alfassa, le Gouverneur gnral intrimaire, a mis notre disposition. La nuit est tide ; pas un souffle. Un incessant concert de grillons et, formant fond, de grenouilles.

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23 aot. Troisime visite aux rapides du Congo. Mais cette fois, nous nous y prenons mieux, et du reste guids avec quelques autres par M. et Mme Chaumel, nous traversons un bras du Djou en pirogue et gagnons le bord mme du fleuve, o la hauteur des vagues et limptuosit du courant sont particulirement sensibles. Un ciel radieux impose sa srnit ce spectacle, plus majestueux que romantique. Par instants, un remous creuse un sillon profond ; une gerbe dcume bondit. Aucun rythme ; et je mexplique mal ces ingalits du courant. Et croiriez-vous quun pareil spectacle attend encore son peintre ! scrie un des invits, en me regardant. Cest une invite laquelle je ne rpondrai point. Lart comporte une temprance et rpugne lnormit. Une description ne devient pas plus mouvante pour avoir mis dix au lieu dun. On a blm Conrad, dans le Typhon, davoir escamot le plus fort de la tempte. Je ladmire au contraire darrter son rcit prcisment au seuil de laffreux, et de laisser limagination du lecteur libre jeu, aprs lavoir men, dans lhorrible, jusqu tel point qui ne part pas dpassable. Mais cest une commune erreur, de croire que la sublimit de la peinture tient lnormit du sujet. Je lis dans le bulletin de la Socit des recherches Congolaises (n 2) : Ces tornades, dont la violence est extrme, sont, mon avis, la plus belle scne de la nature intertropicale. Et je terminerai en exprimant le regret quil ne se soit pas trouv, parmi les coloniaux, un musicien n pour les traduire en musique. Regret que nous ne partagerons point. 24 et 25 aot. Procs Sambry.

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Moins le blanc est intelligent, plus le noir lui parat bte. Lon juge un malheureux administrateur, envoy trop jeune et sans instructions suffisantes, dans un poste trop recul. Il y et fallu telle force de caractre, telle valeur morale et intellectuelle, quil navait pas. dfaut delles, pour imposer aux indignes, on recourt une force prcaire, spasmodique et dvergonde. On prend peur ; on saffole ; par manque dautorit naturelle, on cherche rgner par la terreur. On perd prise, et bientt plus rien ne suffit dompter le mcontentement grandissant des indignes, souvent parfaitement doux, mais que rvoltent et poussent bout les injustices, les svices, les cruauts 6. Ce qui parat ressortir du procs, cest surtout linsuffisance de surveillance. Il faudrait pouvoir nenvoyer dans les postes reculs de la brousse, que des agents de valeur dj reconnue. Tant quil naura pas fait ses preuves, un administrateur encore jeune demande tre trs troitement encadr. Lavocat dfenseur profite de cette affaire, pour faire le procs de ladministration en gnral, avec de faciles effets dloquence et des gestes la Daumier, que jesprais hors dusage depuis longtemps. Prvenu de lattaque, et pour y faire face, M. Prouteaux, chef de cabinet du Gouverneur, avait courageusement pris place aux cts du ministre public ; ce que certains ne manqurent pas de trouver dplac . noter leffarante insuffisance des deux interprtes ; parfaitement incapables de comprendre les questions poses par le juge, mais que toujours ils traduisent quand mme, trs vite et nimporte comment, ce qui donne lieu des confusions ridicules. Invits prter serment, ils rptent stupidement : Dis :
Si graves que puissent tre les faits reprochs Sambry, hlas ! nous verrons pire, par la suite.
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je le jure , aux grands rires de lauditoire. Et lorsquils transmettent les dpositions des tmoins, on patauge dans l-peuprs. Laccus sen tire avec un an de prison et le bnfice de la loi Brenger. Je ne parviens pas me faire une opinion sur celle des nombreux indignes qui assistent aux dbats et qui entendent le verdict. La condamnation de Sambry satisfait-elle leur ide de justice ? Durant la troisime et dernire sance de ce triste procs, un trs beau papillon est venu voler dans la salle daudience, dont toutes les fentres sont ouvertes. Aprs de nombreux tours, il sest inesprment pos sur le pupitre devant lequel jtais assis, o je parviens le saisir sans labmer. Le lendemain, je reois la visite de M. X, lun des juges assesseurs. Voulez-vous le secret de tout ceci ? me dit-il ; Sambry couchait avec les femmes de tous les miliciens ses ordres. Il ny a pas pire imprudence. Ds quon ne les tient plus en main, ces gardes indignes deviennent terribles. Presque toutes les cruauts quon reproche Sambry sont leur fait. Mais tous ont dpos contre lui, vous lavez vu. Je prends ces notes trop pour moi ; je maperois que je nai pas dcrit Brazzaville. Tout my charmait dabord : la nouveaut du climat, de la lumire, des feuillages, des parfums, du chant des oiseaux, et de moi-mme aussi parmi cela, de sorte que par excs dtonnement, je ne trouvais plus rien dire. Je

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ne savais le nom de rien. Jadmirais indistinctement. On ncrit pas bien dans livresse. Jtais gris. Puis, pass la premire surprise, je ne trouve plus aucun plaisir parler de ce que dj je voudrais quitter. Cette ville, normment distendue, na de charmant que ce quelle doit au climat et sa position allonge prs du fleuve. En face delle Kinshassa parat hideuse. Mais Kinshassa vit dune vie intense ; et Brazzaville semble dormir. Elle est trop vaste pour le peu dactivit qui sy dploie. Son charme est dans son indolence. Surtout je maperois quon ne peut y prendre contact rel avec rien ; non point que tout y soit factice ; mais lcran de la civilisation sinterpose, et rien ny entre que tamis. Et je ne doute pas quil ny aurait beaucoup apprendre sur le fonctionnement des rouages de ladministration en particulier ; mais pour le bien comprendre, il faudrait connatre dj le pays. Ce qui pourtant commence mapparatre, cest lextraordinaire complication, lenchevtrement de tous les problmes coloniaux. La question de chemin de fer de Brazzaville Pointe-Noire serait particulirement intressante tudier ; mais je nen puis connatre que ce que lon men raconte, et tous les rcits que jentends se contredisent ; ce qui mamne me mfier de tous et de chacun. On parle beaucoup de dsordre, dimprvoyance et dincurie Je ne veux tenir pour certain que ce que jaurai pu voir moi-mme, ou pu suffisamment contrler. Sans interprte, comment interroger les Saras que je rencontre, ces grands et fort Saras que lon fait venir de la rgion du Tchad pour les travaux de la voie ferre ? Et ceux-ci ne savent rien encore : ils arrivent. Ils sont l, devant la mairie, en troupeau, rpondant lappel et attendant une distribution de manioc, que dautres indignes apportent dans de grands paniers. Comment savoir sil est vrai que, parmi ceux qui les ont prc-

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ds sur les chantiers, la mortalit a t, comme on nous le dit, consternante ? Je suis trop neuf dans le pays 7. Nous engageons, au petit bonheur, deux boys et un cuisinier. Ce dernier, qui rpond au nom ridicule de Zz, est hideux. Il est de Fort-Crampel. Les deux boys, Adoum et Outhman, sont des Arabes du Oua-da, que ce voyage vers le nord va rapprocher de leur patrie. 30 aot. Engourdissement, peut-tre diminution. La vue baisse ; loreille durcit ; aussi bien portent-elles moins loin des dsirs sans doute plus faibles. Limportant, cest que cette quation se maintienne entre limpulsion de lme et lobissance du corps. Puiss-je, mme alors et vieillissant, maintenir en moi lharmonie. Je naime point lorgueilleux raidissement du stoque ; mais lhorreur de la mort, de la vieillesse et de tout ce qui ne se peut viter, me semble impie. Je voudrais rendre Dieu quoi quil madvienne, une me reconnaissante et ravie. 2 septembre. Congo-Belge. Nous prenons une auto pour Lopoldville. Visite au Gouverneur Engels. Il nous conseille de pousser jusqu Coquillatville (quateur-ville) et propose de mettre une baleinire notre disposition, pour nous ramener Liranga, que nous pensions dabord gagner directement.
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Je ne pouvais prvoir que ces questions sociales angoissantes, que je ne faisais quentrevoir, de nos rapports avec les indignes, moccuperaient bientt jusqu devenir le principal intrt de mon voyage, et que je trouverais dans leur tude ma raison dtre dans ce pays. Ce quen face delles je sentais alors, cest surtout mon incomptence. Mais jallais minstruisant.

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Notre vranda est encombre de caisses et de colis. Le bagage doit tre fractionn en charges de vingt vingt-cinq kilos 8. Quarante-trois caissettes, sacs ou cantines, contenant lapprovisionnement pour la seconde partie de notre voyage, seront expdis directement Fort Archambault, o nous avons promis Marcel de Coppet darriver pour la Nol. Nous nemporterons avec nous, pour le crochet en Congo belge, que le strict ncessaire ; nous retrouverons le reste Liranga, apport par le Largeau, dans dix jours. Brazzaville ne nous offre plus rien de neuf ; nous avons hte daller plus loin.

8 Chacun portant une charge de trente livres lisons-nous dans la

traduction de Cur des Tnbres (p. 118). Cest trente kilos quil faudrait lire. (a 60 lb load, dit le texte anglais ; soit exactement : 27 kilos 21, la lb anglaise tant de 453 grammes.

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CHAPITRE II La lente remonte du fleuve

5 septembre Ce matin, au lever du jour, dpart de Brazzaville. Nous traversons le Pool pour gagner Kinshassa o nous devons nous embarquer sur le Brabant. La duchesse de Trvise, envoye par lInstitut Pasteur, vient avec nous jusqu Bangui, o son service lappelle. Traverse du Stanley-Pool. Ciel gris. Sil faisait du vent, on aurait froid. Le bras du pool est encombr dles, dont les rives se confondent avec celles du fleuve ; certaines de ces les sont couvertes de buissons et darbres bas ; dautres, sablonneuses et basses, ingalement revtues dun maigre hrissement de roseaux. Par places, de larges remous circulaires lustrent la grise surface de leau. Malgr la violence du courant, le cours de leau semble incertain. Il y a des contre-courants, dtranges vortex, et des retours en arrire, quaccusent les lots dherbe entrans. Ces lots sont parfois normes ; les colons samusent les appeler des concessions portugaises . On nous a dit et rpt que cette remonte du Congo, interminable, tait indiciblement monotone. Nous mettrons un point dhonneur ne pas le reconnatre. Nous avons tout apprendre et pelons le paysage lentement. Mais nous ne cessons pas de sentir que ce nest l que le prologue dun voyage qui ne commencera vraiment que lorsque nous pourrons prendre plus directement contact avec le

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pays. Tant que nous le contemplerons du bateau, il restera pour nous comme un dcor distant et peine rel. Nous longeons la rive belge dassez prs. peine si lon distingue, l-bas, tout au loin, la rive franaise. normes tendues plates, couvertes de roseaux, o mon regard cherche en vain des hippopotames. Sur le bord, par instants, la vgtation spaissit ; les arbrisseaux, les arbres remplacent les roseaux ; mais toujours, arbre ou roseau, la vgtation empite sur le fleuve ou le fleuve sur la vgtation du bord, comme il advient en temps de crue (mais dans un mois les eaux seront beaucoup plus hautes, nous dit-on). Branches et feuilles baignent et flottent, et le remous du bateau, comme par une indirecte caresse, en passant les soulve doucement. Sur le pont, une vingtaine de convives la table commune. Une autre table, parallle la premire, o lon a mis nos trois couverts. Une montagne assez haute ferme le fond du pool, devant laquelle le pool slargit. Les remous se font plus puissants et plus vastes ; puis le Brabant sengage dans le couloir . Les rives deviennent berges et se resserrent. Le Congo coule alors entre une suite rompue dassez hautes collines boises. Le fate des collines est dnud, ou du moins semble couvert dherbes rases, la manire des chaumes vosgiens ; pacages o lon sattend voir des troupeaux. Arrt devant un poste bois, vers deux heures (jai cass ma montre hier soir). Aimables ombrages des manguiers. Peuple indolent, devant quelques huttes. Je vois pour la premire fois des ananas en fleurs. Surprenants papillons, que je poursuis en vain avec un filet sans monture, car jai perdu le manche Kinshassa. La lumire est glorieuse ; il ne fait pas trop chaud.

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Le navire sarrte la tombe du jour sur la rive franaise, devant un misrable village : vingt huttes clairsemes autour dun poste bois, o le Brabant se ravitaille. Chaque fois que le navire accoste, quatre normes ngres, deux lavant, deux larrire, plongent et gagnent la rive pour y fixer les amarres. La passerelle est rabattue ; elle ne suffit pas, et de longues planches la prolongent. Nous gagnons le village, guids par un petit vendeur de colliers qui fait avec nous le voyage ; une bizarre rsille bleue marbre de blanc couvre son torse et retombe sur une culotte de nankin. Il ne comprend pas un mot de franais mais sourit, lorsquon le regarde, dune faon si exquise que je le regarde souvent. Nous parcourons le village, profitant des dernires lueurs. Les indignes sont tous galeux ou teigneux, ou rogneux, je ne sais ; pas un na la peau nette et saine. Vu pour la premire fois lextraordinaire fruit des barbadines (passiflores). La lune encore presque pleine transparat derrire la brume, exactement lavant du navire, qui savance tout droit dans la barre de son reflet. Un lger vent souffle continment de larrire et rabat de la chemine vers lavant une merveilleuse averse dtincelles : on dirait un essaim de lucioles. Aprs une contemplation prolonge, il faut me rsigner regagner ma cabine, touffer et suer sous la moustiquaire. Puis lentement lair frachit, le sommeil vient De curieux cris me rveillent : je me relve et descends sur le premier pont peine clair par les lueurs du four o les cuisiniers prparent le pain avec de grands rires et des chants. Je ne sais comment les autres, tendus tout auprs, font pour dormir. labri dun amoncellement de caisses, clairs par une lanterne-tempte, trois grands ngres autour dune table jouent aux ds ; clandestinement, car les jeux dargent sont interdits.

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5 et 6 septembre. Je relis loraison funbre dHenriette de France. part ladmirable portrait de Cromwell et certaine phrase du dbut sur les limites que Dieu impose au dveloppement du schisme, je ny trouve pas beaucoup dexcellent, du moins mon got. Je relve pourtant cette phrase : parmi les plus mortelles douleurs, on est encore capable de joie ; et : entreprise dont le succs parat infaillible, tant le concert en est juste . Abus de citations flasques. Loraison dHenriette dAngleterre, que je relis sitt ensuite, me parat beaucoup plus belle, et plus constamment. Ici je retrouve mon admiration la plus vive. Mais quel spcieux raisonnement ! Imagine-t-on quelquun qui dirait un voyageur : Ne regardez donc pas le fuyant paysage, contemplez plutt la paroi du wagon, qui elle, du moins, ne change pas. Eh parbleu ! lui rpondrais-je, jaurai tout le temps de contempler limmuable, puisque vous maffirmez que mon me est immortelle ; permettez-moi daimer bien vite ce qui disparatra dans un instant. Aprs une seconde journe un peu monotone, nous avons pass la nuit devant la mission amricaine de Tchoumbiri, o nous avions amarr ds six heures. (La nuit prcdente le Brabant ne stait pas arrt.) Le soleil se couchait tandis que nous traversions le village ; palmiers, bananiers abondants, les plus beaux que jaie vus jusquici, ananas, et ces grands arums rhizomes comestibles (taros). Laspect de la prosprit. Les missionnaires sont absents. Tout un peuple tait sur la rive, attendant le dbarquement du bateau ; car avant daccoster nous avions long quantit dassez importants villages. Nous sommes redescendus terre aprs le dner, la nuit close, escorts par un troupeau denfants provocants et gouail-

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leurs. Sur les terres basses, au bord du fleuve, dinnombrables lucioles paillettent lherbe, mais steignent ds quon veut les saisir. Je remonte bord et mattarde sur le premier pont, parmi les noirs de lquipage, assis sur une table auprs du petit vendeur de colliers qui somnole, la main dans ma main et la tte sur mon paule. Lundi matin, 7 septembre. Au rveil, le spectacle le plus magnifique. Le soleil se lve tandis que nous entrons dans le pool de Bolobo. Sur limmense largissement de la nappe deau, pas une ride, pas mme un froissement lger qui puisse en ternir un peu la surface ; cest une caille intacte, o rit le trs pur reflet du ciel pur. lorient quelques nuages longs que le soleil empourpre. Vers louest, ciel et lac sont dune mme couleur de perle, un gris dune dlicatesse attendrie, nacre exquise o tous les tons mls dorment encore, mais o dj frmit la promesse de la riche diaprure du jour. Au loin, quelques lots trs bas flottent impondrablement sur une matire fluide Lenchantement de ce paysage mystique ne dure que quelques instants ; bientt les contours saffirment, les lignes se prcisent ; on est sur terre de nouveau. Lair parfois souffle si lger, si suave et voluptueusement doux, quon croit respirer du bien-tre. Tout le jour nous avons circul entre les les ; certaines abondamment boises, dautres couvertes de papyrus et de roseaux. Un trange enchevtrement de branches senfonce paissement dans leau noire. Parfois quelque village, dont les huttes se distinguent peine ; mais on est averti de sa prsence par celle des palmiers et des bananiers. Et le paysage, dans sa monotonie varie, reste si attachant que jai peine le quitter pour la sieste.

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Admirable coucher de soleil, que double impeccablement leau lisse. Dpaisses nues obscurcissent dj lhorizon ; mais un coin de ciel souvre, ineffablement, pour laisser voir une toile inconnue. 8 septembre. Il est rjouissant de penser que cest prcisment ses qualits les plus profanes et qui lui paraissaient les plus vaines, que lorateur sacr doit sa survie dans la mmoire des hommes. Je mattendais une vgtation plus oppressante. paisse, il est vrai, mais pas trs haute et nencombrant ni leau ni le ciel. Les les, ce matin, se disposent sur le grand miroir du Congo dune manire si harmonieuse quil semble que lon circule dans un parc deau. Parfois quelque arbre trange domine le taillis pais de la rive et fait solo dans la confuse symphonie vgtale. Pas une fleur ; aucune note de couleur autre que la verte, un vert gal, trs sombre et qui donne ce paysage une tranquillit solennelle, semblable celle des oasis monochromes, une noblesse o natteint pas la diversit nuance de nos paysages du Nord 9. Hier soir, arrt NKounda, sur la rive franaise. trange et beau village, que limagination embellit encore ; car la nuit est des plus obscures. Lalle de sable o lon saventure luit faiblement. Les cases sont trs distantes les unes des autres ; voici pourtant une sorte de rue, ou de place trs allonge ; plus loin,
Dans sa trs remarquable relation de voyage, Auguste Chevalier, qui remontait le Congo en aot (1902), peint au contraire cette partie de la fort comme trs fleurie. Mme dans la rgion quatoriale, la saison des fleurs ne dure quun temps assez court.
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un dfoncement de terrain, marais ou rivire, quabritent quelques arbres normes dessence inconnue ; et, tout coup, non loin du bord de cette eau cache, un petit enclos o lon distingue trois croix de bois. Nous grattons une allumette pour lire leur inscription. Ce sont les tombes de trois officiers franais. Auprs de lenclos une norme euphorbe candlabre se donne des airs de cyprs. Terrible engueulade du colon Lonard , sorte de colosse court, aux cheveux noirs plaqus la Balzac, qui retombent par mches sur son visage plat. Il est affreusement ivre et, mont sur le pont du Brabant, fait dabord un raffut de tous les diables au sujet dun boy quun des passagers vient dengager et dont il prtend se ressaisir. On tremble pour le boy, sil y parvient. Puis cest je ne sais quel Portugais quil en a et vers lequel il jette ses imprcations ordurires. Nous le suivons dans la nuit, sur la rive, jusquen face dun petit bateau que, si nous comprenons bien, ledit Portugais vient de lui acheter, mais quil na pas encore pay. Il me doit quatre-vingt-six mille francs, ce fumier, cette ordure, ce Ppportugais. Cest mme pas un vrai Portugais. Les vrais Portugais, ils restent chez eux. Il y a trois espces de Portugais, les vrais Portugais ; et puis les Portugais de la merde ; et puis la merde de Portugais. Lui, cest de la merde de Portugais. Fumier ! Ordure ! Tu me dois quatre-vingt-six mille francs Et il recommence, rptant et criant tue-tte les mmes phrases, exactement les mmes, dans le mme ordre, inlassablement. Une ngresse se suspend son bras ; cest sa mnagre , sans doute. Il la repousse brutalement, et lon croit quil va cogner. On le sent dune force herculenne Une heure plus tard, le voici qui rapplique sur le pont du Brabant. Il veut trinquer avec le commandant ; mais, comme celui-ci, trs ferme, lui refuse le champagne quil demande,

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sabritant derrire un rglement qui interdit de servir des consommations pass neuf heures, lautre semporte et lenguirlande. Il descend enfin, mais, de la rive, invective encore, tandis que, recul dans la nuit lautre bout du pont, le pauvre commandant qui je vais tenir compagnie, tout tremblant et les larmes aux yeux, boit la honte sans souffler mot. Cest un Russe, de la suite du Tsar, condamn mort par le tribunal rvolutionnaire, qui a pris du service en Belgique, laissant Leningrad sa femme et ses deux filles. Aprs que Lonard est enfin parti, rentrant dans la nuit, cette pauvre pave proteste : Amiral ! Il me traite damiral Mais je nai jamais t amiral Il craint que la duchesse de Trvise nait ajout foi aux perfides accusations de Lonard. Le lendemain, il nous dira quil na pas pu dormir un seul instant. Et par protestation, par sympathie, les passagers, qui jusqualors lappelaient simplement : capitaine , ce matin lui donnent du commandant qui mieux mieux. Le spectacle se rapproche de ce que je croyais quil serait ; il devient ressemblant. Abondance darbres extrmement hauts, qui nopposent plus au regard un trop impntrable rideau ; ils scartent un peu, laissent souvrir des baies profondes de verdure, se creuser des alcves mystrieuses et, si des lianes les enlacent, cest avec des courbes si molles que leur treinte semble voluptueuse et pour moins dtouffement que damour. 8 septembre. Mais cette orgie na pas dur. Ce matin, tandis que jcris ces lignes, les les entre lesquelles nous voguons noffrent plus quune touffe uniforme. Hier, nous avions navigu toute la nuit. Ce soir, la nuit tombante, nous jetons lancre au milieu du fleuve pour repartir aux premires lueurs.
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Hier, lescale Loukolla fut particulirement mouvante. Profitant de lheure darrt, tous trois nous avons gravi en hte le bel escalier de bois qui relie limportante scierie de la rive au village qui la domine ; puis, suivant le sentier devant nous, qui pntre dans la fort, nous nous sommes enfoncs presque anxieusement dans une Broceliande enchante. Ce ntait pas encore la grande fort tnbreuse, mais solennelle dj, peuple de formes, dodeurs et de bruits inconnus. Jai rapport quelques trs beaux papillons ; ils volaient en grand nombre sur notre sentier, mais dun vol si fantasque et rapide quon avait le plus grand mal les saisir. Certains, azurs et nacrs comme des morphos, mais aux ailes trs dcoupes et portant queue, la manire des flambs de France. Parfois dtroits couloirs liquides souvrent profondment sous les ramures, o lon souhaite saventurer en pirogue ; et rien nest plus attirant que leur mystre tnbreux. La liane la plus frquente est cette sorte de palmier flexible et grimpant qui dispose en un rythme altern, tout au long de sa tige courbe, de grandes palmes-girandoles, dune grce un peu manire. 12 septembre. Arrivs le 9 Coquillatville. Jai perdu prise. Je crains de me dsintresser de ce carnet si je ne le tiens pas jour. Le gouverneur a mis notre disposition une auto et laimable M. Jadot, procureur du Roi, nous accompagne travers les quartiers de cette vaste et encore informe ville. On admire non tant ce quelle est, que ce que lon espre quelle sera dans dix

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ans. Remarquable hpital indigne, non encore achev, mais o dj presque rien ne manque 10. Le directeur de cet hpital est un Franais, un Algrien daspect nergique, mdecin de grande valeur, parat-il, et quil est bien regrettable quun traitement suffisant nait pas pu retenir au Congo franais, o lassistance mdicale fait si grand dfaut 11. Le 11, visite au jardin dessai dEala, le vrai but de ce dtour en Congo belge. M. Goosens, le directeur de ce jardin, prsente notre merveillement les plus intressants de ses lves : cacaoyers, cafiers, arbres pain, arbres lait, arbres bougies, arbres pagnes, et cet trange bananier de Madagascar, l arbre du voyageur , dont les larges feuilles laissent sourdre, la base de leur ptiole quun coup de canif a crev, un verre deau pure pour le voyageur altr. Dj nous avions pass Eala, la veille, quelques heures exquises. Inpuisable science de M. Goosens, et complaisance inlassable satisfaire notre insatiable curiosit. 13 septembre. Les journes les plus intressantes sont prcisment celles o le temps manque pour rien noter. Hier, interrompu par lauto qui vient nous prendre de bon matin pour nous mener Eala, o nous nous embarquons en baleinire. Une tornade, durant la nuit, avait un peu rafrachi latmosphre ; nanmoins
Pour ne point se dsoler trop en lui comparant notre triste hpital Brazzaville, on est bien forc de se rpter que les Belges nont quune colonie et quils peuvent porter sur elle tout leur effort ; que le Congo par contre est notre colonie la plus pauvre et que lon commence heureusement, en France, se proccuper de sa dtresse. 11 Cest un mdecin franais galement qui dirige, et pour les mmes raisons budgtaires, lhpital modle de Kinshassa.
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il faisait encore une belle chaleur. Nous remontons la Bousira , et dbarquons parmi les roseaux en face de Bolombo, dpendance dEala, o M. Goosens a tabli ses plus importantes ppinires et vergers de palmiers huile. Sur ma demande, on nous promne dans la fort durant deux heures, le long dun trs petit sentier presque indistinct, o nous prcde un indigne arm dune machette pour frayer la route. Si intressante que soit cette circulation parmi les vgtaux inconnus, il faut bien avouer que cette fort me doit. Jespre trouver mieux ailleurs. Celle-ci nest pas trs haute ; je mattendais plus dombre, de mystre et dtranget. Ni fleurs, ni fougres arborescentes ; et lorsque je les rclame, comme un numro du programme que la reprsentation escamote, on me rpond que ce nest pas la rgion . Vers le soir, remonte en pirogue jusqu X o nous attendent les autos. De grandes tendues de roseaux talent au bord de la rivire un vert plus tendre. La pirogue circule sur une plaque dbne travers les nymphas blancs, puis senfonce sous les branches dans une clairire inonde ; les troncs se penchent sur leur reflet ; des rayons obliques trouent les feuillages. Un long serpent vert court de branche en branche, que nos boys poursuivent, mais qui se perd au plus pais du taillis. 14 septembre. Dpart de Coquillatville huit heures sur un petit huilier qui devait nous mener au lac Tomba ; mais lobligation de retrouver le Largeau Liranga, le 17, nous presse. Le lac est dangereux ; nous pourrions tre retards par une tornade. Nous quitterons le Ruby Irbou, o nous passerons le 15, et do une baleinire nous mnera Liranga. Le ciel est trs charg. Hier soir, de monstrueux clairs trifourchus illuminaient le ciel ; beaucoup plus grands, ma-t-il sembl, que ceux dEurope, mais muets ou trop distants pour nous permettre dentendre
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leur tonnerre. Coquillatville, nous avions t dvors par les moustiques. La nuit on suffoquait sous la moustiquaire, tremp de sueur. Dnormes blattes sbattaient sur nos objets de toilette. Hier, au march, vente la crie de viande dhippopotame : puanteur insoutenable. Foule grouillante et hurlante ; beaucoup de discussions, de disputes, entre femmes surtout, mais qui toujours se terminent par des rires. Le Ruby est flanqu de deux baleinires aussi longues que lui, charges de bois, de caisses et de ngres. Il fait frais, moite et terriblement orageux. Ds que le Ruby se met en marche, trois ngres commencent un assourdissant tam-tam, sur une calebasse et un norme tambour de bois, long comme une couleuvrine, grossirement sculpt et peinturlur. Relu loraison funbre de Marie-Thrse dAutriche. Admirables passages ; je crois bien que je la prfre celles des deux Henriettes. 15 septembre. Le Ruby nous a dbarqus Irbou, la nuit tombante. Reus par le commandant Mamet, qui dirige le campement militaire, un des plus anciens du Congo belge. Une belle avenue de palmiers de trente ans, longeant le fleuve (ou du moins le bras qui alimente le lac Tomba), nous mne la case quon nous a rserve. Dner chez le commandant. Dvors de moustiques. Ce matin, promenade en baleinire vers le lac Tomba. Admirables chants des pagayeurs. La caisse de mtal, larrire de la baleinire, sert de tambour sur laquelle, avec une grosse bche, tape un des noirs, inlassablement ; et la baleinire, toute de mtal, vibre toute ; on dirait le rythme rgulier dun piston,
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rglant leffort des pagayeurs. Derrire celui qui tape la grosse caisse, un indigne plus jeune, arm dune baguette, brise le rythme implacable par un systme rgulier de syncopes dans lentre-temps. Arrt Makoko (Boloko), petit village sur le large chenal qui relie le Congo au lac Tomba. Le temps manque pour pousser jusquau lac. Il fait trs chaud. Le soleil de midi tape dur. Sur la rive, je poursuis de grands papillons noirs lams dazur. Puis, tandis que notre djeuner se prpare, je menfonce, avec mes deux compagnons, dans la fort qui touche au village. De grands papillons inconnus naissent devant nos pas, nous prcdent dun vol fantasque dans le sentier sinueux, puis se perdent dans lentrelacs des lianes o ne peut les atteindre mon filet. Il y en a dnormes, et jenrage de ne pouvoir men saisir. (Jen capture pourtant quelques-uns ; mais les plus surprenants mchappent). Ce petit coin de fort nous parat plus beau que tout ce que nous avons vu dans notre longue promenade aux environs dEala. Nous parvenons un contrebas inond ; leau noire double la profondeur de la vote ; un arbre au tronc monstrueux largit son empattement ; et tandis que lon sen approche, un chant doiseau jaillit des profondeurs de lombre, lointain, tout charg dombre, de toute lombre de la fort. trange descente chromatique de son garulement prolong. 16 septembre. Dpart dIrbou en baleinire. Liranga est presque en face, un peu en aval ; mais le Congo, en cet endroit, est extrmement large, et encombr dles ; la traverse prend plus de quatre heures. Les pagayeurs rament mollement. On traverse de grands espaces o leau semble parfaitement immobile, puis, par instants, et particulirement au bord des les, le courant devient brusquement si rapide que tout leffort des pagayeurs a du mal le remonter. Car nous sommes descendus trop bas, je ne

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sais pourquoi ; les pagayeurs semblent connatre la route, et sans doute la traverse plus en amont est-elle moins sre. Un Portugais, prvenu de notre arrive par dpche de Brazzaville, seul blanc demeur Liranga, nous accueille. Le Pre qui dirige limportante mission de Liranga, malade, a d quitter son poste le mois dernier pour aller se faire soigner Brazzaville, emmenant avec lui les enfants les plus malades de cette contre que dcime la maladie du sommeil. La mission, o nous devons loger, est plus dun kilomtre du point datterrissage ; au bord du fleuve encore, mais dont la berge rocheuse empche ici lapproche des navires dun certain tonnage, en temps de basses eaux du moins. Le village, coup de vergers, stend le long de la rive. Aprs une belle avenue de palmiers, on parvient devant une glise de brique, ct de la grande btisse basse qui va nous hberger. Un catchiste noir nous ouvre les portes et, comme toutes les pices sont mises notre disposition, nous serons fort laise. Il fait terriblement chaud, humide, orageux. On touffe. La salle manger est heureusement trs are. Aprs le repas, sieste ; do je me relve ruisselant. Promenade le long dun sentier, qui se rtrcit aprs avoir travers de grands vergers de bananiers trs larges feuilles, diffrents de ceux que jai vus jusqu prsent, et trs beaux ; puis senfonce dans la fort. On marcherait ainsi pendant des heures, requis tous les vingt pas par une surprise nouvelle. Mais la nuit tombe. Un orage effrayant se prpare, et lenchantement cde la crainte. Trois fois par jour, catchisme dune heure, en langue indigne. Cinquante-sept femmes et quelques garons rptent mcaniquement les rponses aux questions que rpte monotonement le catchiste instructeur. On distingue parfois les mots que lon na pu traduire : Saint Sacrement ; Extrme-Onction ; Eucharistie

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18 septembre. La temprature nest pas trs leve (elle ne dpasse pas 32), mais lair est charg dlectricit, de moiteur, de ts-tss et de moustiques. Cest aux jambes particulirement que ces derniers sattaquent ; aux chevilles, que ne protgent pas les souliers bas ; ils saventurent dans le pantalon, attaquent les mollets ; mme travers ltoffe on a les genoux dvors. La sieste est impossible. Cest du reste lheure des papillons. Je commence les connatre peu prs tous ; lorsquun nouveau parat, la joie en est plus vive. 19 septembre. Le Largeau, vainement attendu depuis deux jours, samne au petit matin. Nous arborons un drapeau blanc en face de la mission, et le Largeau sarrte au petit dbarcadre, ce qui pargne le difficile trimballement de notre bagage en pirogue. Le harclement constant des moustiques et des ts-tss nous fait abandonner Liranga sans regrets. Le Largeau est un navire de cinquante tonnes ; fort agrable ; bonnes cabines ; salon lavant ; grande salle manger ; lectricit partout. Il est flanqu de deux chalandsbaleinires, selon lusage de ce pays. En plus du capitaine Gazangel, nous sommes les seuls blancs bord ; mais voyage avec nous le fils Mlze , un multre assez agrable daspect et de manires. Son pre est lun des plus clbres colons du couloir . Nous quittons le Congo pour lOubangui. Les eaux charges de limon prennent une couleur de caf-crme.

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Vers deux heures, une tornade nous force daccoster pendant une heure lavant dune le. Aspect prhistorique du paysage. Trois noirs superbes ont gagn la rive la nage. Ils circulent travers lenchevtrement de la fort inonde et cherchent couper de grandes gaules pour le sondage. Vers le soir, une pirogue trs troite vient nous. Cest W., le propritaire du prochain poste bois, qui voudrait savoir si nous ne lui apportons pas de courrier. Il gagne Coquillatville pour se faire soigner, ayant reu, dit-il, cinq ou six coups de godiche bien taps . Cest ainsi quon appelle ici les accs de fivre. Arrt Boubangui pour la nuit. Le peuple qui sempresse nest ni beau, ni sympathique, ni trange. Lon nous confirme ce que nous disait le fils Mlze : les cases de ce village, lpoque des crues, sont inondes durant un mois et demi. On a de leau jusqu mi-cuisses. Les lits sont alors juchs sur des pilotis. On cuisine au sommet de petits monticules de terre. On ne circule plus quen pirogue. Comme les cases sont en torchis, leau dsagrge le bas des murs. Le capitaine nous affirme que certains villages restent inonds pendant trois mois. 20 septembre. En excellente humeur de travail. Le monotone aspect du pays y invite. Jachve un petit livre de Cresson : Position actuelle des problmes philosophiques. Son expos de la philosophie de Bergson me persuade que jai longtemps t bergsonien sans le savoir. Sans doute trouverait-on mme dans mes Cahiers dAndr Walter telles pages que lon dirait inspires directement par lvolution Cratrice, si les dates permettaient de le croire. Je me mfie beaucoup dun systme qui vient point pour rpondre aux gots dune poque et doit une partie de son succs ce quil offre de flatteur.

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21 septembre. Trait de la Concupiscence. Rien en retenir que prcisment ce que Bossuet considrait comme la qualit la plus vaine, de sorte quil en va rencontre de son affirmation. Je le sais de reste, et pour mtre souvent prt ce jeu : il nest rien, dans la vie dun peuple, aussi bien que dans notre vie particulire, qui ne puisse prter une interprtation mystique, tlologique, etc. o lon ne puisse reconnatre, si lon y tient vraiment, laction contrebattue de Dieu et du dmon ; et mme cette interprtation risque de paratre la plus satisfaisante, simplement parce quelle est la plus image. Tout mon esprit, aujourdhui, se rvolte contre ce jeu complaisant qui ne me parat pas trs honnte. Au demeurant la langue de ce trait est des plus belles et Bossuet ne sest montr nulle part meilleur crivain ni plus grand artiste. 22 septembre. Pluie presque sans arrt depuis deux jours. Le Largeau sest arrt cette nuit devant Bobolo, sur la rive belge ; poste bois et briquetterie. Arrivs ce matin Impfondo, huit heures. Une longue et belle avenue slargit en jardin public le long du rivage. En amont et en aval, villages indignes ; cases minables et dlabres ; mais toute la partie franaise du moins est riante, bien ordonne et daspect prospre. Elle laisse entrevoir ce que pourraient des soins intelligents et continus. M. Augias, ladministrateur, en tourne, ne doit arriver que demain. Les alentours dImpfondo sont beaux ; criques au bord du fleuve, o sabritent des pirogues ; inattendues perspectives des jeux de la terre et de leau. Sitt ensuite, la fort prend un plus grand air.

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Mais il faut bien avouer que cette remonte de lOubangui est dsesprment monotone. Le ciel est trs couvert, sans tre bas. Depuis trois jours il pleut frquemment ; pluie fine que le vent promne ; puis, par instants, averse paisse. Et rien nest plus triste que le lever dun de ces jours pluvieux. Le Largeau avance avec une lenteur dsesprante ; nous devions coucher Btou ; par suite de la mauvaise qualit du bois de chauffage, nous ny arriverons sans doute que demain vers midi. Les postes bois, non surveills, ne nous livrent quun bois pourri. Linsuffisance de personnel se fait partout sentir. Il faudrait plus de sous-ordres. Il faudrait plus de main-duvre. Il faudrait plus de mdecins. Il faudrait dabord plus dargent pour les payer. Et partout les mdicaments manquent. Partout on se ressent dune pnurie lamentable qui laisse triompher et stendre mme les maladies dont on pourrait le plus aisment triompher. Le service de sant, si lon rclame des remdes, nenvoie le plus souvent, avec un immense retard, que de liode, du sulfate de soude, et de lacide borique 12 ! On rencontre, dans les villages le long du fleuve, bien peu de gens qui ne soient pas tals, tars, marqus de plaies hideuses (dues le plus souvent au pian). Et tout ce peuple rsign rit, samuse, croupit dans une sorte de flicit prcaire, incapable mme dimaginer sans doute un tat meilleur. Arrt Dongou pour la nuit. Cest Dongou quon a transport le poste administratif dImpfondo. Nous dbarquons la tombe du jour. Il y a l, devant des habitations dEuropens disposes de manire se faire face, et les sparant mais sans les isoler suffisamment, une sorte de jardin public. Des orangers en avenue plient sous le poids des oranges vertes (car, ici, mme les oranges et les citrons perdent leur couleur, leur clat, pour se
12 Cest du moins ce que lon nous dit.

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confondre dans une sombre verdure uniforme). Les arbres sont encore jeunes, mais ce jardin pourra devenir trs beau dans quelques annes. En face du dbarcadre, un criteau porte : Impfondo ; 45 kilomtres . La route qui y mne se prolonge dans lautre sens jusquau village indigne o nous nous rendons la nuit. 23 septembre. La fort change un peu daspect ; les arbres sont plus beaux ; dsencombrs de lianes, leurs troncs sont plus distincts ; de leurs branches pend une profusion de lichen vert tendre, comme on en voit aux mlzes de lEngadine. Certains de ces arbres sont gigantesques, dune taille qui doit dpasser de beaucoup celle de nos arbres de France ; mais ds quon se trouve quelque distance, et tant le fleuve est immense, on ne peut en juger. Le palmier-liane, si frquent il y a quelques jours, a disparu. Vers le soir, le ciel sclaircit enfin ; on revoit lazur avec ravissement et la surface libre des eaux reflte, non vers le couchant, mais vers lest, une apothose dore, o de tendres nuances pourpres se mlent. Couch devant Laenza. Au crpuscule, nous parcourons ce mdiocre petit village sans intrt. Dans une case, une femme vient daccoucher. Lenfant na mme pas encore commenc crier ; il tient encore au placenta. Devant nous une sage-femme tranche avec un couteau de bois le cordon ; elle en laisse lenfant une longueur quelle mesure soigneusement la nuque aprs avoir fait passer le cordon par-dessus la tte du petit. Le placenta est alors envelopp dans une feuille de bananier ; sans doute doit-il tre enterr selon certains rites. la porte se pressent des curieux ; elle est si basse quil faut se baisser beaucoup pour entrer. Nous donnons un pata (cinq francs) pour fter la venue au monde de la petite Vronique, et remontons bord,
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o nous sommes bientt assaillis par une horde de charmantes petites cigales vertes. Le Largeau repart deux heures du matin. La lune est son premier quartier ; le ciel est trs pur ; lair est tide. 24 septembre. Relu les trois premiers actes du Misanthrope. Ce nest pas, beaucoup prs, la pice de Molire que je prfre. chaque lecture nouvelle se prcise mon jugement. Les sentiments qui font les ressorts de lintrigue, les ridicules que Molire satirise, comporteraient une peinture plus nuance, plus dlicate, et supportent assez mal ce grossissement et cette rosion des contours que jadmire tant dans le Bourgeois, le Malade, ou lAvare. Le caractre dAlceste me parat un peu fabriqu, et, prcisment parce quil y met du sien, lauteur sy montre moins laise. Souvent on ne sait trop de quoi ni de qui il se moque. Le sujet prtait au roman plutt quau thtre o il faut extrioriser trop ; les sentiments dAlceste souffrent de cette expression force qui ajoute son caractre un ridicule de surface et de moins bonne qualit. Les meilleures scnes sont peut-tre celles o luimme ne parat pas. Enfin lon ne voit pas, mise part sa franchise (qui nest le plus souvent quune insupportable brutalit), quelles sont ces minentes qualits qui, nous est-il donn entendre, le rendraient digne de hauts emplois. Arrt dix heures devant Btou. Les indignes, de race Modjembo, sont plus sains, plus robustes, plus beaux ; ils paraissent plus libres, plus francs. Tandis que mes deux compagnons gagnent le village le long le la rive, je machemine vers le poste de la Compagnie Forestire. Une escouade de trs jeunes filles est occupe sarcler le terrain devant le poste. Elles travaillent en chantant ; vtues dune sorte de tutu fait de fibres de palmes tresses ; beaucoup ont des anneaux de cuivre aux chevilles. Le visage est laid, mais le torse admirable. Longue pro-

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menade solitaire, travers des champs de manioc, la poursuite dextraordinaires papillons. Le village, o je vais ensuite, est norme, mais sans attraits. Plus loin, demi perdue dans la brousse, lglise, abandonne depuis deux ans, car ce peuple na jamais consenti couter lenseignement des missionnaires, ni se soumettre leur morale. Lglise, porte et fentres ouvertes, est dj tout envahie par les herbes. Le long du fleuve, un peuple denfants samuse plonger du haut de la berge. Vers deux heures, le fils Mlze nous quitte. Il gagne en pirogue la rive belge, Boma-Matangu, avec sa mnagre et un petit boy de douze ans, charg despionner la femme, et de faire office de rapporteur. 25 septembre. Nous accostons la rive belge, au pied dun arbre norme, pour passer la nuit. Arrivs devant Mongoumba vers onze heures. Un monumental escalier de bois, bord de manguiers, mne au poste. La berge est haute dune quinzaine de mtres. Le cours de lOubangui devient beaucoup plus rapide, et la marche du Largeau en est dautant retarde. De trs beaux arbres ne parviennent pas rompre la monotonie de la fort riveraine. Nous apercevons dans les branches quatre singes noir et blanc, de ceux quon appelle, je crois, des capucins . Je relis le Master of Ballantrae. Il y a chaque jour, entre une et quatre, quelques heures assez pnibles ; mais nous lisons, dans le paquet de journaux que nous prte le commandant, quon a eu jusqu 36 degrs Paris, la fin de juillet.
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La belle demi-lune, comme une coupe au-dessus du fleuve, verse sur les eaux sa clart. Nous avons accost au flanc dune le ; le projecteur du navire claire fantastiquement le maquis. La fort vibre toute dun constant crissement aigu. Lair est tide. Mais bientt les feux du Largeau steignent. Tout sendort. 26 septembre. Nous approchons de Bangui. Joie de revoir un pays dgag des eaux. Les villages, ce matin, se succdent le long de la rive, daspect moins triste, moins dlabrs. Les arbres, dont plus aucun taillis ne cache la base, paraissent plus hauts. Bangui, quon aperoit depuis une heure, stage jusqu mi-flanc de la trs haute colline qui se dresse devant le fleuve et incline son cours vers lest. Maisons riantes, demi caches par la verdure. Mais il pleut, une pluie qui va bientt devenir diluvienne. Les paquets sont faits, les cantines sont refermes. Dans un quart dheure nous aurons quitt le Largeau.

