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Louis Pergaud

LE ROMAN DE MIRAUT CHIEN DE CHASSE

(1913)

Table des matires PREMIRE PARTIE .................................................................5


CHAPITRE PREMIER ................................................................. 5 CHAPITRE II ..............................................................................15 CHAPITRE III ............................................................................ 25 CHAPITRE IV ............................................................................ 33 CHAPITRE V.............................................................................. 43 CHAPITRE VI .............................................................................51 CHAPITRE VII ............................................................................61 CHAPITRE VIII ......................................................................... 69 CHAPITRE IX ............................................................................ 83 CHAPITRE X.............................................................................. 93 CHAPITRE XI ...........................................................................105

DEUXIME PARTIE ............................................................ 114


CHAPITRE PREMIER .............................................................. 114 CHAPITRE II ............................................................................126 CHAPITRE III ...........................................................................138 CHAPITRE IV ...........................................................................146 CHAPITRE V.............................................................................159 CHAPITRE VI ...........................................................................167 CHAPITRE VII .......................................................................... 177 CHAPITRE VIII ....................................................................... 188 CHAPITRE IX ...........................................................................198

TROISIME PARTIE........................................................... 207


CHAPITRE PREMIER ............................................................. 207 CHAPITRE II ............................................................................215 CHAPITRE III .......................................................................... 224

CHAPITRE IV .......................................................................... 234 CHAPITRE V............................................................................ 244 CHAPITRE VI .......................................................................... 253 CHAPITRE VII ......................................................................... 262 CHAPITRE VIII ........................................................................271 CHAPITRE IX .......................................................................... 279

propos de cette dition lectronique ................................ 289

Je ddie ce livre tous ceux qui aiment les chiens et particulirement mon excellent ami PAUL LAUTAUD ROMANCIER RARISSIME CHRONIQUEUR SAVOUREUX PROVIDENCE DES CHATS PERDUS DES CHIENS ERRANTS ET DES GEAIS BORGNES BIEN CORDIALEMENT L.P.

PREMIRE PARTIE
CHAPITRE PREMIER
C'tait la Cte de Longeverne, chez Lise le braconnier. Dans la chambre du pole donnant sur le revers du coteau dominant le village que la route neuve de Rocfontaine enlace de ses contours, la Gulotte, la mnagre, venait d'allumer sa vieille lampe. La nuit tait dj tombe, mais, afin de mnager un peu sa provision d'huile, elle avait attendu la pleine obscurit, se contentant, pour vaquer aux menus soins du mnage, de la clart brasillante qui sortait par les soupiraux du pole et laissait flotter par toute la pice un grand mystre paisible et calme o les choses semblaient sommeiller. Dans le brleur de cuivre, se balanant sur ses charnires, la mche de coton rougeoya, s'enflamma doucement ; une lumire jaune, faible, comme hsitante, imprcisa les artes des meubles, et la femme, brandissant son flambeau devant la caisse historie de la grande horloge comtoise, qui battait dans un coin son tic-tac rgulier, ne put s'empcher de dire tout haut, bien qu'elle ft seule : Huit heures ! grand Dieu ! et il n'est pas l ! Le goilland 1 ! Je gagerais qu'il s'est saoul ! Pourvu qu'il ne soit pas arriv malheur au petit cochon ! Elle se tut un instant, ruminant encore, cherchant les causes de ce retard, s'arrtant aux suspicions fcheuses : S'il s'est mis boire en arrivant l-bas, avant d'avoir fait le march, je le connais, il est bien capable de laper compltement les sous et de ne rien acheter du tout. Ah ! j'aurais bien d aller avec lui ! Pourvu qu'il ne fasse pas d'autres btises ! Un homme
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Goilland : dbauch et ivrogne. 5

plein, a fait n'importe quoi ! S'il tait battu, des fois, et que les gendarmes l'aient ramass ! Qu'est-ce que deviendrait le petit cochon ? Avec a qu'il est dj si bien vu depuis son dernier procs-verbal ! Je lui ai toujours dit aussi qu'avec sa sacre sale chasse, il arriverait bien un jour ou l'autre se faire foutre en prison et nous mettre sur la paille. Pourtant, depuis que ces canailles de cognes l'ont pinc l'afft, il avait bien jur que c'tait fini et qu'il ne recommencerait jamais plus ! Oh ! oui, srement que de a il doit tre guri, sans quoi il n'aurait pas vendu le fusil, le chien, les munitions et tout le saint-frusquin. Au moins maintenant il est tranquille et ne sera plus comme chat sur braise quand on lui aura enseign un livre . Dire que nous en avons t pour plus de cinquante francs avec les frais ! Dix beaux cus de cinq livres qu'il a fallu donner ce bouffe-tout de percepteur et qu'on a d manger du pain sec et des pommes de terre pendant deux mois. Mon Dieu ! pourvu qu'il n'ait pas bu les sous du cochon ! Si j'allais voir chez Philomen ? Lui, tait la foire avec sa femme, ils sont srement rentrs ; peut-tre pourraient-ils me dire quelque chose. Mais la Gulotte, prte sortir, ayant rflchi que si, d'aventure, Lise rentrait durant son absence, il trouverait fort mauvaise cette dmarche, mnerait le raffut , jurerait les milliards de dieux et peut-tre ferait de la casse, elle jugea plus prudent d'attendre son retour qui ne saurait tarder, pensait-elle. Les soupiraux du pole de fonte rougeoyaient comme des yeux malades, lanant leurs rayons sur les ventres des buffets et jouant avec les moulures des pieds du lit. Le couvercle d'une marmite o cuisait le lcher des vaches, soulev par la vapeur, se mit battre un roulement semi-mtallique, comme un appel infernal. La chatte, Mique, s'tira sur son coussin au bout du canap, fit un norme dos bossu, billa en ouvrant une gueule immense qui projeta ses moustaches en devant, s'tira du devant puis du derrire, et s'assit enfin, les yeux mi-clos, la queue soigneusement ramene devant ses pattes. La Gulotte retira la soupire place sur l'avance du four6

neau et dont le ventre, chaud et poli, luisait comme une joue d'enfant. La colre grandissait et s'enflait en elle avec l'apprhension et le doute. Grand goilland ! grand soulaud ! grand cochon ! monologuait-elle mi-voix. L'attente vaine l'nervait de plus en plus, lui faisait oublier toute prudence, et, quitte coper d'une ou deux paires de gifles, elle se prparait accueillir le retour de son mari par une bonne scne dans laquelle elle ne lui mcherait pas ce qu'elle avait lui dire. Neuf heures sonnrent la vieille horloge. La large lentille de cuivre, comme une face ronde et hilare, semblait jouer cachecache avec l'insaisissable prsent, tandis qu'au-dessus du nombril de verre de la caisse pansue, le profil impassible de Gambetta se dcoupait dans une couronne de larges lettres : Le clricalisme, voil l'ennemi ! Ainsi en avait voulu Lise qui, bon rpublicain, avait mis ce portrait l, bien en vidence, pour faire enrager le cur lorsque d'aventure ce vieux brave homme, avec qui il tait d'ailleurs au mieux, venait l'engager ne pas ngliger son salut, accomplir ses devoirs de chrtien et faire ses pques comme tout le monde. Les aiguilles tournaient ! Neuf heures et demie ! Tous les foiriers taient rentrs ! Pas de Lise ! La Gulotte ouvrit la porte de dehors, mit la main en cornet derrire son oreille, couta et regarda. Mais, dans la nuit calme, aucun pas ne s'entendait et le blanc lacet de la route se droulait dsert entre les grands jalons des peupliers bruissants. Elle rentra, referma l'huis avec violence et, de colre, poussa mme, dans l'videmment de mur qui servait de gche, le lourd verrou d'acier. Si tu t'amnes maintenant, tu poseras un peu, grande cha7

rogne ! ragea-t-elle. a t'apprendra arriver l'heure ! Le couvercle de la marmite grondait plus violemment, comme nerv lui aussi. Des souris, avec un bruit de charge, galopant entre le plafond et le plancher de la chambre haute, dtournrent la Mique de sa rverie et l'immobilisrent un instant, les yeux ronds et flamboyants, dans une attitude d'afft. Mais, reconnaissant ce bruit familier et sachant par exprience que celles-l taient, pour l'heure du moins, hors de porte de sa griffe, elle reprit sa pose nonchalante et son air de sphinx. Sur un sac, insoucieux, les petits chats dormaient derrire le pole. Il va faire du temps demain, pour sr, prophtisa la Gulotte, un instant distraite, elle aussi, de la pluie ou de la bise ; chaque fois que nos rattes bougent, a ne manque jamais. Et ce grand goilland qui ne revient toujours pas. Jsus ! Qu'il y a piti aux pauvres femmes qui ont des maris ivrognes. Pourvu tout de mme qu'il ne lui soit pas arriv malheur ! S'il fallait encore le soigner ! aller au mdecin, au pharmacien, dpenser des sous ! Et s'il s'est laiss enfiler un mauvais cochon, une murie qui ait mauvaise bouche. C'est qu'on tombe quelquefois sur des sales btes qui ne savent sur quoi mordre et qui ne profitent pas. Un coup de poing dans la porte interrompit son soliloque et la fit tressauter. Mon Dieu ! et moi qui ai mis le verrou ! S'il entend quand je le retirerai, qu'est-ce qu'il va dire, surtout s'il est saoul ? Je vais gueuler avant lui. Elle ne fit qu'un saut jusqu' l'entre, tira silencieusement la targette et ouvrit vivement la porte. Philomen le chasseur entra avec sa femme. Ils apportaient un sac de sel que Lise, au moment du dpart, avait fait charger
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sur leur voiture et, par la mme occasion, venaient voir le petit cochon que le patron devait ramener. Comment, Lise n'est pas entre ! s'exclama l'homme. Non, rpondit la Gulotte, trs inquite ; mais o l'as-tu laiss l-bas Rocfontaine ? Quand l'avez-vous quitt ? Ma foi, reprit Philomen, si je ne me trompe, je crois bien que c'tait au caf Terminus, oui, srement, nous avons bu un litre ou deux avec Pp de Velrans et on a un peu parl de la chasse, naturellement. Il a tu dix-neuf livres dans sa saison, ce sacr Pp, et il compte bien aller jusqu'aux deux douzaines. Ah ! on a beau dire, c'est lui le doyen. Avec Lise et moi, sans nous vanter, on est bien les trois plus fameux fusils du canton. Il ne voulait pas croire que Lise ne chassait plus. Si c'tait pas toi qui me le dises, l, en chair et en os, que t'as vendu ton fligot et ton vieux Taaut, je pourrais pas me le figurer. Qu'est-ce que tu veux ! s'excusait Lise. J'tais pris ; les gendarmes et le brigadier forestier Martet m'avaient l'il ; je me connais, j'aurais pas pu me tenir et ils m'auraient srement repinc. Alors, tu vois le tableau, nouveau procs-verbal, plus trente francs verser pour conserver la kisse et la vieille la maison qui rle que je nous ficherais sur la paille. J'ai tout bazard. Sacr nom de Dieu : reprenait Pp, j'aurais jamais eu ce courage-l, moi ! c'est les livres de Longeverne qui doivent rien rigoler ! Ah ! mon vieux, m'en reparle pas, a me fait trop mal au cur. L-dessus, la bourgeoise est venue me prendre, je les ai quitts et nous sommes partis sur le champ de foire acheter une
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mre brebis avec ses deux moutons pour les hiverner. Vers deux heures je suis repass l'auberge pour charger le sac de sel que ton homme y avait entrepos, mais on m'a dit que Lise n'tait plus l et qu'il tait all chez quelqu'un avec Pp. J'ai pens que c'tait pour le cochon ; mais j'avais plus le temps d'attendre et on s'en est revenu Longeverne les deux, la vieille. Il n'tait pas saoul, Lise, quand tu l'as quitt ? s'inquita la Gulotte. Oh ! a non ! j'en suis sr. Il n'tait pas jeun, bien entendu, on avait bu un litre ou deux, mais, pour dire qu'il tait saoul, non, on ne peut pas dire qu'il tait saoul ! ses. C'est que j'ai rien que peur qu'il n'ait encore fait des bti Quoi ! Quelles btises veux-tu qu'il fasse ? Sait-on ? Les hommes saouls ! Asseyez-vous toujours un moment. Il ne va sans doute pas tarder de rentrer. Vous prendrez bien une tasse de caf ou une goutte ? On prendra une petite larme, histoire de trinquer. La femme de Philomen s'assit sur le canap, prs de la Mique qu'elle caressa, tandis que son mari se mettait califourchon sur une chaise. Lentement il nettoya sa pipe dont il taqua le fourneau contre le dossier du sige, puis, extirpant de sa poche de pantalon une vessie de cochon sche et borde de tresse noire contenant son tabac, il bourra mthodiquement et avec le plus grand soin son brle-gueule. Il trouva dans une poche de son gilet deux allumettes de contrebande, colles l'une l'autre, les spara, en frotta une contre sa cuisse, et alluma, affirmant son profond mpris du fisc : Vive la rgie de Vercel ! Si on n'avait pas celles-l pour en 10

flammer celles du gouvernement, on pourrait bien se brosser pour avoir du feu. Sa femme, durant ce temps, s'inquitait de la faon dont pondaient les poussines de la Gulotte et du nombre de petits qu'avait fait sa grosse mre lapine. Philomen tirait des bouffes rgulires de sa pipe. Le pole ronflait doucement, les minutes coulaient comme une onde monotone, rien ne bougeait au dehors. Dans son papotage avec la voisine, la Gulotte, excite, oubliait un peu que les aiguilles de l'horloge tournaient. Quand son culot, trois fois rallum, s'teignit dfinitivement, que son verre fut vide, les dix coups de dix heures sonnrent, et Philomen, frappant deux claques sur ses cuisses, se leva. Dix heures ! s'exclama-t-il. Qu'est-ce que ce sacr Lise peut bien foutre ? Allons, il est temps d'aller au lit. Demain, la charrue nous attend : nous avons une planche lever et le travail ne se fait pas tout seul ; mais on reviendra sur le coup de midi pour voir ton petit cochon. Vous en verrez deux, rpondit la Gulotte en qui remontait la colre, le petit et le gros qui doit ramener l'autre. En vrit, je ne saurais dire quel est le plus cochon des deux. Ah ! le goilland, le salaud, sa sale bte ! Et sur le pas de la porte, en clairant les voisins, elle entrecoupait ses remerciements et ses bonsoirs d'invectives violentes contre son ivrogne de mari qui ne pouvait jamais rentrer de jour Une heure se trana encore, puis une demie. La Gulotte s'tait couche sur le canap et avait essay de dormir, mais c'tait bien impossible ; alors elle s'tait releve, puis, de cinq minutes en cinq minutes, tait alle couter la
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porte si elle entendait marcher sur la route, et, en fin de compte, rsigne et ronchonnante, elle tricotait sa chaussette tout en poussant des monosyllabes qui en disaient long sur la faon dont elle se prparait accueillir le retour de son homme. Le crissement des gros clous de souliers sur le pav du seuil la fit bondir la cuisine, la lampe la main, pour clairer lentre du matre. Alors la porte souvrit, et Lise, magnifiquement saoul, sencadra dans le chambranle. Il ne ramenait point de petit cochon, mais une bretelle de cuir fauve suspendait son paule gauche un fusil Lefaucheux deux coups, tandis que, de la main droite, il tenait une cordelette au bout de laquelle un petit chien de trois quatre mois tirait de toutes ses forces vers les marmites. Ici, Miraut ! nom de Dieu ! ici, sacre petite rosse ! Tes pas pus press que moi ! bgayait Lise, la langue pteuse. Et le petit cochon ? Jai pas dgot ce qui me fallait, mais tu vois, jai retrouv un fusil et un chien. a pouvait pas durer plus longtemps, cette comdie ! Lise qui ne chasse plus ! allons donc ! La Gulotte, blanche comme un linge, fige comme une statue, fixait tour tour son homme et le chien. Fais manger cette bte, commanda Lise ; tu vois bien quelle a faim ! Et les sous ? dcrocha enfin la Gulotte. Pisque jte dis que jai rachet un fusil et un chien ! Oh ! mon Dieu ! mon Dieu ! Doux Jsus, ayez piti de
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nous ! rla la femme en se tordant les bras. Misre de moi davoir un pareil ivrogne ! Nous serons un jour la mendicit, oui, nous crverons de faim, sur la paille ! Assez ! assez ! nom de Dieu ! ou je refous le camp ! menaa Lise. Mais, soulaud, quest-ce que tu boiras cet hiver, puisque tu as dj tout bu aujourdhui les sous du mnage ; quest-ce que je boirai, moi ? Tu te tteras, rpliqua Lise, philosophe. Ah oui ! tu peux bien plaisanter, grand voyou, grande gouape, grand saligaud ! Point de cochon, point de lard ; point de jambon, point de saucisses. Tu mangeras ton pain sec, grand mandrin ! Cette rception ntait pas tout fait du got de Lise qui commenait en avoir assez de ces injures et de ces prophties. Lalcool, non cuv encore, rallumait en lui ses vieux sentiments batailleurs. Il tait temps que sa femme cesst, et il le lui fit bien comprendre dans une rplique acerbe et virulente dont le ton ne laissait aucun doute sur la qualit des actes qui allaient suivre. Et moi, quest-ce que je mangerai avec mon pain ? continua-t-elle, gourmande. Tu mangeras de la m, nom de Dieu ! tonna-t-il. La Gulotte se tut. Fais manger cette bte et vivement !