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CHAPITRE III En automobile

10 heures. M. Bouvet, chef de cabinet, monte bord pour nous saluer de la part du Gouverneur qui nous attend djeuner. Laissant nos bagages aux soins de notre boy Adoum, nous prenons place dans deux autos et, sous la pluie qui ne cesse pas, lon nous mne aux deux cases qui nous ont t rserves. Celle de Mme de Trvise est charmante ; la ntre, trs agrable, vaste et bien are. Jcris ces lignes tandis que Marc est all soccuper de notre bagage. Dans un grand fauteuil de jonc, prs dune fentre ouverte, je regarde laverse noyer le paysage ; puis me replonge dans le Master of Ballantrae. 28 septembre. Trs rconfortante conversation avec le Gouverneur Lamblin, qui nous invite prendre avec lui tous nos repas. Combien me plat cet homme modeste, dont luvre admirable montre ce que pourrait obtenir une administration intelligente et suivie. Visite aux villages du bord du fleuve, en aval de Bangui. Je regarde longuement la prparation de lhuile de palme, cette premire huile quon extrait de la pulpe ligneuse. Une autre

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huile 13 sera plus tard extraite de lamande, aprs crasement du noyau. Mais dabord il sagit de sparer celui-ci de la pulpe qui lenveloppe. Pour cela lon fait bouillir la graine, puis on la pile dans un mortier, avec le manche du pilon qui offre si peu de surface que la coque dure fuit de ct tandis que son enveloppe froisse se dtache. Elle forme bientt une toupe couleur safran qui, presse entre les doigts, laisse chapper son huile. Les femmes qui se livrent ce travail se rcompensent en chiquant le tourteau. Tout cela nest pas bien intressant dire (encore que fort intressant observer) ; jabandonne le reste aux manuels. Partis en auto ce matin 9 heures pour les chutes de la MBali. Une camionnette nous accompagne, avec notre attirail de couchage, car nous ne devons rentrer que le lendemain. Mme de Trvise, que sa mission appelait Bambari, a obtenu, pour nous accompagner, que son dpart soit remis de deux jours. Route admirable ; ce mot revient souvent sous ma plume, surtout aprs une nuit de bon sommeil. Je me sens le cur et lesprit lgers, point trop bte, et tout ce que je vois me ravit. La route senfonce bientt sous une futaie trs haute, spacieuse. Le tronc des arbres, que nengonce plus le taillis, apparat dans toute sa noblesse. Ils sont extraordinairement plus grands que nos arbres dEurope. Nombre dentre eux portent, au point dpanouissement de leur ramure car le ft slance sans branche aucune et dun seul jet jusquau couronnement de verdure dnormes fougres piphytes vert ple, semblables des oreilles dlphant. Tout le long de la route, des groupes dindignes, hommes et femmes, sempressent vers la ville, portant sur la tte les produits de leur lointain village : manioc, farine de mil, on ne sait, dans de grands paniers recouverts de
Cette huile, de qualit suprieure, est proprement ce que nous appelons lhuile de palme. Mais elle ne peut tre obtenue qu laide de concasseurs spciaux.
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feuilles. Tous ces gens, notre passage, se mettent au port darme et font le salut militaire, puis, pour peu quon leur rponde, poussent des grands cris et des clats de rire. Si jagite ma main vers des enfants, en traversant un des nombreux villages, cest un dlire, des trpignements frntiques, une sorte denthousiasme joyeux. Car la route, au sortir de la fort, sengage dans une rgion trs cultive, o tout semble prospre, o le peuple parat heureux. Nous nous arrtons pour djeuner, lextrmit dun des plus importants villages, dans la case des passagers 14, et bientt, tout le long de la balustrade qui ceinture la case, le troupeau des enfants se rassemble ; jen compte quarante. Ils restent nous regarder manger, comme la foule, au Jardin dAcclimatation, se presse pour assister au repas des otaries. Puis, peu peu, encourags par nous, ils senhardissent, envahissent lenceinte, et viennent se grouper contre nous. Lun deux, qui sagenouille devant ma chaise, porte une grande plume au sommet de la tte, la manire des Mohicans. Avant le djeuner, nous avions t, sous un soleil de feu, jusqu un autre village, dpendant du premier, le touchant presque, dans une clairire de la fort : village si beau, si trange quil nous semblait trouver ici la raison de notre voyage, entrer au cur de son sujet. Et, peu de temps avant la halte, il y avait eu un tonnant passage de rivire. Un peuple de noirs tait sur la berge ; en
Sur toutes les routes de lAfrique quatoriale, ladministration a pris soin de faire construire, tous les vingt kilomtres environ, des gtes dtape qui rendent la tente inutile. Ces gtes sont composs dordinaire de deux vastes huttes dont les portes se font face ; un mme toit les relie, qui dborde et forme vranda. Ces gtes sont presque toujours proximit immdiate dun village o trouver de la nourriture pour les porteurs. Dautres huttes, o les porteurs peuvent sabriter, entourent la case principale.
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face, sur lautre rive, un autre peuple attendait. Trois grandes pirogues conjugues forment bac ; sur le plancher qui les rejoint, les deux autos sinstallent. Un cble de mtal, dont semparent les nautoniers, est tendu dune rive lautre et permet de rsister la violence du courant. Les chutes de la MBali, si lon tait en Suisse, dnormes htels se seraient levs tout autour. Ici, la solitude ; une hutte, deux huttes au toit de paille, o nous allons coucher, ne dparent pas la sauvage majest du pays. cinquante mtres de la table o jcris, la cascade, grand rideau vaporeux quargente la clart de la lune entre les branches des grands arbres. Bouali, 29 septembre. Premire nuit dans le lit de camp, o lon dort mieux que dans aucun autre. Au lever du soleil, la chute deau, que dore le rayon oblique, est de la plus grande beaut. Un vaste lot de verdure divise le courant et leau forme vraiment deux cascades, disposes de telle sorte quon ne les puisse contempler la fois. Et lon reste surpris lorsquon comprend que celle que lon admire ne doit sa majest, son ampleur, qu la moiti des eaux du fleuve. Celle que lon dcouvre en sapprochant du bord, et que cachait un repli des roches, reste dans lombre et comme enfouie demi sous labondance de la vgtation. Arbustes et plantes daspect, vrai dire, fort peu exotique et, sans un trange lot de pandanus aux racines ariennes, un peu en amont de la chute, rien ne rappellerait ici quon est presque au cur de lAfrique. Soir du mme jour. Bangui. Retour sans autre pisode quune tornade, qui nous surprend heureusement tandis que nous achevions de djeuner au mme poste et aussi agrablement que la veille. Le vent subit

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abat un petit arbre prs de nous. Pluie diluvienne pendant prs dune heure, que nous occupons organiser des jeux avec le peuple denfants qui nous entoure. Exercices de gymnastique, chants et danses. Tout se termine par un grand monme. Joubliais de dire que dabord il y avait eu des baignades sous la pluie qui ruisselait du toit, de sorte que les premiers exercices avaient pour but de rchauffer les enfants un peu transis au sortir de la douche. Bangui, 30 septembre. Dpart de Mme de Trvise avec le docteur Bossert. Ils vont exprimenter, dans la rgion de Grimari, laction prventive du 309 Fourneau , sur la maladie du sommeil. Le Gouverneur Lamblin nous propose une tourne en auto, de deux semaines 15. La rgion trs cultive, que nous nous proposons de retraverser plus tard pied, il souhaite que nous la voyions avant la rcolte, de manire mieux juger de sa prosprit. Il ne peut nous accompagner lui-mme, mais son chef de cabinet, M. Bouvet nous fera les honneurs du pays. 1er octobre. Lauto qui doit nous emmener rentre de Fort-Sibut en mauvais tat. Des rparations nous retiennent Bangui jusqu six heures. La camionnette qui nous suit est ce point encombre de bagages, que nos deux boys doivent se mettre en lapin dans notre auto. La nuit tombe vite et nous navons pas de phares ; mais bientt la pleine lune qui monte dans un ciel trs pur, nous permet de continuer notre route. Jadmire la rsistance de notre chauffeur, le brave Mobaye, un indigne form par Lamblin. Il rentrait peine dune trs fatigante tourne ; il repart sans avoir pris aucun repos. plusieurs reprises nous lui
15 Voir appendice du chap. III.

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demandons sil ne prfre pas que nous couchions en route, la prochaine tape. Il fait signe que non, quil peut tenir . Et nous ne nous arrtons que, vers minuit, le temps de dvorer un insuffisant petit poulet, arros de pinard sur une table vite dresse au milieu de la route, au clair de lune. Arrivons Fort-Sibut 3 heures du matin, fourbus. Trop fatigus pour dormir. 2 octobre. Par une heureuse chance nous tombons Sibut le jour du march mensuel. Affluence des indignes ; ils apportent, dans de grands paniers, leur rcolte de caoutchouc (de caras, dont les rcentes plantations, grce linitiative de Lamblin, couvrent les rgions en bordure des routes), sous forme des lanires jauntres, semblables des nids dhirondelles, ou des algues sches. Cinq commerants, accourus en autos, attendent louverture du march. La rgion na pas t concde ; le march reste libre 16 et les enchres sont ouvertes. Nous sommes surpris de les voir sarrter aussitt. Mais lon ne tarde pas comprendre que ces messieurs sont de mche . Lun deux se porte acqureur de la totalit de la rcolte, raison de sept francs cinquante le kilo ; ce qui peut paratre un prix fort raisonnable lindigne qui ne vendait le caoutchouc, rcemment encore, que trois francs ; mais Kinshassa, o les commerants le revendent, les cours se maintiennent depuis quelque temps entre trente et quarante, ce qui laisse une jolie marge. Que vont donc faire ces messieurs ? Sitt laffaire conclue avec lindigne, ils se runissent huis clos dans une petite salle, o commencent dautres enchres, dont ne profitera pas lindigne, dont ils sauront se partager entre eux le bnfice. Et ladministrateur reste impuissant devant des enchres clandestines qui, pour
Du reste, les Grandes Compagnies Concessionnaires, dont nous aurons reparler plus tard, nont pas droit au caoutchouc de culture, mais seulement celui que les indignes vont rcolter en fort, caoutchouc de rhizomes et de lianes.
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paratre illicites, ne tombent pourtant pas sous le coup de la loi, parat-il. Ces petits commerants, jeunes pour la plupart, nont souvent quune existence assez hasardeuse et prcaire, sans magasins propres et, partant, sans frais gnraux. Ils sont venus dans le pays avec lide bien arrte dy faire fortune, et rapidement. Au grand dam de lindigne et du pays, ils y arrivent. De Fort-Sibut Grimari, pays un peu monotone ; sur le bord de la route, plantations presque continues de caras ; ceux de plus de quatre ans forment dj de beaux ombrages ; ce nest qu cet ge que lon commence les saigner des priodes dtermines. Cette opration, qui les puise assez vite, laisse le long du tronc de longues cicatrices obliques. Parfois un petit cours deau coupe la plaine ; cest alors, dans le vallonnement, un troit rappel de fort o rgne une fracheur exquise. De trs beaux papillons hantent les endroits ensoleills des rives. Bambari, 3 octobre. Bambari est situ sur une lvation de terrain do lon domine toute la contre, par-del la Ouaka qui coule trois cents mtres du poste, et que nous avons traverse en bac hier soir. Ce matin, visites lcole et au dispensaire. Cest le jour du march mensuel. Nous nous y rendons, curieux de voir si ces messieurs dhier y viendront et si le mme scandale sy reproduira. Mais aujourdhui na lieu que la pese ; demain les enchres. Le caoutchouc se payait ici seize francs cinquante le mois dernier, nous dit-on.

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March de Bambari. 5 octobre. Les enchres montent 18 francs pour un caoutchouc de qualit gale celui que nous avons vu vendre 7 fr. 50 la veille. M. Brochet, reprsentant de la Compagnie du Kouango, important commerant tabli Bambari, tient tte aux trafiqueurs. Lun de ceux-ci, qui sait que Brochet dsire la rcolte et veut du moins la lui faire payer cher, pousse lenchre. Mais Brochet abandonne brusquement, et lautre se trouve quinaud, car il en a pour plus gros que sa bourse ; de sorte quensuite il doit revendre le tout Brochet. Bangassou, 8 octobre. Je nai pu trouver le temps de rien noter ces derniers jours. Le pays a chang daspect. De trs tranges mamelons mouvementent la plaine ; sortes de collines basses, rgulirement arrondies, dmes que M. Bouvet nous dit forms par danciennes termitires. Et je ne vois point quelle autre explication donner ces soulvements du sol. Mais ce qui me surprend, cest de ne voir dans toute la contre aucune termitire monumentale rcente ; celles, immenses, dont ont pu se former ces tumulus, doivent, dsertes depuis longtemps, vraisemblablement tre vieilles de plusieurs sicles ; laction des pluies na pu que trs lentement dsagrger ces sortes de chteaux forts ou de cathdrales aux murs quasi verticaux et durs comme de la brique, que jadmirais dans la fort des environs dEala. Ou bien est-ce l luvre de termites dune race diffrente ? Et ces termitires ont-elles t de tout temps arrondies ? Toutes, pourtant, semblent dshabites depuis longtemps. Pourquoi ? Il semble quune autre race de termites petites constructions soit ici venue occuper le sol la place des termites monumentaux. Certains de ces tumulus, que je vois un peu plus tard tranchs net pour laisser passer la route, montrent leur mystre intrieur :

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couloirs, salles, etc. Je peste contre lauto qui ne me laisse pas le loisir dexaminer un peu mieux cela. Tout le long de la route, sur un parcours de 50 kilomtres, suite presque ininterrompue de villages, et de cultures des plus varies : caras, riz, mil, mas, ricin, manioc, coton 17, ssame,

Les plantations de coton sont particulirement intressantes ; cest un essai. Il russit au-del de toute esprance. Les plantations de coton de la subdivision de Ouango, par exemple, ont, elles seules, couvert une superficie de 275 hectares, dont le rendement a t, pour cette premire rcolte, de 44 018 kil. Trois tonnes 1/2 de graines suffisent ensemencer 300 hectares. Les pluies continues, rgulires, et sans tornades ont assur le succs de cet essai. Les rendements les meilleurs de beaucoup ont t obtenus sur les terrains rcemment dfrichs et pris mme la fort. Tandis que les cultures faites en savane donnaient un rendement de 250 300 kil. lhectare, telle petite plantation dun hectare conquis sur la fort, ( Biand, sur la route de Foroumbala) a fourni 800 kil. Par contre, sur les terrains sablonneux, lchec a t absolu. Certains thoriciens prtendaient que le coton ne pouvait prosprer en A. E. F. Cette anne, de nombreuses plantations du Bas-MBomou ont gal et mme dpass les meilleurs rendements amricains. Il faut reconnatre que les fibres de ce coton natteignent pas la longueur de celles du coton dAmrique. Mais peut-tre par la slection et un meilleur choix de graines, y parviendront-elles. Ce nest l, encore une fois, quun premier essai. Il est noter et ceci est trs important que ces cultures de coton nont pas t collectives, mais individuelles. Cest--dire que, si les travaux de dfrichement, dassolement, de plantation, ont t le fait du village entier, le champ a t, sitt ensuite, partag de manire ce que chaque famille, sinon chaque individu, se trouvt possesseur de tel lopin et prt intrt particulier le cultiver. Le paiement des produits, aprs vente, a t fait, non au chef de village, ainsi que le voulait dabord la coutume, mais chaque possesseur partiel avec ristourne proportionnelle au chef de village, celui-ci touchant 0.10 ou 0.15 sur 1 fr. 25 pay, par kilo, lindigne, de manire intresser galement le chef et maintenir son indispensable autorit.

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caf, taro (grand arum aux rhizomes comestibles), palmiers huile et bananiers. Des deux cts borde de citronnelles, la route semble une alle de parc. Et, cache demi dans le feuillage, tous les trente mtres environ, une hutte de roseaux en forme de casque pointe. Ces cits-jardins, tales le long de la route, forment un dcor sans paisseur. La race qui les habite et les surpeuple nest pas trs belle ; soumise depuis deux ans seulement, elle vivait parse dans la brousse ; les vieux demeurent farouches ; accroupis la manire des macaques, cest peine sils regardent passer la voiture ; lon nobtient deux aucun salut 18. Par contre les femmes accourent, secouant et brinquebalant leurs balloches ; le sexe ras, parfois cach par un bouquet de feuilles, dont la tige, ramene en arrire et pince entre les fesses est rattache la ceinture, puis retombe ou se dresse en formant une sorte de queue ridicule. Quantit denfants ; certains, lapproche de la voiture, courent sasseoir ou se coucher au milieu de la route ; par jeu ? par dfi ? Bouvet croit de la curiosit : Ils veulent voir comment a marche. Le 6 nous avons couch 20 kms de Mobaye, o nous prfrions ne pas arriver la nuit. Devant le gte dtape de Moussareu, ahurissant tam-tam ; dabord la clart de photophores, tenus bras tendus par nos boys ; puis au clair de la pleine lune. Dadmirables chants alterns rythment, soutiennent et temprent lenthousiasme et la frnsie du pandmonium. Je nai rien vu 19 de plus dconcertant, de plus sauvage. Une sorte de symphonie sorganise ; chur denfants et soliste ; la fin de chaque phrase du soliste se fond dans la reprise du chur. Hlas ! notre temps est compt. Nous devrons repartir avant le jour.
Le rsultat obtenu par ce nouveau rgime a t tout autre que celui des premires cultures collectives, que les indignes de la rgion appelaient : les plantations-je-men-fous. 18 Les jeunes gens des Moroubas, qui reconnaissent volontiers la domination franaise, renvoient de leurs villages les vieux irrductibles, dont ils ne veulent ni subir linfluence ni couter les conseils. 19 Et nous ne verrons rien par la suite.

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Le 7, au petit matin, nous ne quittons ce poste quavec lespoir dy revenir dans quelques mois, notre retour dArchambault. Laube argente se mle au clair de lune. Le pays devient accident ; collines rocheuses de 100 150 mtres de haut, que contourne la route. Nous arrivons Mobaye vers 10 heures. Le poste est admirablement situ sur les bords du fleuve quil domine. En amont, les rapides de lOubangui, dont les hautes eaux inondent presque, sur la rive belge, un charmant petit village de pcheurs quabrite un groupe de palmiers. Le docteur Cacavelli nous fait visiter son dispensairehpital. Les malades viennent de villages parfois lointains se faire oprer de llphantiasis des parties gnitales, trs frquent dans ces rgions. Il nous prsente quelques cas monstrueux quil se dispose oprer ; et lon reste saisi de stupeur, sans comprendre aussitt ce que peut bien tre ce sac norme, que lindigne trimballe sous lui Comme nous nous tonnons, le docteur Cacavelli nous dit que les lphantiasis que nous voyons ici ne psent sans doute pas plus de 30 40 kg. Les masses de tissu conjonctif hypertrophi, dont il dbarrasse les patients, atteignent parfois 70 kg, sil faut len croire. Il aurait mme opr un cas de 82 kg. Et, ajoute-t-il, ces gens trouvent encore le moyen de faire, pied, quinze vingt kilomtres pour venir se faire soigner. Jadmets, sans plus pouvoir comprendre. Un des malades de ce matin, tout jeune encore, a tent de soprer lui-mme et sest abominablement charcut, lardant de coups de couteau cette poche affreuse, quil croyait pleine de pus et esprait pouvoir vider. Ce quil y a dedans ? Vous voulez le voir ? Et Cacavelli nous mne, prs de la table dopration, devant un baquet

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presque plein dune sorte de maton sanguinolent et blanchtre, premier rsultat du travail de ce jour. Bien faite, nous dit-il, lopration respecte et mnage la virilit du patient, enfouie dans lexcs du tissu conjonctif, mais nullement endommage. Et cest ainsi que depuis trois ans il a fait recouvrer la puissance procratrice 236 impotents. Allons, 237 ; approchez Nous le quittons bien vite, dsireux de garder quelque apptit. Sitt aprs djeuner, dpart pour Foroumbala. Pays mouvement mais pas trs intressant. Le peuple des villages traverss est laid. Lauto fait fuir quelques pintades. Un effrayant orage menace ; mais se dtourne au dernier moment. Arrive Foroumbala vers 5 heures. Poste inoccup 20, belle position sur la Kotto ; quelques arbres admirables. Sur la place ombrage, devant le gte dtape, les enfants de lcole ; comme on leur apprend filer, chacun tient une petite quenouille do pend, comme une araigne au bout de son fil, la bobine quun coup de pouce fait tourner. Tous en rang, le sourire aux lvres, on sattend les entendre entonner un chur de Gounod. Puis, exercices de gymnastique sous la surveillance dun matre indigne. Puis, football trs joyeux auquel nous prenons part ; une orange tient lieu de ballon. Ces enfants parlent tous un peu le franais. Je les retrouve aprs dner qui dansent la clart dun feu de paille, avec les femmes des miliciens absents. Un de ces enfants, daspect trs misrable, se tient dans lombre, loin des autres ; comme la nuit est un peu froide et quil semble grelotter, je le fais sapprocher du feu. Mais les autres aussitt
Sur 31 postes de subdivision, que compte la colonie de lOubangui-Chari, 22 restent inoccups, faute de personnel suffisant.
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scartent. Cest un lpreux. Chass de son village 21, trois jours de marche, il ne connat ici personne. Marc qui me rejoint me dit lavoir rencontr dj, et lui avoir donn manger. Mme il a laiss une femme indigne de quoi assurer la nourriture de ce petit paria pour huit jours ; la femme a promis dy veiller. Nous devons repasser par ici et saurons si elle a tenu sa promesse. Mais hlas ! si lenfant ne doit pas gurir, que sert de prolonger sa triste vie Le 8, sitt au sortir de Foroumbala, traverse en barque de la Kotto dborde. Assez vastes champs de coton coups de champs de manioc, carrs et rguliers comme nos cultures de France. Par places, quantit de gourdes parfaitement rondes, comme des coloquintes, de la grosseur dun uf dautruche, jonchent le sol ; sortes de courges dont, nous dit-on, les indignes mangent la graine. Tandis que lon approche de Bangassou, lon commence rencontrer des gens coiffs de faon extrmement bizarre : un ct de la tte est ras, lautre couvert de petites tresses flottantes, ramenes en avant. Ce sont des NZakaras, une des tribus les plus intressantes des Sultanats. Bangassou, 8 octobre. Jcris ces lignes sous la vranda de notre case. Bangassou me doit un peu. La ville se ressent sans doute de loccupation militaire et a beaucoup perdu de son tranget. Mauvaise journe. Jai commenc par me casser une dent ; puis, extraction pnible dune chique monstre, qui me laisse le pied tout endolori. Jai mal la tte et la visite la mission amricaine o mentrane M. Bouvet, mextnue. Interminable djeuner chez
Non point, semble-t-il, en tant que lpreux, mais parce quil portait la guigne au village.
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M. Ebou, chef de la circonscription, originaire de la Guyane, (auteur dune petite grammaire sango que je travaille depuis huit jours) homme remarquable et fort sympathique Mais mon mal de tte augmente ; je grelotte ; cest un accs de fivre ; je rentre me coucher, laissant Marc aller seul au tam-tam que va bientt disperser une formidable tornade. 9 octobre. Jai pu dormir et me sens assez dispos ce matin pour accompagner mes compagnons Ouango. Poste pittoresquement situ sur une lvation qui domine un coude du MBomou (nom que prend lOubangui dans son cours suprieur). M. Isambert, qui ladministre, vient de se convertir au protestantisme et occupe son peu de loisirs poursuivre des tudes dexgse et de thologie. Je suis trop fatigu, malheureusement, pour pouvoir causer avec lui comme je le voudrais. Du reste, et de plus en plus, toute conversation mextnue. Je fais semblant. On ne parvient sentendre que sur le plus banal, ou le matter of fact , et encore. Jai du mal finir mes phrases, tant est grande ma crainte que celles o jexprimerais vraiment ma pense, ne puissent trouver un cho. Ici toutes les femmes qui viennent danser au tam-tam sont vtues de cotonnades aux couleurs vives et seyantes, formant corsages et jupes. Toutes sont propres, ont le visage riant, lair heureux. Devons-nous en conclure que tout ce peuple noir nattend quun peu dargent pour se vtir 22 ? 10 octobre. Je me sens assez bien pour me lancer dans la longue course de Rafa laquelle je me dsolais de devoir renoncer. Le sultaEncore faudrait-il quil pt trouver acheter, dans les factoreries de lintrieur, des toffes, et quelles lui plaisent.
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nat de Rafa est le dernier de lOubangui-Chari qui ait encore son sultan. Avec Hetman (qui a pris le pouvoir en 1909) steindra dfinitivement le rgime. On laisse celui-ci un semblant de cour et de pouvoir. Il est inoffensif. Il accepte la situation en souriant et ne revendique le pouvoir pour aucun de ses fils. Le gouvernement de lA. E. F. a invent pour lui un bel uniforme doprette quil semble revtir volontiers. Les trois ans de ses fils ont fait un an dtude dans lle de Gore, en face de Dakar (o les fils de chefs et de notables indignes reoivent une ducation franaise, en prvision dun commandement) ; lun deux est Bangui, le second sert dans larme Fort-Lamy ; le troisime, qui na pas vingt ans, est revenu Rafa o il reste auprs de son pre. Cest un grand garon timide, qui vient nous serrer la main, puis se retire. La rsidence du sultan est sur une minence qui fait face celle du poste. Nous nous y rendons en auto, deux heures aprs notre arrive. (Mais dj le sultan nous avait devancs et stait assis quelques instants sur notre terrasse). Sur le plateau, cest dabord une grande esplanade o un peuple, qui fait haie dun seul ct de la route, nous acclame. Puis on entre dans la sorte de zaoua o se tiennent les familiers du sultan. 11 octobre. Le sultan vient nous dire adieu, flanqu de toute sa maisonne et de son escorte ordinaire. Assez piteux spectacle de cette cour dchue. Quelques joueurs de flte, survivants derniers de sa splendeur, semblent sortir dune mascarade. Les fltes verticales sont ornes de deux ceintures de longs poils, qui spanouissent en corolles ds que lon souffle dans linstrument. Le poste mme de Rafa, abandonn depuis six mois par insuffisance de personnel, est dlabr ; laspect des pices est sordide ; vastes et agrablement disposes, mais emplies dun rubbish innommable, instruments dtriors, meubles vermou 60

lus et briss, le tout paissement recouvert de poussire. On coucherait sous la vranda, ntaient les panthres qui, nous diton, ne craignent pas de venir dans le village et qui rcemment ont dvor un indigne dans sa case, cinquante mtres du poste. Pourtant nous ne quitterons Rafa qu regret. La terrasse o stend le jardin du poste, dominant le cours majestueux du Chinko, est trs belle. Je crois mme que je la prfre celle de Ouango. 12 octobre. Retour de Rafa 23. Arrt Bangassou do nous sommes repartis ce matin. Nous couchons de nouveau Foroumbala ; les voitures ont besoin dtre nettoyes. Le poste est agrable ;
Rafa (ou quelques kilomtres plus lEst) sarrte la route automobilisable. Plus loin lon entre sur lex-sultanat de Zmio, subdivision-frontire de notre colonie, borde lEst par le Soudan anglogyptien, et au sud par le Congo belge dont le MBomou (cours suprieur de lOubangui) nous spare. Cest par Zmio et la fort du Congo belge que nous nous proposions de revenir au retour de Fort-Archambault, pour regagner ainsi la rgion des Grands Lacs, puis la cte africaine orientale. Cest litinraire que nous eussions suivi sans doute, si nous navions pas t entrans vers le Nord, jusque sur les bords du lac Tchad, par mon ami Marcel de Coppet, que sa dsignation comme Gouverneur intrimaire du Tchad fora de gagner prcipitamment Fort-Lamy, quittant Fort-Archambault o nous nous attardions prs de lui. La randonne en auto que, grce lobligeance du Gouverneur Lamblin, nous poussions htivement vers lEst, ntait, ne devait tre, quune sorte de parenthse, ne devait nous donner du pays quune entrevision provisoire. Ntant plus un ge o pouvoir esprer beaucoup, ni projeter grand nombre de nouveaux voyages, je me console difficilement, malgr tout mon amor fati, davoir d prfrer, par la suite, la morne traverse du Cameroun au tnbreux mystre de la fort du Congo belge et aux nigmes de Zmio.
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mais le peuple galeux lexcs. Mon pied me fait mal et je ne puis me chausser. Forc de demeurer assis, je continue le Master of Ballantrae. Le petit orphelin lpreux, abandonn de tous, qui Marc avait assur huit jours de manioc (mais la femme qui devait le nourrir na pas tenu parole) de ma vie je nai vu crature plus misrable. Bambari, 13 octobre. Hant par le souvenir du petit lpreux, par le son grle et comme dj lointain de sa voix de Foroumbala Alindao, o nous djeunons ; puis Bambari o nous narrivons qu la nuit tombante (soit dix heures de Ford) maints menus accidents tout le long de la route ; pannes diverses ; un pont crve sous nous et je ne sais comment nous ne culbutons pas dans la rivire. Bambari, 14 octobre. Ce matin, ds lveil, danse des Dakpas 24. Vingt-huit petits danseurs, de 8 13 ans, badigeonns de blanc de la tte aux pieds ; coiffs dune sorte de casque que hrissent une quarantaine de dards noirs et rouges ; sur le front une frange de petits anneaux de mtal. Chacun tient la main un fouet fait en jonc
Cest elle que lon peut voir, admirablement prsente, dans le film de la mission Citron. Mais les membres de la mission ont-ils pu croire vraiment quils assistaient une mystrieuse et trs rare crmonie ? Danse de la circoncision , nous dit lcran. Il est possible que cette danse ait eu primitivement quelque signification rituelle, mais aujourdhui les Dakpas, soumis depuis 1909, ne se refusent pas en donner le spectacle aux trangers de passage qui sen montrent curieux. Sur demande, ils descendent de leur village, ou plus exactement des grottes o ils gtent, dans les rochers, au nord de Bambari, et sexhibent, contre rtribution.
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et cordes tresses. Certains ont les yeux encercls dun maquillage en damier noir et rouge. Une courte jupe en fibre de rafia complte cet accoutrement fantastique. Ils dansent en file indienne, gravement, aux sons de vingt-trois trompes de terre ou de bois dingales longueurs (trente centimtres un mtre cinquante) dont chacune ne peut donner quune note. Une autre bande de douze Dakpas, plus gs, ceux-ci tout noirs, droule ses volutions en sens inverse de la premire. Une douzaine de femmes se mlent bientt la danse. Chaque danseur avance petits pas saccads qui font tinter les bracelets de ses chevilles. Les joueurs de trompe forment cercle ; au milieu deux une vieille femme bat la mesure avec un plumeau de crins noirs. ses pieds un grand dmon noir se tord dans la poussire, en proie de feintes convulsions, sans cesser de souffler dans sa trompe. Le vacarme est assourdissant, car, dominant le beuglement des trompes, tous, la seule exception des petits danseurs blancs, chantent, hurlent tue-tte, inlassablement, un air trange (que par ailleurs jai not). Dpart vers deux heures pour les Moroubas. Beau temps. Peuple trs beau ; enfin des peaux nettes et saines. Trs beau village. Les cases rondes seraient toutes semblables, ntaient les peintures qui les dcorent extrieurement ; sortes de fresques sommaires trois couleurs, noir, rouge et blanc, reprsentations schmatiques, parfois lgantes, dhommes, danimaux et de voitures automobiles. Ces dcorations sont abrites par le toit de chaume, qui dborde amplement, couvrant une sorte de couloir circulaire tout autour de la case. Admirables gramines, des deux cts de la route, semblables des avoines gigantesques, en vieil argent dor. En pleine brousse, mouvante rencontre du Gouverneur Lamblin.

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Une heure plus tard ; nous retrouvons, vingt kilomtres des Moroubas o nous devons passer la nuit, Mme de Trvise et le docteur Bossert, fort occups recenser les indignes quils viennent de vacciner. 15 octobre. Coucher aux Moroubas 25. Lamblin, hier, nous a conseill de pousser jusqu FortCrampel, au lieu de gagner directement Fort-Sibut. La contre change daspect : fort clairseme ; arbres pas plus hauts que les ntres, ombrageant de hautes gramines, et une nouvelle sorte de fougre. Djeuner aux MBr. Paysage trs pittoresque, entour de rochers ; on se croirait aux environs de Fontainebleau. De mon premier coup de fusil, jabats un grand vautour, perch tout au sommet dun arbre mort. Nayant encore jamais chass, je suis merveill de ce succs 26.

Je relve, dans un rapport administratif doctobre 1925, ces quelques chiffres sur ltat de la population dans la rgion des Moroubas (160 kms X 100 kms). Hommes1 990Femmes2 091Garons756Filles596Vieux62Sommeilleux46Naissances en 3 ans263Dcs : Enfants de 0 5 ans146Dcs : Enfants de 5 12 ans74Dcs : Adultes377Dans un seul village (Takobanda) de la rgion des Moroubas, sur 114 femmes, 48 nont pas eu denfants. Les 66 autres ont eu 99 enfants dont 63 sont morts en bas ge (maladies intestinales ou pulmonaires, et syphilis). Jaurais t moins fier si javais su quil nest pas dusage en A. E. F. de tirer sur les aigles, vautours, ou charognards, que lon considre (ces derniers surtout) comme animaux utiles, affects au service dhygine du pays, Les carcasses des plus gros gibiers sont nettoyes par eux en quelques heures ; en plus des immondices dun village, ils font
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Entre les MBr et Fort-Crampel, rencontre dune bande de cynocphales ; ils se laissent approcher de trs prs ; quelquesuns sont normes. Villages assez beaux, mais trs pauvres. Dans lun deux, une soixantaine de femmes pilonnent les rhizomes caoutchouc en chantant ; travail interminable, trs misrablement rmunr. Fort-Crampel, une formidable et subite tornade, la tombe de la nuit, couche bas quantit de caras fragiles, dont on voit senvoler au loin les ramures, tout autour du poste et particulirement entre notre gte et la demeure de M. Griveau, ladministrateur chez qui nous dnons. La tornade nous surprend au moment o nous traversons cet espace. Elle est si violente quemports demi par le vent, aveugls par les clairs et par laverse, nous nous trouvons spars Marc et moi, comme dans un film de Griffith, et, tout submergs, ne parvenons nous rejoindre quau poste. Adoum et Outhman, qui ont retrouv ici des amis dAbcher, demandent, notre retour, une permission de nuit et sen vont festoyer dans le village arabe, sur lautre rive de la Nana. Nous ne les entendons pas rentrer ; mais, au petit jour, ils sont luvre, cuisant le pain, repassant notre linge, etc. Fort-Sibut, 16 octobre. Violente tornade mi-route. Les changements de paysage (je veux dire : de laspect du pays) sont trs lents se produire ; sinon lapproche du moindre cours deau, marigots, dvalebien disparatre aussi quelques poulets, mais il suffit quil en reste assez pour satisfaire aux apptits du blanc qui passe

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ments, o reparaissent soudain les trs grands arbres empattements, racines ariennes, lenchevtrement des lianes, et tout le mystre humide du sous-bois. Durant de longs espaces, entre deux galeries forestires , les bois peu levs, les taillis, sont ce point couverts de plantes grimpantes, quon ne distingue plus quune sorte de capiton continu. Ces intumescences vertes ne sinterrompent que pour faire place des cultures de mas ou de riz, lesquelles dgagent le tronc des arbres demeurs abondants parmi la culture ; quantit de ces arbres sont morts, dune mort qui ne semble pas toujours due lincendie. Mme dans les marigots, de larges groupes darbres morts mintriguent. Leur corce, souvent, est compltement tombe, et larbre prend laspect dun perchoir vautours. Je doute si, dans quelques annes, ce dboisement continu, systmatique et volontaire, ou accidentel, namnera pas de profonds changements dans le rgime des pluies. Toujours des saluts enthousiastes de femmes et denfants la traverse des villages. Tous accourent ; les enfants sarrtent net sur le rebord du foss de la route et nous font une sorte de salut militaire ; les plus grands saluent en se penchant en avant, comme on fait dans les music-halls, le torse un peu de ct et rejetant la jambe gauche en arrire, montrant toutes leurs dents dans un large sourire. Lorsque, pour leur rpondre, je lve la main, ils commencent par prendre peur et senfuient ; mais ds quils ont compris mon geste (et je lamplifie de mon mieux, y joignant tous les sourires que je peux) alors ce sont des cris, des hurlements, des trpignements, de la part des femmes surtout, un dlire dtonnement et de joie que le voyageur blanc consente tenir compte de leurs avances, y rponde avec cordialit. 17 octobre. Lever ds 4 heures. Mais il faut attendre les premires lueurs de laube pour partir. Que jaime ces dparts avant le jour ! Ils nont pourtant pas, dans ce pays, lpre noblesse et
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cette sorte de joie farouche et dsespre que jai connue dans le dsert. Retour Bangui vers 11 heures.

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APPENDICE AU CHAPITRE III

Le rseau routier tabli en Oubangui-Chari par le Gouverneur Lamblin, depuis quil a pris en main la direction de la colonie en 1917, est de 4 200 kms. Au Gabon, le grand nombre de Gouverneurs qui sy sont succd, na pas su donner cette colonie plus de 12 kms de routes (praticables pour lautomobile). Aussi voyons-nous svir encore dans cette contre les obligations du portage. Je sais bien que le Gouverneur Lamblin a t particulirement servi par la nature du terrain et le peu de relief du sol. Mais, quoi que ce soit de grand que lhomme entreprenne, il peut sembler toujours, aprs laccomplissement, avoir t servi par quelque chose. Le plus remarquable, dans cet norme travail entrepris, cest quil a t men bien sans lassistance des ingnieurs, agents-voyers, etc. 27 Les budgets trs restreints de la colonie ne pouvaient faire face aux dpenses quauraient entran les conseils et la direction des techniciens. Jadmire le Gouverneur Lamblin pour avoir fait confiance aux indignes et stre persuad quils pourraient suffire aux difficiles travaux quil leur proposait. Les quipes quil a formes ont fait leurs preuves ; elles ont montr que lingniosit et lindustrie des noirs savent tre la hauteur dun travail dont ils comprennent le but et lutilit. Si le nombre des journes de prestation a parfois t dpass, peu mimporte ; lindigne lui-mme ne proLa route de Fort-Sibut Fort-Crampel (250 kms), entreprise en 1914 par les officiers dartillerie coloniale, cota deux millions. (On comptait 25 fr le mtre). Le rseau routier tabli par Lamblin revient 150 fr le kilomtre.
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teste pas contre un travail dont il est le premier recueillir le bnfice. (Il accepte moins volontiers, par contre, de se soumettre ce travail dans les rgions o il sait que les routes, priodiquement inondes, et par consquent sans cesse refaire, ne le rcompenseront jamais de ses peines. Ce sont les rgions prcisment o, dautre part, le transport fluvial est praticable.) Pour comprendre quelle agonie le rseau routier de lOubangui-Chari a mis fin, il nest que de se reporter la situation faite aux indignes par le rgime obligatoire du portage. Nous lisons dans un rapport de 1902 : Depuis plus dun an la situation devient de jour en jour plus difficile. Les Mandjias puiss nen peuvent plus et nen veulent plus. Ils prfrent tout, actuellement, mme la mort, au portage Depuis plus dun an la dispersion des tribus est commence. Les villages se dsagrgent, les familles sgaillent, chacun abandonne sa tribu, son village, sa famille et ses plantations, va vivre dans la brousse comme un fauve traqu, pour fuir le recruteur. Plus de cultures, partant plus de vivres La famine en rsulte et cest par centaines que, ces derniers mois, les Mandjias sont morts de faim et de misre Nous en subissons nousmmes le rude contrecoup ; Fort-Crampel est plus que jamais menac de se trouver court de vivres, il est nourri par les postes du Kaga MBrs et de Batangafo, qui viennent en 5 jours de marche lui porter de la farine et du mil ; do, pour chaque porteur de vivres, un dplacement mensuel moyen de 10 12 jours de marche. Les recruteurs doivent se livrer, pour trouver des porteurs, une vritable chasse lhomme, travers les villages vides et les plantations abandonnes. Il nest pas de mois o des gardes rgionaux, des auxiliaires mme du pays, Mandjias

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notre service envoys au recrutement dans leur propre pays, ne soient attaqus, blesss, frquemment tus et mangs. Refouls partout au Nord, lEst, lOuest et au Sud, par nos petits postes manu militari pour sopposer leur exode en masse au-del de la Fafa et de lOuam, le Mandjia reste cach, comme un solitaire traqu, dans un coin de brousse, ou se rfugie dans les cavernes de quelques Kafa inaccessible, devenu troglodyte, vivant misrablement de racines jusqu ce quil meure de faim plutt que de venir prendre des charges. Tout a t tent Il le fallait. (Cest moi qui souligne.) Le ravitaillement prime toute autre considration. Les armes, les munitions, les marchandises dchange devaient passer. Douceur et encouragements, menaces, violences, rpressions, cadeaux, salaires, tout choue aujourdhui devant laffolement terrible de cette race Mandjia, il y a quelques annes, quelques mois encore, riche, nombreuse et groupe en immenses villages. Quelques mois encore et toute la partie du cercle de Gribingui comprise entre le Gribingui lEst, la Fafa lOuest, les Ungourras au Sud et Crampel au Nord, ne sera plus quun dsert, sem de villages en ruine et de plantations abandonnes. Plus de vivres et de main-duvre ; la rgion est perdue. Si dans un dlai trs rapproch le portage nest pas entirement supprim, entre Nana et Fort-Crampel au moins, le cercle de Gribingui est irrmdiablement perdu, et il ne nous restera qu vacuer un pays dsert, ruin, sans bras et sans vivres Et dans le rapport de M. lAdministrateur-adjoint Bobichon sur la situation politique pour les mois de juillet et daot 1904 :

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Dans la zone de Nana, la question du portage devient de plus en plus ardue. Les Mandjias de Nana sont puiss ; ils font et feront tout pour fuir le portage dont ils ne veulent plus. Ils prfrent tout actuellement, mme la mort, au portage. Les groupes se disloquent les uns aprs les autres sans quil soit possible de faire quoi que ce soit pour arrter ces migrations qui ont fait un vrai dsert dun pays autrefois riche en cultures et o tait install une nombreuse population. Cette anne, contrairement aux promesses faites antrieurement, la tche demande ces populations, au lieu de diminuer, na fait quaugmenter. Comme supplment de corve, cest dabord le recrutement de nombreux travailleurs pour les travaux de la route, le passage de la relve et de son matriel, un convoi de cartouches qui doit tre enlev en une seule fois, enfin le transport du dUzs . cela il faut ajouter des demandes de vivres plus importantes et plus frquentes, ces indignes qui nont mme pas le ncessaire pour subvenir leurs propres besoins. Tous ces efforts sont demands en pleine saison des pluies et au moment o lindigne a le plus besoin de soccuper de ses cultures. Si nous compulsons les rapports de nos prdcesseurs, nous y trouvons quen 1901, 1902 et 1903 un repos de deux mois avait t laiss aux Mandjias pour leur permettre de soccuper de leurs plantations. Cette anne, rien aucun repos. Ces malheureux meurent de faim et de fatigue ; ntant jamais chez eux, ils ne peuvent faire de plantations. Cet tat de choses a t maintes fois expos dans les rapports de M. lAdministrateur Bruel, commandant de la rgion, et de mes prdcesseurs MM. Thomasset, de Roll, et Toqu. Nous ne sortirons de cette fausse situation quen poussant activement les travaux de la route et en commandant sans

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retard en France le matriel ncessaire aux transports et devant supprimer le portage 28. Il le fallait Jai soulign plus haut ces mots tragiques. Il le fallait, pour lentretien, la subsistance des postes de lintrieur. Il le fallait, sous peine de laisser pricliter luvre entreprise, et de voir tourner nant le rsultat dimmenses efforts. Le service dautos, rgulirement organis, qui rend aujourdhui le portage inutile, cest ce portage mme, et ce portage seul qui dabord la permis ; car ces autos, il fallait les transporter l-bas, et seuls ont pu les faire parvenir destination des navires quil fallait transporter, dmonts, dos dhommes, au Stanley-Pool, par-del les premiers rapides du Congo tout dabord, puis dans le bassin du Tchad. Ce rgime affreux, mais provisoire, tait consenti en vue dun plus grand bien, tout comme les souffrances et la mortalit quentrane ncessairement ltablissement dune voie ferre. Le pays entier, les indignes mmes, en fin de compte et en dernier ressort, en profitent.
Cette situation abominable depuis longtemps nexiste plus dans toutes les rgions ci-dessus mentionnes. Je crains quon ne la retrouve encore au Gabon, actuellement si dpeupl que lon ne peut plus trouver la main-duvre indispensable pour lexploitation des inestimables richesses forestires. Les indignes recruts par les petits concessionnaires sont arrachs leurs villages souvent extrmement distants. Et la Guine espagnole, colonie voisine, se peuple au dpens de notre colonie, que dsertent en masse les indignes, pour se soustraire aux trop dures corves. Le portage existe, et existera longtemps encore dans certaines parties du Cameroun o les routes automobilisables sont particulirement difficiles tablir. Ici le portage reste ncessaire, et ce nest point contre lui quil sied de protester, mais contre les tapes parfois trop longues, et contre lespacement trop grand des postes administratifs qui, ne permettant pas des relais suffisants, entranent les porteurs indignes trop loin de leurs villages respectifs et de leurs cultures ; ce quoi il serait ais de remdier.
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Lon ne peut en dire autant du rgime abominable impos aux indignes par les Grandes Compagnies Concessionnaires. Au cours de notre voyage, nous aurons loccasion de voir que la situation faite aux indignes, aux Saigneurs de caoutchouc , comme on les appelle, par telle ou telle de ces Compagnies, nest pas beaucoup meilleure que celle que lon nous peignait cidessus ; et ceci pour le seul profit, pour le seul enrichissement de quelques actionnaires. Quest-ce que ces Grandes Compagnies, en change, ont fait pour le pays ? Rien 29. Les concessions furent accordes dans lespoir que les Compagnies feraient valoir le pays. Elles lont exploit, ce qui nest pas la mme chose ; saign, pressur comme une orange dont on va bientt rejeter la peau vide 30. Ils traitent ce pays comme si nous ne devions pas le garder , me disait un Pre missionnaire. Il ny a plus ici dil le fallait qui tienne. Ce mal est inutile et il ne le faut pas. Par ses plantations de caras qui permettent aux indignes de se soustraire aux exigences des Compagnies (puisque cellesci nont pas droit au caoutchouc de culture, mais seulement
Elles nont mme pas pay leurs redevances ltat. Il a fallu lhuissier et lnergie du Gouverneur Gnral actuel pour faire rentrer un million darrir. 30 Quont fait les colons en A. E. F. ? Assez peu de chose et ce nest pas eux quil faut sen prendre, mais au rgime dtestable qui a t impos lAfrique quatoriale, le rgime des Grandes Concessions. Dans peu de temps les Compagnies Concessionnaires auront quitt dfinitivement lAfrique LAfrique sera un peu moins riche quavant leur venue. (M. Augagneur : Confrence lcole des Hautes tudes Sociales).
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celui de brousse), le Gouverneur Lamblin a rendu aux indignes, et, partant, la colonie, un aussi grand service que par ltablissement de son rseau routier. Je lis linstant le rapport de M. D. R., prsident du conseil dadministration de la Socit du Haut-Ogoou (assemble ordinaire du 9 novembre 1926). Je nai pas circul au Gabon et ne connais la lamentable situation du pays que par ou-dire. Je ne sais rien de la Socit du Haut-Ogoou et veux la croire labri de tous reproches, de tous soupons. Mais javoue ne rien comprendre ces quelques phrases du rapport : Un redressement momentan du march nous a permis de poursuivre nos oprations, et nous nous en sommes rjouis, car sans cette source dactivit conomique, la seule existant dans ces rgions, nous nous demandons avec anxit ce que deviendrait le sort des indignes dont votre Socit ne sest dsintresse aucun moment de sa longue existence. qui mettrait en doute cette affirmation, il nous serait facile de rpondre par des chiffres officiels et de montrer que la concession de la Socit de Haut-Ogoou a t la sauvegarde et est aujourdhui le rservoir de la population indigne au Gabon 31. Allons, tant mieux ! Cette socit diffre donc des autres et fait preuve de louables soucis. Mais, tout de mme, aller jusqu dire : Que deviendraient sans nous les indignes ? me parat faire preuve dun certain manque dimagination.