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Sale vice 2, ragea la femme, en bousculant le chien. Ce fut ainsi que Miraut entra dans la maison de Lise.

Vice : chien rpugnant, rouleur et crott. 14

CHAPITRE II
La Mique, qui avait t leve jadis en mme temps que le vieux Taaut, fit bon accueil au petit chien. Affam et las, le jeune Miraut, ds quil eut mang une petite terrine de soupe trempe avec de leau de vaisselle, de la relavure, comme disait la Gulotte, vint flairer de son mufle encore pais les petits chats endormis. Sensible la douce chaleur du pole et de ces deux tres aux corps vigoureux et sains, dont il navait aucune raison de se mfier, il se coucha sans hsiter ct deux et sendormit. La maman chatte, curieuse de ce nouvel arrivant quelle ne connaissait point encore, stait leve sur ses quatre pattes, et, le cou tendu, les yeux ronds, avait suivi avec un immense intrt ses volutions par la pice. Le geste de confiance quil eut en stendant auprs des chatons lui fut sans doute sensible : elle augura bien de sa jeunesse ; sa maternit gnreuse pouvait stendre celui-l qui, robuste et plus gros que les jeunes minets, ne leur voulait cependant pas de mal. Elle savait ce quil tait, elle connaissait sa race, elle ladopta. Lgre, elle sauta de son canap et sapprocha du trio de btes dormant en tas. La langue rpeuse lcha tour tour Mitis et Moute, ses enfants, puis deux ou trois reprises, aprs lavoir bien flair, elle lcha de mme les poils du crne du jeune toutou qui ne se rveilla point pour autant et continua de reposer en paix entre ses deux frres adoptifs. L-dessus, Mique fit un brin de toilette, lustra son pelage velout, puis tranquille, calme et rassure sur sa gniture, elle fila par les chatires pour sa chasse nocturne lcurie, la grange et dans les hangars de la maison. Lise mangea mme dans la soupire la pote de soupe aux choux que sa femme avait tenue au chaud, soctroya sur un chan 15

teau de pain dune livre un respectable bout de lard, ingurgita un demi-pot de piquette et, lestomac satisfait et la tte lourde, se dshabilla puis se jeta sur le lit o, linstant daprs, ronflant comme un soufflet crev, inaccessible au remords, il reposait du sommeil des justes. Cependant, furieuse, la Gulotte tait monte se coucher seule dans le lit de la chambre haute. Au rveil, la situation restait, naturellement, fort tendue. Lise, dcuit, prouvait bien une certaine gne davoir agi sans consulter sa femme ; sacrifier ainsi largent dun cochon, ctait videmment os, enfin ! dautant plus que rien ne le pressait de se reprocurer un fusil et un chien ! oh ! quoique ! Et puis, zut ! il fallait tout de mme, un jour ou lautre, quil retrouvt largent ncessaire ce rachat indispensable. Donc, un peu plus tt ou un peu plus tard ! tif. Tout de mme, il avait bu pas mal la veille et il se sentait fauLa Gulotte se chargea de dissiper ses remords. Ds le premier coup de langlus, debout en mme temps que ses poules, elle descendit et entra dans la chambre du pole o Lise, pour temporiser, fit semblant de dormir encore. Mais la faon dont elle ferma la porte et fit claquer ses sabots sur le plancher aurait rveill un sourd. Lise fut bien forc douvrir les yeux, mais ce faisant, il jugea bon de prendre un air digne et svre pour en imposer sa vieille. Lautre saperut de sa mine renfrogne. Recommencer la scne de la veille, traiter son mari de cochon et de soulaud, elle y pensait bien, certes, mais elle savait que le chasseur avait la main leste ; elle n'ignorait pas que, les lendemains de bombe, il avait lhumeur peu accommodante et quelle risquait gros, si elle dpassait certaines limites qui navaient, hlas ! rien de fixe, de re 16

cevoir une ou deux bonnes paires de gifles, voire quelques coups de pied au derrire qui lui rappelleraient une fois de plus que braconnier comme charbonnier est matre en sa baraque, que cest le mari qui est fait pour porter la culotte, et que lhomme, nom de Dieu ! cest lhomme ! Elle se tourna donc contre Miraut, lequel, vrai dire, prtait quelque peu le flanc ou mieux le derrire la critique, car, durant la nuit, pris de besoins pressants, il stait soulag abondamment et de toutes faons. Une borne odorante, et dune taille magnifique pour un tel animal, se dressait devant le pied du buffet, et une superbe rigole, avec lacs, lots et presqules, sallongeait du mme buffet jusqu la porte de la cuisine. En contemplant ce dsastre, toute la colre de la Gulotte lui remonta au cerveau et, au lieu de garder le calme boudeur et rancunier qui sait en loccurrence, elle sen prit violemment au chien qui avait faut et lhomme qui tait le premier responsable dans cette sale affaire : Tiens, regarde donc ce quelle a fait, ta rosse, et comment elle a arrang mon mnage, ce sera bientt une curie ici ! Ce ntait pas assez de nous ter le pain de la bouche pour lacheter, il faut que tu le laisses encore tirer tout en bas par la maison. Hein ! quoi ? fit Lise, comme arrach de graves rflexions. Cest de ta vice que je parle, ta sale charogne de chien ; ah ! je m'en vas te le balayer, moi, tu vas voir ! Et, slanant sur le coupable encore endormi, la matrone lui lana, toute vole, son pied dans les ctes. Boui ! boui ! vouaou ! sexclama plaintivement et en sautant de ct le petit chien, tandis que ses deux camarades chats, subitement rveills eux aussi, faisaient leurs dos bossus, brandissaient leurs jeunes moustaches et juraient en montrant les dents, croyant que la patronne en voulait toutes les btes de la chambre.
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Tu vois, renchrit la Gulotte, avec une mauvaise foi vidente, il pouvante encore mes petits chats. Pour sr quils vont quitter la maison et nous serons dvors par les souris ! Fous-moi la paix, nom de Dieu ! rpliqua Lise, rvolt d'une telle injustice et de tant de lchet, et ne te venge pas sur une bte sans dfense. Sil a piss ici, cest pas de sa faute, cest de la tienne. Tu aurais d laisser la porte de la cuisine entrouverte, il serait all lcurie ou la remise ; il ne peut pas passer par les chatires, lui. Dailleurs, cest une bte propre, on me la dit, et cette nuit je lai entendit pleurer : ctait srement pour quon lui ouvre Alors pourquoi ne las-tu pas fait ? Pourquoi ? pourquoi ? est-ce que je me souvenais ? Et puis, si on te le demande, tu diras que tu nen sais rien. Maintenant, continua-t-il en sautant du lit, rche et menaant, si tu as quelque chose dire, sors-le, mais tche que je ty reprenne toucher mon chien quand il naura pas fait de mal. Une bte gentille et douce qui a dormi toute la nuit ct des chats sans quil y ait eu entre eux la moindre histoire ! Et tu viens me dire que cest lui qui les a pouvants, comme si ce ntait pas toi, espce de rosse, avec tes grognements de truie quon saigne. Recommence que je te dis ! recommence si tu as envie que je te bredouche . Doux Jsus ! attesta la Gulotte, tre fichue la porte de chez soi par un chien ! Cochon ! marmonna-t-elle entre ses dents, va, tu me le paieras, et plus dune fois ! Vers midi, comme Lise et sa femme achevaient, sans dire mot, de manger leurs pommes de terre, un bruit de souliers ferrs cria sur le seuil et la porte de la cuisine souvrit bruyamment. Les jeunes chats qui jouaient coups de patte, couchs sur le canap, sarrtrent en arrondissant les quinquets, et Miraut, qui mangeait des pluchures derrire la chaise de son matre, dressa subitement son petit mufle.
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Wrraou ! bou ! bou ! sexclama-t-il dun ton cependant encore timide et incertain. Quest-ce que jentends ? interrogea Philomen, petit homme nerveux, sec, vif et prompt qui, comme il lavait promis, venait voir le cochon annonc. Tiens, le voil, le cochon, ragea la Gulotte en dsignant de lil son mari. Tas donc ramen un chien ? questionna le chasseur, en tordant du pouce et de lindex sa forte moustache blonde. Ben ! elle est bonne, celle-l. Il ne se gne pas, le gaillard, il fait dj le malin, on voit bien quil se sent chez lui. Parbleu, elle est la matresse ici, cette vice-l, reprit la femme. On ne te demande pas la messe, toi, coupa Lise. Viens ici, viens, mon petit Miraut ! Sacrdi, mais cest un tout beau ! continua Philomen. Et intelligent, renchrit Lise. Je crois que a fera un crne chien ! Cest Pp qui me la fait avoir. Il vient de la chienne du gros de Rocfontaine, une pure porcelaine qui a t couverte par un corniau, mais, tu sais, un bon corniau, un premier chien, un lanceur patant. Quand les corniaux se mlent dtre bons, il n'y en a pas pour leur damer le pion. Viens faire voir ta gueugueule, mon petit ! oui, oui, une gueule noire, il est robuste ; les dents sont bien plantes, loreille est double, lattache est nerveuse et il a los du crne pointu, signe de race.
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Et regarde-moi ce fouet ! ajouta Lise ; hein, est-ce fin ! Ah ! oui, une belle bte. Une belle robe aussi, ma foi ! blanc et feu avec les taches brunes sur les flancs, cest rare ! Et puis, il sera bon, tu sais, srement ; ce sera le meilleur de la porte ! Cest la mre elle-mme qui la choisi ! Oui, quand la chienne a eu fait ses petits, le gros, qui connat tout ce qui a rapport a et qui ne voulait lui laisser que les bons, a attir un instant la mre la cuisine pendant quil faisait transbahuter toute la petite famille sur un sac dans la pice voisine. Tu sais alors ce que font les mres ? Je lai entendu dire. Quand elles retournent leur niche et quelles ne trouvent plus leur marmaille, elles se mettent la chercher, naturellement, et elles ont vite fait de la retrouver. Si elles ont vite fait, qui le contes-tu ? Quand la Cyble que javais avant ma Bellone avait dball et que je lui tuais tous ses petits, si je navais pas bien soin de les enfouir trois pieds dans la terre, elle allait les dcrotter et me les ramenait un un la niche, tous claqus comme de juste. Bien mieux, ma vieille branche, un jour, la chasse, toute prte mettre bas, elle nous avait suivis quand mme. La marche, la course, lont avance tant et tellement quen plein lancer elle a t prise des douleurs. Cette crne bte a fait deux petits, les a cachs, a repris la chasse derrire les autres chiens et, quand nous sommes revenus la maison, elle est alle chercher ses deux chiots lendroit o elle les avait dposs trois heures auparavant. Elle a d faire deux voyages, car elle nen pouvait ramener quun la fois entre ses dents, pendu par la peau du cou. Lun deux a pri, mais lautre, faut croire quil tait costaud, a vcu et je lai lev. Cest ui que j'ai donn au mdecin de Sancey, un bon suiveur.

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Oui, reprit Lise, mais tu sais comment on reconnat ceux qui seront les meilleurs nez et quil faut garder de prfrence ? Oui, je me rappelle, attends voir ! Mon vieux, on sarrange comme je tai dit quavait fait le gros, et les chiennes viennent les reprendre pour les reporter leur couche. Cest l, alors, quil faut se fier au flair de ces braves btes. Elles voudraient bien emmener tous la fois leurs nourrissons, mais bernique ; l, cest comme au trou pour passer : chacun son tour. Alors, elles les sentent, le lchent, les relchent, les bousculent, les flairent, les reniflent bien lun aprs lautre, et puis elles se dcident, et alors, mon ami, le premier quelles empoignent entre leurs dents, tu peux tre sr que a sera le meilleur en tout, le chien sans tares, au nez excellent, au corps rbl et fin, la patte solide, un matre chien, quoi. Cest Miraut que la chienne a repris le premier dans le tas. Voil ce qui m'a dcid dfinitivement. Je savais bien, au fond que javais toujours le temps de retrouver un chien, mais en dgoter un comme ui-l a narrive pas tous les jours ; dautant que le gros qui est un bon type et un vieux copain Pp, un homme qui sait ce que cest que daimer la chasse, ma dit comme a, quand je lui demandais combien quil en voulait : Allons, Lise, tu veux rigoler, j'suis pas marchand de chiens, moi ! Tu vendrais un chien, un jeune chien un chasseur qui en aurait de besoin , toi ? Jamais ! que j'ai rpondu, mais, la civilit Ta, ta, ta, tu paieras une bonne bouteille et le premier livre quil te fera tuer, nous le boulotterons ensemble, toi, Pp et moi. Cest-y entendu ? Vas-y ! que jai rpliqu, et on sa serr la louche. Maintenant, que jai ajout, voici cent sous pour ta gosse, pour sacheter ce quelle voudra, pasque je vois bien que a lui fera mal au cur de quitter son petit toutou. Mais elle peut tre tran 21

quille, il ne sera pas malheureux chez nous, et bien soign ; mes chiens moi, cest des amis, et je verrais un cochon qui touche un chien de chasse, comme il y en a, par plaisir de faire souffrir les btes, jy casserais la gueule. Tu as foutrement raison, approuva Philomen. Si javais connu le salaud qui, lanne passe, a fichu un coup de trident ma Bellone, je voulais lui repayer son coup de fourche, moi, et avec usure. reinter une bte sans raisons, ou parce quelle a lap lassiette dun chat, ou gob un uf dans un nid, cest tre trop brute ou trop lche ! Si mon chien fait des sottises, je suis solide pour les payer, jai jamais refus de rembourser les dgts quand ctait prouv, comme de juste. Mais, mes btes cest la mme chose que mes gosses, je ne veux pas que quelquun dautre que moi y touche. Cest moi qui juge quand ils ont besoin dune taloche ou dune correction, et on sait que je ne la leur mnage pas, sils la mritent ; seulement nous autres, on sait ce quon fait quand on tape et on ne risque pas destropier ni de donner un mauvais coup. Voil ! Si on buvait une goutte, proposa Lise. Jtai pas seulement remerci de mavoir ramen mon sac de sel. Et ta mre brebis, en es-tu content ? Oui, bien content, et tu sais que je ne lai pas paye trop cher. Jai de quoi les hiverner comme il faut, elle et ses agneaux ; au printemps les moutons seront bons vendre, ils me repaieront plus que je nai donn pour les trois et jaurai la mre de bnfice. Mais tu as rachet un fusil aussi, que je vois. Jai rachet le Faucheux 3 du pre Denis, il ne peut plus
Lefaucheux : Les premiers fusils de chasse doubles canons remontent au 16me sicle. C'est avec l'introduction du chargement par la culasse que l'on vit apparatre au dbut du 19me, les premiers fusils canons basculants. Avec la cration de la cartouche broche 22
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chasser, lui ; cest la vue qui baisse et les jambes qui ne vont pas ; mais son flingot est presque neuf : les canons sont solides, les batteries coute ! sonnent comme des clochettes dargent et il est choqu du coup gauche, a fait quon peut tirer de loin. Tu las pay cher ? Trente francs ! cest pour rien. Quand je songe que j'ai vendu le mien trente-cinq, plus une tourne Jacquot de sur la Cte qui braconne de temps en temps autour de sa ferme srement il ne valait pas ui-l. Tu vois bien que ma femme navait pas de raisons pour gueuler comme une poule qui a les pattes dans de leau chaude. Ah ! les femmes ! la tienne ! mon vieux. la tienne ! Miraut, petit salaud, quand tu auras fini de resiller mes savates ! Ah ! il na pas fini de ten bouffer des chaussettes et des croquenots et des tire-jus, tu veux encore entendre plus dune chanson de ce ct-l. Je suis l pour rpondre un peu, et puis a lui apprendra, la bourgeoise, laisser tout traner et sens dessus dessous. Quand il aura bouff la moiti de son trousseau, peut-tre quelle rangera le reste ! Quil y vienne seulement, ta sale murie, fourrer son nez dans mon linge ! menaa la Gulotte.

(1828) de Casimir Lefaucheux, ce principe va connatre un norme succs en France. [NduC] 23

Philomen sourit et Lise ne rpondit pas, mais il siffla un coup et le chien, les voyant se lever, vint tout joyeux gambader sur leurs pas. Allons, mon vieux Miraut, annona Lise, je vais te montrer ton domaine maintenant ; nous allons partir au bois faire quelques fagots. Rien de tel que lair du bois pour vous remettre daplomb quand on a la grosse tte.