En effet. Je lis par ailleurs : Les exploitants forestiers du Gabon sadressent une Grande Compagnie : la Socit du Haut-Ogoou qui sengage fournir des travailleurs moyennant une commission de 200 francs par tte de pipe.

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CHAPITRE IV La grande fort entre Bangui et Nola

18 octobre. Matine brumeuse ; il ne pleut pas, mais le ciel est couvert, tout est gris. Marc me dit : Pas plus triste quen France ; mais en France un pareil temps vous replie vers la mditation, la lecture, ltude. Ici, cest vers le souvenir. Ma reprsentation imaginaire de ce pays tait si vive (je veux dire que je me limaginais si fortement) que je doute si, plus tard, cette fausse image ne luttera pas contre le souvenir et si je reverrai Bangui, par exemple, comme il est vraiment, ou comme je me figurais dabord quil tait. Tout leffort de lesprit ne parvient pas recrer cette motion de la surprise qui ajoute au charme de lobjet une tranget ravissante. La beaut du monde extrieur reste la mme, mais la virginit du regard sest perdue. Nous devons quitter Bangui dfinitivement dans cinq jours. partir de quoi commencera vraiment le voyage. Il est ais de gagner Archambault, o nous attend Marcel de Coppet, par une route beaucoup plus courte ; et plus aise surtout ; cest celle que suivent les colis postaux et les gens presss : deux jours dauto jusqu Batangafo, et quatre ou cinq jours de ba 76

teau. Quittant le bassin de lOubangui, on rejoint Batangafo les eaux qui se jettent dans le lac Tchad ; on na qu se laisser porter. Mais ce nest pas cela qui nous tente, et nous ne sommes pas presss. Ce que nous voulons, cest prcisment quitter les routes usuelles ; cest voir ce que lon ne voit pas dordinaire, cest pntrer profondment, intimement, dans le pays. Ma raison me dit parfois que je suis peut-tre un peu vieux pour me lancer dans la brousse et dans laventure ; mais je ne le crois pas. 20 octobre. la tombe du jour, jai repris, seul, hier, cette route qui, sitt au sortir de Bangui, gagne le haut de la colline en senfonant dans la fort. Je ne me lasse pas dadmirer lessor vertigineux de ces fts normes et leur brusque panouissement. Les derniers rayons clairaient encore leurs cimes. Un grand silence dabord ; puis, tandis que lombre augmentait, la fort sest emplie de bruits tranges, inquitants, cris et chants doiseaux, appels danimaux inconnus, froissements de feuillage. Sans doute une troupe de singes agitait ainsi les ramures non loin de moi, mais je ne parvenais pas les voir. Javais atteint le haut de la colline. Lair tait tide ; je ruisselais. Aujourdhui je suis retourn aux mmes lieux, une heure plus tt. Jai pu mapprocher dune troupe de singes et contempler longtemps leurs bonds prodigieux. Captur quelques papillons admirables. 21 octobre. En auto jusqu MBaki, admirable traverse de fort. Lauto passe trop rapidement. Ce trajet, que nous serons heu-

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reux de refaire dans quelques jours, mritait dtre fait pied 32. Dans la fort avoisinant MBaki, les arbres sont dune prodigieuse hauteur. Certains, les fromagers, ont un empattement gigantesque 33. On dirait les plis dune robe. On dirait que larbre est en marche. Soulevant lcorce demi pourrie dun fromager abattu, je dcouvre quantit de grosses larves de coloptres. Sches et fumes, elles servent, parat-il, de nourriture aux indignes. MBaki, visite M. B, reprsentant de la Compagnie Forestire. Nous trouvons, assis sous sa vranda, devant des apritifs, deux Pres missionnaires. Que ces agents des Grandes Compagnies savent donc se faire aimables ! Ladministrateur qui ne se dfend pas de leur excs de gentillesse, comment, ensuite, prendrait-il parti contre eux ? Comment, ensuite, ne point prter la main, ou tout au

Hlas ! Ce seront les tendues les plus monotones et les moins belles, celles o lon souhaiterait prcisment lauto, quil nous faudra plus tard parcourir le plus lentement. 33 Disons pour ceux qui lignorent quon appelle empattement un extraordinaire largissement de la base du tronc, qui souvent commence se dessiner prs de dix mtres du sol. Lempattement obvie linsuffisance des racines et donne quelque assiette un ft qui slve parfois plus de 50 mtres de haut. Dautres arbres, les parasoliers en particulier, remplacent lempattement par des racines ariennes, en manire darcs-boutants. En outre, lpaisseur du taillis, le voisinage des autres arbres, les lianes-cbles qui les relient entre eux, les protgent contre les coups de vent des tornades. Ces forts sont des associations. Les parasoliers, mavait appris Auguste Chevalier, dans lexcellente relation de son voyage en Afrique Centrale, ne poussent que dans la fort dite secondaire cest--dire celle qui slve la place de la grande fort primitive, une fois dvaste par quelque plus ou moins ancien incendie. Cest cette fort primitive que je dsirais voir, que nous pensions trouver plus loin, que jai partout vainement cherche.

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moins fermer les yeux, devant les petites incorrections quils commettent ? Puis devant les grosses exactions ? Les huttes des indignes dans les villages aux environs de MBaki, sont trs diffrentes de celles que nous avions vues dans la rgion des Sultanats ; beaucoup moins belles, moins propres ; souvent mme sordides. On reconnat ceci que nous ne sommes dj plus dans lOubangui-Chari, o le gouverneur Lamblin exige la rfection des cases indignes selon un type peu prs unique adopt par ladministration. Certains protestent contre cette indiscrte exigence et voudraient quon laisst les noirs construire des cases leur got ; mais ces dernires semblent donner raison Lamblin. Relies les unes aux autres en une seule longue file, sans doute pour conomiser le travail ; murs droits en torchis, maintenus par des bambous horizontaux ; toits trs bas. Et peut-tre, aprs tout, ces affreux corons sont-ils galement construits par ordre. (Nous ne rencontrerons nulle part, par la suite, villages daspect moins exotique, ni plus laids.) Bangui, 26 octobre. Grands prparatifs de dpart. Nous envoyons directement Archambault trente-quatre caisses. Les colis qui doivent voyager avec nous prennent place dans deux camionnettes. Adoum monte dans la Ford avec nous. Dpart de Bangui trois heures. La nuit nous surprend en pleine fort. Malgr le clair de lune, on distingue peine la route. Dner trs agrable chez M. Bergos, chef de subdivision de MBaki.

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27 octobre. Djeuner Boda avec le sinistre Pacha (v. plus loin) et M. Blaud, administrateur de Carnot, qui rentre en France. Pacha na pas le sourire. Certainement cest un malade. Dpart de Boda vers trois heures. Dans les villages que lon traverse, lon ne voit que des vieillards, des enfants et des femmes. La route slve lentement. Tout coup le terrain dvale ; on domine une immense tendue de forts. La nuit est close quand nous arrivons NGoto. NGoto est sur une hauteur ; simple pli de terrain, mais qui domine une assez vaste contre. La Forestire y a un poste ; maison inhabite que des reprsentants de la Compagnie nous avaient indique comme un endroit possible pour un sjour. Nous sommes plutt un peu dus par laspect du pays. En outre, nous voulons ne rien devoir la Forestire. Nous ne songeons qu repartir. Mais les autos manquent dessence et dhuile. Nous nous reposions sur lassurance que nous avait donne M. Bergos, que lon pourrait se ravitailler en route. Rien Boda ; non plus qu NGoto. Force sera dabandonner ici deux voitures. Mobaye, le chauffeur de Lamblin, qui dj nous accompagnait Rafa, nous mnera en camion jusquau point terminus, avec Zz notre cuisinier et nos sacs de couchage, puis retournera seul MBaki, chercher lhuile et lessence quil rapportera aux deux autres voitures en panne. Nos deux boys partent en avant vers six heures, avec les soixante porteurs quon a mis notre disposition. Nous les retrouverons, partie au Grand Marigot , point terminus de la route automobile ; partie Bambio, o ils arriveront vers midi aprs avoir march toute la nuit. Cest ici que va commencer vraiment le voyage.

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Invits dner par M. Garron, grand chasseur 34, tabli depuis quatre mois NGoto, quil songe quitter du reste, car la chasse y est peu fructueuse, et il sy ennuie prir. Retirs de bonne heure, nous dormions tous deux dun profond sommeil, labri de nos moustiquaires, dans la case des passagers. Vers deux heures du matin un bruit de pas et de voix nous rveille. Quelquun veut entrer. Nous crions en sango : Zo ni ? (Qui est l ?). Cest un important chef indigne, qui dj stait prsent durant notre dner. Craignant alors de nous gner, il avait dabord remis au lendemain lentretien quil se promettait davoir avec nous ; mais un messager que Pacha, ladministrateur de Boda, lanait ses trousses venait de lui transmettre lordre de regagner aussitt son village. Il ne pouvait quobtemprer. Mais, dsol de voir schapper lespoir quil avait eu de nous parler, il avait pris sur lui de venir nous trouver cette heure indue. Il parlait avec une volubilit extrme, dans une langue dont nous ne comprenions pas un mot. Nous le primes de nous laisser dormir. Il reviendrait plus tard, quand nous aurions un interprte. Nous prenions la responsabilit de ce retard, lui promettant de le couvrir auprs du terrible Pacha. Quel intrt avait celui-ci empcher Samba NGoto, le chef en question, de nous dlivrer son message, cest ce que nous devions comprendre sans peine lorsque, au matin, travers Mobaye interprte, nous apprmes de Samba NGoto ceci : Le 21 octobre dernier (il y avait donc de cela six jours) le sergent Yemba fut envoy par ladministrateur de Boda Bodembr pour exercer des sanctions contre les habitants de ce village (entre Boda et NGoto). Ceux-ci avaient refus dobtemprer lordre de transporter leurs gtes sur la route de
Dans ce pays chasseur tout court veut dire chasseur dlphants, tout comme, dans certains milieux, fumer signifie fumer lopium.
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Carnot, dsireux de nabandonner point leurs cultures. Ils arguaient, en outre, que les gens tablis sur la route de Carnot, sont des Bayas, tandis queux sont des Bofis. Le sergent Yemba quitta donc Boda avec trois gardes (dont nous prmes soigneusement les noms 35). Ce petit dtachement tait accompagn de Baou, capita, et de deux hommes commands par ce dernier. En cours de route, le sergent Yemba rquisitionna deux ou trois hommes dans chaque village travers, et les emmena aprs les avoir enchans. Arrivs Bodembr, les sanctions commencrent : on attacha douze hommes des arbres, tandis que le chef du village, un nomm Cobel prenait la fuite. Le sergent Yemba et le garde Bonjo tirrent sur les douze hommes ligots et les turent. Il y eut ensuite grand massacre de femmes, que Yemba frappait avec une machette. Puis, stant empar de cinq enfants en bas ge, il enferma ceux-ci dans une case laquelle il fit mettre le feu. Il y eut en tout, nous dit Samba NGoto, trente-deux victimes. Ajoutons ce nombre le capita de MBiri, qui stait enfui de son village (Boubakara, prs de NGoto) et que Yemba retrouva Bossu, premier village au nord de NGoto. Nous apprmes aussi que Samba NGoto regagnait Boda, o il rside et y tait presque arriv lorsquil croisa sur la route lauto du Gouverneur Lamblin qui nous emmenait NGoto. Cest alors quil avait rebrouss chemin, croyant avoir affaire au Gouverneur lui-mme, dsireux den appeler lui. Il avait d marcher bien vite, puisquil tait arriv NGoto trs peu de

Il tait bon de prciser et daider lenqute administrative qui devait souvrir, provoque par la lettre que jcrivis bientt aprs M. Alfassa, Gouverneur Gnral intrimaire.

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temps aprs nous. Cette occasion inespre den appeler au chef des blancs, il ne voulait pas la laisser chapper36. 28 octobre. La dposition de Samba NGoto avait dur plus de deux heures. Il pleuvait. Ce ntait point la passagre averse des tornades. Le ciel tait paissement couvert ; la pluie installe pour longtemps. Nous partmes nanmoins vers dix heures. Jtais assis ct de Mobaye ; Marc et Zz, dans lintrieur du camion, sinstallrent tant bien que mal sur les sacs de couchage, touffant un peu sous la bche. La route tait profondment dtrempe et lauto navanait quavec une dsesprante lenteur. Aux moindres montes, aussi bien quaux passages o la route tait trop sablonneuse, nous devions mettre pied terre, sous la pluie, et pousser le camion qui senlisait. Nous avions le cur si serr par la dposition de Samba NGoto et par les rcits de Garron, qu la rencontre que nous fmes dun groupe de femmes en train de travailler la rfection de la route, nous ne pouvions mme plus leur sourire. Ce pauvre btail ruisselait sous laverse. Nombre dentre elles allaitaient tout en travaillant. Tous les vingt mtres environ, aux cts de la route, un vaste trou, profond de trois mtres le plus souvent ; cest de l que sans outils appropris, ces misrables travailIl va sans dire que Samba NGoto fut jet en prison sitt de retour Boda. Une lettre pour Pacha que je lui avais donne, afin dexcuser son retard, et de le protger si possible, ny fit rien. Il fut jet en prison, ainsi que quelques membres de sa famille, dont Pacha se put facilement saisir, tandis que Pacha partait en tourne, prcisment avec Yemba, dont les hauts faits navaient donc entran nullement la disgrce. Je me hte de dire que cette impunit ne fut pas de longue dure, non plus que lincarcration de Samba NGoto. Au reu de ma lettre, le Gouverneur ordonna une enqute administrative. Elle fut confie M. Marchessou, inspecteur de lOubangui-Chari, qui apporta confirmation de tout ce que dessus ; do la mise en accusation de Pacha.
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leuses avaient extrait la terre sablonneuse pour les remblais. Il tait arriv plus dune fois que le sol sans consistance seffondrt, ensevelissant les femmes et les enfants qui travaillaient au fond du trou. Ceci nous fut redit par plusieurs 37. Travaillant le plus souvent trop loin de leur village pour pouvoir y retourner le soir, ces femmes se sont construit dans la fort des huttes provisoires, permables abris de branches et de roseaux. Nous avons appris que le milicien qui les surveille les avait fait travailler toute la nuit pour rparer les dgts dun rcent orage et permettre notre passage. Arrivs au Grand Marigot , point terminus de la route carrossable. L nous attend le gros des porteurs. Nos boys ont pris les devants avec le reste de la troupe que nous ne devons retrouver qu Bambio. Il est deux heures. La pluie a cess. Nous dvorons rapidement un poulet froid et repartons. Dix kilomtres seulement nous sparent de Bambio. Nous les ferons sans peine. En gnral, nous nuserons que trs peu des tipoyes 38 autant par amour de la marche, que pour pargner nos tipoyeurs piteux.
noter que cette route, qui fut particulirement difficile tablir, (en raison de la nature du sol) et meurtrire, ne sert exclusivement qu lauto qui mne une fois par mois, au march de Bambio, M. M. reprsentant de la Forestire, accompagn de ladministrateur Pacha. 38 Le tipoye est un fauteuil suspendu, non entre deux tiges de bambou, comme on pourrait le croire dabord, mais entre deux palmes du gigantesque palmier-ban. Entre ces brancards se glissent les porteurs, deux lavant, deux larrire. Relis aux brancards, deux supports, un pour chaque couple de porteurs, psent sur lpaule de ceux-ci, assumant le poids de lensemble. Je nai pas mesur ces palmes-brancards ; mais on pourra prsumer leur longueur en imaginant lun derrire lautre quatre porteurs, en ajoutant lespace quil faut pour un fauteuil-lit. Elles sont de lpaisseur dun mt de cocagne. Jai vainement cherch dans la fort un palmier ft capable den fournir de cette taille. Au-dessus du fauteuil, des nattes, poses sur des tiges arques, forment toiture : cest le
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Le Grand Marigot est admirable ; encore rien vu de si trange et de si beau dans ce pays. Cette sorte de grand marais, que lon traverse sur dtroites passerelles de lianes et de branches, carte une fort pas trs haute ; des plantes deau le couvrent, inconnues pour la plupart ; dnormes arums dressent leurs cornets entrouverts et laissent paratre un secret blanc, tig de pourpre sombre ; tiges aux cannelures pineuses. Cinq cents mtres plus loin, on atteint la rivire. Un mystrieux silence travers de chants doiseaux invisibles. Quantit de palmiers bas se penchent et trempent leurs palmes dans leau courante. On gagne lautre rive de la MBar en pirogue. Ici la fort vous enveloppe et se fait plus charmante encore ; leau la pntre de toutes parts, et la route sur pilotis est constamment coupe de petits ponts de bois. Quelques fleurs enfin : des balsamines mauves et dautres fleurs qui rappellent les pilobes de Normandie, javance dans un tat de ravissement et dexaltation indicibles (sans me douter hlas ! que nous ne reverrions rien daussi beau). Ah ! pouvoir sarrter ici, pouvoir y revenir sans cette escorte de porteurs qui fait senfuir au loin tout le gibier Parfois cette constante compagnie mimportune, mexcde. Dsireux de goter ma solitude et lenveloppement troit de la fort, je presse le pas, mchappe en courant, tchant de distancer les porteurs. Mais aussitt ils partent tous au petit trot pour me rejoindre. Impatient je marrte, les arrte, trace un trait sur le sol quils ne devront dpasser qu mon coup de sifflet lorsque je serai dj loin. Mais un quart dheure aprs il faut retourner en arrire, les chercher ; car ils nont pas compris et tout le convoi reste en panne.

shimbeck. Il prserve des rayons du soleil, mais empche de voir, fait pencher de ct toute la machine lorsquil nest pas parfaitement quilibr, et parfois se replie sur vous de la manire la plus gnante. cause des ts-tss et, partant, de la maladie du sommeil, il ny a pas de chevaux dans cette partie de lAfrique.

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Peu de temps avant Bambio, la fort cesse, ou du moins des clairires souvrent. Des cris, des chants, nous avertissent de la proximit du village. Un peuple de femmes et denfants accourt notre rencontre. Nous serrons la main de quelques chefs aligns et au port darmes et mme, par enthousiasme et par erreur, la main de quelques simples plantons. Nous jouons aux grands chefs blancs, trs dignes, avec des saluts de la main et des sourires de ministres en tourne. Un norme gaillard affubl de peaux de btes tape sur un gigantesque xylophone quil porte pendu son cou ; il dirige la danse des femmes qui chantent, poussent des hurlements sauvages, balaient la route devant nous, agitent de grandes tiges de manioc, ou les brisent sous nos pas en fouettant le sol bruyamment ; cest un dlire. Les enfants bondissent et trpignent. La traverse du village est glorieuse. Notre cortge nous mne la case des passagers o nous retrouvons enfin nos braves boys et le premier convoi des porteurs. 29 octobre. Ce matin, jtais all voir lun des chefs indignes venus hier notre rencontre. Ce soir, il me rend ma visite. Longue conversation. Adoum sert dinterprte, assis terre, entre le chef et moi. Les rcits du chef de Bambio confirment tout ce que Samba NGoto mavait appris. Il me raconte en particulier le bal du dernier march de Boda. Jen transcris ici le rcit, tel que je lai copi dun carnet intime de Garron. Bambio, le 8 septembre, dix rcolteurs de caoutchouc, (vingt, disent les renseignements complmentaires 39) de
Ils ont tous t frapps dune amende gale au prix de leur travail. Par consquent, ils ont travaill deux mois pour rien. Lun deux, qui a voulu causer a t en outre frapp dun mois de prison.
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lquipe de Goundi, travaillant pour la Compagnie Forestire pour navoir pas apport de caoutchouc le mois prcdent (mais, ce mois-ci, ils apportaient double rcolte, de 40 50 kilogrammes) furent condamns tourner autour de la factorerie sous un soleil de plomb et porteurs de poutres de bois trs pesantes. Des gardes, sils tombaient, les relevaient coups de chicotte. Le bal commenc ds huit heures, dura tout le long du jour sous les yeux de MM. Pacha et Maudurier, agent de la Forestire. Vers onze heures, le nomm Malingu, de Bagouma, tomba pour ne plus se relever. On en avertit M. Pacha, qui dit simplement : Je men f et fit continuer le bal Tout ceci se passait en prsence des habitants de Bambio rassembls, et de tous les chefs des villages voisins venus pour le march 40.
Jarrtai ici ma citation du Journal de Garron, dsireux, je lai dit, de navancer rien dont je naie pu contrler lexactitude, sinon de visu, du moins par recoupements divers ; et lenqute administrative que motiva ma lettre au Gouverneur, apporte confirmation de tous les faits relats plus haut. Mais dautre part je pus apprendre, par la suite, que M. Pacha luimme, dans un rapport officiel, nhsitait point citer Garron, sabriter derrire son tmoignage. La confiance quil accorde celui-ci, confiance parfaitement motive sans doute, (et je reconnais pour exacts les propos de moi quil rapporte) minvite copier encore cette page de son journal : M. Pacha annonce quil a termin ses rpressions chez les Bayas des environs de Boda. B estime (de son aveu) le nombre des tus un millier de tout ge et des deux sexes. Les gardes et les partisans taient obligs, pour justifier leurs faits de guerre, dapporter au Commandant les oreilles et parties gnitales des victimes ; les villages taient brls, les plantations arraches. Lorigine de laffaire remonte au mois de juillet 1924. Les indignes de la rgion ne voulaient plus faire de caoutchouc. Ladministrateur de lpoque, M. Bouquet, envoie quatre miliciens, accompagns dun sergent indigne, pour contraindre les gens au travail. Do bagarre. Un milicien tire. ce moment les miliciens sont envelopps par les indignes qui les ligotent. Ils sont tus 24 heures plus tard par quelques exalts, peu nombreux, et quil aurait suffi darrter pour liqui40

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Le chef nous parle encore du rgime de la prison de Boda, de la dtresse des indignes, de leur exode vers une moins maudite contre Et certes je mindigne contre Pacha, mais le rle de la Compagnie Forestire, plus secret, mapparat ici bien autrement grave. Car enfin, elle nignorait rien (Je veux dire les reder laffaire. Au lieu de quoi on attendit larrive de Pacha, au dbut de 25, qui commena les rpressions avec une sauvagerie terrible. La cause de tout cela, cest la C. F. S. O. (Compagnie Forestire Sanga-Oubangui) qui, avec son monopole du caoutchouc et avec la complicit de ladministration locale, rduit tous les indignes un dur esclavage. Tous les villages, sans exception aucune, sont forcs de fournir caoutchouc et manioc pour la C. F. S. O., le caoutchouc au prix dun franc le kilo, et le manioc un franc le panier de dix kilos. Il est remarquer que dans la colonie de lOubangui-Chari, le caoutchouc est pay de 10 12 francs le kilo aux indignes et le manioc 2 fr. 50 le panier. Un indigne, pour rcolter 10 kilos de caoutchouc, est oblig de passer un mois en fort, souvent environ 5 ou 6 jours de marche de tout village ; par consquent ils nont pas beaucoup denthousiasme pour cette rcolte, qui leur assure une maigre rtribution mensuelle ; ils prfrent travailler la rcolte des noix palmistes, beaucoup plus facile, proximit de leur village, et qui leur sont payes vu la concurrence (ce produit ntant pas concd la C. F. S. O.) jusqu un franc le kilo, et souvent davantage. Un indigne peut, sans fatigue, et en retournant coucher chaque nuit dans son village, en fournir 30 kilos mensuellement. Et ceci encore : Les prestations et portages sont faits par les femmes, malgr larrt du Gouverneur Gnral. Les routes de la rgion sont traces sur un terrain sablonneux o nexiste pas de cailloux. Toutes les femmes des villages travaillent toute lanne du matin au soir pour apporter de la terre sur la chausse ; cette terre, elles vont la chercher assez loin la plupart du temps ; elles nont pas doutils pour lextraire, et transportent cette terre sur la tte dans des paniers. La plupart de ces femmes ont des enfants au sein. Do mortalit infantile et dpeuplement. Ce travail, considr comme prestation, nest pas pay, et ces travailleuses ne sont pas nourries.

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prsentants de ladite). Cest elle (ou ses agents) qui profitait de cet tat de choses. Ses agents approuvaient Pacha, lencourageaient, avaient avec lui partie lie. Cest sur leur demande que Pacha jetait arbitrairement en prison les indignes de rendement insuffisant ; etc. 41 Dsireux de mener bien ma lettre au Gouverneur, je dcide de remettre au surlendemain notre dpart. Le peu de mois que jai passs en A. E. F., ma dj mis en garde contre les rcits authentiques , les exagrations et les dformations des moindres faits. Hlas ! cette scne de bal neut, je le crains, rien dexceptionnel, sil faut en croire divers tmoins directs que jinterroge tour tour. La terreur que leur inspire Pacha les fait me supplier de ne les point nommer. Sans doute, ils se dfileront par la suite, nieront avoir rien vu. Lorsquun Gouverneur parcourt le pays, ses subordonns se prsentent, et prsentent dans leurs rapports, de prfrence, les faits quils jugent les mieux capables de contenter. Ceux que je dois rapporter au Gouverneur risquent dchapper son investigation, je le crains, et lon touffera soigneusement les voix qui pourraient les lui faire connatre. Voyageant en simple touriste, je me persuade quil peut marriver parfois de voir et dentendre ce qui est trop bas pour latteindre. En acceptant la mission qui me fut confie, je ne savais trop tout dabord quoi je mengageais, quel pourrait tre mon rle, et en quoi je serais utile. prsent, je le sais, et je commence croire que je ne serai pas venu en vain.

Quest devenue cette affaire Pacha ? Cest ce quil serait intressant de savoir. Est-il vrai que mon indiscrtion ait valu M. Garron maintes brimades et le retrait ruineux de son permis de chasse ? Combien la vrit cote cher en brousse , ainsi que le disait un chef indigne, cest ce que nous naurons que trop doccasions de constater.

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Depuis que me voici dans la colonie, jai pu me rendre compte du terrible enchevtrement de problmes quil ne mappartient pas de rsoudre. Loin de moi la pense dlever la voix sur des points qui chappent ma comptence et ncessitent une tude suivie. Mais il sagit ici de certains faits prcis, compltement indpendants des difficults dordre gnral. Peut-tre le chef de circonscription en est-il avis dautre part. Daprs ce que me disent les indignes, il semblerait quil les ignore. La circonscription est trop vaste ; un seul homme, et sans moyens de transport rapide, ne peut suffire tout surveiller. Lon se heurte ici, comme partout en A. E. F. ces deux constatations angoissantes : insuffisance de personnel ; insuffisance dargent. Deux hommes, venus de NGoto (environ 48 kilomtres), me rapportent mon coroir que javais gar l-bas. Ils paraissent stupfaits quand je leur donne un matabiche 42 . Au clair de lune, sur la vaste arne qui stend derrire le gte dtape, grande revue des porteurs. Marc les dnombre ; les range par groupes de 10 ; leur apprend se compter. Grands clats de rire de ceux qui comprennent, devant lincomprhension de certains autres. Nous distribuons chaque homme une cuillere de sel ; do reconnaissance lyrique et protestations enthousiastes. 30 octobre. Impossible de dormir. Le bal de Bambio hante ma nuit. Il ne me suffit pas de me dire, comme lon fait souvent, que les indignes taient plus malheureux encore avant loccupation des Franais. Nous avons assum des responsabilits envers eux auxquelles nous navons pas le droit de nous soustraire. Dsor42 Pourboire.

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mais, une immense plainte mhabite ; je sais des choses dont je ne puis pas prendre mon parti. Quel dmon ma pouss en Afrique ? Quallais-je donc chercher dans ce pays ? Jtais tranquille. prsent je sais ; je dois parler. Mais comment se faire couter ? Jusqu prsent, jai toujours parl sans aucun souci quon mentende ; toujours crit pour ceux de demain, avec le seul dsir de durer. Jenvie ces journalistes dont la voix porte aussitt, quitte steindre sitt ensuite. Circulais-je jusqu prsent entre des panneaux de mensonges ? Je veux passer dans la coulisse, de lautre ct du dcor, connatre enfin ce qui se cache, cela ft-il affreux. Cest cet affreux que je souponne, que je veux voir. Journe toute occupe la rdaction de ma lettre. 31 octobre. Levs avant cinq heures. Th sommaire. On plie bagages. Sur larne, derrire la maison, sont groups nos porteurs (60 hommes, plus un milicien, un guide indigne, nos deux boys et le cuisinier ; plus encore trois femmes, accompagnant le milicien et le guide). Le chef est venu nous dire adieu. Clair de lune brumeux. Nous partons dans la douteuse clart davant laube, prcdant le gros de la troupe, avec nos boys, nos tipoyeurs, le guide, le garde, et les porteurs de nos sacs. Linterminable fort met lpreuve notre inpuisable patience. Je nai pu achever hier ma lettre au Gouverneur. Hlas ! impossible dcrire, ni mme de prendre des notes ou de lire en tipoye. Je ne me rsigne y monter quaprs cinq heures de marche assez fatigante, car le terrain, sablonneux dabord, devient, durant les derniers kilomtres, argileux et glissant. Aprs un court repos en tipoye, cinq kilomtres de marche encore. Pas de poste intermdiaire. Si longue que soit ltape, il faut la fournir, car on ne peut passer la nuit en fort, sans gte, sans nourri 91

ture pour les porteurs. Fort des plus monotones, et trs peu exotique daspect. Elle ressemblerait telle fort italienne, celle dAlbano par exemple, ou de Nmi, ntait parfois quelque arbre gigantesque, deux fois plus haut quaucun de nos arbres dEurope, dont la cime stale loin au-dessus des autres arbres, qui, prs de lui, paraissent rduits en taillis. Les troncs de ces derniers, demi couverts de mousse, semblent des troncs de chnes-verts, ou de lauriers. Les petites plantes vertes qui bordent la route rappellent nos myrtilles ; dautres, les herbes Circ ; tout comme, dans le marigot davant-hier, des plantes deau rappelaient nos pilobes et nos balsamines du Nord. Nos chtaignes ne sont pas moins bizarres, pas moins belles que ces graines dont on ne voit terre que les cosses velues. Pas de fleurs. Pourquoi nous signalait-on cette partie de la fort comme particulirement intressante et belle ? lextrmit du parcours, le terrain, jusqualors parfaitement plan, dvale faiblement jusqu une petite rivire peu profonde, ombrage ; leau claire coule sur un lit de sable blanc. Nos porteurs se baignent. Les bains, dit-on, sont dangereux dans ce pays. Je ne parviens pas le croire, lorsquil ny a lieu de redouter ni crocodiles, ni insolations. Il ne sagit pas de cela, disent certains docteurs, (et Marc me le rpte aprs eux) mais bien de congestion du foie, de fivre, de filariose Hier, dj je me suis baign. Quen est-il rsult ? Un grand bien-tre. Aujourdhui, je ne rsiste pas davantage lappel de leau et me plonge dlicieusement dans sa transparente fracheur. Je nai jamais pris de bain plus exquis. Des chefs viennent notre rencontre, avec deux tam-tams ports par des enfants. Deux importants villages de Bakongos (lon appelle indiffremment ainsi les indignes qui travaillent pour la Forestire). Un tout petit village ct, NDl, habit seulement aujourdhui par cinq hommes valides (qui

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sont dans la fort rcolter le caoutchouc) et cinq impotents qui soccupent des plantations. Inutile de dire que ces hommes dans la fort, non surveills, ne se livrent que le moins possible un travail qui leur est si mal rtribu. De l les chtiments par lesquels le reprsentant de la Forestire sefforce de les rappeler au sentiment du devoir. Longue conversation avec les deux chefs du village bakongo. Mais celui qui parlait dabord, lorsquil tait seul avec nous, se tait aussitt quapproche lautre. Il ne dira plus rien ; et rien nest plus mouvant que ce silence et cette crainte de se compromettre lorsque nous linterrogeons sur les atrocits qui se commettent dans la prison de Boda o il a t lui-mme enferm. Il nous dira plus tard, de nouveau seul avec nous, quil y a vu mourir par suite de svices, dix hommes en un seul jour. Luimme garde des traces de coups de chicotte, des cicatrices, quil nous montre. Il confirme, ce que lon nous disait dj 43, que les prisonniers ne reoivent pour toute nourriture, une seule fois par jour, quune boule de manioc, grosse comme (il montre son poing). Il parle des amendes que la Compagnie Forestire a coutume dinfliger aux indignes (jallais dire : de prlever sur ceuxci), qui napportent pas de caoutchouc en quantit suffisante, amendes de quarante francs ; cest--dire tout ce quils peuvent esprer toucher en un mois. Il ajoute que, lorsque le malheureux na pas de quoi payer lamende, il ne peut viter la prison quen empruntant un plus fortun que lui, sil en trouve et encore est-il parfois jet en prison par-dessus le march . La terreur rgne et les villages des environs sont dserts. Plus tard, nous parlerons dautres chefs. Quand on leur demande : Combien y a-t-il dhommes dans ton village ? ils font le dnombrement en les nommant et pliant un doigt pour chacun. Il y en a rarement plus de dix. Adoum sert dinterprte.
43 Et ce que va confirmer son tour lenqute administrative.

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Adoum est intelligent, mais ne sait pas trs bien le franais. Lorsque nous nous arrtons en fort, cest, dit-il, que nous avons trouv un palace (pour : une place). Il dit : un nomme et quand, travers lui, nous demandons quelque chef : Combien y en a-t-il de ton village qui se sont enfuis, ou qui ont t mis en prison ? Adoum rpond : Ici, dix nommes ; l-bas, six nommes, et huit nommes un peu plus loin. Beaucoup de gens viennent nous trouver. Tel demande un papier attestant quil est grand sorcier de beaucoup de villages ; tel, un papier lautorisant aller plus loin faire petit village tout seul . Quand on sinforme sur le nombre de prisonniers quenferme la prison de Boda, la seule rponse que jobtiens, quel que soit celui qui me la donne : Beaucoup ; beaucoup ; trop ; peux pas compter. Il y aurait parmi les incarcrs nombre de femmes et denfants. 1er novembre. Trop proccup pour pouvoir dormir. Dpart avant cinq heures. tape de 25 28 kilomtres sans user des tipoyes un seul instant. Lon ne peut valuer la longueur dune route non jalonne, que daprs le temps mis la parcourir. Nous devons faire, en moyenne, de cinq six kilomtres par heure. Les derniers kilomtres, dans le sable et en plein soleil, ont t particulirement fatigants. La fort est de nouveau trs monotone, et sans rien de particulier dabord, puis, tout coup, mi-route, une large et profonde rivire aux eaux admirablement claires ; on voyait, plus de cinq mtres de profondeur je pense, dabondantes plantes deau sagiter au-dessous dun pont sinueux, incertain, dapparence extrmement fragile, form de tiges rondes retenues par des lianes et mal fixes, presque ras de leau, sur de grands pilotis. On et dit lun de ces petits couloirs de branches et de bches qui permettent de traverser
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pied sec les fondrires, et lon ne se penchait point sans vertige au-dessus de linquitante profondeur. Pass la rivire (la Bodangu ?), durant un kilomtre ou deux la fort est de nouveau des plus tranges et des plus belles. Jassocie volontiers dans ce carnet ces deux pithtes, car le paysage vient-il cesser dtre trange, il rappelle aussitt quelque paysage europen, et le souvenir quil voque est toujours son dsavantage. Peut-tre, si javais vu Java ou le Brsil, en irait-il de mme pour ce sousbois encombr de fougres piphytes et de grands arums ; mais, comme il ne me rappelle rien, je puis le trouver merveilleux. On traverse, avant darriver Dokundja-Bita, o nous campons, trois misrables petits villages. Rien que des femmes. Les hommes, comme toujours, sont au caoutchouc. Les chefs viennent dassez loin notre rencontre, avec trois tam-tams frapps par un vieux hors dusage et des enfants. Puis, un peu avant Dokundja, rception par les femmes et les mioches ; vocifrations suraigus, chants, trmoussements frntiques. Les plus vieilles sont les plus forcenes ; et ce gigotement saugrenu des dames mres est assez pnible. Toutes ont la main des palmes, et de grandes branches avec lesquelles elles nous ventent ou balaient le sol que nous allons fouler. Trs entre Jrusalem . Les femmes nont dautre vtement quune feuille (ou un chiffon) cache-sexe dont la tige, passant entre les fesses, rejoint par-derrire la ficelle qui sert de ceinture. Et certaines portent, par-derrire, un gros coussinet de feuilles fraches, ou sches, pas beaucoup plus ridicule aprs tout que le pouf ou tournure la mode vers 1880. Mais, dans le dernier village o nous nous arrtons, elles sont, en plus, toutes pares de lianes. Un coureur parti de Bambio, nous a prcds de deux jours, pour annoncer notre arrive. lentre et la sortie des villages, sur plusieurs centaines de mtres, parfois, (et parfois en pleine fort ou en pleine brousse, on ne sait trop pourquoi) on a sarcl, coup les herbes, et rpandu du sable sur la route. Par endroits, ras du sable, dadmirables fleurs mauves qui

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rappellent les cattlyas (et que javais dj vues dans notre promenade en fort aux environs dEala). Ne serait-ce pas elles qui donnent ces gros fruits couleur corail, de la forme dune gousse dail, que lon trouve, eux aussi, ras du sol, et dont les indignes mangent lintrieur, une pulpe blanche au got anis. Tout auprs, la feuille, semblable une petite palme, dun mtre 50 environ. Ces fleurs se sont-elles ouvertes depuis que lon a nettoy la route ? ou plutt ne les a-t-on pas laisses intentionnellement ? Jaime le croire et jadmire cette piste de sable, o lon a tout t, sauf les fleurs. chaque arrt dans un village, nous parlons au chef et le persuadons de ne laisser le caoutchouc que si la Compagnie Forestire consent le payer 2 francs le kilo, comme elle le doit. Car il nous est dit quelle ne le paie souvent quun franc cinquante, quelle naccepte de le payer deux francs qu partir du vingtime kilo. Et, de plus, nous voudrions persuader les indignes dapprendre peser le caoutchouc eux-mmes ; car ils ne connaissent que les mesures de volume (ils comptent par paniers) ce qui permet au reprsentant de la Forestire de les tromper sur le poids, pour peu quil ne soit pas honnte, et que ladministrateur ne soit pas l pour protester 44.
La convention entre le Gouvernement et la Forestire stipulait, en plus du paiement du caoutchouc provenant de la concession au tarif de 2 francs le kilo, ce quon nommait un sursalaire qui consistait en une ristourne consentie aux collectivits indignes lorsque la production dpassait un certain poids et que la vente en Europe tait ralise dans des conditions favorables (dont je nai pas le dtail). Donc, une sorte de participation des producteurs aux bnfices de la Compagnie. En ralit, je crains bien que ces " conditions favorables " naient t, ces dernires annes, jamais obtenues et que lindigne nait rien touch en fait de sursalaire. La nouvelle convention, annonce tlgraphiquement au BasOubangui (dcembre 1925) supprimerait cette participation aux bnfices ; le caoutchouc serait dsormais pay au producteur 2 francs le kilo tout venant , et 3 francs pour le caoutchouc sec. La pratique de ce pays me laisse penser que les factoriens ne trouveront jamais le caoutchouc
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Ds que nous sommes arrts, un tas dhommes sempressent pour en appeler nous, nous soumettre des diffrends, se faire soigner, etc. Tel, flanqu de son frre et de sa sur, nous demande de faire payer un voisin qui a couch avec sa femme enceinte de trois mois, ce qui, dit-il, a fait avorter la femme. Il demande 50 francs dindemnit pour la mort de lenfant, etc. 2 novembre.

assez sec pour le payer 3 francs. On le paiera donc 2 francs dans la plupart des cas, et lespoir dune ristourne en cas de vente lucrative sur les marchs dEurope, est retir au producteur mcrit-on. Daprs M. X, la moyenne de la production dans les pays de la Lobaye et de la Sangha est denviron 20 kilogrammes par mois et par rcolteur, soit un salaire de 40 francs, sur lequel le factorien prlve le cot des articles plus ou moins utiles (sel, tabac, etc.) fournis par lui aux rcolteurs dans le cours du mois, et dont le montant serait de 8 10 francs . (Jai pu me rendre compte par la suite que le commerant trouvait le moyen de gagner galement sur la fourniture de ces articles dont parfois il majore extraordinairement la valeur. En change de caoutchouc valu un prix drisoire, les indignes reoivent des marchandises values un prix exorbitant , crivait en 1902 Flicien Challaye dans son remarquable ouvrage : Le Congo Franais, p. 187, o il parle on ne peut mieux des grandes Compagnies concessionnaires.) Jai oubli de faire prciser si ces articles reprsentent la ration obligatoirement due sous forme daliments aux travailleurs engags par contrat. (La phrase de mon correspondant est peu claire, la Compagnie doit-elle la nourriture aux travailleurs quelle emploie ? En prlve-t-elle le cot sur leur salaire et trouve-t-elle l une occasion de plus de les exploiter ? Le travailleur doit-il payer lui-mme sa nourriture ? Je ne sais. Il est facile de sinformer.) Jai dj vu des abus de ce genre et je me souviens dune distribution de rations Bangassou, il y a dix ans, sous la forme de cadenas remis des travailleurs habitant des cases de paille fermes par des claies. Ctait eux de monnayer les cadenas, et dacheter ensuite leurs aliments.

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Il est plus de midi quand nous arrivons Katakouo ; partis de Dokundja-Bita 5 heures, nous avons march sans arrt durant 7 heures, dont 1/2 heure en tipoye. Un seul trs beau passage de rivire, sur des tiges relies par des lianes ; une petite liane couverte de fourmis sert de rampe. Partout ailleurs, monotone contre ; steppe de gramines hautes, seme de petits arbres semblables des chnes-liges, parfois en lisire de fort, et sans doute longeant le cours cach dune rivire. normes champs de manioc non rcolt formant taillis ; et plus loin des champs de ricin galement non rcolt, tous les hommes tant au caoutchouc, ou en prison, ou morts, ou en fuite. Aprs avoir quitt le dernier village de cette maudite subdivision de Boda, un norme gaillard, qui nous accompagnait depuis lentre du prcdent village, qui marchait prs de moi, la main dans la main (je croyais avoir affaire un chef), dclare soudain quil ne veut plus retourner en arrire, rentrer dans son village et continuer plus longtemps faire du caoutchouc. Il prtend ne plus nous quitter. Mais son frre (du mme pre et de la mme mre, dit-il avec insistance, car dans ce pays on appelle bien souvent frre un simple ami) qui est capita, sefforce de sopposer ce dpart. Long palabre. Cest sur lui que a va retomber. Cest lui quon va f en prison, etc. Un matabiche le calme et le dcide sen retourner seul. Katakouo (Katapo sur certaines cartes). On reconnat quon nest plus dans la subdivision de Boda, ceci quon revoit des hommes. Le chef du village sempresse de nous prsenter son livret, sur lequel nous lisons : Chef incapable ; sans aucune nergie ; ne peut tre remplac ; pas dindigne suprieur dans le village. Katakouo est un norme village de prs dun kilomtre de long. Une seule rue, si lon peut appeler ainsi cette interminable place oblongue aux cts de laquelle toutes les cases sont alignes.

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Vers le soir, gagnant une petite rivire ombrage, je me suis baign, me laissant glisser dun grand tronc darbre mort dans un clair bassin au fond de sable blanc. Un petit cureuil est venu me regarder, semblable aux cureuils de nos pays, mais de pelage beaucoup plus sombre. 3 novembre. Dpart de Katakouo bien avant laube ; durant longtemps, nous cheminons dans la fort, si obscure que, sans le guide qui nous prcde, nous ne pourrions distinguer le sentier sinueux. Trs lente venue du jour, un jour gris, terne, indiciblement triste. Monotonie de la fort ; quelques futaies assez belles (mais beaucoup de troncs morts) au milieu des cultures de manioc de nouveau non rcolt, bien que nous ne soyons plus sur Boda. Je tche dinterroger le chef dun village o nous nous arrtons, homme stupide (comme le chef du village prcdent et du suivant) qui tend un livret o je lis de nouveau : Chef incapable, na aucune autorit sur ces gens. Cela se voit du reste. Impossible dobtenir une rponse ma question : Pourquoi na-t-on pas rcolt le manioc en temps voulu ? En gnral, le pourquoi nest pas compris des indignes ; et mme je doute si quelque mot quivalent existe dans la plupart de leurs idiomes. Dj javais pu constater, au cours du procs Brazzaville, qu la question : Pourquoi ces gens ont-ils dsert leurs villages ? , il tait invariablement rpondu comment, de quelle manire . Il semble que les cerveaux de ces gens soient incapables dtablir un rapport de cause effet 45 ; (et ceci, jai pu le constater maintes fois dans la suite de ce voyage).

Ce que confirme, commente et explique fort bien Lvy-Bruhl, dans son livre sur La mentalit primitive, que je ne connaissais pas encore.

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Danses de femmes lentre de chaque village. Extrmement pnible, le trmoussement hont des matrones sur le retour. Les plus vieilles sont toujours les plus frntiques. Certaines se dmnent comme des forcenes. Un de nos porteurs est malade. Un comprim Dower le soulage beaucoup ; mais il ne peut marcher ; on le porte dans un hamac ; Marc soigne le pied dun autre. Nous navons pas du tout us de nos tipoyes ; Outhman qui sest coup profondment le pied a occup lun deux assez longtemps. Rien noter, sinon la descente vers la rivire, la fin du jour (nous tions arrivs Kongourou vers midi). Rat plusieurs coups de fusil, ce qui menlve beaucoup de mon assurance. Davoir russi mes premiers coups mavait empli de superbe. Je ne visais dj plus. 4 novembre. Arrivs Nola vers trois heures, ayant brl ltape de Niml, et fait plus de 40 kilomtres dont une bonne trentaine pied. La lune, au dpart, tait encore presque au znith midi comme disait Adoum. (Il ntait pas plus de 4 heures.) Rien de plus triste, de plus morne, que labstraite clart grise qui la remplace. Matine trs brumeuse ; mais la steppe boise, que lon traverse durant des heures, doit une grce passagre labondance de grandes gramines trs lgres, que cette brume charge de rose. Ces hautes herbes se penchent sur la route et mouillent le front, les bras nus du passant. Bientt on est tremp comme par une averse. Abondance de traces sur la route sablonneuse (biches, sangliers, buffles), mais on ne voit aucun gibier. Le bruit, et sans doute le parfum, de notre escorte, fait tout fuir. Nous ratons quelques coups de fusil contre des oiseaux trop distants. Au passage dune rivire, un peuple de cigales fait un vacarme assourdissant. Le milicien sempare de la grande sagaie du petit boy qui nous accompagne depuis deux jours (avec son matre, le messager du chef Yamorou) et cloue contre un tronc darbre un de ces insectes normes, aux ailes
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tigres, reflets dmeraude (les ailes de dessous sont pourpres). Hier au soir, nous tions arrivs la nuit close dans le village o nous avons d camper ; trois kilomtres de Kongourou o se trouve le gte dtape, mais o venait de descendre un voyageur de commerce, raflant tout le manioc quon avait rserv pour nos porteurs. Cest ce que nous avions appris lorsque, ce mme soir, dsesprant dattendre les rations promises, nous avions t retrouver le chef de Kongourou, nous collant ainsi 6 kilomtres supplmentaires. Ce chef tait venu nous saluer ; vtu larabe ; extrmement sympathique ; il nous explique quil na pu faire autrement que de servir dabord les premiers arrivs, ce que nous admettons sans peine ; mais nos porteurs ont besoin de manger. force de courir de case en case, arms de torches, nous parvenons, aids du chef, runir une quantit de manioc suffisante, et nous rentrons extnus. Quelques kilomtres avant darriver Nola, le sentier, sortant de la fort paisse, dbouche brusquement sur lEkla (qui devient plus loin la Sangha). Nous quittons un instant nos tipoyes et nous nous asseyons sur un tronc de rnier, lombre dune case, dans le petit village de pcheurs construit sur le bord de la rivire, regarder danser six pauvres femmes ; par politesse, car elles sont vieilles et hideuses. Encore trois kilomtres de sentier dans la steppe et dans les cultures de bananiers et de quelques cacaoyers ; puis on arrive en face de ltrange Nola, dont on aperoit quelques toits, de lautre ct du fleuve que nous traversons en pirogue. Nous touchons au but. Il tait temps. Nous sommes recrus de fatigue, tous. Mais somme toute aucun accroc srieux, durant ces cinq jours de marche. (Hier, par prudence, nous avions recrut cinq tipoyeurs de renfort, car les ntres font piti.) Le capita prt par le chef Yamorou (de Bambio) pour nous montrer la route, avait mission de lui ramener de Nola une de ses femmes quun milicien avait enleve. Arrivs Nola, nous

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apprenons que le milicien et la femme sont partis la veille pour Carnot.

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CHAPITRE V De Nola Bosoum

5 novembre. Crise du portage. Nos porteurs veulent tous repartir ; du moins les soixante recruts par ladministration. On a apport pour eux, hier, une grande quantit de bananes, mais trs peu de manioc, ce qui cause un grand mcontentement. LAdministration paie 1 fr. 25 par journe dhomme avec charge, et 75 centimes lhomme non charg ; mais souvent, la somme est remise globalement au chef, de sorte quil arrive que les intresss ne touchent rien. Cest, affirment nos porteurs, ce qui va se passer. Nous voici fort embarrasss, car, dans labsence de tout reprsentant de lautorit franaise, il est extrmement difficile de trouver ici des remplaants ; et dautre part il nous parat inhumain demmener ces gens beaucoup trop loin de leurs villages. Nous pensions dabord pouvoir remonter la rivire en pirogue jusqu Nola, mais lEkela, grossie par les pluies, coule pleines eaux et nest plus navigable qu la descente ; les rapides sont dangereux. Force sera de revenir sur nos pas jusqu Kongourou et de gagner Nola par la rive gauche, car, nous dit-on, lautre route est abandonne. Ds quune route nest pas entretenue, la vgtation qui lenvahit la rend peu prs impraticable. Nos porteurs, laide dune trs longue baguette de bambou, dont lextrmit est fendue en fourche, semparent avec une grande habilet des nids des mouches-maonnes sus 103

pendus aux poutrelles de la toiture qui abrite notre vranda ; ce sont de petites colonies dune vingtaine dalvoles ; les larves, ou les chrysalides lorsquelles sont encore dun blanc de lait, sont, nous disent nos gens, dlectables. Nous les avons vus galement se jeter sur les termites ails quattire par essaims notre lampephare, et les croquer aussitt sans mme les plumer de leurs normes ailes. 6 novembre. Difficult de trouver du manioc pour nos gens. On finit par en apporter ; mais il nest pas pil ; les porteurs boudent. Pour permettre le recrutement dun nouveau contingent, nous dcidons de ne partir quaprs-demain. Toutefois nous nosons congdier dj ceux-ci, qui cependant se dmoralisent et sencouragent linsoumission. Vers le soir nous traversons lEkela en pirogue. Visite ltablissement de la Forestire que dirigent deux trs sympathiques et tout jeunes agents. Ils paraissent honntes 46. Nous
Quils ne se fassent pas dillusions : leur honntet leur nuira. La Compagnie leur prfrera ncessairement des agents qui feront rentrer dans la caisse plus dargent queux ne le pourront faire honntement. Rien nclairera mieux ma pense que ces propos dun agent de la mme compagnie, entendus ensuite et dans une tout autre rgion. On comprendra de reste les raisons qui me font prfrer ne point mettre ici de noms propres de personnes, ni de localit. Cet agent avait fait avec nous la traverse ; amus de nous retrouver, il se mit nous parler sans crainte, sans souponner dabord le dgot que ses propos soulevaient en nous, et que nous cachions de notre mieux, par crainte de linterrompre. Il nous dit avoir dabord servi longtemps dans la Gold Coast ; et comme nous lui demandons sil prfre ce pays-ci : Parbleu ! scrie-t-il. En Gold Coast on ne peut rien faire Songez donc : l-bas, les ngres savent presque tous lire et crire. Il engage les indignes raison de 25 francs par mois, plus 1 franc de ration tous les samedis, non nourris, non logs, pour exploiter un caoutchouc que, naturellement, il ne paie pas. Ce sont des engags vo46

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achetons diverses fournitures leurs magasins , puis gagnons un grand village au bord du fleuve, lendroit o la Kadei rejoint lEkela pour former la Sanga. En face du village, un mont aux pentes brusques, couvertes dune fort paisse. On la dit hante de singes de toutes sortes ; en particulier quantit de
lontaires , qui prfrent encore cette situation lamentable la rquisition de ladministration. Celle-ci les terrifie au point quils dsertent leurs villages et se cachent dans les endroits perdus de la brousse. Un autre moyen pour eux dchapper aux corves (nous dit-il en riant) cest la blennorragie. Ces farceurs savent que ladministration ne prend pas les blennorragiques ; et ils connaissent des femmes qui se chargent de leur donner la maladie. Il gagne (nous dit-il) 4000 francs par mois, plus les primes . Cette anne ladministration de la compagnie lui aurait accord une gratification (ou participation aux bnfices) de 12 000 francs. Il ne cache pas sa fureur contre les commerants anglais, qui commettent la maladresse de payer directement lindigne le prix que la marchandise vaut au march, ce qui gche le mtier . Il avoue cyniquement que, lorsque lon ne peut pas gagner suffisamment sur la marchandise, on se rattrape en truquant les poids . Comme je propose de donner cent francs de matabiche (rcompense) au chef indigne qui me procurerait un nouveau dindiki (petit animal dont je parlerai plus loin), il hausse les paules : Ne donnez donc rien du tout. Il est pourtant juste que Rien du tout. Pourquoi ? Ces gens-l, quand on leur donne un matabiche, ils simaginent aussitt quon les vole. Ainsi, tenez : le chef dont je vous parlais ma apport un jour un chimpanz, que jai revendu tout aussitt 1 500 francs Douala Et vous ne lui avez rien donn ? Moi ! Je lai tout au contraire engueul Eh bien ! quelques jours plus tard, il ma apport un second chimpanz. Vous voyez bien. Il se plaint beaucoup de ladministration qui tue le commerce ; mais cest de la haute administration quil sagit ; par contre il chante les louanges du chef de la subdivision o il opre : Un ngre peut bien venir se plaindre ; allez ! il sait vite vous le remettre sa place. Il en et dit plus long, sil navait surpris dans nos regards je ne sais quoi qui ntait pas de la sympathie.

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gorilles normes, que lon chasse au filet. Les gens du village nous montrent ces filets robustes aux larges mailles, pendus aux portes de leurs cases. lentre du village, un pige panthres. Brusque retournement de la crise du portage. On vient nous persuader que nous pourrons remonter lEkela en baleinire jusqu Bania, et que cela ne nous prendra pas plus de quatre jours. 7 novembre. Deux indignes viennent de tuer coups de machettes un serpent dun mtre cinquante de long, trs gros proportionnellement la longueur. Fcheux que les coups de machettes aient endommag la peau. Elle est trs belle ; marquete sur le dos, non de losanges, mais de rectangles trs rguliers gris clair, encercls de noir dans une parenthse plus ple ; varit de python que je nai revue nulle part ailleurs. Nous avons djeuner le Docteur B et un reprsentant de la Compagnie Wial, qui fait le commerce des peaux 47. Tous deux reviennent de Bania. Le Docteur nous parle longuement de la Compagnie Forestire, qui trouve le moyen, nous dit-il, dchapper aux sages rglements mdicaux, ludant les visites sanitaires et se moquant des certificats pour tous les indignes quelle recrute de village en village et dont elle forme les groupements bakongos son service ; do propagation de la maladie du sommeil, incontrlable 48. Il considre que la ForesDans la bonne saison (la saison sche), il prtend expdier jusqu quinze mille peaux de petites antilopes par mois. Inutile de dire que je ne garantis pas ces chiffres. Je les donne tels quils mont t donns. 48 Il est noter que cette rgion (de Bilolo) jusqu maintenant passait pour tre exempte de la maladie du sommeil. Dans cette rgion la Compagnie Forestire recrute de nombreux rcolteurs, quelle refuse
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tire ruine et dvaste le pays. Il a envoy ce sujet des rapports confidentiels adresss au Gouverneur, mais est convaincu que ceux-ci restent embouteills Carnot (dont, faute de personnel administratif, Nola dpend provisoirement), de sorte que le Gouverneur continue dignorer la situation. Dans la nuit dhier, une tornade avorte ; on touffe ; on espre en vain une averse qui rafrachisse un peu latmosphre. Le ciel est encombr. Quantit dclairs, mais dans des rgions suprieures si recules, que lon nentend aucun tonnerre ; ils clairent de revers et dnoncent soudain de compliques superpositions de nuages. Je me suis relev, vers minuit, et reste longtemps assis devant la case dans la contemplation de ce spectacle admirable. Deux nuits de suite, un grand singe (?) est venu danser sur notre case, faisant des bonds crever la toiture. On nimagine rien de plus morne, de plus dcolor, de plus triste que les matines de ciel gris sous les tropiques. Pas un rayon, pas un sourire du ciel avant le milieu du jour. Dn hier chez le Docteur B, avec le reprsentant de la Compagnie Wial. Vers le milieu du repas, on entend sonner la gnrale . Serait-ce un incendie ? Ils sont frquents dans ce pays o lindigne met le feu la brousse sans beaucoup de soucier des cases que la flamme pourrait atteindre. Grand bruit de voix qui se rapprochent. Et tout coup fait irruption sous la vranda o nous sommes installs, le Portugais dune factorerie voisine, o nous avions t acheter du tabac pour nos porteurs, dans la matine. Il na pour tout costume que son pantalon. Avec une grande exaltation et comme hors de lui, il nous exdengager rgulirement, les soustrayant ainsi au contrle mdical et favorisant lextension de la maladie dans une contre jusqualors prserve. (Extrait dun rapport.)

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plique que les miliciens veulent lui casser la gueule , parce que son cuisinier sest empar de la femme dun garde, etc., etc. Le Docteur lui parle avec la plus grande fermet, fort bien ma foi ; et le renvoie. Il se dcouvre, lexamen, que la femme en question est prcisment celle que le garde a enleve Yamorou et que le capita Boboli, qui nous accompagnait, avait mission de lui ramener. Ce dernier est reparti hier sans la femme, aprs quon lui eut dit que la femme et le garde avaient migr Carnot. Ce matin nous faisons comparatre les dlinquants. Le garde sducteur, un autre garde-interprte (celui de notre escorte) afflig dun bgaiement incoercible, le cuisinier du Portugais, et la femme enfin, sa matresse depuis quatre jours. Celleci na pour vtement quun petit paquet de feuilles maintenu par une ceinture de perles. Trs ve, ternel fminin ; elle est belle, si lon accepte les seins tombants ; la ligne des hanches, du bassin et des jambes, dune courbe trs pure. Elle se tient devant nous, les bras levs prenant appui sur les bambous de la toiture qui abrite notre vranda. Interminable interrogatoire. Tous les indignes baragouinent le franais avec une volubilit incomprhensible. Il ressort pourtant quil ny a, dans toute lhistoire, comme presque toujours, quune question dargent. Yamorou ne rclame point tant la femme que les 150 francs quil a pays aux parents pour lavoir. Il y a en plus 10 francs dimpt pour la femme, que le garde a pays, que le cuisinier lui a rembourss On sy perd. Nous dcidons que la femme doit retourner Yamorou, puisque ni le garde, ni le cuisinier ne consentent donner Yamorou les 150 francs quelle a cot. La femme coute dun air indiciblement rsign ses deux derniers maris lui dire quelle est trop putain pour quon cherche la conserver. Le garde dit mme : Elle est devenue trop crapule. Nous faisons rendre nanmoins la femme le pagne quelle avait lorsquelle a quitt Yamorou, plus 5 francs mi-donns par garde et cuisinier pour

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assurer sa nourriture pendant le voyage. Tout cela prend un temps infini. Ensuite nous examinons longuement des entonnoirs de fourmis-lions, o nous faisions dgringoler de petites fourmis en pture. Hier soir jai pu lire avec dlices quelques pages du Master of Ballantrae. 8 novembre. Dcidment nous renonons la baleinire, mais du mme coup renonons Bania ; nous gagnerons Carnot par Berberati. Nous avons licenci nos soixante-cinq porteurs ; on nous en promet une quarantaine dautres, qui devront suffire. Presque tout le temps est pris par divers soins matriels et par la rvision et dactylographie de ma longue lettre au Gouverneur. Un coureur mapporte hier soir une lettre de Marcel de Coppet, laquelle mattendait depuis plus de deux mois Mongoumba. Ce coureur, hier soir, racontait un garde lemprisonnement de Samba NGoto, que javais prvu ; mais lorsque, ce matin, nous interrogeons le coureur, il nie tout, et mme davoir parl. Prenant du sable terre, il le porte son front et jure que Samba NGoto est en libert. On le sent terrifi lide des reprsailles possibles. Nous partons demain. 9 novembre. Gama, sur lEkela. Moklo en face, de lautre ct du fleuve ; car je nose appeler rivire un cours deau qui ferait honte la Seine. Quelques huttes sur un terrain en pente, dont la trs vaste que nous occupons. Dsagrablement chatouills par des essaims de trs petites mouches, des fourous sans doute. Lintrieur de la hutte, les bambous et le chaume de la

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toiture sont compltement lustrs, laqus par la fume ; cela donne cette hutte sordide un aspect luisant et propre. Il sest mis pleuvoir ds notre arrive et la nuit est presque aussitt tombe. Ltape tait beaucoup plus longue quon ne nous avait dit et, partis huit heures, nous navons atteint Gama que le soir. Certains de nos porteurs taient recrus de fatigue ; un pauvre vieux en particulier nous montrait les ganglions de son aine, gros comme des ufs de poule. Nous navions pu obtenir que quarante porteurs, de sorte que quelques charges, portes par deux jusqualors, devaient tre assumes par un seul. Cette question du portage, et mme celle des tipoyeurs, me gte le voyage ; tout le long de la route je ne puis cesser dy penser. Traverse de fort beaucoup plus intressante que celle avant Nola, cause des frquents petits ruisseaux qui la coupent. Le sentier dvale vers eux brusquement. La fort ellemme est plus trange ; une grande plante dont jignore le nom, trs larges et belles feuilles, donne au taillis une apparence trs exotique. Quelques arbres admirables, au large empattement. La temprature est accablante ; non quil fasse trs chaud, mais lair est si lourd, si vaporeux, que lon ruisselle. Mon gilet, que je quitte, est tremp ; ma chemise, que je quitte galement, est tordre. Je les suspends aux tipoyes, mais ils ne scheront pas de tout le jour. Le ciel est bas, uniformment gris ; tout est terne ; on circule comme en un rve oppressant, un cauchemar. Quantit de chants doiseaux, bizarres, inquitants, font battre le cur si lon sarrte comme jai fait, seul, ayant pris de lavance sur le reste de la troupe, perdu dans cette immensit. Je voudrais bien laisser ici quelques traces de la fantastique soire dhier. Nous dnions chez le Docteur B, avec A, le jeune agent de la Socit Wial (il na que 22 ans) et L, capitaine de navigation fluviale qui venait darriver de Brazzaville. Nous ne tardmes pas nous apercevoir que le Docteur ntait pas dans son tat normal ; en plus de ses propos exalts, je re-

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marquai que, lorsquil moffrait boire, javais quelque peine maintenir mon verre sous le goulot de la bouteille, quil voulait toujours diriger au-del. Et, plusieurs reprises, il posa sur la nappe sa fourchette avec la bouche quil avait pique dans son assiette, au lieu de la porter sa bouche. Il ne sexalta que peu peu, sans pourtant beaucoup boire ; mais peut-tre avait-il dj beaucoup bu, pour fter larrive du navire. Et pourtant je souponnais autre chose que la boisson. La veille, je lui avais donn connaissance de ma lettre au Gouverneur Alfassa, contenant les lourdes charges contre Pacha ; il avait paru sindigner, puis pris de peur sans doute lorsque je parlais imprudemment denvoyer le double de cette lettre au ministre, et par une sorte de sentiment de solidarit, le voici, ce soir, qui proteste que nombre dadministrateurs et de fonctionnaires taient des travailleurs honntes, dvous, consciencieux, remarquables. Je protestai mon tour que je nen avais jamais dout, et que jen connaissais maint exemple ; mais quil importait dautant plus que certaines fcheuses exceptions (et jajoutais que, sur le grand nombre de fonctionnaires de tous grades que javais vus, je nen avais rencontr quune) ne risquassent pas de dconsidrer lensemble des autres. Mais vous nempcherez pas, scria-t-il, que lattention du public ne soit attire surtout par lexception ; et cest sur elle que va se former lopinion. Cest dplorable. Il y avait, dans ce quil disait l, beaucoup de vrai, quoi, certes, jtais sensible. Il mapparaissait aussi quil craignait davoir t trop loin dans lapprobation, la veille, aprs lecture de ma lettre, et que cest contre cette approbation mme quil protestait. Car, sitt aprs, il versa dans lapprobation de la politique brutale envers les noirs, affirmant quon nobtenait rien deux quavec des coups, des exemples, fussent-ils sanglants. Il alla jusqu dire que lui-mme, certain jour, avait tu un ngre ; puis ajouta bien vite que ctait un cas de lgitime dfense, non de lui-mme, mais dun ami, qui sinon et t srement sacrifi.

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Puis dit quon ne pouvait se faire respecter des noirs quen se faisant craindre, et parla dun confrre, le docteur X, celui mme qui lavait prcd Nola, qui, traversant pacifiquement le village de Katakuo (ou Catapo) que nous avions travers la veille, fut pris, ligot, mis nu, peinturlur de la tte aux pieds, et quon fora de danser au son du tam-tam deux jours durant. Il ne put tre dlivr que par une escouade envoye de Nola Tout cela, de plus en plus bizarre, de plus en plus incohrent, exalt. Nous nous taisions tous ; il ny avait plus que B qui parlt. Et si nous navions enfin lev la sance, ayant faire nos paquets pour le dpart du lendemain, il et sans doute parl bien davantage. Peu sen fallait quil napprouvt Pacha ; du moins tout ce quil en disait tait avec une arrire-pense dexcuse, et de se dsolidariser davec moi. Il nous dit encore (et, si vrai, ceci est trs important) que les chefs reconnus des villages ne sont le plus souvent que des hommes ne jouissant daucune considration parmi les indignes quils sont censs commander, danciens esclaves, des hommes de paille, choisis pour endosser les responsabilits, subir les peines, les sanctions , et que tous les habitants de leurs villages se rjouissaient lorsquils taient foutus en prison. Le vrai chef tait un chef secret, que le gouvernement franais narrivait pas, le plus souvent, connatre. Je ne puis, ici, que rapporter peu prs les propos ; je ne puis donner latmosphre inquitante, fantastique, de la soire. On ne pourrait y arriver quavec beaucoup dart ; et jcris au courant de la plume. noter que le Docteur tait tout brusquement entr dans le sujet par une attaque directe, videmment prmdite, me demandant, ds le potage : tes-vous all visiter le cimetire de Nola ? et, sur ma rponse ngative : Eh bien ! il y a l, dj, les tombes de seize blancs, etc.

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10 novembre. Les panthres abondent dans la rgion et, nous dit-on, ne rpugnent pas aux visites domiciliaires. Mais on touffe dans la case et, plutt que de manquer dair en ramenant lnorme opercule dcorce, nous dressons nos chaises de bord en travers de la porte. Dans labsence de montre, ma vigilance fait du zle et me lve beaucoup trop tt ; mais ne lve que moi. La nuit est encore trop sombre, il faut attendre ; se recoucher. Nous partons laube encore ivres de sommeil, cette tape, quon nous disait trs courte, nous a paru interminable entre toutes. Nous navons atteint le gte de MBengu que vers quatre heures, aprs un court arrt vers midi. La quinzaine de kilomtres que jai faite pied, ce fut avec un effort extrme ; mais je prends de plus en plus en horreur le tipoye, o lon est inconfortablement secou et o je ne puis perdre un instant le sentiment de leffort des porteurs. Chaque jour nous nous enfonons un peu plus dans ltrange. Jai vcu tout aujourdhui dans un tat de torpeur et dinconscience, as though of hemlock I had drunk perdant notion du temps, du lieu, de moi-mme. Le ciel sest un peu clairci vers le soir et, tandis que jcris ceci, la nuit monte dans un ciel admirable. Enfin nous chappons loppression de la fort. Par moments, elle tait trs belle et les arbres gigantesques, aux troncs dont la base semble atteinte dlphantiasis, se montraient de plus en plus nombreux. Mais, dans labsence de rayons, elle semblait toute endormie, dsesprment triste. Toutes les feuilles sont luisantes et fermes, analogues celles du laurier, de lyeuse ; pas dquivalent de celles du coudrier, par exemple, dont la consis-

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tance molle et feutre, comme spongieuse la lumire, donne au rayon qui les traverse une coloration verdore, et fait aux halliers normands leur mystre. Lhumidit, jusquau milieu du jour, tait telle que les branchages ruisselaient, rendant la glaise du sentier incertaine et la marche des plus pnibles. trois reprises, mes tipoyeurs se sont plaqus. Parfois la traverse dune rivire o lon et voulu sattarder. MBengu, de mme que Gama, est tabli sur un vaste champ libre, conquis sur la fort qui lenveloppe de toutes parts, une brusque savane de trs hautes gramines, parmi lesquelles, si lon avance, on disparat. Je rate trois coups de fusil contre des oiseaux bizarres que jaurais bien voulu voir de prs. Nos boys sont dune obligeance, dune prvenance, dun zle au-dessus de tout loge ; quant notre cuisinier, il nous fait la cuisine la meilleure que nous ayons gote dans le pays. Je continue de croire, et crois de plus en plus, que la plupart des dfauts que lon entend reprocher continuellement aux domestiques de ce pays, vient surtout de la manire dont on les traite, dont on leur parle. Nous navons qu nous fliciter des ntres qui nous navons jamais parl quavec douceur, qui nous confions tout, devant qui nous laissons tout traner et qui se sont montrs jusqu prsent dune honntet parfaite. Je vais plus loin : cest devant tous nos porteurs, devant les habitants inconnus des villages, que nous laissons traner les menus objets les plus tentants pour eux, et dont le vol serait le plus difficilement vrifiable ce que, certes, nous naurions jamais os faire en France et rien encore na disparu. Il stablit, entre nos gens et nous, une confiance et une cordialit rciproques, et tous, sans exception aucune, se montrent jusqu prsent aussi attentionns pour nous, que nous affectons dtre envers eux 49.
Ce jugement qui pourrait sembler peu mri na fait que se confirmer par la suite. Et javoue ne comprendre pas bien pourquoi les blancs, presque sans exception, tant fonctionnaires que commerants, et tant hommes que femmes, croient devoir rudoyer leurs domestiques en
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paroles tout au moins, et mme alors quils se montrent rellement bons envers eux. Je sais une dame, par ailleurs charmante et trs douce, qui nappelle jamais son boy que tte de brute , sans pourtant jamais lever la main sur lui. Tel est lusage et : Vous y viendrez aussi, vous verrez. Attendez seulement un mois. Nous avons attendu dix mois, toujours avec les mmes domestiques, et nous ny sommes pas venus. Par une heureuse chance, avons-nous t particulirement bien servis ? Il se peut Mais je me persuade volontiers que chaque matre a les serviteurs quil mrite. Et tout ce que jen dis nest point particulier au Congo. Quel est le serviteur de nos pays qui tiendrait cur de rester honnte, lorsquil entendrait son matre lui dnier toute vertu ? Si javais t le boy de M. X je laurais dvalis le soir mme, aprs lavoir entendu affirmer que tous les ngres sont fourbes, menteurs et voleurs. Votre boy ne comprend pas le franais ? demandai-je un peu inquiet. Il le parle admirablement Pourquoi ? Vous ne craignez pas que ce quil vous entend dire ? a lui apprend que je ne suis pas sa dupe. ce mme dner, jentendais un autre convive affirmer que toutes les femmes (et il ne sagissait plus des ngresses) ne songent qu leur plaisir, aussi longtemps quelles peuvent mriter nos hommages, et quon na jamais vu de dvote sincre avant lge de quarante ans. Ces Messieurs certainement connaissent les indignes comme ils connaissent les femmes. Il est bien rare que lexprience nous claire. Chacun se sert de tout pour sencourager dans son sens, et prcipite tout dans sa preuve. Lexprience, dit-on Il nest pas de prjug si absurde qui ny trouve confirmation. Prodigieusement mallables, les ngres deviennent le plus souvent ce que lon croit quils sont ou ce que lon souhaite, ou que lon craint quils soient. Je ne jurerais pas que, de nos boys galement, lon net pu faire aisment des coquins. Il suffit de savoir sy prendre, et le colon est pour cela dune rare ingniosit. Tel apprend son perroquet : Sors dici, sale ngre ! Tel autre se fche parce que son boy apporte des bouteilles de vermouth et damer lorsque, aprs le repas, il lui demande des liqueurs : Triple idiot, tu ne sais pas encore ce que cest que des apritifs ! On lengueule parce quil croit devoir chauder, avant de sen servir, la thire de porcelaine dont il se sert pour la premire fois ; ne lui a-t-on pas enseign en effet que leau bouillante risque de faire clater les verres ? Le pauvre boy, qui croyait bien faire, est de nouveau trait dimbcile devant toute la table des blancs.

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Je continue mes leons de lecture Adoum, qui fait preuve dune mouvante application et progresse de jour en jour ; et je mattache lui chaque jour un peu plus. De quelle sottise, le plus souvent, le blanc fait preuve, quand il sindigne de la stupidit des noirs ! Je ne les crois pourtant capables, que dun trs petit dveloppement, le cerveau gourd et stagnant le plus souvent dans une nuit paisse mais combien de fois le blanc semble prendre tche de les y enfoncer ! 11 novembre. Enfin une tape courte ; partis vers six heures, nous arrivons deux heures et demie plus tard, aprs une assez belle traverse de fort, Sapoua. Rapparition du palmier-liane. Fait la route pied. Sapoua, triple ou quadruple village, de plus dun kilomtre de long, dans un grand espace de savane, sem de grands palmiers rniers encercl lointainement par la fort. Quantit denfants ; certains exquis, que nous retenons prs de nous. Un joueur dinstrument bizarre : une calebasse, quon tient entre les jambes, au milieu dun bambou, comme un arc tendu sur six (?) cordes. Il chante avec beaucoup de subtilit, de dlicatesse, de nuances, ce que notre interprte traduit : Jai tellement de chiques dans mon pied, que je ne peux plus marcher. Vers le soir je traverse la savane accompagn de quatre enfants, et gagne la lisire de la fort. Bain gnral dans les eaux couleur de th dune claire rivire fond de sable blanc. Dautres enfants mapportent une quantit de jolis petits hannetons. Jadmire combien, quoique de mme espce et de mme sexe, ceux-ci peuvent diffrer les uns des autres. Au musum, lon mavait dj montr divers exemples de cette diversit, laquelle ne semblent avoir droit que les mles. Serait-elle particulire aux rgions tropicales ?
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Il fait une chaleur touffante. Arrive du manioc pour nos porteurs. Vingt-quatre petits paniers, ports par vingt-quatre petites filles. Sur chaque pain de manioc, une poigne de chenilles frites ; quelques cannes sucre. Il y en a pour 5 francs , dit le caporal ; jen donne le double car jai compris depuis hier, que lon fait payer au blanc un prix tabli fort au-dessous de la valeur relle. Cest ainsi que le poulet, pour lequel le blanc donne 1 franc, est pay 3 francs par lindigne. Un de nos porteurs, hier, nous demandait dacheter sa place un poulet, que lui paierait trois fois plus cher 50. On nous apporte des crevettes de rivire ; trs grosses, semblables du bouquet , ntaient les pattes de devant, extrmement longues et termines par de trs petites pinces. Cuites, leur chair reste molle et gluante. 12 novembre. Cette nuit, mdiocre tam-tam, command par nous ; que je quitte vite, mais qui retient Marc jusqu une heure tardive. Nuit trs mdiocre ; blements incessants des chvres autour de notre case. Lever cinq heures et demie ; aube pure, ciel lav o baigne, presque au znith, un quartier de lune. Quantit dnormes palmiers rniers (tronc renfl, feuilles en ventail ; grappes dnormes pommes oranges) donnent la steppe un aspect noble et trange. Pas un souffle nagite les hautes herbes ; la route que nous devons suivre est une alle de sable blanc. Dpart un peu difficile car nous avons, hier soir, renvoy quatre hommes prts par MBengu, sur lassurance qui nous fut donne par les chefs, que Sapoua les pourrait remplacer. Les quatre
50 V. appendice au chapitre VII.

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hommes attendus ne sont pas prsents lappel. Il faut partir. Nous laissons le garde derrire nous. Ce nest qu la premire tape (je veux dire au premier village travers, dix kilomtres de Sapoua), que nous constatons que les quatre nouveaux porteurs sont des femmes, tous les hommes valides, nous dit le garde, stant esquivs dans la brousse au dernier moment, pour chapper la rquisition. Ce qui ajoute notre indignation, cest que les charges laisses aux femmes par nos autres porteurs, sont de beaucoup les plus lourdes. Souvent, les types les plus costauds semparent ainsi des charges lgres et partent vite de lavant, pour viter le contrle. Nous donnons chaque femme un billet de cent sous, esprant par notre gnrosit provoquer le regret des hommes ; espoir bien vain, car, sitt de retour dans leur village, les femmes remettront aux hommes ces billets. La marche de ce matin eut une allure triomphale ; ds le premier village, rception enthousiaste ; chants, cris admirablement rythms ; peuple daspect propre et vigoureux ; nous mettons pied terre ; les porteurs de mon tipoye ont pris de lavance. Ce nest plus de la marche, cest une sorte de course, escorte de tam-tams, dune troupe denfants rieurs ; plusieurs se proposent comme boys. partir de ce village, et jusqu Pakori, o nous arrivons vers onze heures pour camper, une escorte se forme ; les chants (churs alterns) des tipoyeurs, des gens des villages, ne cessent plus. On traverse, avant Pakori, quatre ou cinq villages, de plus en plus tranges, aux habitants toujours plus exalts. De tout cela, je crains de ne garder quun souvenir confus ; cest trop trange. Nous sommes enfin sortis du cauchemar de la fort. La savane prend laspect dun bois clairsem ; arbres pas trs grands, semblables des chnesliges et que souvent une belle plante grimpante, on dirait un pampre, recouvre. Beaucoup de pintades, nous a-t-on dit ; mais les hurlements de tout ce peuple en dlire font tout fuir. Les habitants de ce pays, je lai dit, ont laspect heureux et robuste ; les

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hommes portent presque tous un trange tatouage 51 qui, parti du sommet du front, trace jusquau bas du nez une ligne mdiane, dun relief trs accentu. Notre escorte (quarante porteurs, plus huit femmes de porteurs, dont trois avec leur nourrisson suspendu au flanc) sest dmesurment grossie. On ne sy reconnat plus. Cest le nous partmes cinq cents Mme les chefs veulent nous suivre ; jusquau village suivant, tout au moins. On sarrte pour serrer des mains, en signe dadieux. Mais quelques kilomtres plus loin lon retrouve encore ceux dont on avait cru prendre cong. Pakori, le plus beau des villages vus jusqu prsent, o lon sarrte, la quantit denfants est inimaginable. Je tche de les dnombrer ; cent quatre-vingt je marrte, pris de vertige ; ils sont trop. Et tout ce peuple vous enveloppe, sempresse pour la joie de serrer la main quon leur tend ; tous avec des cris et des rires, une sorte de lyrisme dans les dmonstrations damour. Cest presque du cannibalisme. Pakori ; au soir. Ce grand village est merveilleux. Il a du style, de lallure ; et le peuple y parat heureux. Lnorme rueplace (quon se figure une Piazza Navone prolonge) est une arne de sable fin. Les cases ne sont plus ces huttes sordides, insalubres et uniformment laides des environs de MBaki ; mais vastes, de bel aspect, diffrencies ; certaines sont plus grandes, dont celle que nous occupons, o lon accde par six marches, bties sur des sortes de monticules, de formation que je ne mexplique gure, semblables ceux quon croit tre danciennes termitires, qui mamelonnent la plaine entre Mobaye et Bambari. Nous avons longuement parl avec le sergentQuils obtiennent par des incisions, puis en introduisant dans la cicatrice je ne sais quelles poudres qui provoquent un soulvement de la peau.
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infirmier de Fort-Archambault, en cong de six mois (rest depuis 1906 sans permission, dont dix ans avec le docteur Ouzio). Nous apprenons quici, que dans tout le pays avoisinant 52 (et je pense, dans toute la subdivision de Carnot), on laisse lindigne vaquer ses cultures aprs quil sest acquitt de limpt, cest-dire aprs quil a rcolt dans la fort la quantit de caoutchouc suffisante en assurer le paiement ce qui lui prend un mois environ. Il ne cultive ici que manioc, ssame, patates et un peu de ricin. Il est vrai, nous dit linfirmier, que le blanc paie beaucoup moins cher que lindigne les cabris et les poulets quil ne les paierait du moins, car celui-ci nen achte jamais, ou du moins ne les consomme jamais, presque jamais. (De mme quil ne mange jamais les ufs. Tout au plus donne-t-il aux enfants les ufs gts et pour les autres, ceux qui sont soustraits la couve, il les rserve pour le blanc qui passe.) Cabris et poulets sont objets dchange. La monnaie, encore rcemment, encore aujourdhui, cest le fer de sagaie, quil forge lui-mme, estim cinq francs la pice. Le cabri vaut de quatre huit fers de sagaie. On achte une femme indiffremment avec des sagaies ou des cabris (de dix cinquante fers de sagaie, soit de cinquante deux cent cinquante francs). Le blanc nest pas cens acheter le cabri que lui prsente le chef. Celui-ci le donne ; puis le blanc, qui en principe ne doit rien, donne un matabiche notoirement inquivalent, mais que le chef doit toujours accepter avec reconnaissance. Pourtant un certain tarif stablit : 1 franc par poulet ; 4 5 francs par cabri. Il est tabli que lindigne ne sait la vraie valeur de rien. Il ny a, dans tout le pays, aucun march, aucune offre, aucune demande. Dun bout lautre du village, il nest pas un indigne qui possde quoi que ce soit dautre que ses femmes, son troupeau, et peut-tre quelques bracelets ou fers de sagaies. Aucun objet, aucun vtement, aucune toffe,

52 Pays non concd aux Grandes Compagnies ; do cette aisance.

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aucun meuble et, quand bien mme il aurait de largent, rien acheter ne se prsente pour veiller aucun dsir. 13 novembre. Vers 11 heures, nous sommes arrivs Berberati. Pays tout diffrent ; mme le ciel est chang, la qualit de lair. Enfin lon respire. Belle traverse de lande, savane aux gramines hautes de 3 mtres ; coupe par instants de reprises de fort. Le pays assez puissamment vallonn ; la vue stend au loin. Le poste mme, maison de ladministrateur, o nous couchons (abandonn faute de personnel), est fort bien situ, sur un revers de plateau, do lon domine une vaste contre ; mais, comme toujours dans ce pays dmesur, rien ne fait centre ; les lignes fuient perdument dans tous les sens ; tout est illimit. Seuls, les villages parfois sorganisent. Ils ne sont plus tablis seulement le long de la route ; des perspectives se creusent, et les cases sont groupes, non plus en ligne, mais forment divers petits hameaux, parfois charmants. Le chef de Zaoro Yanga, premier village aprs Pakori, nous a fait cadeau dun petit animal bizarre, enferm dans cette sorte de panier en palmes tresses, qui sert ici de cage poules. Je crois que cest un paresseux 53. Il na que quatre doigts aux pattes de devant ; lindex restant atrophi ; les pattes de derrire sont prenantes, les pouces nettement opposs au reste des doigts. Les vertbres cervicales ont des apophyses aigus, qui soulvent la peau. Il a la taille dun chat, une queue trs courte ; les oreilles comme coupes. Trs lent de mouvements. Trs maladroit lorsquil marche sur le sol, et disgracieux, mais fort habile grimper et se suspendre la tte en bas, nimporte quel support. Il mange volontiers ce que nous lui offrons, des confiJai su plus tard le vrai nom de ce charmant petit animal ; cest un prodictique potto.
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tures, du pain, du miel, et se montre particulirement friand de lait concentr. On est venu mapporter un norme goliath que jai le plus grand mal faire entrer dans mon flacon de cyanure, si large que soit son embouchure. Visite la mission, o les Pres nous reoivent trs aimablement et nous rgalent dun lait excellent. De retour au poste, nous observons longuement lextraordinaire travail de la mouche-maonne (celle-ci a ltranglement de son abdomen jaune canari, et non noir comme lespce la plus commune). En quelques minutes, elle a compltement mur une araigne dans lalvole de terre o elle lavait force dentrer. Dun coup de couteau, jai dfait ce travail, dcouvrant, ct de la grosse araigne, plusieurs petites ; quelques instants aprs, les dgts taient rpars. Le soir, je me suis empar de la construction tout entire, la dtachant avec peine dune latte de bambou, o elle tait fortement maonne. Le tout, gros comme un uf de pigeon, form de quatre alvoles oblongues ; en terre dure comme de la brique, ou presque. Chaque alvole que jai creve contenait quatre ou cinq araignes assez petites, mais dodues ; toutes fraches, et qui semblaient moins mortes quendormies ; parmi elles, un seul ver, de la taille et de laspect dun asticot. Certainement, cest l le garde-manger des larves, et je pense que la mouche-maonne (nest-ce pas un sphex ?) avait pondu, ct des araignes, ou dans labdomen des araignes, un uf, dont dj le ver en question provenait. Malheureusement, ma vue baisse beaucoup, et je ne parviens plus mettre au point les objets un peu dlicats. Magistrale engueulade de Marc lun des gardes du poste, qui sest permis de gifler notre cuisinier.

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14 novembre. Sur laimable insistance du Pre de la Mission, nous nous sommes dcids demeurer Berberati un jour de plus. Notre paresseux a trouv moyen, pendant la nuit, de dnouer la ficelle qui lui tenait la patte et de senfuir. Aprs quelques recherches, on le retrouve juch sous le toit de la vranda. On nous envoie deux chevaux de la mission, o nous sommes attendus djeuner. Il a fallu, ce matin, congdier nos quarante porteurs. Certains dentre eux taient de si bon naturel que les larmes me venaient aux yeux en leur disant adieu. Ceux-ci nous accompagnaient depuis Nola. Lun en particulier, une sorte de grand diable, lair dun Mohican, une plume du faucon que nous avions tu passe dans un trou de loreille, dgingand, un peu clown, blagueur qui voulait nous accompagner jusqu Carnot et lui aussi tait aux regrets de nous quitter. Quand on lui montrait les traces dun gibier, empreintes sur le sable de la route, il disait : Cest petit la viande Trs intressante conversation avec le Pre Suprieur de la Mission. Avant le djeuner il nous mne, deux kilomtres de l, voir limportant troupeau de vaches zbus quil a fait venir de NGaoundr. Nous ne quittons la mission que le soir. 16 novembre. Pas pu prendre de notes hier ; arrivs trop fatigus au poste de Bafio, vers le soir. tape de trente-cinq kilomtres, faite pourtant presque entirement en tipoye. Rien de plus lassant que ce mode de locomotion, lorsque les tipoyeurs ne sont pas suprieurement dresss. Cest un menu trot qui secoue comme celui dun mauvais cheval. Impossible de lire. Le pays a chang. Plus profondment vallonn. Grands plateaux. Depuis Berbera-

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ti, plus de ts-tss, plus de maladie du sommeil ; do les troupeaux de la mission, et les chevaux des chefs de villages. Ceux-ci ne sont plus uniformment tablis le long des routes en longues suites rectilignes ; les cases, non plus carres, mais rondes, aux murs de terre et au toit pointu de chaume et de roseaux. Linfluence arabe commence se faire sentir ; les chefs ont enfin un costume et ne sont plus ridiculement affubls de dpouilles europennes. Ils portent le boubou des Bornouans ou des Haoussas, bleu ou blanc, orn de broderies. Chose assez dconcertante : notre passage dans les villages, cest bien notre occasion que lon organise le tam-tam, mais cest autour du chef que les danses se groupent ; ce nest plus nous, cest lui que les habitants des villages rendent les honneurs. Ces chefs, le plus souvent, sont cheval ; un cheval quils se plaisent faire galoper, piaffer ; cest dj presque la fantasia arabe ; ils ont de lallure, de la noblesse et sans doute une incommensurable vanit. Lun deux, qui je tends un billet de cinq francs, en plus du paiement du manioc apport pour nos hommes, et des ufs ou poulets pour nous, prend avec morgue le billet et le passe aussitt, ddaigneusement, un serviteur qui laccompagne. Un autre, qui na pas de cheval, est port sur les paules de ses sujets, comme en triomphe ; toutes les acclamations vont vers lui. Les deux fils de Bafio 54, fort beaux, propres (en apparence) et dignes, sont venus cheval notre rencontre. En arrivant ici, ils ont soif et demandent boire. Me tromp-je ? Lun deux se signe avant dapprocher la calebasse de ses lvres. Fort intrigu je minforme. Serait-ce un converti ? Mais non. Il na pas abjur lIslam. Sil se signe, cest en surplus. Tous deux jeunes encore, et dune courtoisie charmante. Le pre a le menton envelopp dans une lehfa qui lenturbanne ; on nous dit que cest pour cacher sa barbe, la manire des Haoussas (?).

Selon lusage du pays, le nom du chef et celui de son village se confondent.

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De trs beaux papillons, chaque passage de rivire. Ils sont par bancs ; et, pour la premire fois, hier, je vois un banc de porte-queue, la plupart noirs zbrs dazur ; un, que je vois pour la premire fois, noir, largement lam de sinople ; le revers des ailes porte une ligne courbe de taches dor ; cest la premire fois que je vois de lor sur les ailes dun papillon ; non point du jaune, mais de lor. Ces papillons sont en essaim, terre, probablement sur une trace dexcrment, si presss que leurs ailes se touchent, bien que refermes ; immobiles et si occups ou si engourdis quils se laissent saisir entre le pouce et lindex et non point par les ailes quon risquerait ainsi de dtriorer, mais par le corselet. Et jen capture ainsi une dizaine dadmirables, dans un tat de fracheur parfaite. Chose ahurissante : une quantit dabeilles se promnent et sactivent sur le bord de leurs ailes, sur le tranchant ; il me semble dabord quelles les mordillent et les coupent ; mais non ; tout au plus les sucent-elles je crois ; les papillons les laissent faire, et tout cela reste incomprhensible 55. Marc, qui a d attraper un coup de soleil, est assez souffrant. Latmosphre est touffante ; il ne fait pas trs chaud, mais lair semble charg dlectricit, de je ne sais quoi qui le rend difficilement respirable. Nous dcidons de nous reposer ici tout un jour. Je passe un temps considrable, ce matin, apprivoiser mon paresseux, qui se montre extrmement sensible la caresse, et quil ny a plus moyen de dloger de mon giron lorsquil sy est blotti.

Je pense que ces papillons venaient dclore je veux dire de sortir de leurs chrysalides et que leurs ailes restaient encore embues dune humeur sucre dont se dlectaient les abeilles.