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CHAPITRE III
Crois-tu, confia la Gulotte sa voisine, la grande Phmie, ds que Lise, Miraut et Philomen furent partis, crois-tu que mon grand ivrogne ma encore ramen une vice la maison ! Y a bien piti toi ! concda lautre qui n'aimait gure que ses poules. Si encore on avait le moyen ! Mais nous avons dj tant de maux de nouer les deux bouts. Doux Jsus ! Ah ! bon Dieu de bon Dieu ! et il va rechasser, reprendre des permis, des actions ; dpenser des sous acheter de la poudre, du plomb, des fournitures de toutes sortes, et se faire repincer quand la chasse sera ferme, pasque , j'le connais, ce grand mandrin-l, il ne pourra pas se tenir de braconner. La grande Phmie qui tait vieille fille et, selon toutes prsomptions, vierge et martyre, comme disait Philomen, balana son goitre, tel un canard son jabot gonfl de pte, puis secouant sa petite tte doiseau, mit cet aphorisme de laide que les vnements ne lui avaient sans nul doute jamais permis de vrifier exprimentalement : Les hommes, cest tous des cochons ! Ensuite de quoi elle songea ses chres glines et mit au sujet de leur scurit future quelques craintes inspires par lannonce du voisinage de ce jeune et dangereux carnassier. Les petits chiens, a mord tout, a bouffe tout ! Jai bien peur que ta sale murie ne sen vienne rder autour de ma porte, pouvanter mes poules, les empcher douver4, les faire se sauver ailleurs et me les saigner. Tu sais bien, le Turc du Vernois, chaque fois quil passe au pays, il fait le tour des curies et il nettoie tous
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Ouver : pondre, faire son uf. 25

les nids : il sen paye des omelettes ! Pourvu que le sien ne sy mette pas ! espra la Gulotte qui voyait les nuages noirs saccumuler sur sa maison. Ah ! les jeunes chiens, tu sais, renchrit la vieille, il faut faire bien attention eux et ne pas les manquer. Si tu vois le tien fouiner vers tes nids, fous-lui des coups de trique, autrement cest fichu ! Ah ! ton homme aurait bien mieux fait de ne pas se saouler hier et de te ramener un petit cochon. Las moi ! se lamenta la Gulotte, accable. Et sil se met les manger, les poules, ou saigner les lapins, ou courser les moutons ? Le Cibeau du matre dcole, celui quil a vendu des messieurs de Besanon, lui en a fait payer pour plus de cent francs dans une anne. On a beau avoir des sous, toucher des mandats du gouvernement, et faire les critures de la mairerie , gna ben fallu quil sen dbarrasse de sa sale rosse, sans quoi les gens allaient faire des ptitions et le dnoncer tous les quinze jours jusqu ce quon lui foute son changement. La Gulotte blmissait. La perspective de toutes ces histoires, cette vocation des malheurs futurs pousse au noir encore par la mchancet de la Phmie la rvoltaient contre ce quelle appelait la btise et lgosme de son homme. Pour son plaisir, rageait-elle, pour son seul plaisir, dans quelle position va-t-il nous mettre ? Et dire quil ne ma mme pas demand avis ! Jsuis donc la dernire des dernires : ah ! la grande vache ! la grande fripouille ! Mais ils nont pas fini, son sale Azor et lui, j'te leur en foutrai des soupes claires et des pommes de terre cuites leau, et sils deviennent gras, a ne sera pas de ma faute ! Tu devrais tcher de lui faire crever sa rosse, insista la vieille teigne, cest bien facile ! Jvais te dire comment on sy prend : tu nauras qu lui donner une ponge grille dans du
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beurre ou dans du saindoux ; une fois frit, cela se rduit presque rien ; comme cela sent bon la graisse, ces voraces-l te bouffent a dune seule goule sans se douter de rien ; mais leau de leur estomac fait regonfler la machine ; au bout de quelque temps a tient toute la place, a ne peut plus passer ni dun ct ni de lautre et ils crvent touffs, les sales goulus ! Et va-ten chercher de quoi le Mdor est claqu et courir aprs celui qui a fait le coup ! La Gulotte rflchissait. Oui, videmment, le moyen propos tait excellent pour se dbarrasser de cet hte encombrant, mais il ntait pas sans danger, quoi quen dt la Phmie. Lise aimait ses chiens. Dans sa longue carrire de chasseur il en avait vu de toutes sortes et de toutes couleurs : il en avait eu un il y a bien longtemps de a mang du loup ; un autre dcousu par un sanglier, un troisime qui stait tu en poursuivant un livre quil serrait de trop prs : tous deux, le capucin le premier et le chien immdiatement derrire, avaient saut dans une sorte de prcipice et le chasseur avait d descendre au moyen de cordes pour remonter les deux cadavres ; il en avait eu un qui avait suivi une chasse au tonnerre de Dieu et quon navait jamais revu : perdu, tu, vol ? Nul ne savait ! Lise avait eu bien du chagrin chaque fois quun tel malheur lui tait advenu, il avait mme pleur sur quelques-uns de ces braves toutous qui taient de francs et joyeux compagnons, et, quand il avait pu, les avait toujours, avec une sorte de pit amicale, enterrs dans un petit coin de son verger o lherbe poussait chaque printemps plus verte et plus drue. Mais, jamais, non jamais il navait t aussi furieux que le jour o son vieux Finaud sen vint rler ses pieds, empoisonn. Ah ! oui ! ce ntait pas oubli ! Maintenant encore, quand on voquait la chose, ses veines du front se tendaient ainsi que
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des cbles et ses poings serrs sarrondissaient comme des maillets, prts cogner. Quant la canaille qui lui avait lchement assassin son chien, il avait bien fallu quil la dcouvrt. Aprs une enqute aussi minutieuse que lente et discrte, dinsidieuses questions au pharmacien et au boucher, des observations sans nombre, il avait runi un irrfutable faisceau de preuves contre le bandit, la crapule qui tuait les btes en leur donnant manger, le lche hypocrite qui nosait pas l'attaquer en face. Il avait longtemps attendu son heure, diffrant la vengeance jusquau moment o laffaire serait presque oublie et o lautre ny penserait plus. Et puis, un beau soir que son empoisonneur tait parti en course au village voisin, Lise, sans tre vu, tait venu saposter pour lattendre au coin du bois du Teur. Quand il arriva, le chasseur laborda carrment sur la route, se nomma : Cest moi Lise ! puis lui rappela les faits, lui fournit les preuves, le traita dassassin et de lche, et, aprs lavoir largement soufflet, le colleta. Et alors, la colre, comme un torrent trop longtemps endigu, remontant du plus profond de son cur, il avait administr au chenapan une de ces tournes fantastiques, une de ces voles de coups de pied et de coups de trique si terrible, que lautre, caboss, meurtri, tal, borgn, en avait t plus de quinze jours avant doser sortir et ne stait jamais vant de la chose. Mais pas un chien navait pri depuis au village : la leon avait profit. Empoisonner Miraut ! Lise naurait ni trve, ni repos avant davoir dcouvert lassassin. Ctait courir un trop gros risque, se vouer une existence plus infernale encore, car alors, nulle journe ne se passerait sans insultes, ni gifles, ni coups de pied quelque part. Et puis, on a beau ne pas aimer les btes, ce nest pas drle
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tout de mme, pensait la Gulotte, de les voir devant vous se tordre et se retordre, ne hurler que lorsque la douleur leur tord les boyaux et vous bourrer des yeux, des yeux vous tourner les sangs et vous dcrocher les foies. Ah ! le vieux Finaud ! Il tait rentr, plein comme un boudin, aprs une tourne apparemment fructueuse dans le village. Mme que a ne sentait pas la rose quand il se lchait et on lavait fourr tout de suite lcurie o il passerait en paix sa nuit de digestion. Il sest nourri, disait en riant Lise ; srement quil aura d bouffer quelque mondure de vache5 ou quelque ventraille de mouton. Mais le lendemain, quand le chasseur sen tait all lcurie pour dlier les btes et les conduire labreuvoir, avait t une autre histoire. Le chien qui souffrait dj, mais se taisait stoquement, avait voulu aller lui et, comme dhabitude, lui dire bonjour en se dressant contre ses genoux pour le lcher et jappoter. Il avait peine pu se lever sur ses pattes de devant, le train de derrire paralys refusait dj tout service, les jambes taient raides. Alors la bte tonne, furieuse et dsespre, avait hurl un long coup de souffrance et de rage. Et Lise, affol, abandonnant les vaches, avait pris son chien dans ses bras, lavait transport dans la chambre du pole et dpos sur un coussin, auprs du feu. L, il lavait examin, lui avait ouvert la gueule, soulev la paupire, regard lil qui tait encore assez clair. Il avait vu tout de suite. Cr nom de Dieu ! Mon chien est empoisonn ! Va vite traire les vaches que je lui fasse prendre du lait !

Mondure, dlivrance. 29

Finaud avait difficilement aval le lait, contrepoison trop peu nergique, puis il tait retomb dans son abattement douloureux ; son poil se hrissait, ses yeux sinjectaient de sang, se troublaient, il haletait de fivre et tremblait de froid. Quest-ce quil a bien pu manger, bon Dieu de bon Dieu ? rageait Lise ; si je le savais seulement ! Et Philomen tait venu. Faut le faire dgueuler ! avait-il ordonn. Je vais chercher de lhuile de ricin. On les sauve souvent avec et jen ai toujours la maison. Lise avait desserr les mchoires dj raides de son vieux chien pendant que son ami, avec des prcautions fraternelles, ingurgitait au patient un grand demi-verre du visqueux breuvage. Sans doute, il tait trop tard. Le poison (de la strychnine probablement), aval dans un morceau de viande, navait produit son effet que tard, lorsque la digestion tait dj en train. Il aurait fallu tre l alors, se douter et sy prendre immdiatement. Mais le pouvait-on ? Il tait probable que cela avait d dbuter par de fortes coliques et un chien ne se plaint pas de coliques. Toute souffrance qui na pas une cause directe et visible le laisse tonn et muet. Il fallait vraiment que les douleurs devinssent atroces pour que la bte hurlt par intervalles. Car les crises, comme ttaniques, de raidissement taient, aprs labsorption de lhuile, devenues plus rares et lil semblait aussi stre clairci. Finaud stait mme lev tout seul et il avait tent de remuer la queue en regardant son matre. Mais il se recoucha aussitt tandis que Philomen et Lise et les amis qui taient venus faisaient gravement cercle autour de lui. Il faut avoir vu ces fronts plisss, ces yeux inquiets, ces grosses mains tremblantes pour comprendre tout ce qui peut, malgr la rudesse apparente ou relle, fermenter de bon levain sous ces corces tannes et dans ces curs frustes de paysans. Lorsque reparurent les crises et que le chien, en se raidissant, se prit hurler, leurs yeux devinrent humides, brillants ;
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lon sentait en eux de la douleur et de la colre, et plus dun qui nosait se moucher, de crainte de paratre bte, avala silencieusement une larme en mordant sa moustache. Quand, aprs douze heures atroces dagonie, le vieux Finaud, vers six heures du soir, trpassa dans une crise terrible, ils partirent tous, lun aprs lautre, sans rien dire, les paules votes et le dos rond, tout btes de cette douleur contre laquelle rien ne les avait cuirasss, tandis que Lise, sur son canap6, la tte dans les mains, pleurait silencieusement son chien. Ah ! que non ! La Gulotte ne voulait plus de ces scnes-l chez elle, sans compter quun chien de chasse, a vaut des sous, surtout quand cest dress. Non, ce quil fallait, ctait simplement harceler sans trve les deux tres, les deux allis, ses deux ennemis : son mari et le chien ; les faire souffrir lun par lautre, chercher si possible les amener se dtester, mettre Lise en colre contre Miraut ou profiter dune de ces rages que provoquerait srement le dressage pour exasprer son homme, le dgoter de sa rosse et la lui faire tuer, ou donner, ou vendre encore, ce qui serait tout profit pour le mnage. Oh ! elle trouverait bien ! Dabord, elle allait dornavant laisser les ordures en place : le patron les enlverait lui-mme si a lui disait ; quant la soupe, elle serait maigre, et que ce sale cabot de malheur savist de toucher au linge, aux chaussures ou aux vtements ; quil savist de courir aprs les poules et de coucouter les ufs ! Le manche balai tait l, peut-tre, et le fouet aussi, et son homme naurait rien dire l contre, ctait du dressage, quoi ! on ne peut pas se laisser dvorer par une bte ! Et au besoin elle jouerait au braconnier de bons tours dont elle accuserait le chien. Lesquels ? elle ne savait pas encore, mais elle trouverait certainement.

Chez presque tous les paysans franc-comtois, il y a dans la chambre du pole, prs du fourneau, un canap plus on moins moelleux o lon se repose frquemment aprs le dner du soir. 31

Ah ! il faudrait bien quelle obtnt lavantage enfin et quil dispart, lintrus qui stait introduit la faveur dune saoulerie. Lise naimait pas les scnes ; il en entendrait des plaintes et elle te lui en servirait des lamentations de Jrmie, comme il disait, et plus qu son saoul, mon bonhomme, espre ! Il aimait tre propre, il en aurait du poil de chien sur ses habits, et il chercherait les brosses, et sil y avait daventure du linge de rong la maison, ce seraient ses mouchoirs lui, et ses pantalons, et son fourbi, et il irait se faire raccommoder a o il voudrait, chez le cher ami qui lui avait dnich son animal. Ah ! on verrait bien qui est-ce qui se fatiguerait le premier de la vice et qui cest qui parlerait le plus tt de la ramener ce grand ivrogne de Pp ou ce propre rien de gros de Rocfontaine.

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CHAPITRE IV
Lise neut pas besoin de ritrer son invitation la promenade. Ds quil eut vu son matre se diriger vers la porte, Miraut, avant lui, sy prcipita, et avec un tel enthousiasme quil semptura dans les jambes du chasseur et manqua de le faire piquer une tte en avant, la grande joie de la Gulotte, qui ricana : Sil pouvait seulement lui faire ramasser une bonne bche et lui cabosser le nez comme je voudrais ! Mais Lise, bonne pte, ne fit pas semblant dentendre. Il sourit son toutou et, pench sur lui, peut-tre simplement pour faire rager sa femme et lui prouver que son affection ntait point amoindrie, se mit lui parler avec une sorte de zzaiement maternel : Que nest-i content ce petit ciencien de sortir avec son papa Lise ? Rrr aou, rpondait Miraut en lui lchant le nez. Quon va-ti serser des yvres ? Bou ! hou ! reprenait le petit chien. Grand idiot ! ricanait la femme tandis quils gagnaient la porte tous deux, lun gambadant, la gorge pleine dabois joyeux, lautre riant silencieusement dans sa barbe de bouc. Miraut avait compris le sens gnral des paroles de Lise. Il savait quon allait sortir et courir et jouer ; la direction de la porte prise par son matre lui confirmait dailleurs cette merveilleuse promesse. Il est deux sries de mots que les jeunes chiens saisissent ex 33

trmement vite : ceux qui servent les appeler la pte, ceux qui les invitent prendre leurs bats au dehors. Ces mots correspondent la satisfaction des deux grands besoins primordiaux des jeunes btes domestiques : la nourriture et le mouvement. Tous leurs instincts sont donc perptuellement tendus vers laccomplissement des actes qui sont lis ces deux fonctions. Plus tard, avec dautres besoins, naissent dautres aptitudes, et Miraut, en particulier, arriva ouvrir toutes portes non verrouilles, mais il se refusa obstinment apprendre les fermer. Dailleurs, dans la maison de sa mre, peut-tre grce ses leons, avait-il dj appris reconnatre, parmi le bafouillage humain, les syllabes magiques qui prsagent la venue de la gamelle de soupe ou qui donnent la clef des champs. Lise nen fut pas moins attendri de cette marque dintelligence qui lui permettait de fonder sur les aptitudes de son chien les plus belles esprances. Il dcida quon prendrait la ruelle jusquau centre du village et que, de l, on suivrait dans toute sa longueur la voie principale, de faon que le chien pt avoir une ide densemble du pays quil allait habiter. seul. Il ouvrit donc la porte, mais cela ne devait pas marcher tout

Ds que Miraut, en coup de vent, se fut prcipit dans la cour, toutes les poules, effares de cet tre quelles nattendaient point, senfuirent et senvolrent grands cris et grands fracas, tandis que le coq, les plumes hrisses, la crte au vent, piaillait des roc-c-d ! menaants et furieux, tout en se retirant, lui aussi, avec prudence. Miraut, un peu tonn de tout ce vacarme qui lenchantait et de ce mouvement de retraite qui lencourageait, allait peut-tre transformer en offensive vigoureuse son lan en avant, lorsquun mot du matre, haussant le ton, le rappela lui :

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Ici ! Veux-tu bien ! petit polisson ! Faut laisser les poules tranquilles ! Allons, viens ici ! Comprenant quil avait peut-tre faut, Miraut, qutant un pardon et une caresse, vint se dresser contre les genoux de Lise, puis, absous dune chiquenaude amicale, repartit aussitt. Un petit bton sollicita son attention : il sen saisit et, en travers de sa gueule, la tte haute, le porta firement jusqu la premire bouse de vache, pour laquelle il labandonna sans hsiter. Sale ! petit sale ! veux-tu bien lcher a ! gronda Lise. Miraut, lgrement tonn du peu de got de son matre, laissa tomber cette galette de bouse qui sentait pourtant si bon et allait chercher autre chose, quand il tomba tout coup en arrt, roide, entirement immobile, fig sur ses quatre pattes. Allons, viens-tu ? reprit son matre. Mais Miraut ne bougeait pas. Viendras-tu donc, tranard ! accentua Lise. Mais Miraut se fichait de la parole du matre et, sans plus remuer quune souche, semblait mdus l, par quelque effrayant spectacle. Quoi, quest-ce quil y a donc ? interrogea le chasseur en jetant les yeux dans la direction vers laquelle Miraut regardait toujours. Ah ! cest toi, ma vieille Bellone, continua-t-il. Viens voir ici ma Bb ! Ah ! on ne le connat pas encore, ui-l ! Allons, viens voir, viens, j'vas te prsenter. La chienne, en dcouvrant deux ranges superbes de crocs et en plissant le nez, sourit au chasseur, puis sapprocha de lui, frtillant du fouet et tortillant du derrire.

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Ctait la chienne de lami Philomen : elle avait souvent chass de compagnie avec le vieux Taaut ainsi quavec son matre et stonnait juste titre de ce nouvel arrivant. Lise flatta la bte et appela Mimi. En se tordant et se rasant, ce qui indiquait la fois du plaisir et de lapprhension, il sapprocha du groupe. Et la chienne, le poil du dos hriss comme une brosse de chiendent, hautaine, les crocs montrs, le toisa de toute sa hauteur. Allons ! allons ! calma Lise dune voix conciliante, allons ! tu vois bien que cest un petit ; ne lui fais pas de mal, voyons, puisque j'te dis que cest un gosse et que vous allez faire une paire damis. Miraut, la drobe, reniflait la chienne, qui, elle, toujours digne et grave et svre, linspecta minutieusement sur toutes les coutures et pertuis. Son nez, en effet, plus ou moins pliss, ce qui tmoignait du mpris, de la surprise ou de la sympathie, se promena de la gueule pour sentir ce quil avait mang, au ventre pour y reconnatre la litire ou les compagnons, et ailleurs pour en discerner le sexe. Quand elle fut bien convaincue par deux inspections complmentaires que ctait un mle, son poil s'abaissa, ce qui indiquait que la colre, la mfiance et la crainte taient abolies. Et elle se laissa complaisamment lcher la gueule par Miraut, qui flattait en elle une puissance redoutable. Allons, cest trs bien, conclut Lise en lui donnant une petite tape damiti sur la tte ; vous voil copains comme cochons, prsent. Et il la laissa, la queue frtillante, reprendre sa flnerie par les buissons et les haies, en qute dos jets ou de toute autre pi 36

tance plus ou moins haute en odeur et en got. On continua la traverse. Mais pas un azor du village, du roquet de labb Tatet au semi-terre-neuve de lpicire, nomit de venir mettre son nez sous la queue de Miraut pour faire connaissance. On les voyait samener tous, un sentiment de surprise dans lil et dans le mufle, humbles et hsitants ou raides et rapides selon leur taille et le sens de leur force. Et ce furent des stations sans nombre dont riait Lise tout en blaguant avec les voisins et en expliquant pourquoi il avait cru devoir retrouver un chien. Toutes ces rencontres furent favorables au nouvel arrivant, sauf toutefois la dernire, qui se trouva tre un peu tendue. Souris, le roquet de la tante Laure, une vieille fille hargneuse qui avait faonn son chien son image, accueillit le passage de Lise et de son commensal par sa borde ordinaire et rageuse dabois. Comme Miraut, dj rassur par la bonne rception des autres camarades du village, sen allait vers lui, le poitrail haut, lil clair, la queue frtillante pour une salutation cordiale, lautre, plus furieux que jamais, les babines mchamment trousses, se prcipita pour le mordre, certain quil croyait tre de prendre sur celui-l, plus faible, sa revanche des injures et des mpris dont laccablaient les autres toutous du pays. Car les indignes chiens de Longeverne, libres pour la plupart et vivant au grand air, ne pouvaient sentir ce casanier puant le renferm, le moisi et la vieille pisse. Miraut, sans dfiance et quasi dsarm et, sans nul doute, cop dun coup de dent, dautant que Lise, pour la centime fois de la journe, expliquait son ami, le cordonnier Julot, la gnalogie de son chien et ne prtait gure attention la querelle, quand la Bellone, laquelle on ne pensait point, et qui, ayant termin sa petite ronde, rejoignait Lise, pressentant quil allait au bois, se trouva l, juste point pour empcher un abus de force aussi tratre que peu chevaleresque du roquet.

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Grondante, le poil du dos en brosse, les dents prtes lattaque, elle se jeta tout coup devant Miraut, coupant llan de Souris, le dfiant de sa puissante mchoire, puis, prenant son tour loffensive, se prcipita sur linsulteur et lui pina vigoureusement le derrire. Lautre nattendit point son reste et, hurlant, dcampa toute allure, poursuivi par la chienne, qui lui serrait toujours durement la peau, tandis que tous les voisins se retournaient, surpris et interloqus de cette intervention si spontane et si inattendue. Miraut, reconnaissant, vint lcher les babines de sa protectrice qui, calme et digne, se laissa remercier, assise sur son derrire, lil encore tout plein dclairs de colre et le fouet frmissant. Hein ! tu vois, constata Lise ; elle sent dj que ce sera un crne chien, un bon camarade, et quils feront plus dune partie ensemble. Elle le dfend comme si elle tait sa mre. Si ton chien tait aussi bien une chienne, remarqua son interlocuteur, elle ne laurait pas protg. Entre elles, ces charognes-l ne peuvent pas se sentir, tandis que des mles saccordent parfaitement. Sauf quand il y a une chienne en folie dans le pays. Oh ! dans ce cas-l, reprit le cordonnier, il ny a pas que les chiens qui se brouillent. Encore ont-ils, eux, sur les hommes, lavantage de tout oublier quand cest pass, tandis que jen connais, et toi aussi, qui, pour des sacres morues de rien du tout, plus dcaties maintenant quun tronc vermoulu, et pas mme bonnes laver la bue, se saigneraient encore en souvenir de ce qui sest pass il y a peut-tre plus de trente ans. Pourtant, insista Lise, il y a des chiens chez qui a dure : ainsi le Turc du Vernois et le Samson de Salans nont jamais pu se
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sentir ni se rencontrer sans se foutre la pile. a ne mtonne pas : ce sont les plus forts du pays. Ds quune femelle schauffe, ils sont l et, comme les autres filent doux devant leurs crocs, cest toujours entre eux deux que a se passe. Alors, tu comprends, une rancune nest pas encore oublie, quune nouvelle histoire recommence, et cest comme dans la chanson du rouge poulet, a ne finit jamais. La chiennerie, quand a veut, cest presque aussi cochon que lhumanit, affirma Lise en manire de conclusion. Et il sortit du village et prit travers champs le sentier de la fort, devanc par Miraut qui cartait toutes les mottes, sarrtait tous les bouts de bois, et suivi de Bellone, qui, elle, le regardait un peu craintivement, la drobe, craignant quil ne la renvoyt la maison. Comme on tait encore dans le temps de la chasse et que les travaux des semailles empchaient Philomen de profiter pour lheure de son permis, il la laissa les accompagner, se disant quaprs tout a habituerait dj un peu son chien et que a commencerait son dressage. Cependant, Miraut continuait trotter, flairant les taupinires, puis revenait toute allure se jeter dans les jambes de son matre, quil mordillait de ses jeunes dents. Ce fut ensuite Bellone quil sen prit, lui sautant la gorge, la gueule, aux pattes, la faisant trbucher, tandis que la bonne bte, un peu agace, mais comprenant bien quil faut que jeunesse se passe, le laissait faire quand mme tout en grognant de temps autre. Enfin, quand elle en eut assez, comme elle ne voulait point le mordre, pour le faire cesser elle prit carrment le galop. Le jeune toutou voulut la suivre et prit son lan derrire elle, mais il ntait pas encore de taille affronter la course une bte aussi rapide et
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aussi bien dcouple. Au bout dun instant, il se retourna pour voir si Lise, lui aussi, n'avait point pris le pas de charge ; mais, placide et la pipe aux dents, le braconnier, les yeux rveurs, sen venait de son gale et tranquille allure. Alors, Miraut, loign de tous deux et ne sachant plus auquel aller, se mit aboyer plaintivement puis avec fureur des deux cts, tandis que son matre, riant de son indcision et de sa colre, le rappelait lui dun geste et dun mot amicaux. Viens ici, viens ! petit imbcile ! Un dernier coup dil la chienne qui gagnait la lisire du bois, qutant dj, le nez terre, un dernier aboi rageur ladresse de cette lcheuse, et oublieux et dj ragaillardi, Miraut revint lcher la main pendante du patron. On arriva la coupe. Le petit chien, marchant dans les foules de son matre, semptra si bien dans les branches et les rameaux quil en hurla de colre et que Lise dut le prendre dans ses bras pour le transporter jusqu lendroit o il se proposait de fagoter, quelque douzaine de mtres de la lisire. Il le dposa sur le sol et Miraut attendit, pensant quon allait jouer ; mais ds quil vit que le matre ne soccupait qu prendre, sans mme les lui donner mordre, les rameaux demi-secs la longue file aligne par les bcherons aprs labatage du printemps, le jeune animal sennuya. plusieurs reprises il revint mordiller les jambes de Lise, mais, voyant que celui-ci ne prtait nulle attention ses avances et quil narrivait aucun rsultat, il se rsolut, par ses propres moyens, regagner les champs. Au bout de quelques minutes, et aprs avoir savamment louvoy entre les brandes, il y parvint et charma ses loisirs en attaquant les taupinires. Le fret des taupes, facile suivre, et lodeur montant par les couloirs souterrains linduisaient des explorations hardies, veillaient son instinct de chasse, excitaient sa ju 40

vnile ardeur. De la patte et de la gueule, reniflant et grattant et mordant, il eut bientt fait de creuser un trou dun bon demi-pied de profondeur. De temps en temps, plongeant son nez dans le boyau ouvert, il reniflait plus bruyamment et mme aboyait, puis, la taupe pouvante fuyant, fret et odeur svanouissaient, et il abandonnait sa taupine pour en attaquer une nouvelle. Lise, en liant ses fagots, le regardait faire, tout joyeux. Miraut tait dans la vraie tradition. Cest ainsi que commencent la plupart des jeunes toutous. Ils courent dabord aprs les oiseaux et veulent dterrer les taupes ; plus tard, quand ils sont de bonne race, ils abandonnent vite ce gibier-l pour en courir un autre. Et le chasseur, de loin, excitait en riant et en ricanant son compagnon : Allez ! attrape-le, le boussot 7 ! Comment, tu ne las pas encore ? Oh ! oh ! tu lances dj, mon gaillard, y a du bon, alors, y a du pied ! Pourtant, lorsque Miraut eut bien gratt, quil eut la truffe tout fait noire et la gueule pleine de terre, il sennuya de ces vaines poursuites et de ce travail inutile et, fatigu, regagna le bois. Derrire un fagot labritant du vent, il dcouvrit la blouse et le tricot de son matre et, jugeant dans sa bonne petite jugeote de bte que, comme matelas, a valait sans doute mieux que la terre humide, sans hsitation il se coucha en rond dessus et sendormit du sommeil de linnocence. Sacr petit voyou, scria Lise en venant, au moment de
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Boussot, corruption de pousseur, nom rgional et patois de la 41

taupe.

partir, le retrouver dans cette position, il est dj roublard comme pre et mre. Attends, mon vieux, la patronne, elle ten baillera des blouses et des tricots pour te coucher dessus. Et, tout attendri par cette vocation et aussi par cet acte dintelligence, il embrassa son brave chien sur le crne et lemmena vers la maison.

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CHAPITRE V
Peu mfiant de son naturel, Miraut apprit bien vite se dfier de la patronne, qui ne manquait jamais, chaque fois quil se trouvait devant elle, de marquer cette rencontre, non point dun caillou blanc comme pour les jours heureux, mais bien dun coup de sabot dans son derrire de chien. Ce fut pour lui un tonnement, car on ne lavait jamais battu auparavant. Il lvitait le plus possible. Ds quil la voyait apparatre, divinit au balai, il ne manquait pas de guetter son regard et, sil y reconnaissait le moindre clair malfique, le plus infime reflet douteux, il faisait de sages dtours et se mnageait autant que possible des chemins de retraite. Lautre saperut bien vite du mange dont il usait pour viter toute rencontre et, comme elle navait point dsarm, elle chercha par ruse tromper sa vigilance. Tout en nayant lair de soccuper que de son mnage, elle sarrangeait pour se rapprocher de la bte, soit quelle jout avec les chats, soit quelle dormt dans un coin et, sans rien dire, tout coup, lui labourait tratreusement les ctes coups de sabots. La Gulotte se montrait cependant plus circonspecte quand Lise tait la maison et ne rossait alors le chien que lorsquelle avait trouv un prtexte plausible de correction dont le moindre tait que ce sale chameau se trouvait toujours dans ses jambes, ou quil emplissait de poil le canap, ou encore quil lapait continuellement lassiette des chats et leur prenait leur place sur le coussin, sous le pole. Cependant ces trois bonnes btes taient loin de faire mauvais mnage. Trs souvent, aprs stre mordills pour rire, poursuivis sous la table et sous le buffet, avoir saut sur les chaises et le canap en lanant des vrraou et des pfff aussi inoffensifs que menaants, aprs stre griff la peau et tir la queue, ils sendormaient fraternellement cte cte, les deux minets sur le
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jeune chien, leurs petites ttes carres sur la poitrine de Miraut, en bons amis quils taient. Mique aimait autant Miraut que ses petits ; peut-tre mme laimait-elle mieux, car elle tolrait de celui-ci des jeux quelle nadmettait pas chez ses enfants. Le chien samusait quelquefois lui prendre les puces. Ctait, jugeait-il, une grande faveur quil lui accordait. Plissant la truffe, claquant les incisives, il lui labourait lchine ou les flancs darrire en avant, pinant trs souvent et assez fortement la peau avec les poils, ce dont Mique, en miaulant doucement, lavertissait en le priant de cesser. Dautres fois il la tirait violemment par la queue, ou bien encore, lempoignant entre ses dents par la peau du cou, il la secouait brutalement sans quelle songet se dfendre. Elle net certes pas tolr de telles familiarits dun autre, et la dent pointue et la griffe acre auraient vite remis sa place le malplaisant qui se serait permis son gard de semblables fantaisies. Elle avait pour Miraut lindulgence grande de la maman pour lenfant terrible qui a bon cur et qui sera fort, et elle lui savait gr dtre gentil avec ses petits. Il veut casser les reins ma chatte, hurla un jour la Gulotte en voyant Miraut secouer de tout son cur la bonne Mique, qui se contentait voluptueusement de fermer les yeux en tendant les pattes en avant. Et, slanant sur le coupable, elle le chtia avec vigueur, puis, sadressant lhomme qui protestait, invoquant le laisserfaire de la chatte : Tu ne vas pas dire encore quil ne lui faisait rien ! Sil ne me la tue pas, il lui fera quitter la maison, une si bonne ratire ! Elle partira dans les champs, comme ui de la Phmie, que le renard a croqu, ou bien elle mangera de la vermine dehors et en
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crvera pasquil y aura un salaud de chien la maison. Ah ! mais non ! tu sais, pas de a. Tu as amen un chien, cest bon ; il est l, quil y reste, mais moi je veux garder ma chatte, qui est srement plus utile, et quant ta murie tu feras bien de lenfermer. Il a le temps de courir quand il pourra chasser, et je suis fatigue de lavoir par les jambes. La remise est l, tu lui mettras de la paille, et il aura assez de place pour se balader si a lui chante. Pour avoir la paix, Lise cda et convint que, quand il ne serait pas l pour surveiller Miraut, il lenfermerait dans la grande remise, prs de lcurie des vaches. Le lendemain, comme il sabsentait pour aller donner un coup de main Franois, le fermier des Planches, Miraut connut pour la premire fois les avantages de la claustration. Ce fut la Gulotte qui se chargea de conduire la remise le petit chien ; la manire forte convenait son temprament ; aussi, ds que Lise eut chauss ses souliers, elle interpella violemment Miraut : Allez, charogne ! la paille. Vite ! Celui-ci, qui esprait accompagner le patron, nobtempra point cette injonction et alla se musser sous le fourneau, auprs de ses amis les chats. Est-ce que tu vas obir, sale bte ? continua-t-elle. Et son sabot alla chercher, sous son abri, les ctes ou le derrire du chien qui faisait la sourde oreille. Tu vois, tu vois, reprit-elle, une vraie rosse : pas moyen de le faire obir ! Ah ! tu as fait une belle acquisition le jour o tu me las amen. Si tu crois quil tcoutera jamais la chasse ! Les btes, cest comme les gens, riposta Lise ; on en fait ce quon veut quand on sait les prendre. Encore, sur ce point-l,
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valent-elles souvent mieux que les femmes, car de toi, comme que ce soit que je my sois pris, je nai jamais rien pu tirer de bon. Toujours aussi chameau ! Cest a, recommence ! Cest moi maintenant qui suis cause que ton chien ncoute rien. Il ncoute rien ? tu vas voir ! Viens, Miraut, viens ici, mon petit, viens, appela doucement Lise. Lentement, ayant bien compris que le patron prenait sa dfense, tout en guettant les gestes de la paysanne, Miraut, cras sur les pattes, le cou tendu, les yeux inquiets, le fouet battant, sapprocha lentement de son matre, dont il vint lcher les mains. Viens, mon beau, viens avec moi, viens, continua Lise ; tu sais bien que je ne veux pas te battre, moi ; allons nous coucher. Et, tenant son chien par le collier, le caressant, tous deux franchirent la porte, Miraut, trs inquiet et battant de la queue comme sil apprhendait la sale blague quon allait lui faire. Ils passrent la cuisine dabord, puis traversrent une petite chambre de dbarras et, de l, entrrent la remise, toujours suivis par les regards haineux et narquois de la mnagre. La belle paire ricana-t-elle. Ah ! je suis bien monte. Tu as mieux que tu ne mrites, rpliqua le chasseur. Lise conduisit Miraut jusqu la botte de paille quil avait prpare et le contraignit doucement sy coucher ; puis il le flatta de la main, lengagea dormir et se leva pour le quitter. Cela ne faisait gure laffaire du chien, qui senfila rsolument dans ses jambes et le suivit jusqu la porte, quil voulut franchir en mme temps que lui. Lise dut le reconduire une nouvelle fois la paille et lui enjoindre de rester tranquille.
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Mais, tandis quil regagnait la sortie, tremblant de tous ses membres et droit sur sa botte, Miraut, le regardant avec des yeux humides et brillants de crainte et de dsir, semblait le supplier de lemmener. Reste ! commanda assez nergiquement Lise. Puis, pour attnuer ce que le ton de cet ordre avait de trop sec, il ajouta, persuasif : Couche-toi, mon petit, voyons ! Miraut, nentendant que le ton amical de cette suprme recommandation et croyant que le matre, apitoy, revenait sur sa dcision, se prcipita de nouveau pour sortir ; mais Lise se hta, la porte claqua schement, et le chien, seul, perdu dans la grande pice, se mit appeler au secours, japper, gueuler, hurler en dsespr. Tu lentends, reprit la femme, il fait un beau raffut. Tout le village va croire quon sgorge ici. Je te dfends daller le toucher, ordonna Lise. Tu nas qu le laisser tranquille, il se calmera tout seul. Ce nest dailleurs pas inutile quil apprenne que lon ne fait pas toujours tout ce quon veut dans la vie, et puis, de gueuler un peu, a lui fera la voix. Miraut, seul, ne se consola pas vite. Devant la porte close, il continua brailler et hurla jusqu la grande fatigue. De temps autre il sarrtait et coutait, pensant que ce ntait peut-tre quune farce quon lui jouait, et quon allait revenir le dlivrer. Mais quand il entendit le martlement des souliers de Lise frappant la terre battue du chemin, il comprit que ctait pour tout de bon quon lemprisonnait. Une rage folle sempara de lui, il sauta contre la porte quil mordit de tout son cur et essaya
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mme datteindre la fentre afin de svader cote que cote. Quand tout bruit et tout espoir de retour se furent vanouis, il jappa encore longtemps, longtemps, et sa voix avait des inflexions tantt de douleur purile, tantt de colre furibonde, tantt de rancune farouche ; puis, fatigu et dolent, il revint sa botte de paille, lcarta un peu des quatre pieds pour faire un creux, tourna sur lui-mme une douzaine de fois, se releva, retourna en sens inverse et finalement se coucha en rond et sendormit. Quand il se rveilla, au bout dune heure environ, seul dans sa prison, et que lui fut revenu le sentiment de ce qui stait pass avant son sommeil il eut un aboi dappel, pensant que peut-tre Lise, revenu de sa promenade, viendrait le dlivrer. Mais, coutant avec soin, il ne distingua dans la maison que le bruit des sabots de la patronne. Il pensa quil tait prfrable de ne pas insister, quil valait mieux se faire oublier dune puissance aussi dangereuse et se tut, puis chercha par ses seuls moyens sortir de sa prison. Il ne samusa point regarder les murs : bien que personne ne le lui et jamais dit, il savait quil ny a rien faire de ce ct ; mais, pour avoir mordu dans le bois et port la gueule des btons de tailles diverses, il nignorait plus que cette matire est attaquable, et quavec de bonnes dents on en peut venir bout. Toutefois, comme il avait vu que Lise ne mangeait pas les portes chaque fois quil avait sortir, et que, mme pour les btes qui semblent le moins les observer, tout exemple est un enseignement, linstar de son matre, il se dressa devant la porte et appuya contre de toutes ses pattes pour la faire ouvrir. Mais il ignorait la mcanique des serrures et rien ne bougea ; il gratta alors, rien ne changea ; il mordit ensuite et ses dents senfoncrent ; lorsquil les retira, la porte resta close.