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Hier, dix kilomtres environ de Bafio, en pleine brousse, un exprs dpch de Carnot est venu nous apporter le plus inattendu des courriers de France. Carnot, 19 novembre. Carnot ne ressemble en rien ce que je limaginais. Le bourg stale sur lpaule de la colline do lon domine le pays, par-del la Mambr ; mais le paysage reste informe ; immenses vagues dun terrain couvert de forts. Incertitude mme de la pente gnrale, de la direction ; une sorte de difficult doption pour la rpartition des eaux. Le grand vnement du 17 (avant-hier) a t la rencontre de ladministrateur Blaud que vient de rappeler brusquement dans le pays (nous tions aviss de cela) une demande denqute administrative, la suite dun acte daccusation lanc contre lui par la direction de la Forestire. Blaud est un gros garon bien en chair, le teint frais, la face rjouie ; fils dun pharmacien de Beaucaire ; il accuse 42 ans, mais ne parat pas son ge. Nous lavions prcdemment rencontr, je lai dit, notre passage Boda. fin de sjour, il repartait pour la France o lattendaient sa femme et une fillette de six ans. Pendant le djeuner que nous avions pris ensemble la table du sinistre Pacha, Blaud nous avait dit quil poursuivait la Forestire pour infractions graves aux clauses du rglement et de la convention. Sitt avise de cette accusation, la Forestire prit les devants, et, aprs change de tlgrammes avec la direction de Paris, dcida de discrditer Blaud. Le moyen est bien simple : laccuser trs fort et trs haut davoir li partie avec les commerants libres et de stre laiss corrompre par eux. Comment sinon pourrait-il trouver rien redire la Forestire ? Donc, aviss du rappel brusque de Blaud Carnot (o ladministrateur-maire de Bangui, M. Marchessou, doit enquter sur ses actes de service), puis de son retour vers Nola, nous savions que nous devions le ren 126

contrer. Nous avions pris nos mesures pour le croiser miroute, lheure du djeuner que nous esprions pouvoir prendre ensemble. Mais au moment de quitter Bafio, il y eut dfection de porteurs, dsordre et confusion, ce qui nous retarda de prs dune heure. Il tait onze heures environ quand, un dtour de la route, brusquement, nos tipoyeurs et les siens se trouvrent nez nez. Nous tions en pleine savane ; les quelques arbres rabougris qui la parsment ne fournissent quune ombre drisoire Blaud, plus dsireux encore que nous de causer, proposa de revenir jusquau passage de la rivire o lon a coutume de sarrter pour le repas. Ainsi fut fait. Le site tait merveilleusement bien choisi ; grands arbres sous lesquels leau coulait, rapide, abondante et si claire que jeus bien du mal rsister la tentation du bain. Il me semble par l communier plus intimement avec la nature Bref, je me contentai dun bain de pieds. On dressa la grande table de Blaud, trois couverts et tandis que le repas se prparait, Blaud sortit tout le dossier de son accusation. Je ne connaissais rien des faits que lui reprochait la Forestire, mais ne pouvais, aprs ce que javais vu et appris en cours de route, mettre en doute ceux que Blaud reprochait aux agents de la Compagnie ; de sorte que je souhaitais vivement quil net pas, lui, prt le flanc la contre-attaque ; mais sur ce point je devais faire toutes rserves. Blaud semblait extrmement affect ; et vraiment il y avait de quoi, car la puissance et lentregent de ces Grandes Compagnies sont formidables. Blaud nous apprit incidemment le changement du ministre et la prolongation du sjour dAntonetti Paris. 21 novembre. Le chauffeur de Lamblin que nous retrouvons ici (celui qui nous menait Bambio) o il est venu amener M. Marchessou, nous dit quen traversant Boda il a pu apprendre lemprisonnement de Samba NGoto et de son fils. Cependant Pacha est en tourne, et le sergent Yemba laccompagne.

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M. Marchessou nest du reste plus Carnot ; il enqute Nola, o a d le rejoindre Blaud. Longues conversations avec M. Labarbe, qui remplace ladministrateur absent. Labarbe est un homme volumineux, au coffre sonore, la voix chaude, vibrante et bien timbre ; jeune encore, intelligent, trs conscient de leffet quil veut produire, et de celui quil produit. Parfois il porte lindex de la main gauche son il, pour indiquer qu il la connat et qu on ne la lui fait pas . Comme pour justifier son nom, une paisse barbe noire cache le bas de son visage. Il nest aid que par le doux M. Chambeaux ; anmi, demandant son retour Bordeaux, o il doit retrouver sa femme et une petite fille de deux ans, quil ne connat pas encore. Labarbe lui-mme dclare quil en a assez, quil en a trop Il demande en vain du secours. M. Staup, qui le prcdait et a t dplac, avait renvoy l crivain de la circonscription, qui devait servir de secrtaire ladministrateur, sous prtexte que sa femme lui tapait la machine ; prsent, plus moyen de sen ressaisir ; il est oblig, lui, Labarbe, de tout faire lui-mme. Et Antonetti qui parlait, son passage, de coup de balai ! Il ny avait dj personne, et il voulait encore renvoyer du monde ! Dailleurs ctait bien simple : il tait rsolu, lui, Labarbe, laisser les papiers saccumuler sur sa table ; on verrait bien ce que a donnerait ; puisquon ne lui envoyait personne pour laider. Il avait laiss toutes ses affaires Baboua do il venait dtre brusquement rappel pour remplacer Blaud Carnot ; il partirait ds demain pour les rechercher. Un poste de plus labandon. Tout marchait la droute dans ce pays. Pas de mdecins, pas de fonctionnaires. Le peu de monde qui restait encore tait sur les dents et ne songeait plus qu partir. Oui, tout le monde fichait le camp : ctait la pagae. Dans ce sacr pays de la HauteSangha o personne ne voulait venir, on ne trouvait rien, pas le moindre objet, pas de vivres ; lapplication stricte des tarifs douaniers faisait revenir la moindre denre des prix prohibi-

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tifs 56 Et que dembtements, de tracasseries ! On lui avait confisqu sa jumelle la douane, son dernier retour ; une jumelle qui lavait accompagn partout et que tout le monde connaissait parce quil avait gar les reus des droits pays prcdemment et navait pu montrer les factures dnonant le prix dachat. On ne pouvait pas toujours conserver tous ses papiers, que diable ! Dailleurs, ils navaient qu la garder, sa jumelle ; il nirait mme pas la rclamer son dpart, etc. Nous nous sommes fait conduire en tipoye, hier aprs une forte tornade (avec clairs, tonnerre et tout le tremblement) que nous entendions vaguement travers le sommeil de la sieste Saragouna, une demi-heure de Carnot (amusante et un peu dangereuse traverse dune trs belle rivire, sur un pont chancelant et demi ruin). Nous doutions dabord de la vracit de Psichari, qui situe trois jours de Carnot cet oasis de verdure , mais nous apprenons que le village a dmnag, comme tant dautres ; les habitants ont brusquement abandonn leurs huttes pour les reconstruire quelques jours de l. Pourquoi ? Parce que quelques morts leur avaient fait croire que lemplacement tait maudit, hant, que sais-je Les gens qui ne possdent rien, et nont rien quitter, nont jamais beaucoup de mal partir. noter : le brusque travail de dsherbement sur lequel se prcipitent toutes les femmes du village, notre approche. Nous avons quitt Carnot ce matin, beaucoup plus tard que nous neussions voulu, ayant d attendre plus dune heure les nouveaux porteurs. Il tait huit heures passes quand nous prenons le bac, au sortir de la ville. Trois fournes ; nous tions de la dernire, et pas trs rassurs, car le courant est extrmement
Les rcriminations de Labarbe, que je rapporte ici, ne sont, hlas, que trop motives, je le crains.
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rapide. une heure de marche dans la steppe monotone (sorte de fort clairseme, darbres peine un peu plus hauts que les herbes, trs hautes et belles gramines qui les enveloppent, les noient et dont lpais rideau constant arrte incessamment le regard) nous croisons un grand nombre de porteurs ; puis, escorts par des gardes arms de fouets cinq lanires, une enfilade de quinze femmes et deux hommes, attachs au cou par la mme corde. Une de ces femmes porte un enfant au sein. Ce sont des otages enlevs au village de Dangolo, o les gardes avaient t rquisitionner quarante porteurs, sur lordre de ladministration. Tous les hommes, en les voyant venir, avaient fichu le camp dans la brousse 57 Marc prend une photographie de ce pnible cortge. Ltape est beaucoup plus longue que Labarbe ne nous lavait dit. Force est de coucher o nous pensions arriver pour le repos de midi et o nous narrivons quaprs quatre heures : Bakissa-Bougandui, sorte de village, trs diffrent de ceux de la rgion de Bambio et de tous ceux traverss avant Carnot. Les cases rondes, aux murs de terre trs bas, aux toits de chaume pointus, sparpillent, se groupent au gracieux hasard, sans plan aucun, sans rue, sans alignement, ni circulairement autour daucune place. Nous sommes au plus haut dun plateau dgarni. Tout autour de nous, du moins lest, au nord et louest, la vue stend trs loin sur de mornes et immenses vagues de terrain couvertes de forts dun vert uniformment sombre, sous un ciel dsesprment gris. Pour ntre point injuste, il me faut dire quil a fait beau, trs beau, vers le milieu du jour. Mais tous les matins, tous, sans exception, sont gris, ternes, voils, dune tristesse indicible, incomparable. Ce matin, au dpart du moins, un assez pais brouillard adoucissait les tons des verdures et limitait heureusement la vue qui sinon ne stend, au lever, que sur du terne,
Daprs Labarbe que nous retrouvions quelques jours plus tard et qui nous faisions part de notre tonnement, lui, Labarbe, aurait, leur arrive Carnot, fait relcher les femmes, et condamn quinze jours de prison les miliciens qui staient empars delles (?).
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du vert sans joie sous un ciel sans promesses, un paysage que ne semble habiter aucun dieu, aucune dryade, aucun faune ; un paysage implacable, sans mystre et sans posie. En tipoye, ne pouvant lire, je repasse tout ce que je sais des Fleurs du Mal, et apprends quelques pices nouvelles. Ce soir, dans le village, non loin de moi, un tam-tam sorganise ; mais je reste assis devant la petite table dresse, linsuffisante clart de la lanterne-tempte, avec les Wahlverwandtschaften, ayant achev de relire le Master of Ballantrae. La lune, son premier quartier, est presque au-dessus de ma table. Je sens menvironner de toutes parts ltrange immensit de la nuit. Un peu plus tard je vais pourtant rejoindre la danse. Un maigre feu de broussailles, au milieu dun grand cercle ; une ronde quactivent deux tambours et trois calebasses sonores, emplies de graines dures, et montes sur un manche court qui permet de les agiter rythmiquement. Rythmes savants, impairs ; groupes de dix battements (cinq plus cinq) puis, sur le mme espace de temps, succde un groupe de quatre battements quaccompagne une double cloche ou castagnette de mtal 58. Les joueurs dinstruments sont au milieu. Prs deux un groupe de quatre danseurs forme vis--vis, deux deux. Les gens de la ronde se suivent par rang de taille, les plus grands dabord, puis les enfants, jusqu des tout petits de quatre ou cinq ans ; les femmes suivent. Chacun se trmousse en agitant les paules, les bras ballants, et progresse trs lentement de gauche droite, la fois morne et forcen. Quand je pose ma main sur lpaule dun des enfants, il se dtache du cercle et vient se presser
Un chant extrmement bizarre (chur des enfants surtout), avec lemploi dun quart de ton, dautant plus sensible que les voix sont trs justes, qui fait un effet dchirant, presque intolrable. Dordinaire, tous les chants sont sur les notes de notre gamme.
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contre moi. Des hommes, qui contemplent la danse, voyant cela, en appellent un autre qui vient mon autre ct. une suspension de la danse, les deux enfants mentranent. Ils resteront assis terre, prs de ma chaise, durant notre repas. Ils voudraient devenir nos boys. Dautres se sont joints eux. Dans la nuit qui les absorbe, on ne distingue exactement que leurs yeux qui restent fixs sur nous et, quand ils sourient, leurs dents blanches. Si je laisse pendre ma main, ils la saisissent, la pressent contre leur poitrine ou leur visage et la couvrent de baisers. ct de moi, sur ma chaise, le petit paresseux sommeille ; je sens sa chaleur douce contre mes reins. Je lappelle prsent Dindiki, du nom que lui donnent les indignes. noter le mauvais vouloir, presque lhostilit de ce village (et du prcdent) lorsque nous arrivons ; hostilit qui bientt cde et fond devant nos avances, et fait place un excs de sympathie aux effusions et dmonstrations chaleureuses. Le chef mme, qui dabord se drobait et dclarait ne pouvoir trouver des ufs pour nous, du manioc pour nos hommes, sempresse prsent et propose plus quon ne lui demandait dabord. 22 novembre. Nous quittons Bakissa-Bougandui (quel nom de banlieue !) avant six heures ; tous les enfants accourent et nous escortent jusqu la sortie du village. Nous nous enfonons dans un brouillard pais. Le paysage sagrandit ; les plis de terrain deviennent plus vastes. Nous suivons longtemps la ligne des crtes , puis descendons dans un vallonnement profond. Marche prolonge tout le matin, jusqu midi presque (avec une heure darrt), sans aucune fatigue ; nous avons d bien faire ainsi prs de 25 kilomtres. La pluie, qui sest mise tomber avec abondance, seule nous a forcs monter en tipoye, avant davoir atteint ltape. Jusqu prsent nous avions vit les tornades ; elles nclataient que pendant la nuit ou pendant nos repas. Mais prsent ce nest pas un orage ; le ciel est unifor 132

mment gris et lon sent que laverse va durer longtemps. La pluie redouble tandis que nous atteignons le premier village ; ce qui nempche ni les tam-tams, ni les cris, ni les chants. Mais il ny a plus dsormais de churs de bacchantes ; en particulier celle que nous appelions la vieille folle et que, de village en village, il nous semblait toujours retrouver, est absente. Aprs une heure dattente un peu morne, la pluie cesse ; nous repartons. Jai pris Dindiki dans mon tipoye, ce qui my fait remonter un instant. une heure et demie de l, Cessana, important village (dispos comme Bakissa-Bougandui, comme tous ceux de la rgion) o nous nous arrtons pour djeuner. Puis, de nouveau, sitt aprs, trs longue tape ; mais cette fois en tipoye. Nous arrivons Abo-Boyaf, vers quatre heures, extnus. Et ctait ce village o ladministrateur nous affirmait que nous pourrions coucher le premier jour. Presque toujours les renseignements que nous ont donns les Europens se sont trouvs faux 59. 23 novembre. Par crainte dexagrer, jai sous-estim la longueur de notre marche, hier. Nous avons fait une journe de dix heures dont deux heures darrt, et une heure et demie de tipoye. Soit six heures et demie pied, raison de prs de six kilomtres lheure ; car nous marchions trs vite. Trop fatigu, cest peine si jai pu dormir. Il fait la fois presque frais et touffant. On
Voici pourtant qui les explique : il ne sy agit jamais de distances, mais bien uniquement du temps mis les parcourir. Or nombre dEuropens ne quittent gure leur tipoye. Une double (et parfois triple) escouade de tipoyeurs, permet ceux-ci de se relayer, et permet au blanc de ne pas tenir compte de leur fatigue, dexiger deux une allure acclre, grce laquelle ltape est beaucoup plus vite franchie. Quant au reste de la caravane, il part de lavant et prcde ou suit et rattrape comme il peut.
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nous a parl de ltape du lendemain comme trs courte ; mais force est de constater que ce renseignement, pour tre donn par des indignes, nest pas plus exact que les prcdents. Abba, o nous devions arriver midi, nous ne latteindrons pas avant quatre heures du soir, bien que partis ds avant six heures, et ayant march bon train. Il faut bien avouer que cette immense traite a t des plus dcevantes. La mme savane sest droule devant nous durant des heures et des lieues. Les gramines gantes se sont faites roseaux. Au-dessus deux, toujours les mmes arbres rabougris, djets, fatigus je pense par les incendies priodiques, forment une sorte de taillis clairsem. Le seul intrt de tout le jour, a t le passage dun pont de lianes notre premier jet sur une rivire large, profonde, au cours rapide la Goman , en remplacement dun pont de bois effondr. Rien de plus lgant que cet arachnen rseau, dapparence si fragile que lon sy aventure en tremblant. Non loin, plongeant dans la rivire, un pandanus gigantesque, ajoute lexotisme du tableau. Et, durant tout le trajet qui nous loigne si redoutablement je pense perdument des choses de France : M avec une angoisse continue. Ah ! si du moins je pouvais savoir quelle va bien, quelle supporte bien mon absence Et je mimagine au Tertre prs de Martin du Gard, Carcassonne prs dAlibert Mauvais vouloir du chef du village. Arrivs Niko. Nous nous tions fait prcder dun coureur, afin de trouver le manioc de nos hommes tout prpar et de pouvoir repartir aussitt. Pas de manioc. Force a t de perquisitionner dans les cases. Nous avons nanmoins pay cet homme stupide et but, lui laissant entendre que nous lui eussions donn le double, sil avait apport de lui-mme et de bonne grce cette nourriture dont nos porteurs avaient besoin et quil lui tait facile de rcuprer dans les champs aussitt. Cest la premire fois quil nous arrive de devoir faire acte dautorit.

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Sitt quil a triomph du brouillard, le soleil est devenu accablant. Nous usons largement des tipoyes, car, au bout dun petit temps de marche, je sue comme il nest pas croyable. Vers le soir la lumire devient admirable. On approche dAbba. Un messager envoy notre rencontre deux kilomtres du village, commence sonner de la cloche pour nous annoncer. Il nous prcde, et les tipoyeurs se mettent courir. Voici le chef cheval. Comme il met pied terre, nous descendons aussi. Un peuple se tient sur une minence. a fait grand, et nous avanons trs dignes. Les cases du village sont vastes, belles, semblables celles des villages prcdents, mais portant au sommet de leur toit pointu une grande cruche ronde de terre noire, goulot en lair ; sans ordre, mais formant, cause des mouvements de terrain, dharmonieux groupements. On domine une immense contre. Le soleil se couche glorieusement et, tout aussitt, un rideau de brume bleue trs lgre, faite aussi des fumes du village, stend horizontalement et recule la lisire de la fort voisine. Plus un nuage au ciel. Au znith, la lune sa premire moiti ; loin delle, deux toiles extraordinairement brillantes. Des feux sallument dans le village. Cest dabord un immense silence, puis lair semplit du concert strident des grillons. Les porteurs retardataires samnent un un ; plusieurs clopinent et paraissent fourbus. certains nous faisons prendre de la quinine. On a distribu le manioc. Ils se groupent autour dun grand feu. Le ciel semplit dtoiles. Je nai pas remis mon Dindiki dans sa cage. Il est rest tout le jour (et hier dj) dans mon tipoye ; agripp lune des tiges de bambou qui soutiennent les nattes du shimbeck, ou blotti contre moi. On nimagine pas animal plus confiant. Il accepte sans hsiter toute nourriture quon, lui offre et mange indiffremment du pain, du manioc, de la crme, de la confiture ou des fruits. Il ny a quune chose quil ne supporte pas, cest quon le force se hter ou quon tente de lui faire quitter son appui. Il entre alors dans de terribles rages, pousse des cris aigus et mord

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tant quil peut. Impossible de lui faire lcher prise ; on le disloquerait plutt. Puis, sitt quon le tient dans ses bras, il se calme et vous lche. Aucun chien, aucun chat nest plus caressant. Tandis que je me promne dans le village, il reste accroch ma ceinture, ou au col de ma chemise, mon oreille, mon cou. Lu avec ravissement quelques pages des Affinits. Je donne chaque soir une leon de lecture Adoum. 25 novembre. Pass le jour dhier Abba ; repos. Marc visite lintrieur des cases et memmne admirer, dans certaines, une sorte dpais mur-paravent de terre, lgrement concave et formant dossier surlev au banc bas qui se dresse face lentre. Bien labri derrire cette paroi, le crquois 60 ou la natte sur laquelle on dort. Ce large paravent est sobrement orn dune trs large dcoration gomtrique, noir luisant et couleur de terre rouge (rserve) dun fort bel effet. De ct, contre les murs de la case circulaire, entassement de ces normes vases de terre vernisse, dcors de reliefs, comme tatous, dans lesquels ils mettent leau, le manioc, et qui sont, avec le crquois ou la natte, les seuls objets ou meubles de la case. Un troupeau denfants, comme toujours, nous escorte ; la plupart sont mal lavs ; on leur fait honte. Ils rentrent dans leurs cases et reparaissent bientt aprs tout lustrs par lablution. Marc organise de grandes courses denfants sur la place. Ils sont plus de soixante concourir sous les yeux des parents amuss et ravis. Chef de village trs sympathique, quon sent conquis par nos manires et que nous payons largement. Les porteurs ont organis un tam-tam ; un danseur soliste excite lenthousiasme des spectateurs (des enfants en particulier, qui
60 Sorte de lit bas, form de lattes de bambou.

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sempressent) en imitant, dans une danse extraordinairement stylise, la poule, la cavale en rut, et je ne sais quels animaux. Plusieurs de nos porteurs viennent se faire soigner les pieds ; nous devons en licencier quatre. Un cinquime, qui se trane peine, nous parat tirer la carotte. En effet il nous accompagne le lendemain, et ne parle plus de son mal lorsquil comprend quil ne sera pas pay sil refuse sa charge. Ce matin, dpart avant six heures. midi, arrt un trs beau et grand village (Barbaza). Mme forme de cases et mme disposition dicelles en petits groupements, sans ordre apparent, mais rpondant aux mouvements du sol. Et peu peu des sortes de sentiers se forment, presque des rues, bordes parfois de claires-voies, sparant les groupes de cases. Toujours ces grosses poteries noir verniss, au sommet des toits. Encore une tape beaucoup plus longue que celles entre Bambio et Nola ( la seule exception de la premire, de Bambio NDl). Partis dAbba avant six heures, nous narrivons Abo-Bougrima qu quatre heures, ne nous tant arrts quune heure pour djeuner. La vue devient de plus en plus tendue, les valles plus larges et profondes, les plis de terrain plus accentus. Au premier village o nous nous sommes arrts aprs Abba (ntait-ce pas dj Barbaza ?) trs grand, trs important et que je dcrivais tout heure, nous avons t attirs par des chants. Ctaient des chants funbres. Nous avons pntr dans un de ces enclos, minuscule agglomration de quatre six huttes, subdivision du grand village. Une vieille femme tait morte. Il y avait l ses enfants, ses parents, ses amis. Tous exhalaient leur douleur en un chant rythm, une sorte de psalmodie. On nous prsente le fils, un grand homme dj g lui-mme ;

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sa face tait ruisselante de larmes ; tandis que nous le saluions, il ne sarrta pas de chanter en pleurant ou de pleurer en chantant, avec force sanglots coupant la mlope. Du reste, tous les visages taient baigns de pleurs. Nous nous approchmes de la hutte do sortait le plus pais des cris. Nous nosions entrer, mais comme nous nous penchions vers louverture de la hutte, analogue lentre dun pigeonnier ou dune ruche, les chants sarrtrent. Un mouvement se fit dans la hutte et quelques gens en sortirent. Ctait pour nous faire place et nous permettre de voir le corps. Il tait tendu sur le sol, sans apprt, de ct, comme celui de quelquun qui dort. Dans la demi-obscurit nous pmes entrevoir une cohue de gens, qui bientt reprirent leur train funbre. Certains sapprochaient du corps de la vieille et se penchaient, et se prcipitaient sur elle comme tentant de lveiller, et caressaient et soulevaient ses membres. Toutes les faces que lon pouvait distinguer paraissaient luisantes de pleurs. Dans lenclos, non loin de la case, deux indignes creusaient un trou trs profond et peu large, ce qui nous laissa supposer quon ensevelit les morts verticalement, tout debout. Continuant notre tourne dans le village, nous vmes de-ci de-l, prs des cases, de trs petits rectangles sems de gravier blanc et entours dun treillis bas de branchages, quon nous dit tre des tombes et nous nous en doutions. Et pourtant combien de fois navons-nous pas entendu rpter que les indignes de lAfrique centrale nont aucun souci de leurs morts et les ensevelissent nimporte o. tout le moins, ceux-ci font exception. Arrivs quelque peu extnus Abo Bougrima, je navais dautre dsir, aprs le tub et le th, que de me replonger dans les Wahlverwandtschaften que, malgr labsence (hlas !) de dictionnaire, je comprends beaucoup mieux que je nosais esprer. Mais, la tombe du soir, et tandis que Marc sen allait avec Outhman tcher de tuer quelques pintades, jai commenc de suivre, derrire la case des passagers, au hasard, un tout petit sentier, demi cach par les hautes herbes. Il ma men presque aussitt un quartier de Bougrima que lon a laiss tomber en

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ruines. Sur un grand dvalement, des espaces, entre les cases abandonnes et sans plus de toiture, formaient place. Les murs crevs des cases circulaires, assez distantes les unes des autres, laissaient paratre cette sorte de mur intrieur formant niche cintre et dossier de banc bas, dont jai parl plus haut. Je pus admirer loisir et pleinement claires, encore que le jour ft prs de steindre, les belles dcorations de ces parois. Jai constat lemploi de trois couleurs et non simplement du noir comme javais cru tout dabord mais encore du rouge brique et de locre. Et tout cela si verniss, si glac, que les intempries navaient pu que trs peu le dgrader ou le ternir. De ct (et, ma-t-il paru, toujours sur la droite) de trs curieux commencements de piliers qui servent de supports de grands vases superposs. Par suite de lenlvement des toitures, quon a d brler, ou dont on sest resservi ces ruines ont un aspect net, propre sans aucun dbris de paille ou de bois. La vgtation de la brousse avait envahi ces restes de village, et parfois une plante grimpante larges et belles feuilles retombait et formait cadre ou feston ces tranges parois en ruine, faisant valoir la richesse et la sonorit de leurs tons. On et dit une sorte de Pompe ngre ; et je me dsolais que Marc ne ft point l et que lheure ft trop tardive pour prendre quelques photographies. Solitude et silence. La nuit tombait. Peu de spectacles mont plus mu, depuis que je suis dans ce pays. 26 novembre. Enfin un jour splendide. Le premier matin clair depuis longtemps il me semble mme que, depuis que je suis en A. E. F., nous navons jamais eu que des matins gris et brumeux. Oh ! le ciel ntait pas parfaitement pur, mais la lumire tait chaude et plus abondante que jamais. Est-ce seulement cause delle que le pays ma paru beaucoup plus beau ? Je ne crois pas. Des affleurements de roche donnaient par instants un dessin
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plus marqu ; dnormes boulders de granit. Les arbres, pas plus grands que ceux de nos pays, formaient dans la savane une sorte de fort claire continue. Parfois quelques rniers. Le ciel tait dun bleu profond et tendre. Lair tait sec, lger. Je respirais avec dlices et tout mon tre sexaltait lide de cette longue marche, de cette traverse de limmense pays qui stendait lointainement devant nous. Rien noter, du reste, que le repas au bord dune rivire, puis, sous lardent soleil, plus tard, la traverse de la Mambr, o nos tipoyeurs se baignent. Marc me retient den faire autant. Je me soumets en maugrant. une grande distance de Baboua, les nouveaux chefs viennent notre rencontre. Ce sont les deux frres du chef reconnu par ladministration franaise, lequel sest enfui tout dernirement au Cameroun, avec les 700 francs que ladministrateur lui avait remis pour payer des nattes, travail des hommes de son village 61. Ces deux nouveaux chefs sont cheval et se dressent devant nous, la lance haute pointant vers nos tipoyes, et poussant des cris si farouches que je crois dabord quils veulent nous empcher davancer. Un des chevaux rue, crve un tam-tam et bouscule le tipoye de Marc. Je mets pied terre et mavance en souriant. Explications, grand dsordre puis lavant-garde que nous formons se remet en marche, prcde de cinq cavaliers, dont les deux chefs non reconnus, trs beaux dans leurs vtements arabes que le vent de leur course gonfle et fait flotter autour deux. Nous avons pris sur nos boys et nos porteurs une forte avance et tandis que jcris ces notes, aprs nous tre rass, rafrachis, avoir dgust mandarines et bananes, nous les attendons encore.

61 raison de cinquante centimes chacune.

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Baboua, 27 novembre. Adoum sest amen, clopinant, hier soir, longtemps aprs les autres, souffrant dune adnite trs apparente. Je crains un phlegmon et ne sais que faire, sinon application de compresses humides. Je lui fais prendre au surplus quinine et rhofene ; il stend dans lobscurit et sendort. Il avait d sarrter deux fois en cours de route, pris de vomissements. La chaleur tait trs prouvante. La maison du commandant (administrateur) et la case des passagers o nous sommes descendus, sont quelques centaines de mtres du village o nous nous rendons avant le coucher du soleil, accompagns de linterprte et des deux nouveaux chefs. Surprise de trouver le village compltement dsert. Le vrai chef en senfuyant a entran la dsertion de tous ceux qui pensaient marquer ainsi leur attachement. Trente hommes (avec famille) lont, nous dit-on, accompagn sur la subdivision voisine, en territoire du Cameroun. Deux cents autres, environ, se sont rpandus au loin dans la brousse, o ils vivent depuis quelques mois. Nous pntrons dans la maison du chef, abandonne. On y accde par un ddale de murs de terre et de cloisons de roseaux, fait pour faciliter lembuscade et la dfense. Derrire la maison, les cases de femmes, en hmicycle et ouvrant sur une sorte de cour, tout est vide et dsert. Nuit splendide. Le soir, tam-tam, dabord trs distant, puis dont les sons se rapprochent. Aprs une bonne tranche des Affinits et ma leon de lecture Adoum, nous nous y rendons. Malgr la dsertion du village, ils trouvent le moyen dtre encore une soixantaine, des deux sexes et de tous ges. On nimagine rien de plus morne et de plus stupide que cette danse, dun lyrisme que plus rien de spirituel ne soulve. Au son du tambour et de la mme phrase musicale, reprise en chur et inlassablement rpte, tous tournent en formant une vaste ronde, les uns derrire les autres, avec une extrme lenteur et

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un trmoussement rythmique de tout le corps, comme dsoss, pench en avant, les bras ballants, la tte indpendante anime dun mouvement de va et vient, comme celle des oiseaux de basse-cour. Telle est lexpression de leur ivresse, la manifestation de leur joie. Au clair de lune, cette obscure crmonie semble la clbration don ne sait quel mystre infernal, que je contemple longuement, sur lequel je me penche comme sur un abme, comme Antoine sur la btise du catoblpas : Sa stupidit mattire. Ce matin, le ciel le plus clair, le plus radieux que jaie peuttre vu toute ma vie. Lair est lger ; la lumire profuse ; dun bord lautre du ciel, stale un blouissement. Je crois que Baboua est prs de 1 100 mtres daltitude. Il a fait presque froid cette nuit. Labarbe est arriv vers midi, si excd quil na pu accepter notre invitation djeuner. Il ne mangera quaprs avoir liquid certaines affaires pressantes et rendu la justice et peut-tre ne mangera pas du tout. Nous dcidons de le retrouver vers trois heures et de lui amener Adoum qui souffre de plus en plus. Le malheureux garon na pu dormir, ni mme rester couch, a pass presque toute la nuit pli en deux sur un crquois. Labarbe a fait des tudes de mdecine et jattendais son conseil, son intervention peut-tre, avec impatience. Il va devoir, nous dit-il, percer la poche qui sest forme et introduire des mches dans la plaie. Adoum sest cependant tran jusqu la demeure non lointaine du commandant, refusant les porteurs. Il semble extrmement gn lorsquon lui dit de se dvtir. Je crois dabord que cest de la pudeur. Hlas ! la chute de la culotte dcouvre quantit de grosses pustules suppurantes au haut des cuisses. Ds le dbut des rticences, Labarbe avait compris ce qui en tait, ce qui fait quil ricane et accable Adoum de ses sarcasmes. Ce nest pas dune adnite quil sagit, mais dun bubon vnrien quil importe de traiter diffremment. Le bubon est du reste prt crever et Labarbe se contente dabord dune application de compresses deau chaude. Il interroge Adoum en blaguant. Cest en passant Fort-Crampel que le

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pauvre garon sest fait poivrer, il y a prcisment quarante jours, cette fameuse nuit dorgie qui nous tait demeure mystrieuse. Douloureux spectacle de ce beau corps, aux lignes si pures, si jeune encore, tout abm, fltri, dshonor par ces hideuses plaies. Labarbe cependant affirme que les indignes connaissent certaines herbes capables de gurir, radicalement, dfinitivement, la vrole qui, ajoute-t-il, na jamais chez eux la gravit quelle peut avoir chez nous. Il ne pense pas avoir vu un seul indigne qui en soit exempt ni qui en soit mort. Baboua, 28 novembre. Toujours le mme azur splendide. Nous ramenons Adoum Labarbe. Le bubon a crev cette nuit, do grand soulagement du malade qui a pu enfin sendormir. Il stend sur la natte et je lui tiens les mains tandis que Labarbe presse sur la grosseur pour en faire sortir une invraisemblable quantit de pus. Lautre se tord de douleur, et bien plus encore lorsquon introduit une mche charge diode, profondment, dans le cratre du bubon. Journe de repos et de lecture. Mon cerveau, je le sens frais et limpide comme le ciel. Vers quatre heures samne cheval, escort dun autre cavalier, le fugitif Semba. Il sait que cest lincarcration qui lattend ; mais il sait galement que quatre mandats darrt ont t lancs contre lui et quil ne peut plus chapper nulle part. Il porte une sorte de cotte de maille tincelante, forme de quantit de pices de cinquante centimes perces et cousues mme une sorte de pourpoint noir. Trs beau, trs noble, et mme un peu froce, sur son cheval lanc au galop, il slance vers nous, la lance en avant ; puis met pied terre lorsque parat Labarbe qui, trs digne, autoritaire et magistral, fait retomber sa main leve sur la poitrine de Semba et le livre aux deux gardes chargs de lemmener en prison. Mais Semba, qui se soumet, sen va vers la gele, les prcdant de quelques mtres. Il est accus et reconnu coupable dun tas de crimes, vente desclaves, meurtres et cruauts, dtention
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darmes non dclares, de cartouches, etc. Le peuple prsent le regarde sloigner, sans un murmure de protestation ni mme dtonnement. Tout ce qui a lieu tait prvu. Cependant le village, o je retourne le soir (car la chaleur du jour est accablante) sest peu prs repeupl. Il est norme, ce village, et lon dcouvre toujours de nouveaux quartiers, de nouveaux groupements de dix, douze, quinze ou vingt cases dans un repli de terrain, ou que dabord cachaient les hautes gramines de la brousse. Le soleil se couche, globe carlate, derrire un rideau de brumes violettes. Et tout aussitt la pleine lune au haut du ciel commence luire. 29 novembre. Dpart de Baboua laube. Nouvelle quipe ; ce qui entrane des hsitations et des discussions pour la rpartition des charges. De plus il faut apprter un hamac pour porter Adoum, incapable de marcher. Je laisse Marc le soin de rgler lordonnance du convoi et pars de lavant. Je vais glorieusement bien, et fais pied presque toute la route, en tte de colonne. Le temps est splendide. La route na pas t nettoye, ni mme les hautes herbes rabattues de ct, ainsi quelles taient tout le long de la route prcdente pour faciliter notre passage. Et je ne me doutais point de lobstacle quelle peuvent prsenter, car enfin la route est trs large (de deux mtres cinquante trois mtres), mais les herbes sont si hautes quelles la recouvrent compltement, replies, sopposant notre marche ; elles sont encore couvertes de rose, et, davoir me frayer un chemin travers elles, me voici bientt tout tremp. Cest bien pis encore lorsquon approche dun marigot ; la route disparat alors sous labondance des plantes. Aprs six heures de marche environ, nous atteignons un ruisseau qui traverse la route, non sous une galerie de hauts arbres ainsi que dordinaire, mais dans un espace dcouvert. Ce ruisseau nest ni particulirement clair, ni trs profond, ni de
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cours trs abondant ; mais il se brise et retombe entre des roches de granit si nettes, si lisses et, l-bas, un peu plus loin, si bien ombrages par un buisson, un arbre bas si prodigieusement embaum, que je cde linvite de leau. Depuis quapparat la roche de temps autre, le paysage se prcise, saccentue ; les mouvements du terrain semblent se dessiner mieux. Pays fort peu peupl. Vers dix heures, village de Gambougo, assez misrable chef complaisant du reste pas darrt. une heure passe : Lokoti o nous djeunons. Village qui veut se dplacer. Dj lon voit les squelettes des nouvelles huttes, toits non encore garnis, quelque cent mtres de lancien village sur lequel on a jet un sort. Impossible de passer la Nana de nuit, malgr notre dsir de continuer au clair de lune ; force est de sarrter Dibba ; misrable village, gte dtape plus misrable encore dont il faut bien se contenter ; on fait garnir de paille une partie des ouvertures ; et brler un nid de fourmis, dont la horde tait menaante. 30 novembre. Trois arbres, dont un norme, sur cette vague place autour de laquelle se groupe le dispersement des huttes. Par un clair de lune parfait. Immense nuit tide. Fracheur au premier matin ; rose abondante comme une averse. Nous partons lheure o lclat de la pleine lune commence plir devant lapproche de laube ; lheure un peu fantastique o rentrent du sabbat les sorcires. La route descend jusquau bassin de la Nana ; un ciel couleur tourterelle, o le soleil fait une blessure cramoisie. Comme notre monte avait t toute insensible, lon est surpris tout coup de dominer de si haut une immense contre, o les brumes attards forment au loin de grands lacs, des rivires. pied jusqu la Nana. Trs lente traverse des bagages dans une troite pirogue. Si lautre rive, fouillis darbres normes ; l rive, en pente assez abrupte, les dispose de manire
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les faire paratre plus hauts encore. Le ciel, que les brumes, en montant, avaient empli, sclaircit ; voici de nouveau le mme temps radieux de ces derniers jours. Cest en voyant la pirogue se dtacher de lautre rive et sortir de lombre qui lenvote, pousse par leffort du pagayeur arc-bout sur la perche qui prend appui sur le fond de la rivire cest la petitesse de lhomme, la fragilit de lesquif, que lon juge lnormit des arbres lentour. Une demi-heure avant la Nana, un village o nous eussions pu passer la nuit si nous avions su. Tous ces villages, kagamas 62 de Baboua, sont peu prs dserts, tant cause de la fuite de Semba et la crainte des sanctions et rpressions qui peuvent sensuivre que de la crainte (hlas ! trop aisment comprhensible) que les blancs que nous sommes, suivis immdiatement du commandant, ne parcourent le pays en vue de rquisitionner des hommes pour le chemin de fer, et de semparer deux par tous les moyens. Si grande que soit la gentillesse quon leur tmoigne, ils se mfient, et pour cause. Pourtant, pass la Nana, le village voisin nous fait fte. Ils taient l, diposs pittoresquement, en escalier sur les marches naturelles que formaient les racines de je ne sais quel arbre gant, le chef, les tam-tams, la suite du chef, dont son fils, un enfant de treize ans, propre et beau, au visage bizarrement coup de lignes noires, et le torse travers en biais par une lanire de fourrure grise. Auprs de lui, trois tres assez bizarrement beaux, de quatorze seize ans, couverts de colliers et de ceintures de perles bleues et blanches ; bracelets de cuivre aux poignets, lavant-bras, au coude, aux chevilles et au haut du mollet. Je pose une main sur lpaule de lun deux, lautre sur lpaule du fils du chef et les entrane avec moi, prcdant
On appelle kagama tout village dpendant dun autre plus important, et surveill par le mme chef, qui sy fait reprsenter par un capita de son choix.
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lescorte. Plus tard, ces enfants mont accompagn jusquau village, une demi-heure de l, stant volontairement chargs de nos sacs. Entrs avec nous dans la case des trangers o nous avions fait ouvrir nos chaises de bord, ils sont rests, dabord assis terre, mes cts ; puis le fils du chef, tandis que nous causions avec son pre, sest blotti entre mes genoux comme un petit animal familier. Un paysage magnifique ; le mot est trop fort sans doute, car le site navait rien denchanteur il pouvait mme rappeler bien des paysages de France mais tel tait mon ravissement de sortir enfin de linforme, de retrouver des collines distinctes, des pentes certaines, des bosquets darbres harmonieusement disposs Enfin, depuis le matin le pays se dveloppait, sexposait devant nous ; car, depuis que nous avions quitt Bambio, de rares exceptions prs, nous cheminions dans un pays clos, fort ou savane, envelopps par une vgtation si haute que lon ne pouvait voir plus de cinquante mtres ou mme souvent plus de dix, devant soi. Quel ravissement, aprs que furent gravies ces hauteurs qui se dressent devant Dka et lencerclent demi, de voir enfin ces hautes gramines cder, faire place une sorte de gazon ras, dun vert tendre, au-dessus duquel la vue stendait au loin, et qui laissait leur pleine stature ces arbres peu grands, clairsems et qui jusqualors paraissaient noys, touffs par les hautes herbes. (Jai dit quelles taient si hautes quun homme cheval ne les et pu dominer ; on circulait au travers delles comme un chat dans un champ davoine.) Enfin je me sentais dans un tat dallgresse physique, propre me faire trouver joie, noblesse et beaut, mme au moins surprenant paysage. Javais normment march ; mais, lorsque je me disposai reprendre enfin mon tipoye, les cordes de soutien de celui-ci claqurent aussitt, me laissant brutalement tomber terre ; et je dus marcher encore. Ctait en plein soleil et durant une rude monte. Ces collines, quon nappelle montagnes que parce que, dans tout le pays, on na pas mieux, ne doivent avoir gure plus de cinq cents mtres. Mais le pays, aprs quon est

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longtemps demeur sur le plateau, saffaisse extraordinairement, et il semble de nouveau que lon domine de beaucoup plus haut que lon ntait mont. Un accident ridicule, un peu plus tard, ma forc pourtant dattendre que mon tipoye ft rpar. Aprs linterminable monte au soleil, qui mavait mis en nage (ctait durant les plus chaudes heures du jour) je souhaitais ardemment une rivire o pouvoir me baigner. On arrive un marigot deaux quasi bourbeuses ; rien faire et je moccupe le franchir dun bond car il ny a pas de passerelle ; mais le ruisseau est large ; aussi, posant un pied sur un soliveau, je prends un fort lan ; mon pied glisse et je mtale tout de mon long dans le bourbier. Jen sors couvert dune fange infecte, et cherche me changer aussitt, assis sur une roche brlante. Je trouve du linge dans un sac, un pantalon dans une cantine, mais impossible de remettre la main sur des souliers. La paire de rechange a pris les devants avec les premiers porteurs. Je dois me contenter de pantoufles parfaitement impropres la marche avec lesquelles je trouve le moyen de faire encore quelques kilomtres, emport par une sorte de lyrisme ambulatoire, une ivresse de sant, quoi le paysage doit ce mot magnifique que jemployais tout lheure. Jcris ces lignes aprs dner la lune toute pleine luit immensment sur le village de Dahi o nous passons la nuit ; on distingue vers lest, peine un peu voiles de brume bleue, les hauteurs de Bouar que demain nous devrons gravir. Pas un souffle sur terre ; pas un nuage dans tout le ciel, qui parat non point noir, mais azur comme la mer, tant la clart de la lune est intense. Non loin de nous les feux de nos boys, des porteurs, et plus loin, des gens du village. Ceux-ci navaient point fui. Il y en avait bien une centaine, sempressant notre arrive, la nuit dj close, avec des manifestations de cannibales, si serrs contre nous quon suffoquait.

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Bouar, 2 dcembre. Depuis plusieurs jours ont commenc les feux de brousse. On entend de loin leur crpitement, et, de plus loin encore, la nuit, on en voit la lueur ; ils versent vers le ciel des torrents de fume. Arrivs Bouar, hier, vers une heure. Malgr la grande chaleur, lair est vif. Il ne semble pas que lon ait beaucoup mont, mais, un peu moins de mille mtres daltitude, le poste de Bouar, distant de limportant village, domine immensment la contre ; vers louest, ltendue que nous avons parcourue en deux jours, et, bordant lhorizon, les hauteurs o nous couchions avant-hier. Plus au sud, vers Carnot, le regard dans le bassin de la Nana fuit plus loin encore. Hier le soleil en se couchant emplissait lespace de rayons pourprs. Ce matin, tandis que jcris ceci, le ciel est ineffablement pur ; mais lair, trop charg de vapeur pour tre parfaitement limpide, tale sur les verts sombres des forts et les verts glauques des savanes, un glacis de nacre azure. Devant la case, un premier plan de terrain aride, crev de-ci de-l par de gros boulders de granit ; les dernires huttes du village des gardes, qui stend sur la droite, derrire le poste ; quelques arbres qui, en France, seraient des chtaigniers puis, aussitt aprs, limmensit diapre, car le dvalement trop brusque chappe aux regards. Rien entre ces arbres, cinquante mtres et la plaine tonnamment distante. Bouar, 3 dcembre. Visit lancien poste allemand, un kilomtre de l ; demi ruin par une tornade ; do lon domine admirablement le pays. Restes davenues de manguiers, et de cette sorte dalos, qui hbergent au haut de leur hampe, et parfois le long delle, la gnration nouvelle ; de sorte que, lorsquon secoue cette hampe, ce ne sont pas des graines qui tombent, mais une pluie

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de petits alos tout forms, avec des feuilles dj fortes et des racines. Contre un des btiments du poste, quelques plants de tomates ; je reviens charg de leurs fruits. Ni le jasmin, ni le muguet, ni le lilas, ni la rose nont une odeur aussi forte et aussi exquise que les fleurs de cet arbuste auprs duquel je me suis baign avant-hier. Corymbe de petites fleurs blanc ros, quadrilobes autour dune fine tubulure. Arbuste semblable, port, feuilles et fleurs, au laurier-tin. Parfum : une concentration de chvrefeuille. 4 dcembre. Quitt Bouar ce matin assez tard, car nous attendons de nouveaux porteurs ; et Labarbe, arriv hier soir, doit repartir avec nous ; mais lui pour Carnot, nous pour Bosoum. Nous avions rgl hier nos porteurs, pour leur permettre de repartir ; mais nous ne savions pas quils avaient reu un franc davance, de ladministration, pour leur nourriture. Nous naurions donc d leur donner que trois francs et non quatre, et de plus nous navions pas, nous dit Labarbe, payer leur manioc, pour lequel je comptais environ cinquante centimes par jour et par homme 63. Labarbe affirme quils ne dpensent quotidiennement pas plus de vingt-cinq centimes pour leur nourriture. Me voici bien loin du temps si proche o, Port-Gentil, jtais prs de mindigner que ltat naccordt que sept sous par jour pour chaque prisonnier. Les porteurs sont pays un franc par jour par ladministration (et non un franc vingt-cinq, comme je croyais dabord), cinquante centimes par jour lorsque immobili-

Il va sans dire que nous avons nanmoins continu de payer la nourriture de nos porteurs, comme fait du reste, lorsquil est en tourne, tout administrateur un peu soucieux de se faire aimer de ces gens, dont on dit trop souvent et tort quils sont incapables de reconnaissance.