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ait : peu !

Et nentendit-il point alors la voix de la Gulotte qui mena Ah ! sale charogne, tu ne veux pas te coucher, attends un

Un claquement suivit aussitt, la porte toute grande souvrit et la paysanne, raide et revche, apparut, le fouet la main. Miraut, la tte basse, avait dj battu en retraite et stait cach sous une vieille crche, parmi des instruments hors dusage, tandis que lautre, satisfaite, rebarricadait violemment louverture aprs avoir fait claquer son fouet. Il tait imprudent de saventurer dans cette direction : Miraut se tourna du ct de la rue. L encore, mmes efforts, mais rien ne fit cder les lourds battants de chne, arms de clous. Et pourtant, peu de chose sparait le chien de dehors. Il pouvait entendre les poules qui, intrigues de son reniflement, sapprochaient avec prudence de lhuis en faisant cococo ! cocod ! et le coq qui battait des ailes, faraud. tre si prs du but et ne rien pouvoir ! Un jappement de rage lui chappa. Il appuya lavant-train contre le mur pour atteindre de nouveau la fentre, prit son lan pour aller plus haut, ne russit qu se meurtrir les pattes et le nez, et, en dsespoir de cause, vint se rasseoir sur sa paille. Une soif de mouvement, un besoin de se dmener, de se dpenser, de se rpandre, le tenaillaient ; il tait ncessaire quil court, quil portt quelque chose sa gueule. Et peu peu, et tour de rle, ses yeux se promenrent sur tous les objets qui garnissaient la pice.

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Un morceau de bois le sollicita : il le mordit, le rongea, puis il labandonna dans sa paille ; il trouva ensuite un os, un vieil os, dur, moisi, sale, quil nettoya avec soin et croqua avec frnsie ; puis il renversa divers paniers, sauta sur une table boiteuse, et, la fivre de la recherche et de la dcouverte lemballant de plus en plus, il fouilla partout, renifla, fureta, fit des bonds de tous cts, dplaa des tas de choses, en bouscula dautres, mordit, rongea, sauta encore, aboya, et ne sarrta enfin que las, reint, fourbu, pour sendormir cette fois, sans soucis ni remords, du sommeil du juste, parmi sa paille frache au milieu dun admirable et fantastique dsordre quil avait cr pour sa joie.

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CHAPITRE VI
Faut aller chercher le chien pour lui faire manger sa soupe, commanda Lise en rentrant la maison. Tu peux bien aller le qurir toi-mme, ta rosse ! rpliqua la femme. Toujours aussi fainante ! riposta de nouveau Lise pour la piquer au vif. Blesse en effet, la Gulotte se redressa furibonde : Fainante, moi ! tu devrais bien avoir honte, grand vaurien, de me lcher des mauvaises raisons comme a ! mais tout ce matin je nai pas arrt une minute de travailler. De la langue, complta le chasseur. Eh bien ! jy vais lui ouvrir ta charogne, puisque aussi bien il ny a plus quelle qui compte ici, et que moi je ne suis plus rien que vot domestique tous les deux. Et elle passa dans la pice voisine, communiquant avec la remise. Miraut, par son bruit rveill, loreille aux coutes, reconnut le pas et ne bougea mie de sa paille. Ds que la porte fut ouverte, la Gulotte leva les bras au ciel, prenant, bien quelle ft seule, tout lunivers tmoin : Jsus ! Marie ! Joseph ! Si cest permis ! Mais venez voir ce cochon-l, quel mnage il ma fait ! sil est possible dimaginer ! Oh ! mon Dieu, doux Jsus ! quest-ce quon veut devenir ? Et elle criait, piaillait, gueulait, temptait tant que Lise, qui
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tait ses souliers, accourut vivement en chaussettes, se demandant avec anxit de quel abominable crime domestique son chien avait bien pu se rendre encore coupable. Miraut, affal sur le flanc, le museau inquiet, les yeux tout ronds de frayeur, le fouet battant, regardait du ct de la porte, craignant fort la racle. Lise arriva prs de sa femme. Il vit et aussitt clata de rire, dun bon gros rire joyeux qui lui secouait le ventre et lui dcouvrait les chicots. Ah ben ! bon Dieu ! celle-l, elle est bonne ! Quel sacr commerce a-t-il fait ? Comment diable a-t-il bien pu sy prendre ? La couche de Miraut tait un capharnam magnifique. Parmi les brins de paille, outre les os et les bouts de bois quil avait rassembls, se trouvaient encore une queue de rteau, un vieux fond de culotte, un demi-double de poires, trois ou quatre dbris de peaux de lapins, un sabot, une pomme darrosoir, trois vieilles pantoufles, deux antiques balais, des paniers percs, un sac qui ne ltait pas moins, une paire de chaussettes, un cercle de tonneau et une valise vieille, trs vieille puisque ctait celle dont Lise se servait quand il faisait son service militaire. plus. Ben ! mest avis quil na pas perdu son temps, lui non

Murie ! charogne, canaille ! chameau ! rageait la Gulotte. Oh ! mes peaux de lapins ! mes trois peaux de lapins ! Il les a dchires et bouffes, le cochon ! trois peaux de lapins qui valaient bien six sous ! O taient-elles ? questionna Lise. Elles taient pendues une solive du plafond. Faut pas essayer de me monter le coup !
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Je te dis que si ! Je te jure que si ! Tiens, regarde ces clous, il en reste encore des morceaux, la dchirure est toute frache. Lise dut bien se rendre lvidence. Miraut avait dcroch les peaux de lapins du plafond. a, ctait un peu fort. Comment avait-il bien pu sy prendre ? Il est vrai quelles pendaient un peu. Mais, tout de mme Et le chien, inquiet, battait toujours la paille avec sa queue. la fin Lise se rendit compte de la faon dont il avait d oprer. Miraut avait saut sur la table, et de l, prenant son lan, il stait prcipit lassaut des peaux de lapins quil avait au passage accroches avec sa gueule et entranes dans sa chute. Combien de fois avait-il d essayer avant de russir ! Mystre ! mais les peaux de lapins lavaient, coup sr, rudement tent. Il aimera le poil, conclut le chasseur. Gare aux livres ! Allons, petit, viens manger. Il faut bien que jeunesse se passe ! Et mes peaux de lapins ? glapit la Gulotte. Tes peaux de lapins, tes peaux de lapins ! M pour tes peaux de lapins ! Une autre fois tu les iras suspendre la panne fatire de la grange : il nira probablement pas les y dcrocher. La femme se tut ; toutefois, lorsque Miraut passa devant elle, il endossa pour le prix des fameuses peaux de lapins un solide coup de sabot dans les ctes. Tout de mme, ne se jugeant pas suffisamment venge, elle ajouta :

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Il y restera dans sa salet avec ses cercles de tonneaux et ses vieux balais, il y couchera : ce nest pas moi qui la lui nettoierai, sa niche, ce dgotant-l. Cest bon, cest bon, calma Lise dun ton conciliant. Mais Miraut jouait dj avec Mitis, le jeune matou qui il prenait les puces, tandis que le chat, renvers sous son gros mufle, sagitait des quatre pattes pour le repousser sans lui faire de mal et se mettre enfin debout. Le matre les spara en montrant au chien sa gamelle fumante. Avec bruit, Miraut lapa sa soupe, une soupe claire dont leau chaude tait lunique bouillon, puis, non rassasi, vint tourner autour de la table, guettant les morceaux de pain, les dbris de lgumes, les couennes de lard ou les os que le matre voudrait bien jeter. Quest-ce quil allure , ce goinfre-l ? ronchonna la Gulotte, il nest donc jamais content ? Le chien lvitait, mais par contre, enhardi par les petits mots damiti et les caresses du patron, il sen venait doucement poser son museau sur la cuisse de Lise, puis de la patte lui grattait le genou en ayant lair de dire : H ! ne moublie pas ! Tant quon lui donna, il resta ainsi, mais quand le braconnier eut cess de partager avec lui et lui eut signifi, en se frottant les mains devant son nez, quil navait plus rien attendre, il se remit fureter par tous les coins de la pice, puis, finalement, saffaissa sur le ventre et resta tranquille. On ny prit garde, mais quand, la fin du repas, tonn quil et t si calme, la Gulotte se leva pour dbarrasser la table, elle constata que le chien, bavant de joie, la gueule tordue, les yeux mi-clos de volupt, tenait entre ses pattes de devant un soulier quil mastiquait consciencieusement.

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Elle jeta un cri de rage et se prcipita sur lui : Misricorde ! Mes souliers du dimanche ! rla-t-elle. La moiti de lempeigne tait perce comme une cumoire et de petits morceaux manquaient. Cest les dents qui le tracassent, essaya de dire Lise pour lexcuser. Mais Miraut hurlait dj sous la trique dont la femme stait arme pour le rosser, tandis que son mari, derrire qui il stait rfugi, parant les coups comme il pouvait, essayait de calmer sa conjointe, trs ennuy pour excuser ce dlit domestique qui se traduisait par un dbit chez le cordonnier. la fin, tout de mme, il se fcha et il y eut entre les deux poux une scne terrible au cours de laquelle la Gulotte jura entre autres choses quelle sen irait si ce salaud-l ntait pas fichu la porte sance tenante. Devant lattitude froide et le calme de Lise qui lui demanda, goguenard, o elle pourrait bien aller traner ses viandes, elle en rabattit un peu de ses prtentions et exigea seulement, comme punition, que le chien ft emprisonn tout laprs-midi la remise. Immdiatement, on reconduisit la paille Miraut qui se remit hurler de toutes ses forces, aprs avoir en vain flair les portes. De guerre lasse, il se coucha jusqu linstant o, m par son farouche instinct de libert, il entreprit une nouvelle et minutieuse inspection des ouvertures de sa prison. La remise donnait en arrire sur lcurie. Dans la porte de communication, une chatire avec battant refermant le trou avait t ouverte. Mique, la chatte, pour qui elle avait t faite, selon
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quelle entrait ou sortait, poussait le battant de la tte ou lcartait de la patte afin de dgager louverture par laquelle elle se glissait. Ce fut cette planchette, qui joignait moins bien que les encoignures et laissait filtrer des odeurs complexes, que Miraut, explorant et reniflant, sarrta. Le battant, pouss par son nez, remua. Le chien y mit la patte, il se balana, scartant un peu, laissant entrevoir un coin de lcurie. Spectacle nouveau, extraordinaire, mystrieux, partant plein dattraits. Miraut carta autant quil put la planchette et engagea la tte dans le trou : son motion grandit, mais le battant qui tendait toujours se rabattre lui pesait sur le cou et le gnait. Immdiatement, il le mordit belles dents et tira de toutes ses forces. Comme il ntait suspendu un clou rouill que par une mchante ficelle, il cda bientt et le chien, fort surpris, alla tout dun coup rouler sur son derrire. Il en fut lgrement estomaqu, mais ne sarrta pas longtemps chercher les causes de cette catastrophe, louverture libre le sollicitant trop vivement. Miraut put voir lcurie avec les vaches alignes le long de la crche o elles taient attaches, les vaches qui le regardaient de leurs grands yeux stupides, mais ne meuglrent point, et toutes sortes dautres choses plus ou moins inconnues dont les manations puissantes lintrigurent extrmement. Ah ! passer par ce trou ! Il essaya, engageant la tte, le cou et le haut du poitrail, mais il ne put aller plus loin. Cependant, la tentation tait trop forte ; il passerait. Et grands coups de dents, il se mit mordre, ronger, briser afin dlargir louverture. Il rongea, rongea et rongea tant que, sallongeant comme une couleuvre, il put enfin passer. Ah ! quelles odeurs ! et comme il reniflait narines dilates ces parfums composites : fumiers divers, senteurs de vaches, fumet de volailles, et quest-ce qui pouvait bien remuer l-bas, tout au fond, dans
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cette prison claire-voie ? Oh ! oh ! Ceci sentait meilleur encore que tout le reste. Une bande de lapins, ahuris, le regardaient fixement de leurs yeux ronds reflets rouges. Prudemment, il avana le nez contre le treillis, tonn et souponneux, craignant peut-tre une morsure de ces tres bizarres quil ne connaissait point. Un vieux mle, furieux sans doute de cet examen prolong, frappa violemment dune patte de derrire sur le sol. Cela claqua un coup sec et Miraut qui eut peur, faisant un bond prodigieux en arrire, alla tourdiment buter contre les jambes dune vache. Celle-ci, surprise et effraye son tour, lui dcocha instantanment un coup de pied et la frousse et la douleur arrachrent au chien un aboi sonore. Alors les lapins, pouvants galement, se mirent tous en chur et, comme sils eussent t pris dune subite folie, sauter dans la cage, et tourner en rond, et taper du pied, et se bousculer et se mordre en poussant des piaillements suraigus. Devant une telle sarabande, oubliant sa souffrance, Miraut raccourut, puissamment intrigu, excit par tout ce tintouin dont il cherchait les causes, sautant dun ct, sautant dun autre, selon le mouvement de ces btes longues oreilles, merveill peu peu, donnant de la voix timidement dabord, puis pleine gorge, royalement heureux, lil brillant, arrondi, salivant de joie, prt sauter sur le premier qui sortirait, approchant de la cage, se reculant, faisant au gr de son caprice sauter, tourner et volter les lapins comme une bande de fous, tandis que les bufs regardaient tout cela en meuglant. Les poules, qui taient dj rentres, senvolrent du perchoir dans la crche et sur le dos des vaches, ne sachant o se fourrer ; le coq, enflant les ailes, se mit pousser des roc-co-co, co-co-d ! furibards, et Miraut, qui ne savait plus auquel entendre ni courir, simaginant que tous ces tres, en bons camarades, vou 57

laient bien jouer avec lui, tait heureux, et sautait et ressautait, et jappait, jappait comme sil et eu vritablement trois livres devant lui. Une poule, qui lui tomba sur le derrire dans laffolement de la fuite, reut un instinctif et prompt coup de mchoire qui lallongea net sur le carreau. Elle se mit piauler, sans pouvoir se relever, tandis que toutes les autres btes de lcurie, chacune en son langage, criaient qui mieux mieux. Tant de vacarme attira lattention de la Phmie qui se hta de prvenir sa voisine. Et toutes deux, accourues en passant par la remise, purent voir la porte ronge dabord, puis, dans ltable, Miraut, lil en feu, les oreilles jointes, le fouet raide, frmissant de joie devant une cage o des lapins affols tournaient et retournaient, tandis que les poules regardaient stupidement la gline mordue qui, allongeant le cou, poussait dintermittents et rauques gloussements dagonie. Miraut comprit-il, en voyant apparatre les femmes, quil avait mal agi ? Nul ne sait ; en tout cas, il saisit certainement quil allait recevoir une danse, aussi chercha-t-il se faufiler entre les commres pour gagner la sortie, mais ce fut en vain. La Phmie, de ses grands bras, lattrapa par le collier et le maintint, cependant que la Gulotte, le poing ferm, tapait sur la bte tour de bras dabord, puis, se faisant mal aux mains, grands coups de pied ensuite. Ce fait, elle prit une corde, vint attacher le coupable la remise et retourna avec sa compagne pour se rendre compte des dgts. Les lapins, essouffls, effrays, les yeux rouges, ventaient comme des asthmatiques, et la poule, qui avait fini de glousser et de piauler, gisait raide sur les pavs. Tauras bien de la chance si tes petits lapins ne crvent pas, conclut la Phmie ; pour quant aux poules, cest la premire, mais ce nest pas la dernire, une fois quils y ont got
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Mon Dieu, mon Dieu ! se lamentait la Gulotte, ma meilleure ouveuse 8 ! coute, conseillait lautre, puisque ton soulaud de mari ne veut pas te dbarrasser de cette rosse, fais comme je tai dit : donne-lui manger lponge. Tu en seras vite dlivre et personne ne saura rien. Cest ce quil y a de mieux faire, convint la paysanne ; je vais lui en griller une tout de suite. Et elles revinrent la cuisine, portant la poule par les pattes. La Gulotte chercha une ponge et posa son polon sur le feu ; mais au moment o elle jetait le beurre dedans pour le faire chauffer, Lise rentra inopinment. Tiens, tiens, tiens ! sexclama-t-il. Il parat quon fait des frichetis quand je ne suis pas l, on se soigne. a ne mtonne plus que tu te portes bien ! Quest-ce que vous tes encore en train de fricoter vous deux ? Regarde donc ce que ta rosse ma fait, rpliqua sa femme, et tu iras voir la porte de ton curie et la tte de mes lapins. Dis-moi un peu ce que tu allais faire cuire ! Il me semble que a ne tempche pas de te soigner, sacre gourmande, le mal que peut te faire mon chien. Ah ! fichtre non ! tout pour la gueule ! Eh bien, rpondras-tu ? Tu dois tre contente, tu en auras du fricot, tu ne savais pas ce que tu voulais manger avec ton pain. En voil de la pitance ! Et toi, continua-t-il, sadressant la grande Phmie, tu vas me faire le plaisir de foutre ton camp ; je commence en avoir assez de tes histoires de brigand et de tes cancans de vieille bique.

Ouveuse : pondeuse. 59

L-dessus, furieux, Lise alla dtacher Miraut, marmonnant en lui-mme : Si on la laissait sortir aussi, cette bte, elle ne ferait pas de sottises ! La Gulotte qui, pour un empire, naurait voulu avouer ce quelle allait faire cuire, ravala sa rage en silence ; puis, craignant que son homme ne se doutt de quelque chose, elle cacha lponge avec soin et, toujours sans mot dire, vaqua jusquau soir aux travaux du mnage. Elle nexigea point que Miraut ft conduit la remise pour la nuit et le laissa dormir en paix dans la chambre du pole. Pour elle, triste et sombre et comme rsigne son malheur, elle tricota des bas au coin du feu et ne monta se reposer la chambre haute que bien aprs que Lise se fut lui-mme couch et quand elle se fut assure quil dormait profondment.

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CHAPITRE VII
Sa femme tait dj debout quand Lise sauta du lit, le lendemain matin. Il shabilla sommairement de son pantalon et dun tricot, coiffa sa casquette, puis, dans lintention de sortir pour aller faire un tour au verger ramasser les fruits et voir le temps, tira ses sabots qui dpassaient un peu de dessous le lit. Il avait dj chauss son pied gauche et enfilait le pied droit sous la bride de cuir quand, dun mouvement instinctif, il le retira vivement, sentant le mouill et le froid. Il se pencha : un liquide jauntre, verdtre emplissait demi sa chaussure. Intrigu, il regarda de plus prs, flaira Sa femme, entrant juste ce moment dans la pice, linterpella : bot ? Quest-ce quil y a encore ? Tu as au moins cass ton sa-

Non, rpondit Lise, mais il y a de leau dedans. Comment que a se fait ? De leau dedans ! Quest-ce que tu chantes ? Comment veux-tu quil y ait de leau dans tes sabots ? Il ne pleut pas ici ; tu es encore saoul ! Elle sapprocha, puis sexclama : Ah grand serin ! ah ! cest au moins bien fait, mais ce nest pas de leau, imbcile, cest de la pisse ! Cest srement ton beau petit chienchien qui te les aura arross, tes sabots. Cest au moins une pice bien mise et voil la premire fois quil me fait plaisir, lanimal. Sil pouvait seulement recommencer tous les jours !
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Lise, un peu penaud, son sabot la main, continuait examiner le liquide. Trempe ton doigt et tu goteras, continua la Gulotte ricanante, peut-tre que tu ne douteras plus, aprs. Savoir, reprit Lise jouant lincrdulit, si cest le chien ou les chats ; un chien, a pisse davantage. Si tu trouves quil ne ten a pas mis assez, dis-lui de repiquer un coup. Et elle riait, riait pleine gorge, promettant de raconter lhistoire tout le village. Miraut ! appela Lise, presque convaincu, viens ici ! Tout joyeux et sans mfiance, le chien accourut. Fronant les sourcils, le matre, assez rudement le saisissant par le collier, le contraignit, bien quil rsistt et renclt, mettre son nez sur le sabot compiss et gronda, enflant la voix dun air courrouc : Cochon, petit salaud, quest-ce que tu as fait l ! hein ? Que je ty reprenne ! acheva-t-il en levant la main et en le menaant. Le chien, ne comprenant que le geste de colre et de menace, balayait le plancher de sa queue, se rasait, craintif, se demandant pourquoi son matre, habituellement dhumeur si gale, le traitait comme la patronne. Lise ne frappa point, les grandes corrections n'tant pas rserves pour les peccadilles de cette sorte o lignorance avait certainement plus de part que la mauvaise volont. Libr, le chien nen marcha pas moins sur ses talons, apeu 62

r, lchant les mains qui se balanaient, voulant tout prix reconqurir une affection et une estime dont il avait besoin bien quil net, son ide, rien fait pour les perdre. Faudra pas recommencer, hein ? demanda le matre, conciliant. Miraut se fouetta les flancs avec frnsie, tortilla du derrire et le suivit au verger o, ses sabots dment essuys aux pieds, il se rendait, une vannette la main. ce prix-l, compte-z-y quil ne recommencera pas, ricana la femme en rangeant sa vaisselle et furieuse au fond de les voir si vite rconcilis. Miraut suivit docilement Lise, observant soigneusement ses gestes. Le patron faisait la tourne des pommiers et des poiriers, ramassant sous les arbres les fruits tombs pendant la nuit pour les verser dans un tonneau o il les laisserait fermenter en attendant le moment de les distiller et den faire de la goutte. Layant vu faire, lui aussi se prcipita sur les pommes, les mordant et les faisant rouler, pour samuser, croyait-il, au mme jeu que Lise. Laprs-midi, il le suivit aux champs. Il longea quelques murs aux pierres odorantes compisses par des confrres, quta le long des sillons, mangea avec un plaisir vident une taupe creve, se roula sur divers trons plus ou moins secs quil dcouvrit au hasard des renifles ou au petit bonheur des coups de vent. Il leva ensuite quelques alouettes et poursuivit jusqu la grande fatigue, et au grand amusement de son matre, une demi-douzaine de corbeaux qui pturaient aux alentours. Ctaient de vieux roublards qui ne le craignaient gure. Ils mettaient une pointe de malice et de coquetterie le laisser venir quatre pas peine pour senlever lgrement sa barbe en lui croassant de grasses injures auxquelles il rpondait par des jap 63

pements furieux. Rasant le sol juste assez haut pour quil ne pt les atteindre en sautant en lair, ils faisaient un dtour et sen allaient passer prs dun camarade au repos sur lequel le chien arrivait bientt et qui recommenait le mme mange. Tout de mme, lorsquils furent las de cette tactique qui ne leur laissait pas la paix suffisante pour glaner des graines ou gratter des vermisseaux, ils partirent tous au signal de lun dentre eux et, slevant trs haut, filrent au loin vers les ptures de la ferme des Planches o ils sabattirent aprs de sages et prudents circuits investigateurs. Miraut qui les suivait avec peine, le nez en lair, les perdit bientt de vue et revint prs de Lise, tirant une langue dun demi-pied et soufflant comme un phoque. Tu es mieux, maintenant ! ricana le braconnier. a tapprendra, mon ami, que les corbeaux, a nest pas pour les chiens de chasse. Comme on revenait la maison, le soir, en traversant le village, Miraut rencontra Bellone quil salua en lui mordillant les pattes et les oreilles, et plus loin, Turc, du Vernois, qui suivait la voiture du meunier aux grelots tintinnabulants. Ils firent connaissance en se sentant au bon endroit, lun raide et menaant, lautre modeste et conciliant, mais digne tout de mme parce que Lise tait l. Ils rencontrrent encore Berger, qui ne sarrta quune demiminute, car il repartait sa pture ; Tom fut plus prolixe de dmonstrations amicales et de jeux particuliers qui indiquaient soit une extrme perversit de civilit, soit une trs grande innocence et qui amenrent auprs deux Barbet, ainsi nomm cause de son poil long et malpropre assez souvent ; du seuil de sa porte o il trnait, Souris aboya rageusement leur passage. Lise ne prtait nulle attention ces petits faits, mais pour Miraut cela comptait autant que la soupe et les racles de la Gulotte.

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Dj familier avec les gens, un peu enfant gt par les gosses pour sa jeunesse et son bon caractre, il ne voyait pas une porte ouverte sans jeter lintrieur des cuisines un coup dil dinspection alimentaire : les assiettes des chats quon laisse dordinaire dans un coin taient vigoureusement essuyes par ses soins, il buvait un coup dans le seau aux cochons, attrapait au vol un bout de pain quon lui jetait, lchait la main dun moutard qui lappelait et le caressait, puis repartait rapide au coup de sifflet de son matre. Layant rejoint, il bondissait devant ses pas, se retournait, lui sautait la barbe pour le lcher et lui dire : Me voil, je ne suis pas perdu, ne tinquite pas , puis repartait pour de nouvelles et fructueuses explorations. Devant son seuil, gourmandant un peu, Lise lattendit. Eh bien ! petit rouleur, tu ne peux donc pas me suivre ? Tu sais, tu finiras srement, un jour ou lautre, par te faire flanquer quelques coups de balai dans les ctes si tu continues fouiner comme a et bouffer ce qui nest pas pour toi. Ce discours ne convainquit point Miraut et ils rentrrent. Une bonne odeur de poule fricasse sexhalait dune casserole, et Lise, qui se sentait une faim de loup, se flicita intrieurement de ce que son petit camarade et le bon esprit, pour faire laffaire une des pensionnaires emplumes de la basse-cour, de ne point prendre au pralable conseil de la patronne. On ny goterait jamais, sans des malheurs ( ?) comme a , pensa-t-il. Et il senquit, par reconnaissance autant que par devoir, de la soupe de son chien, sassura quelle ntait point trop chaude, recommandant en outre sa femme de ne saler que trs peu ou mme pas du tout, parce que, disait-il, tous les piments, condiments et assaisonnements dont les hommes sont friands gtent le nez des chiens de chasse.

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L-dessus, il sattabla. Mis en gaiet, il hasarda aprs la soupe quelques plaisanteries sur les lapins et les poules, ce qui excita la colre et lui attira de vertes rpliques de sa conjointe. ta place, rpliqua-t-il, toujours de bonne humeur, je nen mangerais pas, je la pleurerais et je rciterais quelques De Profundis et deux ou trois chapelets pour le repos de son me. Oui, moque-toi encore de la religion, vieux damn, tu grilleras en enfer et ce sera bien fait. Pourvu que tu ny sois pas avec moi, cest tout ce que je demande ! La conversation dvia parce que la Gulotte venait de jeter sur le plancher une poigne dos de volaille quelle venait de dpiauter. Ne jette pas ces os-l au chien, conseilla Lise ; ils ne sont pas bons pour lui ; dabord, il ne les mangera pas. Ce nest pas pour lui, cest pour les chats, mais il ne manquerait plus que a, que ce monsieur ne daignt pas y toucher. Non, expliqua Lise, parce quils ne contiennent pas de moelle. Alors, cest la viande qui est autour quil faudra servir ce milord, et cest moi qui les mangerai les os, pour lui faire plaisir et toi aussi. On ne ten demande pas tant, je te dis de ne pas les lui donner. Je voudrais bien voir a, quil ne les manget pas, reprit la femme qui sexcitait ; eh bien ! sil les laisse, il pourra se brosser pour avoir de la soupe demain matin.

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Miraut, en entendant un choc sur le plancher, tait accouru immdiatement et, ayant saisi un os voracement, sapprtait le croquer, mais, comme dgot, il le laissa tomber presque aussitt. Lavais-je pas prdit ? cria Lise triomphant. Je lui achterai des gigots, ta charogne ! Cependant, Miraut, qui tait toujours affam, tait revenu aux osselets, les flairait de nouveau, les lchait, puis se dcidait les ronger et les avaler. Ah ah ! ricana la femme son tour, il ne voulait pas y toucher, quest-ce quil fait donc maintenant ? Cest drle, stonna Lise ; cest bien la premire fois que je vois un chien de chasse manger des os de volaille, un chien de race surtout, il doit y avoir quelque chose de plus. Ah ! sexclamat-il au bout dun instant, jy suis. Mais oui, cest parce quil reste de la sauce blanche autour des os quil se dcide les lcher et y mordre. Cest gal, jaurais prfr quil ny toucht pas. Ton chien de race ! pure porcelaine ; donn de confiance. Belle race, ma foi ! a fera une jolie cagne : un sale btard de chien que tu tes laiss enfiler par tes ivrognes damis. De propres amis que tu as ! Assez ! coupa Lise, nautorisant pas les calomnies. Tu gueules parce que ce chien ta, par malheur, tu une poule et tu lhabitues en manger. Cest moi que tu viendras te plaindre si jamais il tord le cou une deuxime. Si jamais il ose recommencer, menaa la Gulotte, je te jure bien que je lassommerai coups de trique. Et moi je te promets que si la trique est encore l quand j'arriverai, je te la casserai sur lchine.
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Grande brute, assassin ! hurla-t-elle, en se levant de table. Qui frappe par le bton doit crever sous le bton ! a dit Jsus-Christ. Je ne ferai que mon devoir de chrtien, sentencia Lise, transformant pour les besoins de la cause les paroles du Sauveur. Il ny a pas de danger quil avale une boulette ou quune voiture lcrase, comme cest arriv celui des Martin. Ah ! non, je naurai pas cette veine : ce qui ne vaut rien ne risque rien ! Tu ferais mieux de prparer mes souliers et mes habits pour demain matin. Tu sais que je dois partir pour Baume de bonne heure. La voiture de bois est charge et j'ai le cheval de Philomen. Tu mettras de lavoine dans un sac, je bottellerai une dizaine de livres de foin : ce sera autant que je naurai pas dbourser lauberge. Tu te saouleras avec largent et tu tcheras de ramener encore un chien au lieu dun cochon. En tout cas, conclut Lise, je ne ramnerai srement pas une autre femme, j'ai bien assez dun chameau comme toi dans la canfouine. Et tu sais, ajouta-t-il, je ne veux pas quon enferme le chien pendant que je ne serai pas l ; je ne tiens pas ce quil passe sa journe gueuler jusqu ce quil en devienne enrag. Un jeune chien, a a besoin dair et de libert ; il faut quil puisse courir son aise : il y a de la place devant la maison et dans le verger. Il ira bien o il voudra. Je men moque pas mal ! Sil pouvait seulement se faire assommer, je serais assez heureuse !