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ss, et vingt-cinq centimes par jour de retour. En gnral moiti moins de temps compt pour le retour que pour laller. Parfois ils portent une ceinture de cuir ou de corde, qui trace un simple trait sur la peau noire, suivant exactement le pli de laine ; un lambeau dcorce brune ou rouge, ou de toile couvre troitement le sexe, puis fuit entre les jambes et va rejoindre au-dessus du sacrum, la ceinture qui le tend. Cela est dune nettet de dessin admirable. Parfois cette corce, trs belle de ton, spanouit par-derrire en corolle. Tam-tam intime, hier soir, dans la nuit trs obscure, car la lune nest pas encore leve. Une douzaine de jeunes garons runis pour une petite danse sans consquences. Feux en plein air, devant les cases, au camp des gardes. Prolongation de la soire. Et, pendant que nous nous attardions prs des foyers, Zz et Adoum se laissaient rafler au jeu, par les gardes, tout largent de leur mois que nous venions de leur remettre. Mme, Adoum perdait la paie du mois prcdent, quil avait soigneusement rserve, quil croyait sincrement (je le crois) pouvoir remettre bientt sa mre, Abcher o il la laisse, voici quatre ans. Ces gardes ont attendu, pour faire leur coup, le dernier soir, se doutant que, presss par le dpart, nous serions trop occups ce matin pour enquter sur cette affaire. Et de fait nous tions dj loin de Bouar lorsque Adoum, que je voyais triste et que jinterrogeais, sest confess. Jai tch de le persuader quil stait conduit comme un idiot, quil stait fait rouler par des joueurs malhonntes, et que ces gardes taient des tricheurs. Il samuse beaucoup de ce dernier mot, quil ne connaissait pas encore.

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5 dcembre. pais brouillard, ce matin ; on avance dans les hautes herbes trempes dun chemin mal fray. Ce nest que pass dix heures que le soleil parvient triompher des nues et rtablit un ciel admirablement pur. Contre sans grand intrt. Hier les villages, une heure aprs Bouar, se sont succd tous les deux kilomtres environ. Cest une rgion mal soumise, et nous nous attendions beaucoup de mauvais vouloir. Il est vrai que certains villages sont demi dserts. Devant notre venue (against) beaucoup dindignes craintifs se sont gaills dans la brousse. Mais combien ceux qui restent sont faciles ressaisir, ds quils comprennent quon ne vient pas chez eux pour leur dam. Et, comme les nouvelles se transmettent vite, de village en village, les habitants se prsentent toujours plus nombreux et leur accueil se fait plus chaud. Flatteuse impression de regagner ce peuple la France. Cest lespacement des arbres dun verger, aux pommiers dune cour de ferme normande, aux ormes, soutiens des vignes en Italie dans la rgion de Sienne, que jaurais d comparer le clairsem des arbres dans la savane que nous traversons depuis tant de jours ; dont les hautes gramines noient les troncs. Et jadmire la constance de ces arbres, de rsister aux incendies priodiques. Aujourdhui lespacement beaucoup plus grand des arbres fait la seule modification de ce paysage, dune dsesprante monotonie. Le village o nous nous arrtons ce soir 64, seconde tape sur la route de Bosoum, est sans autre beaut que celle quy verse flots la lumire. Comme de coutume je choisis, dans le cortge form pour fter notre entre dans le village, un prfr sur lequel je mappuie, ou qui marche mon ct en me donnant la main. Il se trouve souvent que cest le fils du chef, ce qui est dun excellent effet. Celui-ci est particulirement beau, svelte, lgant et fait penser la Sisina de Baudelaire. Ce soir,
64 Kouiso-Bagra (Baghera).

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avec deux compagnons, il me fait savoir que tous trois veulent nous accompagner jusqu Bosoum. Quel bain dlicieux jai pris midi, et dans quelle limpide rivire ! Que la nuit est claire ce soir ! Je ne sais mme pas le nom de ce village o nous gtons. Cette route que nous suivons est des moins frquentes (par les blancs, sentend). Un immense inconnu nous enveloppe de toutes parts. Tandis que je relis avec ravissement Romeo and July, Marc soigne des plaies, distribue des remdes, puis rend la justice , ce qui prend un temps infini. 6 dcembre. Arrt Batara. Aux abords de limportant village, o nous arrivons vers onze heures, de jeunes plantations de caras nous annoncent que nous sommes rentrs sur le territoire de Lamblin subdivision de Bosoum. Aprs avoir circul longtemps dans le sauvage, le larvaire, linexistant, joie de retrouver un village net, propre, dapparence prospre ; un chef dcent, en vtements europens point ridicules, en casque blanchi neuf, parlant correctement le franais ; un drapeau hiss en notre honneur ; et tout cela mmeut jusqu labsurde, jusquau sanglot. Tourments par lide que nous navons pas t gnreux suffisamment envers le chef de village, notre dernire tape. Nous lui faisons porter deux billets de cent sous dans une enveloppe, par un coureur de Batara. Son air constern en recevant ce matin six francs de matabiche, mtait rest sur le cur. Labsence de prix des denres, limpossibilit de savoir si lon paye bien, ou trop, ou trop peu, les services rendus, est bien une des plus grandes gnes dun voyage dans ce pays, o rien na de valeur tablie, o la langue na pas de mot pour le merci, o, etc.
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8 dcembre. Arrivs hier soir Bosoum o nous retrouvons la route automobilisable. L sachve ce long chapitre de notre voyage. Cest ici que lauto de Lamblin doit nous rejoindre, pour nous mener Archambault. De Carnot, il y a trois semaines, nous avons crit au Gouverneur, sur sa demande, pour laviser de la date de notre arrive Bosoum ; nous sommes en avance dun jour. Nous devions faire ce dernier trajet en deux tapes ; mais, partis de Batara ds quatre heures du matin, nous arrivions ds une heure Kuigor, et dcidions den repartir vers trois heures, ayant encore le temps de franchir avant la nuit les vingt kilomtres qui nous sparaient du but. Descendus de tipoye, nous avons fait une partie de cette route au demi-trot, emports par limpatience. Tout le matin, paysage dune intense monotonie. Clmatites en graine renoncules ou adonides (avant floraison) et pivoines en bouton (comme auprs dAndrinople). partir de Kuigor, trs belles roches de granit, et mme formant de grands soulvements parfois analogues ceux de la fort de Fontainebleau. Chaque fois que le paysage se forme, se limite et tente de sorganiser un peu, il voque en mon esprit quelque coin de France ; mais le paysage de France est toujours mieux construit, mieux dessin et dune plus particulire lgance. Cest ainsi que le passage dune rivire, peu avant Kuigor, puis la fuite de leau sous des grands arbres, les roches qui dchirent son cours, la route qui suit un instant le bord de leau, tout cela nous faisait dire avec ravissement, en riant : on se croirait en France ! Larrive Bosoum est trs belle. Yves Morel, le chef de la subdivision, nous attendait. Ncoutant pas ce quon lui dit, il rpte six fois de suite les mmes choses mais pourtant point sot, dun jugement souvent assez exact, me semble-t-il, et di-

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sant, encore quavec trop de lenteur, des choses fort intressantes. Dans une des Revues de Paris quil nous prte (avec force journaux de toutes couleurs) un article (1er aot), o Souday, avec dsinvolture, excute Britannicus. Il ne consent voir dans cette pice admirable, ni lyrisme, ni pense un peu agaant chez celui qui ne peut supporter lgard de Hugo, voire de Gautier, la moindre restriction 65.

65 Voir la fin du volume, appendice au chapitre VII, section II.

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CHAPITRE VI De Bosoum Fort-Archambault

Bosoum, 9 dcembre. Labsence dindividualit, dindividualisation, limpossibilit darriver une diffrenciation, qui massombrissaient tant au dbut de mon voyage, et ds Matadi devant le peuple denfants tous pareils, indiffremment agrables, etc. et dans les premiers villages, devant ces cases toutes pareilles, contenant un btail humain uniforme daspect, de gots, de murs, de possibilits, etc., cest ce dont on souffre galement dans le paysage. Bosoum, o lon domine le pays, je me tiens sur cette esplanade de latrite rouge ocreux, contemplant ladmirable qualit de la lumire pandue. La contre est mouvemente, larges plis de terrain, etc., mais pourquoi chercherais-je atteindre ce point plutt que tout autre ? Tout est uniforme pas un site, pas une prdilection possible. Je suis rest tout le jour dhier sans aucun dsir de bouger. Dun bout lautre de lhorizon, et o que mon regard puisse porter, il nest pas un point particulier, et o je me sente dsir daller. Mais que lair est pur ! Que la lumire est belle ! Quelle tideur exquise enveloppe tout ltre et le pntre de volupt ! Que lon respire bien ! Quil fait bon vivre Cette notion de la diffrenciation, que jacquiers ici, do dpend la fois lexquis et le rare, est si importante quelle me parat le principal enseignement remporter de ce pays.

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Yves Morel stale, se dboutonne, tout jeune encore, mais dj trs Pre Karamazov. Une crise de rhumatismes par instants le tord et lui fait jeter de petits cris. Au demeurant, un excellent garon. Nous parlons politique, morale, conomique, etc., etc. Ses considrations sur les indignes me paraissent dautant plus justes quelles confirment le rsultat de mes propres observations. Il croit, ainsi que moi, que lon sexagre grandement, dordinaire, et la salacit et la prcocit sexuelle des noirs, et lobscne signification de leurs danses. Il me parle de lhypersensibilit de la race noire lgard de tout ce qui comporte de la superstition, de sa crainte du mystre, etc. dautant plus remarquables quil estime dautre part le systme nerveux de cette race beaucoup moins sensible que le ntre do rsistance la douleur, etc. Dans la subdivision du Moyen-Congo o dabord il tait administrateur, la coutume voulait quun malade, la suite de sa convalescence, changet de nom, pour bien marquer sa gurison et que ltre malade tait mort. Et lorsque Morel, non averti, revenait dans un village, aprs une assez longue absence, pour recenser la population telle femme, lappel de son ancien nom, tombait comme morte, de terreur ou de saisissement, dans une crise nerveuse semi-cataleptique si profonde quil fallait parfois plusieurs heures pour la faire revenir elle. Recueilli sur la route un minuscule camlon que je rapporte la case, o je reste prs dune heure lobserver. Cest bien un des plus tonnants animaux de la cration. Prs de moi, tandis que jcris ces lignes, un gentil petit macaque quon est venu mapporter ce matin, que laspect de mon visage blanc terrifie. Il bondit se rfugier dans les bras de nimporte quel indigne qui passe sa porte.

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Plaisir un peu nronien dallumer un feu de brousse. Une seule allumette, et en quelques instants lincendie prend des proportions effarantes. Des noirs accourent et se prcipitent sur les grosses sauterelles que lardeur du foyer fait fuir. Je ramasse une trs petite mante qui semble faite en feuilles mortes, plus extravagante encore que les longs insectes-ftus qui abondent. Yves Morel est malade. Suite de la crise de rhumatismes dhier ; il na pas arrt de vomir toute la nuit, et vers midi, quand nous nous rendons chez lui pour djeuner, il vomit encore, tendu sur son lit, dans le noir, tandis que nous prenons notre repas dans la salle voisine. Nous lui faisons avaler de la magnsie et du bicarbonate, ce qui le soulage un peu. Il ny a, au poste, absolument aucun remde autre que la quinine. Rien ne dira la beaut de ces soirs, de ces nuits Bosoum. 10 dcembre. Les vomissements de Morel continuent. Un instant nous avons pu nous demander si son malaise ne se joignait pas celui de livresse : la bouteille damer quon avait dbouche pour nous la veille et quoi nous avions peine touch, tait moiti vide, ainsi quune bouteille de whisky ; il nous semblait quil sentait la liqueur bref, jai fini par lui poser une question directe ; devant sa protestation videmment sincre il faut conclure que ce sont ses boys qui ont profit de la maladie du matre et de notre prsence, esprant nous faire endosser leurs excs. Lauto qua promis de nous envoyer Lamblin narrive pas 66.

Comme bien nous le supposions, le Gouverneur Lamblin ntait nullement responsable de ce retard.

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11 dcembre. Admirables feux de brousse dans la plaine, au prs, au loin, de tous cts de lhorizon, la nuit tombante et mme ceux, l-bas, quon ne peut voir, mais qui derrire lhorizon, font une trange rougeur, et comme une une aube qui point . Les hautes herbes, souvent encore pleines de sve, laissent le feu courir sous elles et ne se consument pas ; on voit alors la flamme travers le rseau de leurs chaumes noirs. Bosoum, 12 dcembre. Ciel ineffablement pur. Il me semble que jamais, nulle part, il na pu faire plus beau. Matin trs frais. Lumire argente ; on se croirait en cosse. Une lgre brume couvre les parties les plus basses de la plaine. Lair est suave, agit doucement ; sa fuite vous caresse. Je laisse Marc cinmatographier un feu de brousse et reste tranquillement assis en compagnie de Gthe. 13 dcembre. Toujours sans auto, sans nouvelles de Lamblin. Que faire ? Attendre. Le temps est splendide ; le ciel ne peut tre plus pur, plus profond ; la lumire plus belle ; lair plus tide la fois et plus vif Achev la premire partie des Affinits, et parcouru quantit de Revues de Paris. Morel va mieux. Les vomissements ont enfin cd la piqre de morphine que nous lui avons faite hier soir. 14 dcembre. Achev la relecture complte des Fables de La Fontaine. Aucune littrature a-t-elle offert jamais rien de plus exquis, de plus sage, de plus parfait ?

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16 dcembre. Toujours en panne Bosoum. Ce nest plus du repos ; cest de lnervement. Ne prenant plus dexercice, le sommeil est beaucoup moins bon. Morel nous a persuads quil tait imprudent, cause des panthres, de laisser portes et fentres ouvertes la nuit. Alors on ferme tout et lon touffe. Il est temps de repartir, ft-ce pied. Dans la collection de journaux que nous prte Morel (que vient de lui apporter le courrier) un rjouissant article de Clment Vautel, o je suis pris partie en compagnie de Rimbaud, Proust, Apollinaire, Suars, Valry et Cocteau comme exemple de ces crivains abscons dont la France ne veut aucun prix . Je lis dans Gthe : Durch nichts bezeichnen die Menschen mehr ihren Charakter als durch das, was sie lcherlich finden. Communication dun radio du 19 novembre : Valry est lu lAcadmie. NGanamo. 17 dcembre. Il a bien fallu se dcider quitter Bosoum sans plus attendre les autos du gouvernement. Dj nous regrettons de les avoir attendues si longtemps ; nous calculons le temps perdu ; nous pourrions tre Fort-Archambault Une nouvelle quipe de 48 porteurs (dont 16 tipoyeurs) est rquisitionne. Cest la septime. Rien de plus ingrat que cette route ; sous une chaleur accablante nous savourons sa parfaite monotonie, et ne quittons gure nos tipoyes. Trop secou pour pouvoir lire. Mais sitt arriv ltape, je me plonge dans les Affinits. Soir splendide, comme tous ces derniers soirs. Le soleil encore assez haut audessus de lhorizon fait la mandarine comme disait Morel. Il

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perd la fois chaleur et rayonnement ; cest une masse rouge orange que lil contemple sans blouissement. Heure exquise o le casque devient inutile. Exactement au-dessus du point de lhorizon que le soleil mourant colore encore, le trs fin croissant dune lune naissante apparat, comme un noun arabe. Je suis descendu jusqu une assez proche rivire dont un petit sentier dans la galerie forestire ma permis de suivre le cours quelque temps. Quelle tranquillit ! Des appels doiseaux ; puis, sitt que le soleil est couch, le concert des criquets commence. Au crpuscule, jai vu voler presque au-dessus de notre case un stupfiant oiseau. Un peu plus gros quun merle ; deux plumes, extraordinairement prolonges, forment de chaque ct comme une sorte de balancier, sur lequel il semble prendre appui dans lair pour des acrobaties daviateur. Un peu plus tard, la nuit close, jaccompagne Marc jusquau petit village do il revient ; trs misrables huttes ; un groupement, derrire un amoncellement dnormes blocs de grs, la lueur des feux, prend un aspect prhistorique. Bossa, 18 dcembre. tape de 25 kilomtres (comme celle dhier) mais, partis 5 heures 1/2, nous ny arrivons que vers une heure, par suite dun arrt prolong sur la route. Depuis Bosoum les tipoyeurs ne chantent plus. Les arbres de la savane sespacent ; et mme cdent compltement de grands espaces dcouverts. Et ce ne sont plus alors des arbustes de la taille de nos arbres fruitiers, mais de beaux arbres aussi hauts que les plus hauts dEurope, sans atteindre la taille des gants de la grande fort. Je voudrais voir ces vastes prs au printemps, quand les herbes sont peu hautes et dun vert tendre ; mais je doute si, peut-tre, audessus de lherbe nouvelle ne subsiste pas lencombrement affreux des chaumes que na pu que noircir sans les consumer lincendie. Dimmenses espaces brls ; dsolation plus atroce peut-tre que celle daucun hiver. Les arbres ne sont pas d 161

pouills ; mais toutes les feuilles ont pris une monotone couleur bronze qui forme avec le noir du sol, sous le soleil ardent, une implacable et morne harmonie. Il semble que sur ce sol calcin aucune vie ne pourra jamais reparatre, et le vert trs tendre du gazon qui surgit entre les chaumes noirs, dj trois jours aprs lincendie, semble presque une fausse note. On dirait un confident indiscret qui compromet leffet du drame en livrant trop vite un secret susceptible de rassurer le spectateur alarm. Ce qui nous a retards, cest la rencontre, une heure aprs le lever du soleil, dune troupe de prisonniers emmens par le capita dun village voisin. Ils taient onze, la corde au cou une corde, qui ntait en vrit quune ficelle, qui les tenait tous relis, leur aspect tait si misrable que le cur se serrait de piti les voir. Chacun deux portait une charge de manioc sur la tte, lourde assurment, mais non excessive pour un homme en bonne sant ; mais ils semblaient peine en tat de se porter eux-mmes. Un seul dentre eux ne portait rien ; un petit de dix douze ans, affreusement maigre, excd de misre, de jene et de fatigue ; par instants il tremblait de tous ses membres, et la peau de son ventre tait agite de frmissements spasmodiques. Le dessus de sa tte tait comme rp, le cuir chevelu remplac, par zones, par cette sorte de peau qui se forme sur les blessures ou sur les surfaces du corps chaudes. Il semblait incapable tout jamais de sourire. Et tous ses compagnons de misre, du reste, taient si lamentables qu peine retrouvait-on une lueur dintelligence en leurs yeux. Tout en interrogeant le capita, nous vidons dans les mains de lenfant le contenu de notre musette, o ne se trouvent, par mauvaise chance, que trois morceaux de pain trs sec. Dans la certitude darriver tt ltape, nous avons laiss partir de lavant nos porteurs, sans nous tre munis de provisions de route. Lenfant dvore ces crotons comme une bte, sans un mot, sans mme un regard de reconnaissance. Ses compagnons, pour tre moins faibles, ne semblent pas moins affams que lui. Daprs les interrogatoires que nous leur faisons subir, il semblerait quils nont pas mang depuis cinq

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jours. Ce sont, au dire du capita, des fuyards qui vivaient depuis trois mois dans la brousse, o je les imagine comme des animaux traqus. Mais les rcits sont contradictoires et quand, ensuite, nous interrogeons Kot, le chef du village voisin qui donna lordre de semparer deux, puis, le soir, ceux du village do ils viennent et o nous campons pour la nuit, on doute sils taient partis dans la brousse pour garder des chvres qui, dans le village, tombaient malades, ou pour fuir le mauvais sort qui avait fait prir plusieurs de leurs enfants, ou pour faire des sacs arachides, commands par le chef, pour ladministration, ou tout simplement par insubordination et refus de travailler aux cultures. ( noter que celles-ci, dans le village voisin, sont importantes et comme nous nen avions point vu depuis longtemps.) Nous entendons dire quils staient fixs depuis un an dans la brousse o ils avaient form un village. Daprs leur propre dposition, ils auraient t maltraits violemment par le chef Kot, et par les gens de son village, qui, aprs les avoir attachs des pieux, les auraient couverts dordures. Quil est difficile de rien savoir, de rien comprendre. Et mme, il faut bien lavouer, la maigreur de ces gens, leur apparente dtresse, ne nous paraissent pas trs diffrentes de celles des habitants des villages que nous traversons. Rien de plus misrable que les cahutes o ils vivent, entasss ple-mle (telle hutte en contient onze et telle autre treize). Pas un sourire, pas un salut, lorsque lon passe. Ah ! que nous sommes loin des entres triomphales dans la rgion de Nola ! Et jaurais d parler dj, pour prparer cette rencontre, de l opration conjugue dont nous parlait Morel, qui commenait la veille de notre dpart de Bosoum pour laquelle Morel envoyait cinq miliciens, (chacun avec vingt-cinq cartouches, et ordre de ne tirer quen cas de besoin) lesquels devaient retrouver en un point nomm dautre miliciens dirigs par trois administrateurs. Les quatre colonnes, en marchant lune vers lautre, ne pouvaient laisser chapper certains insoumis irrductibles qui, vivant aux confins de quatre subdivisions limitrophes, passaient de lune dans lautre chaque fois que ladministrateur de lune

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les poursuivait ceci depuis longtemps, et jusqu ce jour o le Gouverneur Lamblin avait dcid de mettre fin cette rsistance. Fallait-il voir dans le convoi de ce matin un rsultat indirect des ordres donns ? 19 dcembre. Nous partons comme toujours laube. Hier soir, travers les villages, un assez grand nombre de malades, affreusement maigres maladie du sommeil ? Et seraient-ce alors des tstss, ces taons qui depuis deux jours couvrent nos tipoyes et nattendent que notre inattention pour nous piquer ? Le pays change daspect. Vastes prairies ; arbres plus clairsems et plus grands. Un de nos porteurs nous signale un troupeau dantilopes. deux cents mtres de la route lil distingue, parmi les herbes, des taches blondes, une vingtaine Outhman et un de nos porteurs semparent de la carabine et du Moser. Du haut dun talus, je contemple la chasse. Au premier coup de feu, le troupeau prend la fuite ; toutes les antilopes que lon voyait, et quantit dautres que cachaient les trop hautes herbes. Jadmire leurs bonds prodigieux. Puis brusquement toutes sarrtent, comme obissant un mot dordre. Mais elles sont dj trop loin. Le temps manque pour les poursuivre. Il fait chaud, mais lair est si sec que nous marchons sans transpirer. Enfin nous voici devant lOuham. Le pays na que bien peu chang ; quy a-t-il, ou quai-je, qui fasse quil me parat trs beau. Une pente insensible mne au fleuve que borde une grande prairie. Lautre rive est un peu plus haute, et sur la gauche, non loin, des collines quon est tent, dans un pays si plat, dappeler des montagnes. LOuham est large comme la Marne ; comme la Seine peut-tre Il en est de ces dimensions comme de la hauteur des arbres Lchelle est change. Je
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gagne le bord du fleuve avec la prtention de pcher ; mais les herbes du bord sont trop hautes et ma canne pche est trop courte ; cest tout juste si mon poisson de mtal peut atteindre leau. De trs beaux rochers, en aval, rompent le courant. Le soleil se couche au-dessus de la prairie marcageuse quon vient dincendier ; on voit partout des traces de gibier. LOuham, en amont des rapides, tend une grande nappe paisible Dcidment, il est aussi large que la Seine au moins. Ses eaux sont limoneuses ; comme celles de toutes les rivires, depuis Bouar. 20 dcembre. Lever beaucoup trop tt. Lecture la lueur insuffisante du photophore en attendant laube. Il fait froid. On a longle. Les porteurs avaient allum de grands feux, quils quittent regret ; chacun emporte avec lui un tison quil tient devant lui, presque contre lui. Traverse de lOuham ; au-dessus du courant des eaux, un fleuve de vapeurs, au cours plus lent, se droule et scoule en se dchirant ; le jour naissant faiblement les colore. Quantit dinsignifiants petits villages si lon peut appeler ainsi des groupements de quelques cases trs misrables dont les habitants, devant un maigre feu, ou sur le pas des portes, ne nous saluent pas, se dtournent peine pour nous regarder passer. Les huttes rappellent les abris prcaires de nos charbonniers dans les bois. Un peu moins, ce serait la tanire. Et cette absence daccueil, notre arrive, de sourires et de saluts notre passage ne semble point marquer de lhostilit, mais la plus profonde apathie, lengourdissement de la btise. Quand on sapproche deux, ils ne bougent gure plus que les animaux des Galapagos ; quand on tend quelque enfant un sou neuf, il seffare et ne comprend pas ce quon lui veut. Lide quon puisse lui donner quelque chose ne saurait latteindre, et si quelque an, ou lun de nos porteurs cherche lui expliquer notre bon vouloir, il prend un air surpris, puis tend les deux mains jointes en cuelle.
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Le village o nous campons ne le cde en rien ceux que nous avons traverss, en misre, en salet, en dnuement de toute sorte, en sordidit. lintrieur des cases, une indicible puanteur. Je doute si les enfants ont jamais t lavs. Leau sert sans doute aux besoins de la cuisine, aprs quoi il nen reste plus pour la propret. Elle vient dun maigre marigot, qui sort dun marcage plus de deux cents mtres du village, puis se perd dans une fondrire. Et pourtant, depuis ce matin, sur la route, dassez importantes cultures : mil (qui tend remplacer le manioc), ssame, et surtout des caras, de vritables vergers de caras. Encore trop jeunes pour tre exploits. Quelques champs de coton. Les rcoltes de mil et de ssame sont enfermes dans de grands paniers oblongs suspendus aux branches des arbres, lentour du village. 21 dcembre. Partis 6 h 1/2, nous arrivons Bosangoa vers onze heures. Nombreuses quipes de travailleurs sur la route, quils achvent et sur laquelle nos autos devaient tre les premires passer. Importantes cultures (surtout du mil) ; mais villages et peuple encore plus dsolants que la veille. Parfois, un peu en retrait de la route, quelques huttes sommaires bties sans soin aucun ; des branches feuillues tiennent lieu de porte. Pas un salut, pas un sourire, peine un regard quand on passe. Bosangoa, M. Martin, adjoint des services civils, qui remplace momentanment M. Marcilhasy, ladministrateur en tourne, nous accueille. Poste important ; avenues dalos. Quantit doiseaux, dont des compagnies de ce trs bel chassier

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blanc, quon appelle pique-buf ; quelques phacochres 67 apprivoiss. Aprs la sieste, chaleur accablante. Bosangoa, 23 dcembre. Nuit trs frache ; froide mme vers le matin. Pas eu trop de deux couvertures et de deux sweaters, de deux pyjamas et dun manteau, pour achever une nuit commence sous un simple drap. Je mtais couch sitt aprs dner, trs fatigu par un fort rhume. Marc cependant va rder autour du camp, suivant son excellente habitude de chercher voir ce qui ne se montre pas au grand jour. Il rentre tard et trs mu par ce quil vient de surprendre : non loin de notre gte dtape, labri du camp des gardes, un abondant troupeau denfants des deux sexes, de neuf treize ans, parqus en pleine nuit froide auprs dinsuffisants feux dherbes. Marc, qui veut interroger ces enfants, fait venir Adoum ; mais celui-ci ne comprend pas le baya. Un indigne se propose comme interprte, qui traduit en sango ce quAdoum retraduit en franais : Les enfants auraient t emmens de leurs villages, la corde au cou ; on les fait travailler depuis six jours sans salaire, et sans leur donner rien manger. Leur village nest pas si loin ; on compte sur les parents, les frres, les amis, pour apporter leur nourriture. Personne nest venu ; tant pis. La double transmission des questions et des rponses ne va pas sans quelque confusion ; mais le fait reste clair Si clair que linterprte bnvole, ds que Marc a le dos tourn, est apprhend par un garde et jet en prison Cest ce quAdoum nous apprend notre petit lever.
67 Sorte de gros sangliers.

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Et ce matin, lorsque Marc et moi cherchons revoir les enfants, lon nous dit quils sont repartis dans leurs villages. Quant linterprte, aprs avoir pass la nuit en prison, il a t emmen par deux gardes, ds laube, pour travailler au loin, on ne peut ou ne veut nous dire sur quelle route. Dcidment il y a l quelque chose que lon craint de nous laisser voir. Est-ce une partie de cache-cache quon nous propose ? Nous nous sentons aussitt rsolus la jouer jusquau bout. Et dabord il faut obtenir quon remette en libert linterprte ; il est inadmissible que, tout comme Samba NGoto, il soit puni pour nous avoir parl. Nous demandons son nom ; mais chacun se drobe et prtend ne pas le savoir. Tout au plus consent-on nous indiquer, un ou deux kilomtres du poste, un groupe de cases o vit un indigne, qui connatrait lhomme en question. Sous un soleil de plomb nous nous rendons ce petit village, o nous parvenons apprendre, non point le nom de lhomme, mais ceux des deux plantons qui lont emmen ce matin. Et tandis que nous interrogeons, voici que samne, inquiet, souponneux, le premier garde, celui qui, hier soir, avait apprhend linterprte. Il tient la main une feuille de papier ; cest la liste de nos porteurs quil nous demande de signer, ce que nous aurions tout aussi bien pu faire plus tard ; grossier prtexte quil a trouv pour nous rejoindre. Il veut savoir qui nous parle et ce quon nous dit. Mais nous coupons court notre interrogatoire, craignant de compromettre dautres gens ; et comme lespion semble bien rsolu ne plus nous quitter, nous nous rendons avec lui chez M. Martin, qui nous racontons toute lhistoire. Hlas ! lui aussi se drobe ; il ne semble attacher aucune importance notre rcit. Pourtant, sur notre insistance, il se dcide enfin mener un semblant denqute et, lorsque nous le retrouvons un peu plus tard, nous annonce que tout va bien et que nous nous inquitions tort. Ce nest point pour ce que nous croyions, mais bien pour un vol de cabris quon a coffr linterprte, rcidiviste qui ne mrite pas notre

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attention. Il nous affirme dautre part que les enfants qui nous apitoyaient tort sont tous fort bien nourris. On les a renvoys dans leurs foyers tout simplement parce quils avaient achev leur travail, un trs lger travail de dsherbage. Il y a eu l une conjoncture purement accidentelle ; rien de suspect. tes-vous satisfaits ? Pas encore. 23 dcembre. Notre persvrance aura-t-elle raison de cet embrouillement ? Nous le prenons de plus haut avec le garde premire classe , qui se trouble et, press de questions, se contredit, se coupe, finit par avouer que le voleur de cabris dont il parlait Martin, nest pas linterprte, et quil a dit cela pour endormir Martin. Linterprte a t emprisonn sitt aprs la conversation quil a eue avec Marc ; deux plantons lont emmen ce matin et, sur la route de Bosoum (celle que nous avions prise et o lon pouvait tre assur que nous ne repasserions pas) lont remis entre les mains du garde Dono, charg de le faire travailler . Le rcit dAdoum tait donc exact. Ceci mencourage et lassurance que je prends commence en imposer aux indignes. Quelques-uns se dcident parler. Nous avons envoy chercher Dono, que nous interrogeons part, malgr les protestations du premire classe . On nous confirme que les enfants, ce matin, ont tous regagn leur village ainsi quun certain nombre de femmes racoles avec ces petits ; ils nont pas prcisment pris la fuite, on la leur a fait prendre en hte, car le premire classe les faisait travailler en dpit de tous rglements. Le premire classe ne leur donnait rien manger. Une intelligente Soudanaise, ( qui nous allons rendre visite un peu plus tard) la femme du sergent qui accompagne Marcilhasy dans sa tourne, en avait pris quelques-uns sous sa protection particulire, par piti, les avait fait venir dans lenclos avoisinant sa case, les avait rchauffs et nourris. Le premire classe aurait galement laiss jener les travail 169

leurs prestataires quil tait charg de nourrir et, de mme, depuis six jours, les porteurs recruts pour le transport du mil qui doit servir lalimentation des cheminots de Pointe-Noire. Ces porteurs navaient pour se nourrir que du je ne sais quoi, des herbes, des racines, ou que le produit de leurs vols 68. Ces interrogatoires nous avaient mens jusquau soir. Nous devions partir le lendemain la premire heure et avions dj pris cong de Martin. Mais nous ne pouvions le laisser ignorer tout ce quil aurait d savoir et que nous venions dapprendre. Prtextant une lettre remettre Marcilhasy, nous nous rendons au poste. Il est dj neuf heures ; tout est teint ; tant pis. Martin, dj couch, se relve. Il y a ici quelquun quon cherche mettre dedans, lui dis-je ; vous ou moi. Les renseignements que le garde vous a donns sont en dsaccord avec ceux que nous venons dobtenir. Et comme il mest dsagrable de laisser derrire moi une affaire insuffisamment nettoye, je dcide de remettre notre dpart de quelques heures ; cest le temps quil faudra demain pour tirer tout cela au clair. Et ce matin, nous faisons comparoir les deux plantons qui ont emmen linterprte, introuvables hier soir. Mais javais
Si vous commencez vous inquiter de ce que mangent vos boys, me disait B. au dbut de notre voyage, vous tes fichus. Cest comme vos porteurs Soyez tranquille ; ces gens-l ne se laisseront pas mourir de faim. Ils sauront bien trouver partout de quoi se tirer daffaire ; vous navez pas vous en occuper. Tel autre colon nous donnait ce bon conseil de jeter toujours les restes de nos repas, sans quoi le cuisinier prend lhabitude de faire des plats trop abondants, prcisment en vue des restes. On ralise ainsi de sensibles conomies , nous disait-il. Et ainsi de suite. Les trois quarts des maladies dont souffrent les indignes (pidmies mises part) sont des maladies de carence.
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exig que le premire classe nous les ament. Du reste, pris de peur devant ma fermet, ledit garde avait fait revenir linterprte lui-mme. prsent laffaire est trs claire, trs nette. En labsence du sergent, emmen depuis dix jours par ladministrateur, le garde de premire classe a abus de ses pouvoirs, fait des recrutements arbitraires, contraires aux rglements, et gard par-devers lui la nourriture quil et d distribuer aux prestataires et aux porteurs. Au surplus, voici le sergent de retour ; cest un islamis du Soudan, qui parle fort passablement le franais, et nous fait la meilleure impression. Nous le mettons au courant de laffaire et lui confions le malheureux interprte, brim pour nous avoir parl, quil doit protger contre le ressentiment du garde. Nous avons avis de tout Martin, et de telle manire quil ne pt gure se dispenser dintervenir. Il est inadmissible quil protge et favorise de tels abus, ft-ce simplement en fermant les yeux. Sil ny et eu l rien de rprhensible, le garde net point pris de telles prcautions pour le cacher. Avant de quitter Bosangoa nous retournons au camp. Tout est rentr dans lordre : seuls des adultes sont l, groups autour de feux non plus seulement dherbes, mais de branches 69. Ils sont du reste si craintifs, si terroriss quils feignent de ne comprendre point le sango, pour navoir pas nous rpondre (un peu plus tard on constate quils le parlent parfaitement). Ils nosent pas prendre les cigarettes que je leur tends, ou du moins quaprs un quart dheure dapproche et de lent apprivoisement. On ne peut imaginer btail humain plus misrable.
dans lordre ; mais il reste inconcevable quun poste aussi important que Bosangoa nait pas cru devoir amnager un local o pouvoir mettre labri les travailleurs rquisitionns par ladministration. Ces indignes sont habitus coucher dans des cases ; particulirement sujets aux maladies des voies respiratoires, ainsi que lont constat tous les rapports mdicaux, il est peu prudent de les exposer sans vtements au froid souvent trs vif des nuits de ce pays ; nous ne lavons, hlas ! constat que trop souvent dans la suite de notre voyage.
69 Tout est rentr

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Vers deux heures nous quittons Bosangoa, aprs une visite lcole dagriculture, fonde rcemment par Lamblin, fort intelligemment dirige, nous semble-t-il, par le jeune M. Pass lOuham, cinq cents mtres du poste ; le peuple semble moins endormi ; quelques-uns saluent, sourient presque ; les huttes des nombreux villages traverss ont de nouveau des murs ; les habitants sont plus propres. Quelques femmes assez belles, et quelques hommes admirablement proportionns. Quand nous nous arrtons il est cinq heures. Le soleil, sans tre prcisment ardent, semble froce. Puis, soudain, se colore et teint ses feux. Grand beau village avant darriver au poste. Fort beau galement, le village du poste, Yandakara, o nous nous arrtons pour dner, devant une immense esplanade. Prs du gte dtape, peine sorties du sol, de belles grandes dalles de granit gris. 24 dcembre. Repartis de Yandakara aprs souper. Beau clair de lune. Trop froid pour rester longtemps en tipoye, o pourtant jarrive massoupir. On parvient vers onze heures un village dont, je ne sais le nom ; do nous repartons au petit matin, par un froid terrible. Il ne devait pas faire plus de 6. Route assez monotone ; quelques cultures. Brusquement, un miracle : lauto que nous avions cess desprer. Elle nest pas passe par Bosoum. Elle vient notre rencontre, car Lamblin a fort bien pens que, vu le retard, nous nous serions mis en route sans plus attendre. La lettre de Carnot, o nous lavisions de la date de notre arrive Bosoum, au lieu de lexpdier directement Bangui, Chambaud, on ne sait pourquoi, la dirige sur Mongoumba, o elle a d attendre le passage du Largeau : do ce retard de quinze jours. En cas de maladie, dappel laide, cette maladresse et pu tre mortelle.
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Un camion suit lauto, charg de trois caisses de sel pour Bosangoa. Ces caisses sont trop normes pour tre confies des porteurs ; nous dcidons donc de garder les ntres jusquau prochain gte dtape, o nous rejoindra le camion vide, au retour de Bosangoa. Le gte est lextrmit dun petit village dont jignore le nom ; non loin coule une rivire, la Bobo, que va traverser notre route. Prs du pont, elle fait un coude, forme un bassin profond, limpide, o des enfants se baignent ; puis cache ses abondantes eaux sous lenveloppement pench des grands arbres. Grce lauto, ltape a t peu fatigante. Renonant la sieste, nous regagnons la Bobo sitt aprs le djeuner. peine distinct parmi les hautes herbes, un troit sentier nous permet den remonter le cours. Les arbres ne sarrtent pas sur la rive. Ils se penchent, stalent au-dessus de leau, empitent et, comme sils voulaient traverser, jettent vers lautre bord des tais plongeants, un large rseau de racines ariennes, anastomose qui tend au ras de leau des passerelles. Puis un assez vaste espace stend, sous les branches puissantes, largement tales : lombre y est religieuse ; quantit de petits tumulus, rgulirement espacs, soulvent le sol noir ; on dirait des tombes. Serait-ce un cimetire ? Non. Cest un essai de plantation de caf rat, comme presque tous les autres de la rgion. Lauto va nous permettre de gagner Bouca ce soir mme. Nous congdions les porteurs, aprs rglement, et repartons vers deux heures. Un de nos boys monte dans notre auto. Zz, lautre boy et le marmiton qui nous suit depuis Carnot, sentassent fort inconfortablement au-dessus de laccumulation des bagages, dans le camion. Deux autres marmitons, qui nous suivent depuis Bouar, voudraient ne point nous lcher ; ils

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sattachent nous comme Dindiki son perchoir. Pas de place dans les autos ; nimporte ; ils iront pied ; et en effet, nous les retrouverons le lendemain Bouca, quils atteignent aprs avoir march toute la nuit et ils avaient dj march presque tout le jour. Ils veulent nous suivre jusqu Archambault (nous y retrouver du moins). Tant de fidlit mmeut, encore quil y faille voir surtout de la dtresse et ce besoin de saccrocher nimporte quoi de substantiel, que lon retrouve chez tous les parasites. Ces deux marmitons, au demeurant, sont affreux, ne savent pas un mot de franais et cest peine si, depuis Bouar, je leur ai adress deux fois la parole. Mais cest dj beaucoup quon ne soit pas brutal envers eux. Javais donn chacun un billet de cinq francs ; mais, Bouca, le matin, devant leur dsir persistant de gagner pied Archambault, je redonne chacun quelques pices de cinquante centimes, sachant bien que, faute de menue monnaie, on peut crever de faim avec cinquante francs dans sa poche car, dans aucun des villages que lon traverse lon ne trouve changer . Cest l une des principales difficults de ce voyage ; avertis, nous avons emport de Brazzaville des sacs de sous, de pices de cinquante centimes et de francs. 25 dcembre. Batangafo, o nous arrivons pour djeuner. La route en auto, parat paradoxalement plus longue. Lexigence est dmesure ; la monotonie devient plus sensible, car elle est moins dans le dtail que dans lensemble ; la fuite trop rapide brouille les sensations, fait du gris. Nous tenterons de gagner Archambault ce mme soir, pour tenir la promesse faite Coppet darriver pour la Nol. Vertigineuse fuite dans la nuit ; le paysage lentement se dpouille et sennoblit ; rapparition des rniers. Dans une clairire, une grande antilope-cheval, tout prs de nous, qui ne fuit
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pas quand lauto sarrte ; trs miracle de Saint-Hubert. Grands chassiers. normes villages saras, aperus dans la nuit. Les murs en treillis bordent la route. Le camion ne suit plus. Il faut lattendre. Nous nous arrtons prs dun feu, sur le bord de la route. Les Saras qui sy chauffaient senfuient ; puis reviennent un un et acceptent nos cigarettes. Une peau de cabri ne leur couvre que les fesses ; mais, coinant leur sexe entre les jambes, ils trouvent le moyen de sauvegarder leur pudeur. Arrivs Archambault peu aprs minuit. Nous rveillons Coppet, qui prpare un mdianoche, et causons avec lui jusquau matin.

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CHAPITRE VII Fort-Archambault, Fort-Lamy

blouis ds le matin par la splendeur, lintensit de la lumire. De lautre ct de lEnfer. Fort-Archambault, marche de lIslam, o, par-del la barbarie, on prend contact avec une autre civilisation, une autre culture. Culture bien rudimentaire encore sans doute, mais apportant dj raffinement, le sentiment de la noblesse et de la hirarchie, une spiritualit sans but, et le got de limmatriel. Dans les rgions que nous avons traverses ce ntaient que races pitines, non tant viles peut-tre quavilies, esclavages, naspirant quau plus grossier bien-tre ; tristes troupeaux humains sans bergers. Ici nous retrouvons enfin de vraies demeures ; enfin des possessions individuelles ; enfin des spcialisations 70. Fort-Archambault.

les relire, ces indications me paraissent, bien exagres ; mais lorsque je les crivais nous tions encore mal ressuys dune longue plonge dans les limbes. Et pourtant cette impression de la nondiffrenciation de lindividu, du troupeau, trouve confirmation et explication dans ces quelques mots dune rcente circulaire de lOubanguiChari, dfendant lindigne dexploiter pour son profit particulier quelque culture que ce soit. Chaque groupement indigne est seul propritaire des plantations et cultures quil a cres par le labeur collectif de ses membres.

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Ville indigne. Enceintes rectangulaires de claies de roseaux (seccos) formant enclos, o se groupent les huttes, o les Saras habitent par familles. Ces nattes sont juste assez hautes pour quun homme de taille moyenne ne puisse regarder pardessus. En passant cheval, on les domine et le regard plonge dans dtranges intimits. Quintessence dexotisme. Beaut des huttes au toit treilliss, liser par une sorte de mosaque de paille. On dirait un travail dinsectes. Dans ces enceintes, les quelques arbres, prservs des incendies annuels, deviennent trs beaux. Le sol est une arne blanche. Quantit de petits greniers suspendus, labri des chvres, donnent ces minuscules cits particulires laspect dun village de Lilliput, sur pilotis. Les plantes grimpantes, sortes dhipomes ou cucurbitaces flexueuses larges feuilles, ajoutent au sentiment dtalement des heures, de lenteur, de paresse et dengourdissement voluptueux. Une indfinissable atmosphre de paix, doubli, de bonheur. Ces gens sont tous souriants ; oui, mme les infirmes, les malades. (Je me souviens de cet enfant pileptique, dans le premier village de la subdivision de Bosoum ; il tait tomb dans le feu, et tout un ct de son beau visage tait hideusement brl ; lautre ct du visage souriait, dun sourire anglique.) Je ninscris plus les dates. Les jours coulent, ici, tous pareils. Nous nous levons ds laube, et je cours jusquau bord du Chari voir le lever du soleil. Il fait frais. Quantit doiseaux au bord du fleuve ; peu craintifs, car jamais chasss ni poursuivis ; aigles-pcheurs, charognards, milans (?), tincelants gupiers vert meraude, petites hirondelles tte caroubier, et quantit de petits oiseaux gris et blanc semblables ceux des bords du Congo. Sur lautre rive, des troupeaux de grands chassiers. Je rentre pour le breakfast ; porridge, th, fromage ou viande froide, ou ufs. Lecture. Visites. Djeuner chez Marcel de Coppet. Sieste. Travail. Th chez Coppet et rvision de sa traduction du Old Wives Tale de Bennett. Promenade cheval.

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Curieux, chez ce peuple si sensible au rythme, la dformation caricaturale de nos sonneries militaires. Les notes y sont, mais le rythme en est chang au point de les rendre mconnaissables. Lcole de Fort-Archambault. Un matre indigne stupide, ignare et peu prs fou, fait rpter aux enfants : Il y a quatre points cardinaux : lest, lahouest, le sud et le midi 71. Le sou vaut ici huit perles bleues. Un enfant achte une poigne de cacahoutes. On lui rend quatre perles. Les deux marmitons que nous avions laisss Bouca, nous retrouvent ici, le soir du premier janvier.