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CHAPITRE VIII
Lise, qui stait lev avant le jour, fut prt de trs bonne heure le lendemain matin. Miraut, debout en mme temps que le matre, lavait accompagn partout : lcurie, la grange, chez Philomen avec un vif intrt. Il avait parfaitement devin que le patron allait en voyage et il esprait bien, lui aussi, tre de la partie ; aussi sa surprise fut-elle grande lorsquil saperut, enferm comme par inadvertance dans la chambre du pole avec Mitis et Moute, que Lise attelait et partait sans lui. Il aboya, croyant un oubli ; mais le roulement de la voiture, dmarrant au trot robuste de Cadi, empcha dentendre ses appels. Du moins il put le croire ; cependant ce ntait point par inattention que Lise avait enferm Miraut dans la chambre avec les chats. Il est toujours imprudent, quand on est en voiture, demmener avec soi de jeunes chiens de chasse, surtout maintenant, rptait-il, avec toutes les bicyclettes, motocyclettes, automobiles et autres saloperies qui infestent les routes, vous tombent dessus sans crier gare, crabouillent vos btes et ensuite se donnent du vent que cest bernique pour les reconnatre et revoir jamais les salauds qui ont fait le coup. Lui, Lise, qui tait pourtant assez prudent, avait eu un jour un chien, lequel, en voulant se garer dune calche arrivant par derrire, stait fait craser la patte par sa propre roue de voiture, et on ne parlait pas dautos dans ce temps-l. Dautre part, un jeune chien curieux, flaireur, facilement distrait, jovialement confiant, est trop facile perdre, surtout quand il est beau. Car il se trouve toujours des amateurs, plutt sans gne ni scrupules, qui savent habilement profiter dun instant dinattention pour attirer la bte lcart, lui passer une laisse au
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cou et, ni vu, ni connu, vous lemmener bel et bien on ne sait jamais o. Ces observations et rflexions que Lise avait formules chez lui maintes fois ntaient point sorties tout fait de lesprit de la Gulotte ; cest pourquoi, flatte dun vague espoir, ds quelle jugea que Lise pouvait tre un bon kilomtre du village, elle ouvrit au chien, qui la demandait instamment, la porte de la rue et le lana dehors avec un coup de savate, en disant : Va-ten le retrouver tant que tu voudras et reste en route si tu peux. Miraut ne perdit pas une minute ; il flaira par toute la cour, puis, sans hsiter, prit le vent et fila comme une flche. Et dix minutes plus tard, comme Lise, marchant ct de la voiture, atteignait les quelques maisons du moulin de Velrans, rvassant vaguement au tintinnabulement des grelots de Cadi qui secouait la tte avec fiert, il sentit tout coup deux pattes sappuyer sur ses jarrets. Violemment surpris, il se retourna plus prompt que lclair et reconnut son Miraut qui lui faisait fte, causant en son langage, jappant mi-voix, la gorge pleine dinflexions tendres, frtillant de la queue, scrasant, lil plein de joie de lavoir si vite retrouv. Sacr nom de Dieu de nom de Dieu ! jura Lise en se grattant la tte ; sacr petit salaud ! Quest-ce que je vais faire de toi ? Cest au moins ma rosse de femme qui ta lch trop tt. Elle laura fait exprs, pour sr. Elle savait bien que tu viendrais ; ah ! la chameau ! Ctait pour se dbarrasser, et elle ne serait pas

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fche quil tarrive9 malheur. Et un peu ennuy et caressant son chien, tout content au fond de cet attachement et de cette fidlit, le chasseur se demandait sil ne conduirait pas Miraut jusqu Velrans qui tait sur sa route. En donnant le bonjour son ami Pp, il lui confierait pour la journe son petit chien et il naurait qu le reprendre au retour. Pourtant, ayant rflchi que Pp pouvait tre absent, ou que le chien, se trouvant en milieu inconnu, chercherait sans doute schapper encore, il ne sarrta point cette solution. Cest bien embtant, a ! ronchonna-t-il. Je peux pourtant pas retourner Longeverne pour te ramener et laisser en panne ici au milieu la voiture et le calandau . Si je rencontrais au moins quelquun qui aille au pays ! Ainsi rflchissant, Lise avanait toujours dans la direction du moulin de Velrans. Ah ! sexclama-t-il au bout dun instant : j'ai trouv, je ne pensais pas que cest aujourdhui jeudi, je donnerai deux sous aux gosses du meunier, qui ne vont pas en classe et qui seront tout contents de remmener Miraut chez nous. Bientt on arriva devant la maison du moulin, mi-chemin entre Longeverne et Velrans. Lise arrta son cheval, ouvrit la porte sans frapper, salua la compagnie et, pendant quon lui apportait un verre pour trinquer, exposa le cas et conclut laffaire demble. Miraut, solidement attach, resta l tandis que son matre sloignait. Il eut beau japper et pleurer et tirer sur la corde. Ce ne fut quau bout dune bonne heure que les gosses,
Jen demande bien pardon lAcadmie, mais Lise, ignorant les rgies de concordance des temps, avait un profond et naturel mpris pour limparfait du subjonctif ; que ce soit dit une fois pour toutes. 71
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leurs poches lestes de provisions, le reconduisirent son logis. De fait, comme elle partageait en ptons pour la mettre en vannettes la pte emplissant sa maie , la Gulotte qui, trs affaire, faisait au four ce matin-l, vit la porte souvrir et deux gamins entrer prcipitamment, entrans par llan du jeune chien quils tenaient en laisse. Nous ramenons le toutou, expliqurent-ils. Cest Lise qua pass au moulin et qui nous a dit de vous le reconduire. Fermez donc la porte ! cria la Gulotte ; ma pte va avoir froid et mon pain ne lvera pas. Encore sa sale charogne qui en sera cause. Ah ! sil avait au moins pu le suivre et quun brave imbcile de voleur lait ramass ! Cependant, les deux enfants, qui sattendaient une autre rception et pensaient que la patronne leur offrirait au moins un pain dpice ou une pomme, dnouaient avec soin leur ficelle et, aprs avoir caress le chien, repartaient sans dire au revoir une femelle aussi rapiate, en faisant claquer la porte. Miraut, que lair vif et la course matinale avaient mis en apptit, aprs stre assur que sa gamelle a soupe tait bien vide et lche et relche, sen vint rder autour des vannettes pleines et tcher dinsinuer son nez entre losier et le grand linceux qui recouvrait la pte. Veux-tu bien fiche ton camp, sale voleur ! scria la Gulotte. Et, saisissant un raim10 de coudre, elle en cingla le chien, qui poussa un cri aigu et sen vint gratter la porte. La femme aussitt vint la lui ouvrir tandis que, gar de ct, les jarrets courbs, il ramassait les fesses dans lespoir damortir le coup de pied rglementaire, droit de page quil payait invariablement chaque fois
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Raim : rameau 72

que la patronne tait mise dans lobligation de se dranger pour son service. Esseul, il erra autour de la maison. Il visita le jardin avec soin, chercha le long du mur o il dcouvrit quelques vieux os que, faute de mieux, il rongea consciencieusement. Il fut tir de son occupation par le retour de Mique qui rentrait fire dans ses foyers, une souris en travers de la gueule. Il voulut lui prendre son gibier, mais ce ntait pas pour la chatte lheure de plaisanter et elle le lui fit bien voir en le giflant dun coup de griffe sec et qui nadmettait ni discussion ni rplique. La chasse, cest la chasse : il ny a plus, quand une proie conquise est en jeu, ni race, ni amiti qui tiennent. Miraut le saurait peut-tre plus tard ; pour lheure, dsappoint, il sassit sur son derrire et regarda la rue. Par peur, par dsuvrement, par besoin de crier, par rancune aussi peut-tre davoir t spar de son matre, rancune qui stendait tous et toutes, il se mit aboyer ceux qui passaient : hommes, femmes et mme les enfants. Les premiers ny prenaient point garde, mais les bambins, pas trs rassurs, se sauvaient en se retournant pour bien voir quils ntaient pas suivis. La patronne, stant aperue de ce jeu, sortit en linvectivant, le fouet la main, lui jurant quelle le rerosserait sil osait saviser encore de japper aux trousses des voisins et de faire peur aux gosses. Il sloigna un peu et fit le tour du fumier o il ne trouva rien ; il continua et passa devant la porte de la Phmie qui brandit son balai en slanant de son ct ; ensuite de quoi, comme la patronne navait pas lair de se soucier beaucoup de son estomac, il rsolut de chercher sa subsistance de ct et dautres et de faire dabord, par le village, une petite tourne alimentaire. Mais ctait pour lui jour de dveine. Beaucoup de portes taient fermes ; les gamins, dont les poches taient bourres de gros chanteaux de pain dont ils arrachaient de temps autre une bouche, se refusrent, malgr ses caresses et ses amabilits, lui donner sa petite part lorsque les deux Brenot eurent cont quil
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leur avait japp aux chausses, lheure davant. Il fit nanmoins deux ou trois cuisines, lapa quelques gouttes de lait dans les assiettes des chats, but un peu deau de son, se fit violemment expulser dune curie o il qutait un peu trop prs du nid des poules ; puis, fatigu de sa tourne infructueuse, revint au logis dans le vague espoir que la femme du braconnier lui aurait peut-tre tremp sa soupe. Las ! Il tait bien question de pte cette heure. Toutes portes ouvertes, rouge telle une crevisse cuite, ses cheveux filasses hrisss sur le front, la Gulotte, une pelle ronde trs long manche aux deux mains, retirait successivement de louverture bante du four les grosses miches de pain quelle dposait prcautionneusement dans le ptrin vid, soigneusement racl et nettoy pour cet usage. Une bonne odeur de pain chaud emplissait la pice, excitant plus fortement encore lapptit du toutou ; mais la grande queue de la pelle, bton fantastique et rude, en imposait Miraut qui, pour des raisons bien connues, voluait assez longue distance de sa matresse. Pourtant, quand elle eut achev sa besogne, remis la perche en place, bross les miches et empli le four dune grosse brasse dchines 11 faire scher pour la fourne prochaine, ny tenant plus, il sen vint devant sa gamelle et regarda la femme en pleurant, cest--dire en modulant de petites plaintes assez brves et rptes. Ah ! tu as faim, charogne ! cest bien fait : crve si tu veux. Va demander ton matre quil te donne, fallait aller avec lui. Comme Miraut ne comprenait que fort imparfaitement ce langage et quil continuait dolemment rclamer, elle se fcha et le rexpulsa violemment de la pice et de la maison :

chines : morceaux de rondins refendus de un mtre ou quatre pieds de long. 74

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Allez, du vent, et vivement : nourris-toi toi-mme, puisque tu es si intelligent et si malin ; va chasser, puisque tu es fait pour a ! De tout ce discours, Miraut ne saisit sans doute que linvitation quitter sans dlai la cuisine, mais il la saisit parfaitement et, comme lautre illustrait son langage en empoignant le balai, il nattendit point que le manche de celui-ci prt contact avec ses reins ou son cul pour obtemprer rapidement. Fatigu et mourant de faim, il essaya de dormir. Tout de suite il se mit en qute dun coin abrit, monta au haut de la leve de grange que chauffait le soleil et, sur quelques brins de paille et de foin chapps la bottele de Lise, se coucha en rond, le museau sur les pattes de derrire. Il ne smut pas le moins du monde des roulements de voiture, des meuglements de vaches rentrant du pturage, ni de bien dautres bruits encore qui nintressaient point ses besoins immdiats ; mais le reniflement de Bellone au bas de la leve de grange, si lger quil ft, le tira de son sommeil et lui fit lever le nez. La Bellone tait une amie et une puissance. Elle pourrait sans doute lui tre utile. Ne lavait-elle dj point dfendu contre ce mchant roquet de Souris, lors de sa premire sortie ? Il se prcipita sa rencontre en lui faisant des courbettes et se mit sans faons lui mordiller les pattes et le cou ; puis, comme il avait faim, il lui flaira le nez. Lautre, qui avait sans doute dcouvert quelque part une vieille ventraille de lapin ou quelque autre charogne plus ou moins avance et forte en odeur, mettait des manations qui chatouillaient fort agrablement ses narines ; aussi lui lcha-t-il la gueule avec envie. Mais la chienne ntait pas dhumeur prolonger des jeux quelle jugeait inutiles, et, comme Miraut navait pas encore lide de la suivre en fort, il ne put que la regarder franchir la haie du grand enclos et filer vers la corne du bois o elle allait lancer un livre dont elle
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connaissait, dix sauts prs, la rentre habituelle et les buissons familiers. Les heures se tranrent longuement. Lestomac du chien hurlait famine. Il se promenait, puis sasseyait sur son derrire, puis cherchait de nouveau ; enfin il repartit encore une fois. Cependant, il se faisait tard. Lise, aprs avoir vaqu ses affaires et djeun frugalement lauberge, revenait maintenant vers le pays. Cette fois il ramenait un petit cochon. Cadi, dcharg, sentant lcurie, marchait dun bon pas. Ainsi quil lavait promis Pp quil avait rencontr en allant, il sarrta une minute pour lui donner le bonjour en repassant par Velrans. Tu ne vas pas partir sans trinquer, affirma le chasseur ; ce serait me faire affront. On attacha un instant Cadi un anneau scell dans une pierre de taille de la porte, tandis que Lise, davance, sexcusait de la brivet de sa visite : Tu sais, faut pas que je mattarde ; cest le cheval de Philomen, et puis, je ramne un cochon. En cette saison, comme il ne fait pas trop chaud le soir, il ne faut pas se mettre la nuit et laisser les btes prendre froid. la nouvelle que Lise ramenait un goret, Pp, comme tous les cultivateurs leussent fait, manifesta le dsir de le voir. Il tait li dans un sac et, de temps autre, tmoignait, en poussant un grognement, de lennui de ntre pas libre. On dlia la ficelle et il mt sa tte au trou. Cest un verrat, prvint Lise. Te la-t-on garanti comme tant bien chtr ? sinquita son ami. Tu sais que, quand ils sont mal affts , la viande
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nest pas bonne et empoisonne le pissat. La Fannie me la vendu de confiance, affirma Lise. Pp cependant lexaminait en connaisseur, le ttant, lui ouvrant la gueule. Ctait une jolie petite bte, toute grassouillette, qui avait un museau rose et le poil blond et soyeux. Il na pas lair mauvais, conclut-il, il a une bonne bille ; mais tant quon les a pas vus bouffer, on ne peut pas sy fier. Oui, confirma Lise, sa gueule me revenait et je lai pris sans trop marchander. a fait une bte de plus ; avec mon chien, ma femme, nos trois chats comptons voir, voyons : Miraut, un ; ma femme, deux ; la Mique, trois ; les deux petits, Mitis et Moute, cinq, et ui-ci, comment que je vais lappeler ? Puisquil a une si bonne cafetire, appelle-le Caffot, conseilla Pp ; cest le nom quon donnait jadis aux lpreux, mais faut pas tre trop difficile et cest assez bon pour un cochon ! a fait donc six btes dans la bote, sans compter les poules ; mais Miraut se charge de les claircir. L-dessus les deux camarades entrrent dans la cuisine pour parler chiens, chasses, livres, renards, et vider une bouteille de derrire les fagots. Pp en tait son vingtime capucin ; il annona la chose non sans une petite pointe dorgueil son confrre en saint Hubert, puis il senquit de Miraut. Lise en tait satisfait, trs satisfait ; il narra mme avec complaisance ses dernires aventures, en dduisit quil serait bon chien de chasse et termina en regrettant que sa rosse de femme ne professt point son objet les mmes sentiments que lui, leur rendant tous deux, au chien comme au matre, la vie aussi dure que possible.
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Ah ! renchrit Pp, elles sont toutes les mmes et ne voient que les sous. On serait trop heureux si on pouvait se passer delles. Encore ne se plaignit-il pas trop de la sienne, absente pour linstant, qui ne devenait vraiment insupportable que les annes o la chasse allait mal et durant lesquelles il ne tuait pas de gibier pour doubler au moins le prix du permis. Lise, que le bon vin rendait optimiste, affirma dailleurs que cette mauvaise humeur de la Gulotte, provoque peut-tre par son absence prolonge le jour de la foire, passerait certainement, quau demeurant, il tait assez grand pour y mettre bon ordre si a devenait ncessaire. Ils se quittrent aprs stre souhait le bonsoir, et Lise revint Longeverne au trot soutenu de Cadi. Sitt quil fut arriv, il commena par remiser chez Philomen la voiture et le cheval ; puis, comme il est coutume de le faire quand on vous a rendu gratuitement un tel service, il invita son ami manger la soupe avec lui et pria sa femme, lorsquelle aurait termin son ouvrage, de venir elle aussi chercher son mari et prendre le caf par la mme occasion. L-dessus, Caffot dans le sac sur son paule et grognant plein groin, il se dirigea vers la maison. Quest-ce que cette grande bringue peut bien foutre chez moi ? ronchonna-t-il, en apercevant, par la fentre de la cuisine, la Phmie qui disputaillait avec sa femme. Je gagerais bien quil y a encore du Miraut l-dessous. De fait, le cochon ntait pas encore terre et il navait pas mme eu le temps de placer un mot, que lautre, lui brandissant sous le nez une volaille demi dplume dont une cuisse tait, parat-il, ronge, lui beuglait au visage :
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Paye-moi-la, ma poule, une bonne poule que ta sale murie de vice ma tue ! Et il ma effariant toutes les autres ; il men manque encore deux ou trois lheure actuelle, et tu me les paieras aussi ! Ah ! tu veux des chiens, tu en veux ! eh bien, paye ! Minute, calma Lise, tu es bien sre que cest mon chien qui a tu celle-ci ? Si je suis sre, tu en as du toupet ! Mais il y a la femme du maire qui a vu quand il leur courait aprs, il y a la servante du cur et les filles de chez Tintin qui lavaient la bue et cest les petits du Ronfou qui lui ont repris la gueule. Il avait fil dans un buisson, il lavait dj moiti dplume et il tait en train de la manger : la preuve, cest quils ont eu assez de mal de lui faire lcher. Tiens, regarde la marque de ses dents. Tu diras peut-tre encore que ce nest pas vrai et que je suis une menteuse et que tous ces gens ont eu la berlue ! Combien vaut-elle, ta poule ? Ctait ma meilleure ouveuse : elle faisait un uf tous les jours Je ne te demande pas un Libera me ni un De Profundis, je te demande combien tu veux de ta poule ? Et maintenant quils valent vingt sous la douzaine Turellement, je vais te payer tous les ufs quelle taurait faits jusqu sa mort et les nites de petits poussins quelle aurait pu couver et les enfants de ceux-l jusqu la douzime gnration. Une poule, nom de Dieu ! cest une poule. Combien vaut-elle ? Quatfrancs ! rugit la vieille fille.