Il est vraiment lamentable de voir, dans toute la colonie, des enfants si attentifs, si dsireux de sinstruire, aids si misrablement par de si insuffisants professeurs. Si encore on leur envoyait des livres et des tableaux scolaires appropris ! Mais que sert dapprendre aux enfants de ces rgions quatoriales que les poles combustion lente sont trs dangereux , ainsi que jentendais faire Nola, ou que Nos anctres les Gaulois vivaient dans des cavernes . Ces malheureux matres indignes font souvent de leur mieux, mais, Fort-Archambault tout au moins, ne serait-il pas dcent denvoyer un instituteur franais, qui parlt correctement notre langue. La plupart des enfants de Fort-Archambault, frquentant des colons, savent le franais mieux que leur matre, et celui-ci nest capable de leur enseigner que des fautes. Quon en juge : voici la lettre quil crit au chef de la circonscription : Mon Commendant Jai vous prier tres humblement de rendre compte quune cheval tres superbement ici pour mon grand frre chef de village sadat qui lui porter moi qui vendu alors se communique si vous besien sara est je veux mme partir chez vous pouvoir mon Commandant est cette cheval Rouge comm Ton cheval afin le hauteur dpasse ton cheval peut tre. . (Signature illisible).

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Au contact de lIslam, ce peuple sexalte et se spiritualise. La religion chrtienne, dont ils ne prennent trop souvent que la peur de lenfer et la superstition, en fait trop souvent des pleutres et des sournois 72. Le chemin de fer Brazzaville-Ocan est un effroyable consommateur de vies humaines. Voici Fort-Archambault tenu denvoyer de nouveau mille Saras. Cette circonscription, lune des plus vastes et des mieux peuples de lA. E. F., est particulirement mise contribution pour la main-duvre indigne. Les premiers contingents envoys par elle ont eu beaucoup souffrir, tant durant le trajet, cause du mauvais amnagement des bateaux qui les transportaient 73, que sur les chantiers mmes,
Je me garde de gnraliser, et ce que je dis ici nest, en tout cas, vrai que pour certaines races. 73 Lorsque les travailleurs sont envoys sur les chantiers de travaux publics loigns, il parat indispensable que des mesures soient prises pour assurer leur transport et leur ravitaillement dans de meilleures conditions. Le Gouverneur Lamblin a cr, quelques kilomtres de Bangui, un camp de repos et de triage. Le troupeau des indignes achemin sur Brazzaville trouve l des locaux salubres et vastes, une eau potable abondante, (un puits a t spcialement creus) et une nourriture rgulirement assure. Il est regrettable que cet exemple nait pas t suivi. Tout le long de la route, et Brazzaville mme, on a recours des installations de fortune. De Bangui Brazzaville (14 15 jours) les travailleurs voyagent sur des chalands dcouverts. Ceux-ci nont pas proprement parler de pont , les soutes qui contiennent les marchandises tant fermes au moyen de grands panneaux mtalliques bombs. Un grand nombre de ces travailleurs nont pour stendre dautre place que ces panneaux incommodes, do il est arriv que certains, durant leur sommeil, tombent dans le fleuve. Il faut ajouter que, durant la marche du navire, les travailleurs doivent supporter une continuelle pluie dtincelles que lance la chemine
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o les difficults de logement et surtout de ravitaillement ne semblent pas avoir t pralablement tudies de manire satisfaisante. La mortalit a dpass les prvisions les plus pessimistes. combien de dcs nouveaux la colonie devra-t-elle son bien-tre futur ? De toutes les obligations qui incombent ladministrateur, celle du recrutement des engags volontaires est assurment la plus pnible. Mais cest ici que se manifeste la confiance que Marcel de Coppet a su inspirer ce peuple noir, qui se sent aim par lui. Lannonce des ftes du 1er janvier avait provoqu une grande affluence. Or, cest prcisment le 31 dcembre que les miliciens chargs du recrutement des travailleurs revinrent de leur tourne dans les villages de la circonscription, avec 1 500 hommes qui devaient passer la visite mdicale, et sur lesquels le Docteur Muraz devait en retenir un millier. Ces hommes taient cantonns dans des locaux spciaux amnags dans le camp des gardes et troitement surveills par ceux-ci. Marcel de Coppet, conscient du regret de ces recrues de ne pouvoir se mler la fte, leva, pour deux jours, toutes les consignes, et permit ces hommes de circuler librement : jai confiance en vous, leur dit-il, et compte que, le troisime jour, vous vous prsenterez tous lappel. Malgr le mauvais renom que le grand nombre de dcs a valu aux travaux de la voie ferre (car les indignes de Fort-

du vapeur, et que durant la nuit, ils restent exposs sans feu aux brouillards du fleuve. Ils sont jour et nuit exposs la pluie. Il nen faut pas plus pour expliquer les nombreux dcs causs par la pneumonie. La Cie des Transports Fluviaux, aide par ladministration, ne pourrait-elle amnager quelques chalands couverts ? Ce serait sans doute une moins grosse dpense que celle entrane par le remplacement des uniformes des tirailleurs et des couvertures mises hors dusage par la pluie de feu.

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Archambault nignorent rien du triste sort de leurs frres ), il ny eut pas une seule dsertion 74. Voici qui est admirable sans doute. Mais que va-t-il advenir de ces malheureux ? Les prcautions pour assurer leur subsistance ont-elles vraiment t mieux prises ? Ou sinon, cet abus de leur confiance est moralement inadmissible. Et sans doute Coppet le pense galement. Mais que peut un administrateur ? Il doit obir son chef. Il lavertit pourtant : Ce recrutement encore a t possible Je ne rponds plus du suivant. Fort-Archambault. Visite aux deux principaux chefs : Bzo, et son cousin germain Belangar, de race sara-madjingaye. Chacun deux a envoy son fils an lcole de Fort-Lamy. Ces enfants viennent de rentrer Fort-Archambault. Chose trange, ils font un change ; et quand nous demandons Bzo : prsent chacun de vous deux va reprendre son fils ? Non, rpond-il ; cest moi qui prendrai le sien ; lui, le mien. Pourquoi ? Il nous explique alors que chacun des deux pres craint de montrer pour son propre fils trop dindulgence et de faiblesse 75.
Ajoutons que limpt venait de rentrer, intgralement et sans aucune difficult. 75 Mais peut-tre ne faut-il voir l, comme me la fait remarquer un minent sociologue, quun exemple de famille maternelle . Chez certaines tribus, par exemple les Srces (rgion de This, dans le Sngal) fortune et situation sont transmises, non de pre en fils, mais doncle neveu ; cest au fils de sa sur que le chef transmet ses pouvoirs.
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Admirables bords du Chari, en aval. Longue promenade seul (trs imprudent, dit Coppet). les ; longues tendues sableuses ; varits doiseaux inconnus. Ravissement relire Cinna, dont je rapprends le dbut. Quelle prodigieuse prcipitation de notre littrature vers lartificiel ! Je voudrais voir les lecteurs du Progrs Civique et M. Clment Vautel devant le monologue dmilie qui ouvre la pice. Impatients dsirs dune illustre vengeance Dont la mort de mon pre a form la naissance, Enfants imptueux de mon ressentiment, Que ma douleur sduite embrasse aveuglment Labstraction, la prciosit, la soufflure, lanti-ralisme (pour ne point dire : le factice) ne sauraient tre pousss plus loin. Et je ne connais pas de vers plus admirables. Cest le triomphe de lart sur le naturel. Le plus abstrus sonnet de Mallarm nest pas plus difficile comprendre que, pour le spectateur non prvenu, non apprivois par avance, lenchevtrement de cet amphigouri sublime. Sitt aprs je relis Iphignie. Ce quil fallait que ft Corneille pour que lon pt parler du ralisme de Racine ! Archambault, 10 janvier. Marcel de Coppet, nomm Gouverneur intrimaire du Tchad, doit gagner Fort-Lamy dans cinq jours. Nous laccompagnerons. Il fait trs chaud depuis trois jours. Trop chaud. Un peu de fivre vers le soir. Nuits assez mauvaises. Gn par les chauves-souris qui pntrent dans ma chambre mal-

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gr les nattes que je mets devant ma fentre, les journaux audessus des portes. Sitt aprs avoir achev la relecture dIphignie, je lai reprise. Je lachve aujourdhui, et voudrais la reprendre encore, dans un merveillement grandissant. Il me parat aujourdhui que cette pice est aussi parfaite quaucune autre et ne le cde en rien ses surs ; mais sans doute nen est-il point quil soit plus difficile de bien jouer. Aucun rle nen peut tre laiss dans lombre et ne supporte dtre sacrifi. Lon pourrait mme dire quil ny a pas un premier rle, et que tour tour cest Iphignie, Agamemnon, Clytemnestre, Achille et riphile que lon souhaite de voir le mieux interprt. Caractre dAgamemnon, admirablement vu par Racine. La rponse honteuse Arcas, lorsque celui-ci craint quAchille ne proteste de voir Agamemnon abuser ainsi de son nom, et, somme toute, faire un faux : Achille tait absent. Et, jusque dans le dtail, cette irrsolution, ces retours : VA, dis-je, sauve-la de ma propre faiblesse Mais surtout NE VA POINT etc. Et cette lchet, Dune mre en fureur pargne-moi les cris.

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17 janvier. Descente (jallais dire : remonte) du Chari cet trange fleuve qui tourne le dos la mer. Un peuple est assembl sur la rive quand nous quittons Archambault. Le dUzs flanqu de quatre baleinires. Joccupe, avec Marc, celles de tribord. Nous embarquons vers trois heures, par une temprature torride. 5 heures. De grandes bandes dun sable dor, brlante puret, rapices de loin en loin par des tendues de prairies pacages pour hippopotames et buffles. 18 janvier. Le dUzs sarrte non loin dun extraordinaire soulvement de grands boulders granitiques. Cest l qua succomb la mission Bretonnet. Bien que le soleil soit prs de se coucher, je ne puis rsister au dsir de mapprocher de ces tranges roches (que dabord je croyais de grs). Jentrane mes compagnons dans une marche prcipite, traversant un terrain sablonneux trs fatigant, puis des marcages. Je gravis une des hauteurs mais mes compagnons mattendent, et dj la nuit tombe. 19 janvier. Paysage pour lions . Petits palmiers doums ; brousse incendie. Frocit admirable. Chasse lantilope. Coppet en tue trois normes.

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Les belles zbrures des crocodiles. Je nai le temps ni le dsir de rien noter. Compltement absorb par la contemplation. 20 janvier. Le paysage, sans changer prcisment daspect, slargit. Il tend vers une perfection dsertique et se dpouille lentement. Pourtant beaucoup darbres encore, et qui ne sont pas des palmiers ; parfois ils sapprochent de la rive, lorsque le sol plus haut les met labri de linondation priodique. Ce sont des arbres que je ne connais pas ; semblables de grands mimosas, des trbinthes. Puis apparaissent les petits palmiers doums, au port de dracenas, et pendant quelques kilomtres il ny en aura plus que pour eux. Mais la faune, plus que la flore encore, fait lintrt constant du paysage. Par instants les bancs de sable sont tout fleuris dchassiers, de sarcelles, de canards, dun tas doiseaux si charmants, si divers que lil ne peut quitter les rives, o parfois un grand caman, notre passage, se rveille demi pour se laisser choir dans lazur. Puis les rives scartent ; cest lenvahissement de lazur. Paysage spirituel. Leau du fleuve stend comme une lame. Je vais devoir jeter la bote de coloptres rcolts pour le musum. Javais cru bon de les faire scher au soleil ; ils sont devenus si fragiles quil nen est plus un seul qui ait gard ses membres et ses antennes au complet. Frquents enlisements ; lquipage descend, ayant de leau jusqu mi-corps, et pousse le navire comme il pousserait une
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auto. La dlivrance occupe parfois plus dune heure. Mais dans un paysage si vaste et si lent, on ne souhaite pas daller vite. Un norme crocodile, trs prs du navire. Deux balles. Il cabriole dans le fleuve. Nous stoppons. Puis retournons en baleinire sur les lieux. Impossible de le retrouver. Les animaux que lon tue ainsi plongent aussitt, et ne reparaissent la surface que quelques heures plus tard. Au crpuscule et dj presque la nuit nous voyons voler, au-dessus de la rive de sable, de nouveau cet trange oiseau dont je parlais dj (avant Bouca). Un coup de fusil de Coppet labat. Il tombe dans le fleuve, o Adoum va le repcher. Deux normes pennes non garnies et nayant que la tige centrale, partent de laileron, presque perpendiculairement au reste des plumes. peu prs deux fois de la longueur totale de loiseau, elles cartent de lui, paradoxalement, deux disques assez larges, lextrmit de ces tiges, que loiseau, semble-t-il, peut mouvoir et dresser demi, indpendamment du mouvement des ailes. Coppet, qui me donne loiseau pour le musum, lappelle loiseau aroplane et affirme que certains naturalistes en offrent six mille francs ; non quil soit extrmement rare ; mais il ne se montre qu la tombe de la nuit et son vol fantasque le protge. Bongar. Petit village. Quantit de mtiers tisser, occups le plus souvent par des enfants. Marc cinmatographie un de ceux-ci, tout jeune encore, dune habilet prodigieuse. La bande quil tisse na que quelques centimtres de large et semble une bande pour pansements. Pour constituer une pice dtoffe, ces bandes sont relies lune lautre dans le sens de la largeur. (Il en faut jusqu 48, hauteur de ceinture, pour un pantalon). Le mtier est on ne peut plus simple : deux pdales croisent les fils de la
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trame ; un peigne suspendu en travers de la bande retombe sur la chane aprs chaque passage de navette. Les fils de la trame sont tendus au loin par un petit panier plat pos terre et qualourdit ce quil faut de cailloux pour le coller au sol. Lenfant, mesure quil travaille et que sallonge la bande de gabak enroule celle-ci entre ses jambes et tire lui le panier. Il chantonne en travaillant et son chant rythme llan de la navette. Plus loin, dans un enclos de seccos, sept tablis sont rangs cte cte. Sans doute ladministration exige-t-elle du village une certaine quantit de gabak. Ce travail est confi souvent des captifs, nous dit-on, le travail noble tant celui des cultures et de llevage. Beaut de ce tissage et mme de la matire premire indigne que rien ne vient adultrer. On suit la fabrication depuis le dbut. Aucune intervention extrieure. On parle de rformer cela. Pourquoi ? Un peu de snobisme aidant, ce home spun ferait prime sur le march. Un aigle-pcheur, au milieu du fleuve, captif de sa proie trop norme, se dbat et rame des ailes, anxieusement, vers le rivage. Fort-Lamy. Sa laideur. Sa disgrce. part ses quais assez bien plants et sa position au sommet de cet angle que forment en se rejoignant le Chari et le Logone, auprs dArchambault, quel triquement ! Au sortir de la ville, en amont, deux surprenantes tours dgale hauteur ; normes btisses de briques quon sent avoir t terriblement coteuses et qui servent nul ne sait quoi.

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La ville indigne double la ville franaise, paralllement au fleuve et stend en profondeur chaque extrmit et forme proprement deux villes. Chacune galement sordide, poussireuse, saharienne juste assez pour voquer certaines oasis sudalgriennes combien plus belles ! Largile qui sert aux murs des maisons est de grain rude et de ton cendreux ; constamment mle de sable ou de paille. Les gens paraissent tous craintifs et sournois. On apprend que la morne ville se dpeuple lamentablement. Fivre rcurrente et migration. Les indignes, quon ne laisse plus libres ni de se runir pour un tam-tam, ni mme de circuler dans leurs propres villages, une fois la nuit tombe, sembtent et fichent le camp. Les blancs retenus ici par leurs fonctions sembtent et rongent leur frein. Je mne Adoum lhpital de Fort-Lamy, et demande au X de bien vouloir procder un examen microscopique de son sang, car je minquite de savoir si ce garon, dcidment, a la vrole, ainsi que Labarbe le prtendait. Dr Lexamen ne donne quun rsultat ngatif. Mais alors, ces bubons, Bouar ? Simplement du crow-crow, dont nous avions souffert galement, Marc et moi ; dans son cas, compliqu par une adnite. Adoum na rien. Il ne sen montre nullement surpris. Je savais bien que je navais pas la vrole. O laurais-je attrape ? Mais, sans doute Fort-Crampel, cette nuit o tu as t faire la noce. (Et Labarbe avait calcul quil stait coul tout juste le temps ncessaire pour permettre rclusion des bubons.) Je nai pas fait la noce du tout. Je vous lavais dit dabord.

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Mais, ensuite, tu nous as dit toi-mme que, cette nuit-l, tu avais t avec une femme. Jai dit a parce que vous aviez lair dy tenir. On me rptait que javais srement fait la noce. Je ne pouvais pas dire : non ! On ne maurait pas cru. Cette petite histoire ne persuadera personne et ne servira qu menfoncer dans cette conviction : que lon se blouse tout aussi souvent par excs de dfiance que par excs de crdulit. 28 janvier. Abandonnant Marcel de Coppet ses nouvelles fonctions, nous dcidons de descendre le Chari jusquau lac Tchad. En partant demain sur le dUzs, nous pourrons tre de retour FortLamy dans quinze jours. 30 janvier. Paysage sans grandeur. Je mattendais trouver des rives sablonneuses et dj la dsolation du dsert. Mais non. Quantit darbres de taille moyenne agrmentent mdiocrement les bords du fleuve, de leurs masses arrondies. Aprs mtre tonn de ne pas voir plus de crocodiles, en voici tout coup des quantits incroyables. Jen compte un groupe de 37 sur un petit banc de sable de cinquante mtres de long. Il y en a de toutes les tailles ; certains peine longs comme une canne ; dautres normes, monstrueux. Certains sont zbrs, dautres uniformment gris. La plupart, lapproche du navire, se laissent choir dans leau lourdement, sils sont sur une arne en pente. Sils sont un peu loin du fleuve, on les voit se

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dresser sur leurs pattes et courir. Leur entre dans leau a quelque chose de voluptueux. Parfois, trop paresseux ou endormis, ils ne se dplacent mme pas. Depuis une heure nous en avons vu certainement plus dune centaine. Arrivs trop tard Goulfe (Cameroun) ; mais peut-tre, de plein jour, notre visite au sultan nous et-elle laiss de moins extraordinaires souvenirs. La nuit est close quand nous franchissons la porte de la ville, entirement ceinte de remparts. Devant nous, un long mur droit, prsentant un unique trou noir par o, prcds de quelques chefs soumis au sultan, nous pntrons dans de mystrieuses tnbres. Puis, entre deux murs de terre assez hauts, une rue troite comme un corridor, sinueuse et sans cesse brise. On distingue parfois une ombre seffacer dans une embrasure de porte ; elle porte la main la tte et murmure une salutation. Un instant la rue slargit ; des claies de ramures couvrent une sorte de vestibule o des gens se tiennent assis. Quil doit y faire bon durant les chaudes heures du jour ! Plus loin les murs souvrent ; cest une place. Un grand arbre abrite lentre du palais. Les prsentations avaient eu lieu, indistinctement, dans la rue troite. Nous pensions remettre notre retour la visite, et dj nous nous tions fait excuser darriver si tard. (Jai le plus grand mal ne pas tre trop courtois, et mme un peu plat, devant un chef musulman ; la noblesse de son allure, du moindre de ses gestes men impose plus que les titres les plus ronflants.) Mais le sultan insiste, et, la curiosit nous poussant, nous le suivons travers une suite de petites salles et de couloirs ; tout cela dans lobscurit. Enfin un serviteur apporte une lanterne. Nous pouvons voir que plusieurs des petites salles que nous traversons ont des murs glacs, comme enduits de stuc, et couverts de peintures, dornements, rudimentaires mais dassez bel aspect. Nous parvenons dans une salle, peine un peu plus grande que les autres, o sont quelques chaises. Le sultan nous invite

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nous asseoir et sassied lui-mme. ma gauche, prs de lentre, saccroupit un superbe enfant de quinze seize ans ; cest le fils du sultan. Le capitaine du Jacques dUzs nous sert dinterprte. Nous changeons de vagues compliments larabe, puis prenons cong de notre hte, nous proposant de revenir dans le village, lorsque la lune se sera leve. Que dire de cette promenade nocturne ? Rien de plus trange, de plus mystrieux que cette ville. De-ci de-l, sur des places, au dtour des rues, dadmirables arbres, vnrs sans doute, du moins prservs. Les murs denceinte prsentent, lintrieur, un chemin de ronde, puis dvalent en pente rapide mais accessible. Une grande place, et un fort demi ruin. Tout cela fantastique, au clair de lune. Par-dessus les murs des habitations, on distingue des toits en coupoles. Nous abordons au pas dune porte quatre adolescents ; ce sont dautres fils du sultan. Ils nous accompagnent assez longtemps. Nous devons tourner, sans nous en douter, car aprs un quart dheure de marche, nous nous retrouvons devant leur demeure, o nous les laissons. 31 janvier. Un vent trs froid. Ce matin quelques grosses tortues dressent leurs ttes hors du fleuve, dans le sillage du navire que, quelques instants, elles poursuivent. Les rives, beaucoup plus vertes, sont couvertes de petits buissons pineux. Je nai pas dit quhier, durant un arrt de quatre heures (on devait faire du bois , car il ny en avait pas de prpar) nous sommes partis chasser dans la brousse. Quantit incroyable de pintades. Nous en rapportons sept et en perdons trois, blesses, mais que nous ne pouvons rattraper. Brousse peu boise ; grands espaces demi dcouverts, de terre nue seme de mimosas cassies. Troupeau de grandes antilopes.
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Bizarre aspect des barques de pche : grandes pirogues en maints morceaux de bois relis entre eux avec des lianes et des ficelles, car le pays noffre plus aucun arbre assez grand pour y creuser lesquif. Larrire de ces barques est fortement relev, de manire servir de point dappui pour un grand filet tendu entre deux longues antennes ; un systme de contrepoids permet de plonger le filet dans le fleuve et de le relever sans effort. 1er ou 2 fvrier. Arrts hier ds deux heures de laprs-midi prs dun village au bord du fleuve (rive droite). Un peuple denfants sur la rive ; mais tous senfuient ds quils nous voient approcher. Village assez misrable. Beaucoup de teinturiers dindigo (comme aux prcdents). Les femmes tapent avec un bton sur les fruits du palmier doum afin damollir la pulpe ligneuse que lon chique comme du btel. La rcolte de mil a t trs insuffisante ; on pressent une grande disette. La chaleur, la lumire surtout, est accablante. Jattends le soir pour mavancer dans le pays. Marc tant parti avec Outhman pour photographier, Adoum tant parti la chasse avec un garde, je vais seul, malgr les recommandations. Une admirable lueur orange se rpand obliquement sur le vaste verger naturel o je mavance avec ravissement. Les sentiers suivis par les troupeaux de bufs, richesse du pays, forment un rseau sur le sol. Quantit doiseaux, que le soir enivre. Jimagine ces buissons, prsent secs pour la plupart, verdissant au printemps, fleurissant, semplissant de nids, de vols dabeilles, le sol se couvrant dherbe frache et de papillons

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Nous sommes repartis dans la nuit vers deux ou trois heures du matin, le capitaine souhaitant profiter du clair de lune. Nous dormions profondment lentre du lac ; et, me fuss-je lev, par cette lumire insuffisante je neusse pu voir mon gr le changement de la vgtation. Mais le vent sest mis souffler et nous a forcs de nous arrter, de sorte que bientt nous avons perdu cette inutile avance dont le seul effet a t descamoter ce que surtout je souhaitais voir. Le vent jetait contre nous de petites vagues prcipites, qui, coinces entre les baleinires et le bateau, jaillissaient en geyser et balayaient le pont. En un instant tout fut tremp. En hte nous avons rassembl tout lpars, repli les lits. Le petit navire dansait si fort quune table cabriola les pieds en lair ; dsarroi des grands naufrages. Et ce, avec un mtre cinquante de fond. La danse des baleinires nos cts tait presque terrifiante et la violence de leurs chocs contre la coque du dUzs. Nous nous sommes hts de chercher un abri provisoire entre deux vastes massifs de papyrus et dune sorte de carex norme 76. Cest dans ce havre prcaire que jcris. Devant moi souvre, sous un ciel uniformment bleu, une tendue deau illimite, glauque comme une mer du Nord. mes cts, un bouquet de grands papyrus, surgis de leau, trs beaux, encore quils soient fans pour la plupart trs palmiers deau ; et, derrire moi, le plus trange mlange dherbes et deau qui se puisse rver ; de nouveau cette normit, cette informit, cette indcision, cette absence de parti pris, de dessin, dorganisation qui maffectait lexcs dans la premire partie de notre voyage et qui est bien la caractristique majeure de ce pays. Mais ici cette perplexit de la nature, cette pousaille et pntration des lments, ce blending du glauque et du bleu, de lherbe et de leau, est si trange et rappelle si peu quoi que ce soit de nos pays (sinon peut-tre certains tangs de la Camargue ou des environs dAiguesMortes) que je nen puis dtacher mes regards.
76 Ou de gramine.

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En panne depuis le lever du soleil, nous devons attendre, jusqu prs de midi, abrits entre des lots de papyrus, que le vent soit un peu calm. Le vent nest du reste pas trs fort il paratrait peine brise auprs du sirocco, du mistral. Les touffes de papyrus sont dun admirable ton de vert-roux ; la mer du Tchad dun glauque blondissant. On enlve les deux baleinires de nos cts pour les attacher notre remorque Aprs trois heures environ de traverse, voici les les de lautre bord. Les papyrus alternent avec des buissons fleurs jaunes, peine plus levs que les papyrus (des papilonaces, semble-t-il ?) o grimpent parfois de grands liserons mauves et des roseaux gigantesques, semblables ceux que nous appelons lherbe des pampas , porteurs de grands panaches gris de chanvre, de la plus grande beaut. Jadmire leffort de tant de vgtaux des contres quatoriales, vers une forme symtrique et comme cristalline, insouponne dans nos pays du Nord o Baudelaire peut parler du vgtal irrgulier . Papyrus, palmiers, cactus, euphorbes-candlabres, se dveloppent autour dun axe et selon un rythme prcis. Nous avons jet lancre devant une le inhabite, la passe sur laquelle comptait le capitaine, pour gagner Bol, stant trouve obstrue. Le soir tombait. Nous avons mis pied terre, mais sans nous carter beaucoup du point datterrissage, car en un instant nous emes les jambes pleines de petites graines trs piquantes, quon ne peut mme enlever sans risquer de senfoncer douloureusement leurs dards dans les doigts, o ils

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se brisent et dterminent des abcs 77. Du reste le paysage noffre aucun intrt, sinon, dans cette vaste pelouse sche que nous parcourons, un vgtal bizarre, plante devenant arbuste, feuilles trs larges, dun gris verdtre trs dlicat, paisses, tomenteuses (je veux dire couvertes dune paisse peluche). La fleur est dun assez beau violet pourpre, mais trs petite. Nuit pas trop froide ; mais lquipage va dormir auprs de grands feux, cause des moustiques. Arrt dans une le, peuple de chvres blanches. On ne comprend pas ce quelles peuvent trouver manger, car le sol nest quune arne aride, seme parcimonieusement de cette trange plante-arbuste, que je dcrivais tout lheure, dont le feuillage vert-de-gris fait avec la blancheur des chvres une harmonie exquise. Quantit de chvres sont attaches par une patte un pieu fich dans le sable. Ce sont celles, je crois, que lon se propose de traire, quon ne veut point laisser tter par les chevreaux. Non loin, quelques cases, qui semblent plutt des abris provisoires ; quelques indignes daspect misrable et hargneux. Le capitaine du navire a grandpeine obtenir de lun deux quil nous accompagne pour nous piloter parmi les les. Pourtant on nous apporte quatre ufs et une jatte de lait. Le capitaine prend un cabri ; on peut presque dire sen empare de force ; pourtant il laisse cent sous en change ; mais le vendeur rclame encore deux francs que le capitaine se rsigne donner. Cest la premire fois que je vois un indigne dfendre son prix, ou mme faire son prix. On nous avait bien dit que les habitants de la rgion de Bol taient rtifs . Ailleurs, quoi que ce soit et si peu quon leur donne, ils acceptent sans protestation. Avant-hier, un de nos tirailleurs, (le sergent) payait cinquante centimes un poulet, dans le petit
Cette insupportable petite gramine, le cram-cram , abonde dans les plaines de Fort-Archambault et dans toute la rgion du Tchad ; mais sa graine, pile dans des mortiers de bois et dbarrasse de son enveloppe hrisse de minuscules harpons, fournit une sorte de semoule de la qualit la plus fine : le krebs .
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village o nous nous tions arrts. Je lui ai dit que ctait un prix davant-guerre et que dsormais il devrait payer le poulet un franc. Il se laisse convaincre, et retourne avec moi pour donner la picette complmentaire. Comme il y met de la bonne grce joffre de couvrir ce dbours ; mais il refuse les cinquante centimes que je lui tends et, comme jinsiste, en fait cadeau un enfant qui passe. Il est assez naturel que les indignes, dont on ne paie que cinquante centimes un poulet, voient dbarquer les blancs avec terreur 78 et ne fassent rien pour augmenter un commerce si peu rmunrateur.
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Les blancs, quand ils viennent, ils prennent tout et ne donnent rien , disaient les gens dun autre village, tout tonns de nous voir payer les ufs quils nous apportent. Jajoute en hte que ces mauvais blancs sont lexception, ou tout au moins quil en est dautres. Lorsque le nouveau Gouverneur Gnral Antonetti traversa la rgion, en fvrier 1924, il estima quil ntait pas dcent de maintenir les prix davant-guerre, et de payer le poulet moins dun franc. Il doubla de mme le salaire et la ration des pagayeurs employs par la Cie de lOuham et Nana. Mais je pourrais citer tel cas o le blanc de passage dchira la mercuriale o ladministration avait inscrit un prix minimum des denres, irrit de voir ces prix suprieurs ceux quil prtendait suffisants. La lsinerie de certains blancs lgard des indignes est incroyable. Madame X, femme dun administrateur Fort-Lamy, se plaignait de ne pouvoir trouver de poisson. Cest peut-tre que vous marchandez trop. Essayez donc de le payer le prix quon en demande. la grande surprise du marchand, elle se dcida enfin donner deux francs pour un capitaine superbe (cest le meilleur poisson du Chari). Le lendemain et les jours suivants les pcheurs affluaient chez elle. Cette mme personne tait surnomme Madame cinquante centimes par les indignes, parce que chaque fois que son mari lui disait Donne donc un franc cet homme pour un service rendu, elle fouillait dans un rticule et nen sortait quun demi-franc. Cest elle qui jetait son chien les restes de viande, plutt que de les laisser finir par ses boys. En 1921, les Europens payaient, Fort-Lamy, cinq francs par mois la location dune vache. Lindigne tait tenu de remplacer la vache si lEuropen estimait quelle ne donnait plus assez de lait. Jai plaisir voir

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Nous rencontrons le Lon Blot, accost prs dune petite le. bord, nous voyons le vieux pilote qui jadis a guid Gentil travers le lac. Marc prend sa photo, et par enthousiasme, nous lui donnons un gros matabiche, qui lui fait venir le sourire aux lvres et des larmes aux yeux. Le vieux, que nous avons emmen de force comme pilote, ne sattendait videmment rien recevoir, car, lorsque je lui glisse un matabiche dans la main, son visage, renfrogn jusqualors, se dtend. Je le plaisante sur son air maussade : il se met rire, prend une de mes mains dans les deux siennes et la presse maintes reprises avec une effusion mouvante. Quels braves gens ! Comme on les conquerrait vite ! et quel art diabolique, quelle persvrance dans lincomprhension, quelle politique de haine et de mauvais vouloir il a fallu pour obtenir de quoi justifier les brutalits, les exactions et les svices 79. Sitt que le vent slve, de gros paquets deau lavent le pont. On ne sait o se tenir.

Marcel de Coppet sindigner avec nous de ces abus. Je laccompagne au march : Combien ce poisson ? demande-t-il. Un franc. Combien un indigne let-il pay ? Deux francs cinquante. Tu sais bien que je naime pas que tu me fasses un prix de Franais. Oh ! Un Franais ne laurait pay que cinquante centimes. (Voir appendice au chapitre VII). Conrad parle admirablement, dans son Cur des Tnbres de lextraordinaire effort dimagination quil nous a fallu pour voir dans ces gens-l des ennemis.
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Je renonce traduire Mark Rutherford. Lintrt que jy prends reste un peu trop particulier. Je plonge dans le Second Faust avec le plaisir le plus vif. Il me faut avouer que je ne lavais encore jamais lu tout entier dans le texte. Les les sont de plus en plus vastes et plus nettement hors de leau. Le sable parat et slve faiblement en dune. En plus des papyrus, des roseaux et des faux baguenaudiers de la rive, on voit reparatre les mimosas et les palmiers doums. Mais, sur une le en particulier, pourquoi quantit de ceux-ci sont-ils morts ? Est-ce dune mort naturelle ? et due quoi ? Peut-tre les indignes les ont-ils incendis leur base, encombre de vieilles feuilles qui rendaient inatteignables les fruits ? La quantit darbres morts ou mourants mtonne depuis le dbut du voyage. Arrive Bol vers le milieu du jour. trange aspect des petits murs denceinte du poste ; crnels, aux angles amollis, mousss tout cela pas plus haut quun homme, de sorte quon pourrait, de lextrieur, presque passer la tte entre les crneaux ; couleur galette de mas. Une vote de petit fortin lextrmit droite ; rien gauche. Le village est non loin sur la droite ; quelques cases misrables. Trs peu dhabitants. peu prs tous, hommes et femmes, sont vtus. Du sable, presque uniquement agrment par cette trange plante gris-vert80 dont enfin je puis voir le fruit : un beignet norme, bivalve, tenant suspendu en son
80 Calatropis procera (asclpiade).

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centre, au milieu dune matire feutre, filigrane, un paquet de graines. Celles-ci forment une cotte autour des duvets qui les coiffent et leur permettront de prendre lessor. Rien de plus ingnieux et de plus bizarre. Les graines sont dabord si troitement juxtaposes, la manire des tuiles dun toit, que lon ne souponne rien de ce duvet quelles protgent ; on ne voit dabord quune carapace, une coque analogue daspect celle des letchis. Ds quon presse cette coque, elle crve ; les graines se disjoignent, laissant paratre un trsor soyeux prs duquel laigrette des pissenlits parat terne, un merveillement argent qui tout aussitt bouffe, foisonne, smancipe, et se prpare se laisser emporter au premier souffle. Le sergent Bournet (extrmement sympathique) est seul diriger la subdivision de Bol. Nous linvitons dner bord. Il est ici depuis sept mois ; dbord de travail ; et pourtant il sembte mort. Le travail quon lui fait faire, quon exige de lui, est, dit-il, au-dessus de ses forces. Il ny peut suffire ; il nest pas prpar pour cela. Le voici plong dans des critures et des comptabilits compliques, lui qui sait peine lire et crire. Ce quun plus instruit que moi ferait en vingt minutes, me prend toute une matine, nous dit-il. Songez donc que je ne suis quun simple sergent. Cest un officier quil faudrait Bol. Je nen puis plus. Et tout, dans ses moindres propos, respire la franchise et lhonntet. Jai pris note par ailleurs des quelques renseignements quil nous donne sur la disette menaante et le prix des denres, du mil en particulier, dont les indignes de Bol sont tenus de fournir dix tonnes 81 ; dont ils manquent, et quils sont forcs daller chercher trois jours de distance (et plus) et dacheter aux Bournous trois et quatre francs le tonnelet de 20 kilos, que ladministration ne leur paiera quun franc cinquante.
Pour lapprovisionnement des tirailleurs prisonniers (qui ncessiterait normalement 20 tonnes).
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Il nous parle galement du recensement prim, qui date de quatre ans ; daprs lequel sont taxs les villages, dont les habitants continuent payer pour les morts (trs nombreux par suite de la rcurrente) et les fugitifs dont le nombre saccrot chaque anne, de sorte quil risque de ne rester bientt plus que les vieux, les impotents et infirmes, les niais, qui devront supporter, de par le fait des morts et des dsertions, triple et jusqu quadruple charge, payer pour les morts et les absents. (De mme pour le cheptel.) Si le recensement tait refait, dit-il, si chaque village tait tax daprs le nombre rel et actuel de ses habitants, il serait on ne peut plus facile de faire rentrer limpt, qui na rien dexcessif et que chaque indigne consentirait volontiers payer. Personne ne songerait plus senfuir 82. Ces normes champs de papyrus sont flottants, sont mobiles. Vienne souffler le vent, ils se dplacent, touffe aprs touffe, quon voit se dtacher et partir la drive, puis reformer plus loin la prairie dfaite. Cest ainsi que des passes du lac, en quelques heures, peuvent se trouver obstrues. Yakoua. Depuis Touggourt, je navais plus vu tant de mouches.

Le recensement du cheptel est parfois fort difficile tablir, les indignes croyant souvent que le dnombrement dun troupeau et la dsignation des individus porte malheur ceux-ci. Combien as-tu de chvres ? Si je les compte, elles vont toutes mourir.

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Pas de bois pour les pirogues. Avec un trs pais paillasson de papyrus, on fabrique des sortes de plateaux flottants, de forme allonge, lavant recourb en bec de gondole. On ne peut rien imaginer de plus trange. Cela se pousse travers leau, laide de grandes perches, souvent amenes de fort loin. Au bord de leau crot toutefois cet arbuste fleurs jaunes dont jai dj parl. Son bois est si poreux, si lger quil flotterait sur des nuages. On est tout surpris de voir un tout petit enfant en porter sur son paule une solive norme. Il sen sert, lenfourchant, pour traverser leau. Couch l-dessus plat ventre, il rame des pieds et des mains, et, lorsque le vent laide, traverse en peu de temps des bahrs assez larges. Il y a quantit de crocodiles dans cette partie du lac, nous dit-on 83 ; mais, chose trange, ils ne sattaquent jamais lhomme 84 peut-tre surnourris par les poissons qui surabondent. Ils dtruisent les filets que les indignes tendent. Ceux-ci, gns au surplus par les papyrus voyageurs, ont presque compltement renonc la pche. Le long de la rive, vers lest, leau reste hors de vue et datteinte, derrire lpais cran de papyrus et de roseaux. Ils dissimulent des fondrires, o lon enfonce jusquau genou, jusqu la ceinture, o lon peut disparatre en entier. Par instants ce rideau sinterrompt et permet accs aux pirogues, aux passeurs, au btail qui vient sabreuver. Je nai jamais vu btail plus admirable. Ce fut dabord, prs dun groupe de femmes, un buf couleur chamois, trs diffrent de tous ceux que javais vus jusqualors ; semblable peut-tre quelque bas-relief gyptien.
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Pourtant je nen ai vu aucun, ni dans les eaux du lac, ni sur ses

bords. Cest du moins ce quaffirment les indignes. Mais Lvy-Bruhl me met en garde (La mentalit primitive ; chap. I ; 4). Pour lindigne, laccidentel nexiste pas ; la notion mme du fortuit ne peut latteindre ; le crocodile est naturellement inoffensif , et, sil lui arrive de croquer un homme, cest quun sorcier le lui a livr.
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Ses cornes normes taient peine incurves, leur ligne extrieure continuait celle de los frontal et formait coiffure comme le pschent. On ne peut dcrire une ligne ; mais je puis dire que la noblesse de cette courbe tait telle que je songeai tout aussitt au Buf Apis. Un peu plus loin je fus arrt par un troupeau dune race trs diffrente ; vaches et taureau de couleur gris trs tendre, presque blanc ; les cornes normes, monstrueuses, dpassaient non point seulement tout ce que javais vu, mais encore ce que je croyais possible ; extraordinairement arques, au contraire de lespce que javais rencontre prcdemment, et formant audessus du front une menace si redoutable que, ne connaissant pas lhumeur de lanimal (ctait un taureau) je crus prudent de rtrograder. Je ne maperus que plus tard, repassant avec Marc et Outhman, que ce terrible monstre tait entrav. Quantit doiseaux merveilleux. Lun, dazur chatoyant, si charmant que je ne me dcidais pas le tuer, la curiosit, le dsir de le voir de prs la enfin emport. Sa tte est brune. Les plumes du dos sont dun tendre bleu de pastel ; tout le dessous du corps est bleu clair ; les ailes vont de ce mme bleu tendre au bleu le plus sombre. La queue, bleu sombre, trs longue, se termine en pointe aigu. Un peu plus loin je vis jusqu sept oiseaux noirs et jaunes, gros comme des sansonnets, sur le dos dun ne. Javance envelopp dun nuage, comme une divinit ; dun nuage de mouches. Sur les mimosas, grande abondance dun gui, assez voisin du ntre ; trs robuste ; trs ramifi ; feuilles allonges, gristres ; grains rouge terne, allongs. Nous avons suivi la rive tournante jusqu nous trouver sur le ct oppos de lle : et nous la traversons pour rentrer. Amusement de retrouver, jaillie du sable, cette mme orobanche que jadmirais dans les dunes, au sud de Biskra ; mais elle tait alors

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dun mauve tendre trs dlicat ; prsent ce ne sont plus que des torches sches, presque noires. Les indignes qui passent continuellement dune le lautre, emploient pour traverser les bahrs de lac, parfois larges de plus de cinq cents mtres, des soliveaux de ce bois extralger dambatch sur lesquels ils se couchent, qui maintiennent hors de leau, mais ruisselants, la tte et le dos du nageur ; trs Arion sur le dauphin. fvrier. Nous avons t ce matin en baleinire jusquau village de Yakoua, sur une le voisine. Escale dans une premire le. Admirable troupeau de bufs, que Marc photographie. On les fait traverser un bahr, la nage. Leur tte prend appui sur les normes cornes creuses, qui flottent comme des boues. Indignes extrmement complaisants ; dignes ; il semble quils saffinent et se spiritualisent tandis quon remonte vers le nord. Un trs vieux chef vient notre rencontre cheval ; il descend et offre sa monture ; mais il en a plus besoin que nous ; du reste le village nest pas loin. Marche dans le sable trs pnible. Courte rception du chef, qui a mis pied terre ; change de salutations sous une sorte de hangar. Trs belle et noble expression de visage du vieux chef. Il a des mains de squelette ; peau tache de blanc. Ses deux jeunes fils (ou petits-fils) nous accompagneront travers le village sa place, car il est bout de souffle. Marc tche de filmer des scnes documentaires ; cela ne donne rien de bien fameux. Il sagit dobtenir certains groupements de nageurs, et principalement de nageuses. Si tries quelles soient, celles-ci ne sont pas bien jolies. Impossible dobtenir un mouvement densemble. On nous fait comprendre quil nest pas dcent que femmes et hommes nagent en mme temps. Ceux-ci doivent prcder de dix minutes celles-l. Et comme celles-l restent sur la rive, les hommes, pris dune sou 203

daine pudeur, se couvrent, se ceinturent et enfilent des pantalons. Marc mexplique quils vont se dnuder en entrant dans leau ; il compte sur un certain effet de ces vtements ports labri de leau, sur la tte. Mais la pudeur est la plus forte ; les hommes prfrent mouiller ces toffes qui scheront vite au soleil. Si lon insiste pour les faire se dvtir, ils lchent la partie et sen vont bouder sous un palmier doum. Marc snerve et il y a de quoi. Au bain des femmes. Elles non plus ne descendront dans leau que vtues. Nempche quelles exigent que les hommes, que tous les spectateurs, nous except, sen aillent, se retirent au loin. Tout cela, grce aux simagres, donne un spectacle assez rat. Il est midi. Le soleil tape. Nous remontons en baleinire, mais nous avons le vent contre nous. Pas de rames ; rien que des perches pour pousser, mais ici, par miracle, leau est profonde et lon est presque bout de bras avant que la perche ne touche le fond. Nous navanons pas. Enfin, prenant le parti de suivre la rive, nous faisons tant que datteindre Bol, (o, sur le dUzs, nous attend notre djeuner) vers deux heures. Lautre baleinire a t faire du bois dans une autre le. Elle nest pas encore de retour. Nous ne pourrons repartir que demain. Je suis sorti de nouveau hier, vers le soir, avec mon fusil sur lpaule ; mais je nai rien tu. Les oiseaux sont si peu craintifs quon se fait scrupule de les tirer presque bout portant. Glorieuse fin du jour. Si peu leve que soit la dune, on domine un large bras de lac o la gloire du couchant dor se reflte. Srnit majestueuse, indiffrente et sans douceur. Nous avons lev lancre cinq heures du matin. Le ciel est dune puret saharienne. Il a fait de nouveau trs froid cette nuit ; mais, par absence de vent, froid supportable.

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Nous faisons escale vers sept heures, devant un assez important village, compltement dsert. Certaines des huttes, soigneusement closes, comme barricades, marquent chez les habitants une ide de retour. On finit par dcouvrir, derrire une hutte, une vieille femme borgne, accroupie, vtue de guenilles terreuses. Elle nous explique dans un grand flux de paroles quelle na pas suivi lexode gnral, parce quelle est trop faible et moiti paralyse. ce moment on aperoit, non loin, devant une autre case, une autre vieille, quelle nous dit tre reste pour la soigner. Nous interrogeons tour tour lune et lautre, mais leurs rcits ne concordent pas, et Adoum transmet mal nos questions et leurs rponses. Quand on demande depuis combien de temps les autres habitants sont partis, on a comme rponse le nom du chef de village et le nombre de bras deau quil faut traverser pour gagner lle o les autres se sont rendus. La loquacit de chacune de ces deux vieilles abandonnes est cauchemardante. Elles radotent perdument. Si elles nont pas suivi les autres, cest aussi quelles ne savent pas (ou ne peuvent plus) nager. Les autres sont partis depuis vingt et un jours. La plus infirme indique le nombre en faisant dans le sable vingt et un sillons avec lindex. Quoi que ce soit quon lui demande, elle se livre une sorte de comptabilit maniaque en traant du doigt des lignes quaussitt ensuite elle efface du plat de la main. Les hommes sont partis pour trouver de quoi faire face limpt, ou pour tenter de sy soustraire ; on ne sait85. Ces gens nauraient sans doute aucun mal payer un impt qui na rien dexcessif, si le recensement tait tenu jour, si chacun, daprs un recensement vieux de quatre ans, navait pas payer parfois pour trois ou quatre disparus.

Les ptres insulaires du Tchad, lorsque les pturages dune le sont puiss, emmnent leurs troupeaux, pour quelques semaines, sur une le voisine.

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Escale vers midi, dans une grande le, dun abord assez difficile, encombr de papyrus, de roseaux et de buissons dambatch. Je remarque dans leau plusieurs coloptres nageurs, et une exquise petite plante flottante qui donne la surface de leau un aspect rougeoyant. la manire de nos lentilles deau, elle na quune feuille ; triangulaire et divise comme une feuille de fougre. Nous mettons les deux baleinires bout bout, mais il reste un espace marcageux que nous traversons dos dhomme. Une demi-heure de marche vers lintrieur de lle (toujours la mme monotone vgtation : mimosas et principalement ce baguenaudier jus blanc) et nous arrivons en vue dun village ; on sapproche ; toutes les cases sont dsertes. Pourtant nous distinguons devant une case un groupe de gens. Trois hommes, en nous voyant approcher, senfuient dans la brousse. laide de deux interprtes Adoum et un type de lquipage, dune musculature herculenne, au visage trs fin, qui a nom Idrissa et que nous appelons Sindbad nous parlons ceux qui sont rests cinq femmes et trois garons. Marc prend des photos et nous distribuons des picettes de cinquante centimes dont on est oblig de leur expliquer la valeur quils ignorent. Quelle distinction, quelle douceur et quelle noblesse dans le visage de lan des garons qui nous parle ! Marc fait demander sil nest pas le fils du chef ; mais non ; son pre nest quun simple cultivateur qui est parti avec tous les gens de ce village. Les trois garons qui se montraient trs craintifs dabord, sapprivoisent lentement. Ils nous disent que certains de leurs parents sont taxs 30 et mme 35 francs dimpt eux-mmes sont taxs sept francs, bien que les deux plus jeunes naient certainement pas plus de treize ans. Ils nous proposent du lait caill dans des vases-bouteilles de jonc tress, et se montrent extrmement surpris, presque mus, lorsque je leur donne un pata (cinq francs) chacun. Ils racontent que voici quatre jours, ils ont t de nouveau brims par les gens du chef de canton Kayala Korami, qui se sont empars de cabris, ont amarr un homme et lont rou de coups de chicotte.

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(Ces 30 ou 35 francs dimpt, retombant sur un seul, sont peut-tre dus galement au btail quil possde impos raison de un franc par buf.) Pris quelques notes sur la question des frais de douane pour les bufs vendus en Nigria (obligation daller rgler les droits de douane Maho vingt jours de marche environ) et la rquisition du btail par ladministration qui ne peut le payer que le tiers ou le quart de sa valeur. Nous continuons de naviguer entre les les. Toutes pareilles. Je ne puis comprendre comment le capitaine sy reconnat. Comme, prsent, nous avons la libre disposition du bateau, dcharg de ses caisses (tlgraphie sans fil, vin, farine et fournitures diverses destination de Fada et de Faya) non presss par le temps, nous demandons que lon nous mne vers les les peuples. De nouveau le dUzs sarrte dans les papyrus et les buissons. Il est cinq heures. Nous nous dirigeons vers le centre de lle. Quantit de crottes de cabris et de bufs ; celles des bufs ne sont pas trs rcentes. Aprs un quart dheure de marche, un village assez important, mais compltement dsert. Mme pas une infirme abandonne comme dans celui de ce matin. Mais au loin nous apercevons les taches blanches dun troupeau de chvres et nous marchons dans leur direction. La vgtation change brusquement. Cest sur la lisire dun bois de mimosas assez touffu que se tiennent les chvres. Elles font des taches claires mouvantes dans lentrelacs des branches, o pntre loblique rayon du soleil couchant. Le troupeau est dispers sur un grand espace, demi enfonc dans le bois. Il y a peuttre quatre ou cinq cents btes. Elles sacheminent toutes dans la mme direction, que nous prenons galement, nous laissant guider par elles. Et voici bientt en effet deux cases perdues en pleine brousse. Mon coup de fusil, qui vient de tuer une pintade, a fait surgir un vieil indigne ; il samne notre rencontre, les mains leves. Avec lui un grand adolescent trs dcemment vtu

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dun boubou bleu, une femme et deux trs jeunes enfants. Le type au boubou accepte de nous guider travers les bahrs jusqu lle o les indignes des villages dissmins sont rassembls momentanment autour du chef de canton (plus prcisment : de son fils) venu pour recueillir limpt. Il est dj tard. Le soleil se couche. Pas un souffle ; les tendues deau sont lisses. La nuit est close depuis longtemps dj lorsque nous jetons lancre. Le village nest pas loin et nous nous y rendons avec Adoum et Idrissa-Sindbad prcds de notre pilote qui porte une lanterne-tempte. Voici venir le chef de canton (ou du moins son fils celui-l mme quon accuse de svices et dexactions). Il a une sale bobine ; le nez crochu, ce qui est particulirement dplaisant pour un visage noir lil grillard et les lvres pinces. Plus que poli ; presque obsquieux. Nous le quittons bientt en promettant de revenir le lendemain. Cette reconnaissance nocturne na eu dautre but que dapprivoiser un peu les gens, les enfants en particulier, qui nous distribuons quantit de picettes. Ceux-ci nont plus, dans ces rgions avoisinant le Tchad, le ventre norme de ceux de lOubangui ; mais leurs mains et leurs pieds sont souvent hideusement dforms ; la paume des mains devient alors comme spongieuse, et le dos squameux. De retour bord, aprs le repas, nous nous apprtions dj pour la nuit, lorsque Adoum vint nous dire que cinq indignes staient prsents tout lheure, dsireux de nous faire des clamations (rclamations), qui le capitaine venait de dire de repasser demain matin. Nous souvenant de Samba NGoto, et pensant que ces confidences nocturnes risqueraient dtre perdues pour toujours, nous envoymes en grande hte Sindbad la poursuite des plaignants, les invitant revenir. Puis, dans lattente, nous nous mmes lire, linsuffisante clart du photophore (Mark Rutherford et le Second Faust). Un long temps passa et je me dsolais de plus en plus, imaginant Sindbad forc daller jusquau village, ne parvenant retrouver les cinq hommes quen ventant leur dmarche, quen les compromet-

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tant, quen les perdant. Au bout dune demi-heure, Adoum nous annonce un nouveau plaignant. Celui-ci vient dune le voisine ; a saut dans sa pirogue sitt quil a vu passer le vapeur, dans lespoir dy rencontrer un blanc qui il puisse parler. Il se penche en avant et montre au-dessus de la nuque la cicatrice trs apparente dune large blessure rcente ; cartant son boubou il montre une autre blessure entre les paules. Ce sont les coups de chicotte dun partisan (?) du chef de canton. Le partisan stait dabord empar de trois des quatre chvres laitires que cet homme gardait devant sa case pour subvenir la nourriture de sa femme et de ses enfants ; et comme le partisan faisait mine de prendre encore la quatrime, lautre avait protest ; cest alors que lagent de Kayala Korami, le chef de canton, lavait frapp. Un peu plus tard (lentretien avec ce premier plaignant venait peine de finir) quatre autres indignes sont venus. Lun se plaint que Kayala Korami se soit appropri le troupeau de huit vaches qui devaient lui revenir en hritage aprs la mort du frre de son pre. Le second raconte quil a donn 250 francs Kayala Korami pour tre nomm chef de village. Celui-ci en rclame encore autant et, comme lautre dclare quil nest pas assez riche pour les donner, Korami menace de le tuer et garde les 250 francs donns dabord. Les deux derniers, terroriss par Kayala Korami, en sont rduits vivre dans la brousse, dont ils ne sortent que la nuit pour aller retrouver, prs du village, des parents ou des amis qui leur apportent manger. Ce que je ne puis peindre, cest la beaut des regards de ces indignes, lintonation mue de leur voix, la rserve et la dignit de leur maintien, la noble lgance de leurs gestes. Auprs de ces noirs, combien de blancs ont lair de goujats. Et quelle gravit triste et souriante dans leurs remerciements et leurs adieux, quelle reconnaissance dsespre envers celui qui veut bien, enfin, considrer leur plainte.

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Ce matin, ds laube, de nouveaux plaignants sont l, attendant notre bon vouloir. Parmi eux un chef, que nous faisons passer dabord. Tout ce que je disais des hommes dhier soir est encore plus marqu chez celui-ci. Un de ses administrs laccompagne qui, lorsque nous lavons invit sasseoir, saccroupit terre, aux pieds du chef, blotti dans un pli de sa robe, comme un chien, et par instants pose sa tte sur ou contre le genou du chef, en signe de respect, presque de dvotion, mais aussi, dirait-on, de tendresse. Le chef nous montre sur le dos de cet homme des cicatrices de blessures et des traces de coups. Il nous dit les exactions de Korami, les gens de son village terroriss, dsertant pour une circonscription voisine. Avant les nouvelles dispositions prises par ladministration franaise, alors que les chefs de villages ntaient pas encore subordonns des chefs de cantons, tout allait bien Non, non, ce nest pas des autorits franaises quil a se plaindre. Ah ! si seulement il y avait plus de blancs dans le pays ; ou si seulement les blancs taient mieux renseigns ! Si seulement ils connaissaient, ces blancs qui gouvernent, le quart des mfaits de Korami, assurment ils y mettraient bon ordre. Mais cest Korami lui-mme qui les renseigne, ou des gens intimids, terroriss par Korami. Hlas ! la famille de Korami est nombreuse ; sil venait mourir, son fils lui succderait, ou lun de ses frres, et tout irait de mal en pis. Nous lui demandons sil connat, en dehors de la famille de Korami, quelque indigne capable de remplacer cet odieux chef de canton ; alors, trs modestement en apparence et sans astuce, trs naturellement, il se dsigne. Marc relve son nom, comme il a relev ceux des autres plaignants. Du reste lui na pas se plaindre personnellement ; cest au nom des habitants de son village quil parle. Et tandis quil nous parle, voici que samne Korami lui-mme, flanqu de ses partisans, de ses gardes, de toute sa suite. Korami vient nous prsenter ses hommages, mais du mme coup regarder si des plaignants ne viennent pas dnoncer ses mfaits. Nous deman-

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dons au chef sil ne craint pas que Korami ne lui en veuille de ce quil soit venu nous parler. Il redresse la tte, a une sorte de haussement dpaules et nous fait dire par linterprte quil na pas peur. Nous sommes fort embarrasss de savoir que faire pour ne pas compromettre les autres plaignants. En vain nous cherchons quelque moyen dintimider Korami et dempcher quaprs notre dpart il ne les brime. Nous nous dcidons le recevoir dabord et lui disons tout aussitt que nous sommes presss daller faire de la photographie dans son village. En quelques instants nous prenons notre breakfast, et partons escorts par tous ces gens. Cependant, en arrire de Korami, nous faisons dire aux plaignants quils nont qu revenir vers midi. Village dans le sable. Cases en roseaux, toutes distantes les unes des autres. Des chvres partout, en troupeaux normes, blanches pour la plupart. Celles qui nourrissent, attaches par la patte des piquets, branches dpouilles dcorce, fiches dans le sable. Au sortir du village, nous avons pris cong de Korami, dsireux quil ne vnt pas jusquau bateau o devaient nous retrouver les plaignants. Mais bientt, la curiosit le poussant, il est venu nous retrouver tout de mme. Nouveaux adieux. Il part mais laisse derrire lui trois de ses gardes. Ceux-ci restent obstinment sur la rive, attendant le dpart de notre bateau et manifestement chargs de dsigner Korami tous ceux qui seront venus nous parler (ces gardes sont ceux, prcisment, qui ont frapp les indignes) ; nous les faisons venir, leur demandons sils ont quelque chose nous dire ; et, si rien, pourquoi restentils l ? Ils rpondent que cest la coutume, pour honorer un blanc de condition. Je leur montre que jai dj relev leurs noms, leur demande sils savent quil y a un nouveau gouverneur, leur dis que je viens tout exprs parce que je sais quil y a des choses pas bien qui se passent ici, mais que tous les m-

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faits seront punis, et quils peuvent le redire leur chef. Ils protestent alors fort habilement que leur chef et eux-mmes nagissent que daprs les ordres et indications des chefs blancs. (videmment si le sergent de Bol tait plus puissant, moins dbord, ce serait lui de veiller tout et dempcher les exactions.) Encore un tas denfants, espions possibles, quil faut galement renvoyer. Ils taient bien, dabord, une soixantaine de gens sur la rive. Elle se vide peu peu. Nous remontons bord avec quatre des plaignants de la veille et du matin. Ils me supplient de leur donner un papier de mon criture, qui les mette labri du ressentiment de Korami. Celui-ci ne leur pardonnera pas de mavoir parl ! Un papier de moi, croient-ils, peut empcher quon ne les frappe. Je leur laisse enfin une lettre sous enveloppe ladresse de Coppet, quils puissent envoyer FortLamy, si on les embte. Ils sont manifestement reconnaissants de ce peu que je fais pour eux. Lun deux, le plus g, prend mes mains et les serre fortement, longuement. Ses yeux sont pleins de larmes et ses lvres tremblent. Cette motion, qui ne peut sexprimer en paroles, me bouleverse. Certainement il voit combien je suis mu moi-mme et ses regards se chargent de reconnaissance, damour. Quelle tristesse, quelle noblesse dans ce pauvre tre que je voudrais presser dans mes bras ! Nous partons. Cen est fait. Nous avons atteint le point extrme de notre voyage. prsent cest dj le retour. Non sans regret, je dis un adieu, sans doute dfinitif, tout lau-del du Tchad. (Occasion peut-tre de dire ce qui mattire tant dans le dsert 86.) Jamais je ne me suis senti plus vaillant. Sicherlich, es muss das Beste
86 Peut-tre ; mais occasion manque.

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Irgendwo zu finden sein. Pass la nuit, blottis contre une le, entre les touffes de papyrus ; un peu labri ce qui na pas empch le navire de chahuter toute la nuit, avec un vacarme de chanes, de baleinires cognes, de portes claquantes qui a compltement empch le sommeil. Lev lancre de trs bonne heure mais pour une srie dchouages successifs. Leau balaie le pont de larrire ; nous ne savons o nous tenir et comment mettre labri nos lits et nos affaires. Je crois que le brave capitaine sest un peu perdu ; moins quil nait dabord essay dun des bras du Chari, bientt reconnu impraticable toujours est-il que, de nouveau, nous devons mettre cap au Nord. Enfin nous revoici dans des eaux courantes. Dabord rien que touffes de grands roseaux, le terrain se relve lentement. normes termitires. Nous avons long la rive gauche (Cameroun) qui, presque soudain, sest couverte dune fort point trs haute, mais extraordinairement touffue. La vote des arbres normes et largement tals tait opaquement tapisse de lianes. Cela ne ressemblait rien de ce que nous avions vu jusqu prsent. Jaurais donn je ne sais quoi pour pntrer sous ces mystrieux ombrages et rien ntait plus simple que de dire au capitaine de sarrter, puisquil tait convenu que nous disposions notre gr du navire. Prcisment lon passa devant plusieurs points, dpouills de roseaux, o latterrissage et t des plus faciles. Quest-ce qui ma retenu de donner ordre ? La crainte de dranger les plans ; la crainte de je ne sais quoi ; mais surtout lextrme rpugnance que jai de faire prvaloir mon dsir, de faire acte dautorit, de commander. Jai laiss passer le bon moment, et lorsque enfin je consulte le capitaine, la fort scarte et un grandissant matelas de roseaux la spare du bord

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du fleuve. Le capitaine, qui du reste a besoin de faire du bois, parle dune autre fort prochaine. La voici dj. Nous accostons. La berge argileuse forme falaise, mais pas si haute qu laide de quelques racines nous ne puissions lescalader. Marc emporte le Holland and Holland, arme admirable qua bien voulu nous prter Abel Chevalley, et moi, avec le fusil, abondance de cartouches de tous calibres. Adoum nous suit. La fort, hlas ! est beaucoup moins paisse et sombre que tantt. Plus, ou presque plus de lianes ; les arbres sont moins vieux ; les sous-bois moins mystrieux. Et ce que nous voyons ici me fait regretter plus encore ce que nous avons manqu tout lheure. Quantit darbres inconnus ; certains normes ; aucun deux nest sensiblement plus haut que nos arbres dEurope, mais quelles ramifications puissantes, et combien largement tales ! Certains prsentent un fouillis de racines ariennes entre lesquelles il faut se glisser. Quantit de ronces-lianes, aux dards, aux crocs cruels ; un taillis bizarre, souvent sec et dpouill de feuilles, car cest lhiver. Ce qui permet de circuler pourtant dans ce maquis, cest labondance incroyable des sentes quy a traces le gibier. Quel gibier ? On consulte les traces ; on se penche sur les fumes. Celles-ci, blanches comme le kaolin, sont celles dune hyne. En voici de chacal : en voici dantilope-Robert ; dautres de phacochres Nous avanons comme des trappeurs, rampant presque, les nerfs et les muscles tendus. Jouvre la route et me crois au temps de mes explorations denfant dans les bois de La Roque ; mes compagnons me suivent de prs, car il nest pas trs prudent de nous aventurer ainsi avec un seul fusil balles. Par moments, cela sent furieusement la mnagerie. Adoum, qui sy connat, nous montre sur une aire de sable des traces de lion, toutes fraches ; on voit que le fauve sest couch l ; ces demicercles ont t tracs par sa queue. Mais plus loin, ces autres traces sont certainement celles dune panthre. Nous arrivons, au pied dun tronc darbre mort, devant une excavation norme, aboutissant une bouche de terrier si vaste quAdoum sy glisse jusqu mi-corps. Il ne le fait, il va sans dire, quavec prudence, car il commence par nous dire que cest le gte de la panthre ;

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et effectivement cela sent le fauve plein nez. Lon voit tout auprs quantit de plumes de divers oiseaux que la panthre a dvors. Je mtonne pourtant que la panthre ait un terrier. Mais, tout coup, Adoum se rcrie : Non ! ce nest pas une panthre ; cest un animal dont il ne sait pas le nom. Il est extrmement excit. Il cherche terre, et nous montre enfin, triomphant, un grand piquant de porc-pic. Ce nest pourtant pas un porc-pic qui a dvor ces volailles Un peu plus loin je fais lever une grande biche rousse, tache de blanc. Puis quantit de pintades, que je rate ignominieusement. Je voudrais bien savoir ce qutaient ces oiseaux que jai poursuivis quelque temps, sous les branches. De la grosseur des perdrix, ils avaient leur allure ; mais le taillis tait trop pais pour me permettre de tirer. Un gros singe gris vient tourdiment se balancer puis prendre peur quelques mtres au-dessus de nos ttes. On entend et lon voit de hautes branches sagiter ; un bond, une fuite et, trs loin dj, retourne vers nous, une petite face grise avec deux yeux brillants. Par instants, les branches scartent ; il y a des clairires que bientt le printemps emplira de son enchantement. Ah ! que je voudrais marrter, masseoir, ici, sur le flanc de cette termitire monumentale, dans lombre obscure de cet norme acacia, pier les bats de ces singes, mmerveiller longuement. Lide de tuer, ce but atteindre dans la chasse, trcit mon plaisir. Assurment je ne serais pas immobile depuis quelques minutes, que se refermerait autour de moi la nature. Tout serait comme si je ntais pas, et joublierais moimme ma prsence pour ne plus tre que vision. Oh ravissement indicible ! Il est peu dinstants que jaurais plus grand dsir de revivre. Et tandis que javance dans ce frmissement inconnu, joublie lombre qui dj me presse : tout ceci, tu le fais encore, mais sans doute pour la dernire fois. Le bois sclaircit ; les sentes de gibier se font de plus en plus frquentes, et bientt nous retrouvons la savane semblable celle que nous parcourions ces derniers jours avant le Tchad.

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Nous rembarquons, nayant tu quune pintade. Dans la falaise argileuse, devant le bateau, quantit de trous de gupiers. On voit la trace du grattement de leurs deux pattes. Arrt, une heure avant le coucher du soleil, dans un trs grand village (rive franaise) Mani o nous retrouvons les enfants que nous avions apprivoiss laller. Le sultan, cet tre arrogant et sans sourire, qui sans doute nous a jugs peu importants, daprs notre familiarit envers les infrieurs, ne daigne point paratre. Mais son jeune fils vient prs de moi, sassoit sur mes genoux, dans le fauteuil que jai fait porter terre et manifeste une tendresse qui compense les ddains du pre. Je ne sais plus les dates. Mettons : le jour suivant. Dpart laube. Ciel tout pur. Il fait froid. Tous ces matins, lev vers cinq heures et demie, je reste jusqu neuf heures et demie ou dix heures, emmitoufl de trois pantalons, dont deux de pyjamas deux sweaters. La pintade que nous avons tue hier est succulente. Je ne me lasse pas de regarder, sur les bancs de sable, ces normes crocodiles qui se lvent nonchalamment au passage du bateau et parfois glissent sur le sable, jusqu leau, parfois se dressent sur leurs quatre pattes, trs antdiluviens et muse dhistoire naturelle. Une petite pirogue, monte par deux hommes rejoint notre navire. Je ne lai pas vue sapprocher ; mais notre navire un instant a stopp ; un indigne monte sur le pont, trs digne encore que vtu dun boubou assez misrable. Il vient avec quatre poulets, de la part du sultan dhier, et tout charg de ses excuses. Il

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proteste quil a couru aprs nous hier soir, tandis que nous nous promenions dans le village. Le sultan a envoy ces poulets hier soir dj, mais si tard quAdoum (fort habilement) a refus de nous rveiller. Gouverneur il dort. Tout cela ntait pas trs dcent de sa part, et je crois que le refus dAdoum fort heureusement lui a fait honte, de sorte que tout aussitt il a envoy vers nous ce messager, ancien chef de village lui-mme, qui a couru par voie de terre, coupant un coude du fleuve, pour rattraper le dUzs et rparer. Nous nous montrons dignes, sensibles et gnreux ; et je me replonge dans le Second Faust. On sarrte vers dix heures pour faire du bois . Nous descendons terre (rive Cameroun). Contre trs diffrente encore. trange alternance darbres, souvent admirables, et despaces dcouverts plants dherbes sches. Labondant gibier a trac partout des sentiers sinueux que lon suit sans peine. Le temps est splendide. Nous avons dabord long la rive, o jai pu tuer un canard et une pintade. Puis nous nous lanons comme la veille dans la brousse. Nous faisons lever un gros phacochre qui reposait sous un impntrable abri de branches basses, penches au-dessus de ce qui dt tre un marcage, qui nest plus quune crote dargile durcie. Nous le poursuivons quelque temps, sans parvenir le revoir. Mais nous voici distraits par un petit troupeau damras. Somme toute nous reviendrons bredouilles (ntaient les volailles du dbut) mais ravis. Je me souviendrai de ce double tronc darbre, une sorte dacacia, aux branches basses, extraordinairement tendues, protgeant de son ombre noire un grand espace dcouvert et bord dune ronde dautres acacias plus petits ; on et dit un patriarche entour de ses fils. Cest dans cet arbre norme, plus puissant quaucun de nos chnes de France, que bondissait une troupe de singes, qui se sont enfuis notre approche. Larbre entier tait couvert de cette bizarre plante grasse grimpante, qui semble un cactus, lance en tous sens des rameaux, tous exactement de mme grosseur qui semblent des serpents, rdent travers les

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branches, stalent en formant rseau sur le fate, puis retombent de toutes parts, sur le pourtour de larbre, comme les franges dun tapis. Quantit incroyable de crocodiles sur les bancs de vase. Aplatis, colls au sol, couleur de fange et de punaise, immobiles, on les dirait directement produits par le limon. Un coup de fusil, et tous scoulent, comme fondus, et se confondent dans leau du fleuve. Retour Goulfe. Nous y arrivons la nuit close. Le sultan vient nous voir pourtant, mais nous lui disons que nous remettons au lendemain notre visite. trange malaise au dbut de la nuit. Il ne fait pas trop chaud ; presque frais ; et lon touffe. Cest une sorte dangoisse dont ne pourra triompher le sommeil sans adjuvants. Jessaie, pour la premire fois, du sonryl ( talc et amidon , lit Marc sur le prospectus) dont leffet ne tarde pas se faire sentir. Mais la baleinire vient frotter la toile de tente contre la moustiquaire de mon lit, juste hauteur de mon oreille. Cest un petit grattement continu, parfaitement insupportable. Je me relve trois fois et trimballe mon lit o je puisse ne plus lentendre. Longtemps avant laube un tumulte doiseaux me rveille ; je distingue lappel des pintades, le ricanement des canards. Ils sont tout prs de nous. la fin je ny tiens plus ; je me rhabille ttons. Prcisment Adoum, que ce vacarme rveille galement, vient chercher fusil et cartouches. Nous sortons tous deux, furtivement. En trois coups nous tuons cinq canards. ce dernier coup, tir presque dans le noir, je suis tout surpris de voir avec un canard, trois petits oiseaux rester sur la place. Le second canard sen va tomber un peu plus loin sur le fleuve ; dautres senvolent et jassiste ce spectacle extraordinaire : un des fuyards revient auprs de son camarade tomb, se pose sur leau, dabord un peu loin, craintivement, puis, en ramant, se rapproche, insoucieux du nouveau coup de fusil que je tire, et qui le manque. Ce nest quau troisime coup

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quil senfuit ; comme regret, car il revient encore voleter prs de son camarade et ce nest, cette fois, que la pirogue qui sen va chercher le dfunt, qui, dfinitivement, le fait fuir. Marc nous a rejoints, qui je passe le fusil. Il fait encore quatre victimes, avant que le soleil soit lev. Rentrs pour le breakfast et la toilette ; mais voici dj venir le sultan et sa cour. Nous baissons les toiles de tente pour changer de linge et nous faire beaux. Un blanc (fortement teint, du reste, car cest un Martiniquais) samne. Cest le sergent Jean-Baptiste, du secteur de prophylaxie du Logone. Il arrive faire, nous dit-il, jusqu six cents piqres par jour. Le pays est terriblement ravag par la maladie du sommeil. Nous rentrons dans cette ville, qui, la nuit, laller nous avait paru si trange. De jour elle ne lest pas moins, et lide que nous nous en faisions ntait pas fausse. Goulfe est parfaitement prodigieux. Le sultan nous mne jusqu sa demeure. Suite de salles trs petites et basses, en terre durcie ; on y accde par un ddale de couloirs, de passages ; on traverse des cours ; tout cela trs petit, mais trouvant le moyen davoir grand air, comme une demeure trs primitive. Murs extraordinairement pais. Ce que cela rappelle le plus : les tombes trusques dOrvieto ou de Chiusi. Et tout le long de notre visite, au dtour dun couloir ou lorsque nous dbouchons dans une cour, cest, lautre bout, une fuite rapide de femmes et denfants qui courent se cacher dans dautres retraits plus secrets. Trs Salom de Laforgue, et fuite, devant les ambassadeurs, de larachnen tissu jonquille pois noirs . Des escaliers aux marches normes mnent aux terrasses. Marc y monte, la visite finie, pour tourner quelques films. Auparavant, le sultan nous avait laisss un instant dans une de ces nombreuses petites salles o lon avait ouvert des chaises pliantes et allum du feu pour nous recevoir ; et tait all revtir ses robes dapparat. Il revient resplendissant ; trs simple du reste, amus, et avec un sourire enfantin. Il nous

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avait laisss avec un oncle (le frre du sultan dfunt) et son fils, un superbe adolescent, rserv et timide comme une jeune fille. Tous deux admirablement vtus. Le fils particulirement porte un vaste pantalon de soie grise brode de bleu fonc (quon nous dit venir de Tripolitaine). Tous deux coiffs de petites chchias de jonc tress, brodes de laines multicolores. Courtoisie, gentillesse exquise. Nous repartons midi. Arrt vers trois heures un nouveau village camerounien. Grande dbandade notre approche. Petites filles et garons se sauvent et se cachent comme du gibier. Les premiers que lon ressaisit servent apprivoiser les autres ; bientt tout le village est conquis. Certains de ces enfants sont charmants, qui bientt se pendent notre bras, nous cajolent avec une sorte de tendresse lyrique ; mais qui nous disent vite adieu lorsque nous nous approchons du bateau, car ils gardent une certaine crainte quon ne les emmne. Nous avons exprim le dsir de voir de plus prs les crocodiles. On attache la remorque du dUzs une pirogue o sont monts deux hommes de ce village. Arrt vers quatre heures sur rive franaise. Vite nous prenons place dans la pirogue et traversons lnorme Chari, gagnant, en face, un vaste banc de sable. Mais il est dj trop tard pour les crocodiles. Alors nous nous enfonons dans la brousse avec Adoum et les deux pagayeurs. Nous navons pas fait trois cents mtres que Marc tue une grande biche zbre de blanc. Et cent mtres plus loin nous voici devant un norme terrier. Daprs la description que nous font les indignes de lanimal qui lhabite, nous croyons comprendre quil sagit dun fourmilier 87. Mais prsent le fourmilier a cd la place un autre gros animal dont on distingue le
87 Non ; mais bien dun oryctrope.

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mufle, au fond du trou. De ma place je ne puis le voir, mais Marc, qui le voit, met en joue ; le coup ne part pas. Le phacochre, car cen est un, bondit hors du trou, et sa suite deux autres trs gros et toute une porte de petits. Tout cela nous file dans les jambes ; je ne comprends pas comment aucun de nous na t bouscul. Un second coup de fusil abat lun des trois gros. Adoum reste pli en deux de rire, parce quun de nos pagayeurs, pris de peur et voulant reculer, a but contre une souche et roul terre. Encore quun des sangliers soit venu droit sur moi, jusqu ntre plus distant que de deux mtres, je nai pu croire un instant quelque danger. Du moins veux-je dire quil me paraissait vident que lanimal cherchait fuir et non pas attaquer. Nanmoins je mattendais tre renvers, car il tait de belle taille, plus gros que celui que venait de tuer Marc ; mais au dernier moment, il a fait un bond de ct. Nous avons continu battre la campagne, extrmement excits, mais navons plus tu quune pintade. Entendu trs distinctement le rugissement du lion ; les indignes disent quil y en a un grand nombre. Celui-ci devait tre assez prs de nous. Le soleil stait couch, et lon commenait ne plus y voir. grand regret nous dmes nous rsigner rentrer. La quantit de traces et de fumes sur le sol dpassait ce que lon peut croire. Certaines paraissaient toutes fraches, de phacochres, dantilopes de toutes sortes et de toutes tailles, de fauves, de singes. Cependant nous ne voulions pas abandonner la victime, que nous avions laisse loin derrire nous avec un des hommes, charg den carter les hynes ou les chacals. Le phacochre tait terriblement lourd et les deux pagayeurs eurent beaucoup de mal le porter jusqu la pirogue, les pattes lies deux par deux, par-dessus une longue branche. Adoum avait charg la biche sur ses paules. Elle tait aussi lourde que lui. Quant au phacochre, il devait bien peser autant quun Braud. Retour en pirogue ; traverse dans la nuit, tout prs de leau, tout contre leau. quilibre douteux.

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Retour Lamy le 13. Notre voyage Bol a dur onze jours. Depuis quils sont en brousse avec nous, nos boys ont de la viande tous les jours. Outhman dclare : Nous heureux quand nous manger bien, parce que, quand manger bien, pas penser. Et comme nous lui demandons : penser quoi ? il se dfile et parle de son camarade. Adoum, quand pas manger bien, lui penser Abcher, penser sa mre. Plus penser du tout quand bien manger. Courrier de France ; mais pas de lettres. Je relve dans Le Rire, cette lgende admirable dune caricature mdiocre : Voyons, mon garon, je vous lai dj dit : si vous ne buviez pas, vous pourriez tre caporal. Cest vrai, mon capitaine ; mais cest que, quand jai bu, je me crois colonel. Dindiki se prcipite sur les phmres 88, les saisit pleines petites mains, pour les croquer, comme avec rage. tudier lthique et lesthtique de Dindiki. Sa faon particulire de se mouvoir, de se dfendre, de se protger. Chaque animal a su trouver sa manire, hors de laquelle il paraisse quil ny ait pour lui point de salut. Fort-Lamy, 16 fvrier. Hier Adoum dormait tranquillement dans une case indigne. Deux blancs arrivent : un sergent et un caporal. Ils veulent
88 Ce sont, je crois, des termites adultes, ails.

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une femme, quils pensent quon leur cache ou quon refuse de leur livrer. Adoum, qui stait tu dabord et faisait semblant de dormir, sinterpose quand il voit ces sous-offs allumer de la paille et mettre le feu la case. De quoi se mle ce sale noir ? Si tu dis un mot on va te foutre au bloc. Oui, dit Adoum ; cest vous qui foutez le feu la case ; et cest moi qui vais aller au bloc. Sur ce, le sergent se saisit de lui et lui administre un violent coup de chicotte, dont il porte encore la marque en travers du dos, ce matin. Lincendie qui se dclare attire du monde, dont Zara la procureuse et Alfa, le boy de Coppet, qui conjure Adoum de ne pas protester. Japprends ce soir que laffaire a des suites. Un long rapport est communiqu Coppet, o ladministrateur-maire rclame nergiquement une sanction, auprs de lautorit militaire. Une commande dappareils de T. S. F. faite en 1923 pour besoins de services en 1924, ntait pas encore arrive, ni mme annonce Fort-Lamy au moment de notre dpart Ces retards sont dus, nous explique-t-on, aux complications dengrenages, les commandes administratives devant tre dabord centralises au ministre des colonies, par un bureau spcial, o des agents spciaux sont chargs de sentremettre avec les fournisseurs. Ces agents, qui nont jamais mis les pieds aux colonies, modifient leur gr et selon leur apprciation particulire, les commandes, ne tenant le plus souvent aucun compte des exigences spcifies 89.
En cours de route, nous en verrons dahurissants exemples : Tel administrateur, (je craindrais de lui faire du tort en le nommant) reoit trente-deux roues de brouettes, mais ne peut obtenir les axes et les boulons pour les monter. Un autre, (il sagit dun poste important) reoit 50 crmones, mais sans les tringles de mtal qui permettraient de se servir de ces crmones ; et, comme il signale loubli des tringles, il reoit un
89

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Longue visite Pcaut, le vtrinaire, homme remarquable. Il mapprend que le papillon rouge que jai laiss mchapper plusieurs fois dans la fort de Carnot, est particulirement rare et demand. Que de reproches je me fais ! Je crois bien que les papillons rouges que jai vus (5 ou 6 fois) taient de deux espces ou du moins de deux varits assez distinctes. Pas trs grands ; dun admirable rouge minium un peu sombre. Nous partons dans deux jours. Quatre-vingts porteurs sont commands Pouss, que nous gagnerons en baleinires de la compagnie Ouham et Nana. Pour une meilleure rpartition des charges, et lexamen des munitions, Marc ouvre toutes les caisses. Nous constatons que sur les douze touques de farine (10 kilos chacune) emportes de Brazzaville, il nen est pas une seule qui nait t perce de trous par les clous de lemballage. Ces touques de fer-blanc sont soigneusement soudes, mais, par ces trous, les charanons sont entrs ; et lhumidit a gt une partie de la farine 90.

nouvel envoi, aussi important, de crmones, mais toujours pas de tringles. Un troisime administrateur reoit un coffre-fort dmontable ; mais on a oubli dy joindre les boulons qui permettraient de le monter. Rien ne mirrite autant que ce genre de ngligence et dimprcaution qui, en cas de guerre, risque de compromettre la victoire la mieux concerte ; qui fait que ce sur quoi lon croyait pouvoir compter fait faillite. Ces ngligences sont dordinaire le fait de gens bien labri, hors de latteinte des plaignants possibles. Si je dcouvre au milieu du Sahara que la farine que jai emporte de Brazzaville ne vaut rien, je puis bien crever de faim devant ma touque perce, M qui jai achet la farine et qui a procd lemballage en spcialiste, nen aura pas moins t pay. Peu lui chaut le reste. Cest lui de nouveau que lexpdition sui90

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Le 20 fvrier, au matin. Nous quittons Fort-Lamy en trois baleinires. Cest le retour. Dsormais chaque jour me rapproche de Cuverville.

vante sadressera pour prouver la mme dconvenue. Lui cependant fera fortune.

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APPENDICE AU CHAPITRE VII

Je dois lobligeance de Monsieur de Poyen-Bellisle la communication que voici

Aprs la conqute du Tchad, les militaires ne perurent, en supplment des vivres allous par lintendance, quune mensualit de 40 50 francs. Cette mesure permettait de supprimer les transferts dargent trs difficiles cette poque, elle contraignait les militaires, qui touchaient Brazzaville, au retour, un rappel de solde pour toute la dure de leur sjour au Tchad, faire des conomies, mais elle les obligeait aussi ne pas payer aux indignes la valeur relle des produits du cru. Au dbut, aucun cours de ces produits ntant tabli en argent, ni mme tabli du tout, linconvnient ntait pas grand ; labus commena seulement partir du jour o les rentes commerciales devenues sres, des produits imports furent mis en vente sur les marchs du Tchad, o la possibilit dacqurir des produits venus de ltranger ne fut plus limite aux seuls Chefs. Mme avant la guerre, avant la chute du franc, il ny avait dj plus de commune mesure entre les prix exigs du consommateur indigne oblig ou dsireux dacheter des marchandises dimportation et les prix de vente imposs au mme indigne pour les produits de sa terre ou de son industrie. Il y eut donc abus. Lhabitude de vivre bon compte est une de celles aux-

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quelles les Franais tiennent le plus et ils sy attachrent dautant plus quil tait en leur pouvoir den faire une rgle. Personne, de 1918, date laquelle la valeur des produits imports sleva sans cesse, jusqu 1926, neut lide (ou sil leut il lcarta comme une pense dplaisante) que les prix pays aux indignes devaient tre augments. Les prix des produits du cru taient approximativement ceux-ci dans la rgion de FortLamy, il y a une dizaine dannes : buf sur pied 25-50 frs, mouton 1.50-2.50 frs, viande au dtail 0,20 0,25 frs le kg, ufs, un et mme deux pour 0,05, poulet 0,25 0,50 frs, mil 0,05 le kg, lait 0,10 le litre, huile darachides et beurre 0,70 le litre. ce moment, si le cot de la vie tait dj manifestement trop faible pour les Europens, lexistence matrielle tait facile pour les indignes non producteurs, obligs de sapprovisionner dans les marchs. La comparaison ci-dessus se limite aux produits du cru. Mais tandis que la valeur du franc diminuait, linjustice allait grandissant. la fin de 1925 je prends pour baser mon raisonnement larticle import de vente la plus courante un yard de calicot valait 10 frs, alors quil cotait au plus 0,75 frs en 1918. Les autres produits imports avaient augment de valeur dans des proportions analogues. De par la volont des Europens intresss tenir trs bas les cours des produits du cru, les indignes pouvaient salimenter bon compte, le mil, laliment essentiel, se payait 0,05 le kg, 4 frs lhectolitre ; trs au-dessous de sa valeur. Le producteur tait ls, mais le consommateur indigne bnficiait des prix fixs, imposs arbitrairement par les Europens qui entendaient avant tout vivre conomiquement et que cette volont fermait tout raisonnement comme toute justice. la fin de 1925, un facteur nouveau vint compliquer la question : la rcolte de mil fut dficitaire partout et manqua compltement dans de nombreuses rgions. En dcembre quelques tonnes de mil apportes sur le march de Fort-Lamy ayant d, sur lordre de lAdministration, tre vendues au prix

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trs infrieur aux prix pratiqus sur les marchs voisins du Cameroun, Fort-Lamy se vit priv de tout approvisionnement en mil. Le mil ne reparut Fort-Lamy qu partir du jour o libert absolue du commerce fut officiellement proclame. chaque march, il en tait mis en vente des quantits trs suffisantes pour les besoins de la population, mais le prix sleva vite, pour se maintenir durant plusieurs mois 1.50 frs le kg. Lindice du cot de la vie des indignes passait subitement de 1 20, sinon davantage. Avant cette poque les produits destins aux Europens avaient bien subi une lgre augmentation Fort-Lamy mme ; dans la brousse ils taient rests tels quen 1918. FortLamy, lorsque la hausse du mil se produisit, un poulet se payait de 0,75 1 frs, la viande de boucherie 1 frs le kg, un uf 0,10. Le prix de la vie stait lev pour les Europens par rapport 1918 de 150 % en moyenne, pour les indignes, calcul en argent, il avait vingtupl en ce qui concerne le mil et augment de 1500 % pour les produits imports. Pour dire autrement, il suffisait de trois poulets pour se procurer 20 kg de mil ou plus dun yard de calicot en 1918 ; au dbut de 1926 il fallait vendre trois ou quatre poulets pour obtenir deux kg de mil et dix poulets pour acheter un yard de calicot. La dmonstration pourrait tre pousse trs loin, les rsultats seraient identiques et inattaquables. Larrive du Gouverneur M. de Coppet empcha mme un dsastre, car ladministration locale avait eu lide aussi simple quinapplicable de taxer le mil. linstant mme, si cette mesure et t prise, le mil disparaissait de tous les marchs et, sil en avait exist des stocks dans les villages, il et t ncessaire daller les rquisitionner main arme. Mais comme il ny avait pas de stocks, la mesure et t inoprante en tant quelle visait des rsultats pratiques, elle aurait prsent dautre part linconvnient dinterdire aux intermdiaires indignes daller sapprovisionner de mil au Cameroun et en Nigeria. Car la libert laisse aux transactions suscita un grand nombre de vocations commerciales et il est permis de dire que cest grce ces intermdiaires, que la famine na pas svi dans la rgion de

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Fort-Lamy. Ils se procuraient du mil contre des pices de 5 frs en argent et, compte tenu de la valeur locale, trs variable, de largent (20 30 frs en billets pour une pice), le mil leur tait vendu 1 fr environ le kg, franc papier. En ajoutant ce prix, les frais de transport par pirogue, par buf, tte dhomme, les dpenses occasionnes par le dplacement, le prix de 1.50 fr le kg sur le march de Fort-Lamy ntait pas excessif. Une hausse des prix applicable aux Europens par les produits du cru simposait donc absolument, tout autre que M. de Coppet naurait pu sy opposer sans manquer la justice. Il convient de noter que les indignes nont pas en gnral abus de la libert toute nouvelle qui leur tait laisse. En dcembre 1926 le kg de buf ou de mouton se vendait Fort-Lamy 2 fr, un uf 0,25, un poulet de 2.50 4 frs, le beurre et lhuile darachides 5-6 frs le litre, le lait 0.50 le litre. Laugmentation gnrale moyenne peut tre value sur la base des prix de 1918, 6 ou 700 %, augmentation normale si lon tient compte de ce quen 1918, les prix taient tablis par lAdministration, sans que les producteurs eussent voix au chapitre, et quil y avait une diffrence apprciable entre les cours officiels et la valeur marchande des produits. Une des causes du mcontentement pour ainsi dire gnral qua provoqu le renchrissement de la vie d la libert du commerce, cest que les traitements nont pas t augments dans les mmes proportions. Le fait est exact, mais (exception faite pour les fonctionnaires que le Gouvernement a voulu avantager dans un but lectoral, les instituteurs par exemple), la mme ingalit se retrouve en France. Un Administrateur de 1re classe des Colonies, clibataire, touchait Paris 8 000 frs dappointement en 1917, il en touche aujourdhui 24 600. Tant que le rgime paiera mal ses agents et ce sera toujours, car ils sont trop nombreux ceux-ci succomberont la tentation, lorsquils en auront le pouvoir, de ne pas payer gnreusement les indignes.

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Ce quon peut dire encore en faveur de la libert commerciale au Tchad, cest que, dans toutes nos possessions, cette libert a succd la libert quavaient eue lorigine les Europens dimposer les prix quils entendaient payer. Ailleurs on a procd graduellement ; au Tchad, il a t ncessaire, les circonstances lexigeaient mauvaise rcolte, ncessit de procurer aux indignes des ressources leur permettant dacheter du mil devenu cher dagir avec une certaine brutalit. Ctait indispensable et cest bien ; on saccoutumera rapidement au nouveau systme quon ne peut critiquer quavec des arguments dintrt personnel et dpourvus de la plus lmentaire quit. Le seul point noir est que lindigne, en dehors de son village, de son campement, des dtails habituels de son existence quotidienne, manque de mesure et de jugement. Habitu subir depuis toujours le despotisme de ses chefs, il risque dtre dsax par la latitude qui lui est donne de traiter dgal gal avec le blanc sur le terrain commercial. Peut-tre et-il t avantageux de protger le producteur indigne en fixant, par des mercuriales rvisables, des prix convenables mais de lui imposer ces prix. En pays noir, en pays islamis surtout, lautorit, mme si elle ctoie la justice, est prfrable la meilleure des mesures qui apparatrait nos sujets renfermer une part de faiblesse, un abandon de pouvoir. Et cela est dautant plus indispensable que le prestige du blanc a singulirement flchi depuis quelques annes au Tchad, dans le Bas Chari notamment notre domination nest que nominale et si nous ne rtablissons bientt une autorit dont le souvenir se perd chez les Chefs et chez leurs administrs, nous allons rapidement vers lanarchie et des vnements dsagrables. Il faut certes sintresser aux indignes, les aimer, mais sils sentent la faiblesse chez celui qui commande (et la bienveillance trop apparente sera toujours considre par eux

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comme un manque dnergie), le Chef cessera vite den tre un leurs yeux.

II

Jallais donner le bon tirer de ce livre, lorsquon me communique un numro de la Revue de Paris (1er Mai 1927) o M. Souday me fait lhonneur de protester contre les quelques lignes que lon peut lire la fin du chapitre V de cette relation de voyage. Inutile de rpondre. Mais comme le lecteur pourrait avoir oubli les phrases auxquelles je faisais allusion, M. Souday me permettra de les reproduire : Raffolez-vous de Britannicus ? Certes, cest trs bien fait, trs bien crit, mais de ce style oratoire et acadmique que Taine a dfini avec force. Et les sentiments sont lmentaires. La fameuse tirade tant vante de Narcisse, qui retourne Nron, ressemble pour le fond ce que la premire petite-femme venue dirait son mari pour lexciter contre sa belle-mre : Elle se moque de toi derrire ton dos ! Elle se vante de te mener par le bout du nez ! etc. Ce nest pas sorcier La tragdie des connaisseurs me semble bien infrieure aux tragdies historiques de Corneille, Cinna, mme Nicomde. Racine est avant tout un grand peintre de lamour : ses chefs-duvre, ce sont Andromaque, Bajazet, Phdre, et il avait en lui une veine de posie qui sest mme dveloppe par exception dans Athalie, sous laction de la ferveur religieuse. Mais il ny a dans Britannicus ni lyrisme, ni pense.

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