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Une crevure comme a qui ne pse pas deux livres ! riposta Lise. Non, mais, est-ce que tu te foutrais de moi, par hasard ? Elle vaut trente-cinq sous, peine. Je ten donne trois francs ou rien. Cest malheureux, larmoya la Phmie en empochant les trois pices. Dire quune charogne de chien mais sil revient, je lui casserai les reins ! Avise-ten, conseilla Lise, et tu verras sil se trouve Rocfontaine un juge de paix pour des queues de prunes. Dis donc, rappela-t-il la vieille fille qui sen allait, emportant sa volaille, mais je lai paye ta poule et assez cher, je crois ; jai bien le droit de la garder, il me semble. Fais-moi le plaisir de la laisser ici, hein ! Oh ! comme tu voudras, je voulais lencrotter. Je men charge, rpliqua le chasseur qui aussitt commanda sa femme de la plumer sans dlai et de la mettre la casserole. a fera un plat de plus et Philomen en profitera, ajouta-t-il. La Gulotte, faute de pouvoir se dgonfler, cumait de rage, en oubliant le cochon qui grognait toujours dans son sac. Sans prendre garde elle, Lise le reprit sous son bras pour le porter sa hutte. Il lui versa immdiatement dans lauge son manger et, aprs stre assur quil avait une litire abondante, il revint la cuisine. Philomen entrait justement. Je pense bien, affirma la Gulotte, d'un ton autoritaire et sadressant son mari, que tu ne vas pas garder plus longtemps un vorace comme celui-l qui se met aux poules. Nous nen avons pas les moyens. Il faut voir, atermoya Lise, je vais dabord le corriger.
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Et, suivi de Philomen, mis au courant de la situation, ils pntrrent dans la remise o tait attach le chien. Le pauvre animal, qui avait t fabuleusement ross, nosa mme point se lever lapproche des deux hommes. Craintif, le poil tout hriss, il battait lentement son fouet, la tte aplatie sur la paille, les regardant dun il rouge et charg dangoisse. Philomen, qui lexaminait attentivement, coupa la parole Lise qui allait gronder et tempter. Mais il est vide comme un sifflet, ce chien ! constata-t-il. Il na srement pas bouff depuis hier au soir. Cr nom de Dieu ! cest pourtant vrai, jura Lise son tour. Ah ! la sacre vache ! Laisser une bte avoir faim ! a nest pas tonnant quil coure les poules sil na rien dans le cornet depuis vingt-quatre heures. Et voil, cest la faute du chien ! Attends un peu ! Ils rentrrent la cuisine. Me dirais-tu bien quelle espce de soupe le chien a mange aujourdhui ? De la soupe ; bien sr que jy en ai fait ! Et avec quoi, sil te plat ? ! Je te demande avec quoi, sacre garce ! Ah ! et puis est-ce que jai eu le temps, moi, j'ai fait au four, j'ai prpar la hutte du cochon, arrang le mnage, fait le souper a va bien, donne-moi le pain ; cest moi qui vais lui faire
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manger, mais si tu prononces un mot au sujet de la poule, cest celui-ci que tu auras affaire. Et Lise dsignait du doigt le bout carr de son solide brodequin ferr. Si le chien avait eu lestomac plein, il naurait pas eu lide de boulotter une poule, et je veux tapprendre, moi, laisser les btes crever de faim !

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CHAPITRE IX
Sur le conseil motiv de Philomen, Lise se rsolut enfermer Miraut chaque fois quil ne pourrait surveiller efficacement ses faits et gestes, car chez les animaux comme chez les humains, les premiers actes dterminent toujours des habitudes et dautant plus tyranniques chez les premiers que les sens ont plus de part leur cration. De mme quune vache qui a dcouvert un passage travers une haie essaiera, chaque fois quelle en aura loccasion, dy passer nouveau, de mme Miraut ne reverrait pas de lapins sans prouver le vif dsir de les faire encore tourner en rond comme au premier jour, et les poules avec lui nauraient, elles aussi, qu se bien tenir. Les racles et corrections quil avait reues ce sujet ne seraient pas suffisantes pour lempcher de recommencer, et cela se conoit aisment, car, lide de lapin et de poule, sassociaient bien plus vivement en lui les ides de plaisir, de jeu, de course, de lutte, de capture et de repas que le souvenir de la rosse subie pour ses mfaits. Le premier acte venait de lui, tait actif et quasi volontaire, le second ntait que passif et ne pouvait se rattacher au premier que par des liens trs tnus dont le plus fort tait celui de conscutivit. Encore les coups de pied dont la Gulotte, sans raison, lavait gratifi prcdemment taient-ils toute valeur ducatrice ce chtiment. Cest pourquoi, ds quil aperut une poule, il ne songea plus qu lui donner la chasse. Pour linstant, claquemur dans sa remise, sur sa botte de paille, parmi les objets htroclites que son activit avait rassembls, il naspirait qu un but : sortir. Mais Lise ntait point l. La porte de lcurie, solidement rpare par ses soins, ne semblait plus permettre aucune incursion de ce ct. Restait la rue laquelle on ne pouvait accder quen rongeant la porte qui donnait sur la cour ou en escaladant la fentre, et cette ouverture se trouvait perce cinq bons pieds au-dessus du sol.
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Miraut, prompt laction, nhsita point et chercha dabord atteindre la fentre ; il tenta plusieurs lans inutiles, accrocha tout de mme une fois le bout de ses pattes au rebord intrieur de lembrasure, mais, entran par son poids, retomba lourdement terre. Las de cet exercice, il attaqua la porte. Elle tait de chne et massive, mais peu importait Miraut lessence de bois dans laquelle on lavait taille. Un travail qui, un humain raisonnable, parat colossal, dmesurment long, impossible, et le dcouragerait devant l quoi bon, narrte pas un chien, un chien qui lutte pour sa libert, un chien jeune qui a besoin de mouvement et ne sait rien encore ou presque rien des contraintes domestiques. Miraut mordit le coin gauche du bas de la porte, juste lendroit o il sentait quelques filets dair glisser entre le seuil et le cadre de bois. Dure besogne, car cest par cts surtout quun chien peut mordre et ronger efficacement. La petitesse du point attaquable le gnait normment. Il fallait quil travaillt avec les dents de devant, les incisives, et, pour ce, trousser les babines et garer son nez, cet organe tellement sensible et si dlicat chez le chat comme chez le chien quil ny faut jamais toucher si lon ne veut point les faire souffrir et diminuer leur admirable flair. Miraut cependant commena et mordilla la coupante arte, amollissant par la salive et rongeant par les dents. Au bout dune heure il en avait peine brch un centimtre lorsquil entendit claquer la porte de la cuisine. Prudent, il quitta le chantier et regagna sa botte. Il savait dj ou plutt il sentait que ce quil faisait tait oppos la volont des matres auxquels il devait obissance ; sils eussent t l, il se ft abstenu ; en leur absence et loin du chtiment, il sappliquait,
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tous instincts dbrids et tendus, contre-carrer une dcision quil jugeait injuste. Le bruit entendu lui rappelant que le manche balai est un instrument redoutable, il stait arrt, mais ds quil ne perut plus rien, il retourna vivement besogner. Accroupi, il travaillait avec tant dardeur, tout son ide, quil nentendit pas la porte souvrir une deuxime fois. Il bondit en arrire en hurlant sous le coup de baguette que la Gulotte furibonde venait de lui flanquer, tandis quelle repartait, beuglant pleine gorge : Viens voir maintenant ce quil fait : il est en train de ronger la porte de dehors. Lise, arrivant, ne put que se rendre compte du dgt. videmment, on ne pouvait nier ; il para la querelle en dclarant quil allait recouvrir larte et le coin attaqus dune bande de ferblanc, ainsi quil avait dj fait pour la porte de lcurie. Il sy mit immdiatement et laissa Miraut sortir et se promener dans la cour sous sa surveillance. Mais le braconnier avait lil et, ds quil voyait le chien carter les narines en sapprochant dune poule, il le rappelait bien vite au sentiment du devoir, prononant son nom, Miraut, sur un ton tel que lanimal, obissant et craintif, revenait apeur auprs de lui et lui lchait les mains et, la figure pour tmoigner sa soumission ou demander un pardon qui lui tait accord dun hochement de tte la fois amical et grave. Cela nempcha point que, le lendemain, un carreau de la croise de la remise fut bel et bien cass par le jeune chien qui, ne pouvant plus sattaquer la porte, avait russi, Dieu sait comment ! atteindre la fentre et prendre par cette voie la clef des champs. Et deux heures aprs, tous les gamins du pays cernaient Miraut, qui venait de jeter lpouvante et la terreur parmi le troupeau picorant des poules de la Phmie, laquelle gueulait comme
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un putois quil lui en manquait trois ou quatre et que ce sauvagel lui en avait srement mang une, puisquil avait encore les pattes rouges de sang. Le fait en lui-mme tait exact : Miraut avait une patte ensanglante. Il y eut une scne nouvelle entre la Gulotte et la Phmie et Lise qui rentrait : chacune des femmes voulant crier plus fort que lautre. Les gamins bientt ramenrent le coupable, qui opposait la plus nergique rsistance, se faisant littralement traner, et le chasseur alors saperut que son chien avait la patte coupe. Furieux son tour, croyant quon avait voulu lui tuer son Miraut, il se prparait, sans autre prambule, gifler la Phmie lorsque sa femme, sinterposant temps, lui apprit que ctait le chien lui-mme qui stait coup en cassant la vitre de la fentre de la remise. Alors, riposta Lise, quest-ce quelle chante, cette vieille dplume, ce nest pas davoir mang une poule, quil sest ensaign. Va les compter dabord, tes gratteuses, et tu viendras grogner aprs. Renseignements pris, toutes les poules de la Phmie se retrouvrent. Il est vrai que, dans cette affaire, sil ny avait pas eu de morts, ce ntait point de la faute Miraut. Cette fois, la Gulotte ne tempta point et ninvectiva personne. Fine mouche, profitant de lexprience acquise, elle essaya de prendre son mari par la douceur. Lise, agit de sentiments contradictoires, ayant la fois lenvie de corriger et de plaindre, lavait cependant avec de leau sale et pansait minutieusement la plaie du petit chien, qui se plaignait et aurait bien voulu quon le laisst se lcher tout seul. coute, Lise, disait la femme, tu vois bien que nous ne
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pouvons pas garder cette bte : elle va nous faire arriver toutes sortes dhistoires. Voil dj pour plus de six francs de poules quil nous cote, et maintenant quil a commenc, quand veut-il sarrter ? Je ne parle pas pour les ntres, mais pour celles des voisins : tu auras beau les payer plus cher quelles ne valent, ils ten voudront quand mme et croiront tavoir fait un grand cadeau en acceptant ton argent. Je ten supplie, dbarrasse-ten ! cest ce quil y a de mieux faire, crois-moi. Tue-le ! Fiche-lui dans les ctes une bonne cartouche de quatre, puisque tu dis que tu ne peux pas le vendre et que ce serait faire injure Pp et au gros. Ce ne serait pas plus propre de le tuer, et il est jeune, on peut le corriger, atermoyait Lise, fermement dcid au fond ne pas sen sparer. Attendons un peu ! Je vais avoir lil sur lui dornavant et, ds que je le verrai loucher du ct des glines, je lui flanquerai la correction pour bien lui faire comprendre quil ny doit pas toucher. Philomen arrivait, mu par la rumeur publique et les bruits contradictoires qui affinaient dune part que Miraut avait trangl toutes les poules de la Phmie, de lautre que quelquun (on ne disait pas qui) lui avait tranch une patte dun coup de serpe. Lise remit les choses au point, et Philomen rflchit. Mon vieux, exposa-t-il sans autre prambule, cette histoire-l est bien emmbtante. Ds quil manquera une poule quelque part, tu peux tre sr qu'on accusera ton chien, et il aura beau tre innocent, tu pourras prouver quil nest pour rien l dedans, que ce nest pas possible, on voudra absolument que ce soit lui qui ait fait le coup. Jen connais mme qui seraient assez fripouilles pour zigouiller les poules du voisin ou mme les leurs, les boulotter et venir ensuite accuser ton chien du massacre. Tu vois bien que tout chacun va nous tomber dessus, appuya la Gulotte.

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Oui, mon vieux, tche davoir lil. Mais, tu sais, dun autre ct, il est bien rare quun jeune chien, un chien de race, un chien qui a du feu, ne se mette pas, si lon ny prend garde, courir aprs quelque bte : les uns, cest les chats, a na pas grande importance parce quils savent se dfendre et peuvent grimper aux arbres ; dautres prfrent les lapins, et ils te nettoient les clapiers rasibus ; dautres se mettent aux moutons, et a cest plus dangereux, car, quand ils sont bien dcids, ils peuvent ten ficher par terre pour plus de cent francs dun seul coup ; en somme, il vaut encore mieux quil ne se tourne que sur les glines. Voici ce que je te conseille de faire : comme on ne peut pas le laisser tout le jour enferm, que a le rendrait malade ; comme, dun autre ct, quand on ne le surveille pas, il course la volaille, tu nas qu lui mettre une muselire lorsque tu voudras le lcher. Lon ira demain Vercel ; dis-lui quil ten prenne une prs de Chacha le bourrelier ; pour une pice de quarante sous, tu en verras les marionnettes et tu seras tranquille. Las, moi ! quarante sous encore de jets loin pour cette charogne, ragea la Gulotte furieuse, qui esprait une solution plus radicale et comptait sur lappui de Philomen. Lise se rendit au conseil de son ami, et le surlendemain matin, aprs un jour de claustration prparatoire, on mit la muselire Miraut. Comme ce fut le matre qui opra, il se laissa faire sans trop de rsistance, un peu ahuri toutefois de toutes ces courroies qui lui barraient le nez et lui sanglaient la gueule. Parce quelles sentaient bon le cuir neuf, il essaya immdiatement de les mordre et ne put naturellement pas bouger les mchoires. Lise alors lui ouvrit la porte, pensant quil se prcipiterait aussitt dans la cour, mais il nessaya point de gagner le dehors : quelque chose le proccupait et le gnait. Il porta la patte son nez et tcha daccrocher une courroie, mais la griffe ne fit qurafler lgrement le cuir et retomba.
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Bien quil loucht affreusement, il ne pouvait se rendre compte de ce quil avait autour du museau et des bajoues ; mais il sentait bien, au toucher, que ctait quelque chose dembarrassant, et, au nez, que ctait une substance quil serait agrable de mastiquer avec les dents ; toutefois, limpression de gne domina bien vite tout le reste, et il ne rva bientt plus qu faire sauter cette entrave agaante. Il alla flatter Lise et se frler lui comme pour lui demander de vouloir bien retirer cet engin encombrant, mais naturellement Lise naccda point son dsir. Voil ce que cest, mon vieux, que de vouloir bouffer les poules ! Miraut, qui ne comprenait point ou ne voulait point comprendre, se plaignt et pleura et cria : on le laissa crier et pleurer et se plaindre. Cest alors quil essaya, par ses seuls moyens lui, de faire sauter la muselire. Dabord il se gratta aux angles des buffets, aux embrasures des portes, aux pieds de la table, toutes les artes vives ; il se cogna le nez, essaya encore de mordre, puis se remit travailler de la patte, saccroupissant terre, le museau sur le sol pour avoir un plus solide point dappui, tirant, pleurant, frottant, sexcitant, snervant, hurlant, devenant comme fou de dsespoir. la fin, il se jeta sur le dos, et de ses deux pattes de devant se mit se piocher les bajoues une allure vertigineuse, pour tcher de faire sauter ou cder les terribles bandes de cuir qui lui laaient si impitoyablement les mchoires. En moins dune heure, il se pela entirement les deux cts de la tte, si bien quen quelques endroits mme la peau tait absolument vif et ensanglante ; il gratta plus haut une autre lanire ; il grattait avec frnsie, il aurait gratt encore si Lise,
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qui rentrait, sapercevant quil sabmait le portrait , et craignant quil ne devnt fou, ne lui et enlev enfin sa muselire. Cest assez pour aujourdhui, pensa-t-il. Demain je la lui remettrai, et il shabituera petit petit. Mais, le jour suivant, ds quon lui eut reboucl les courroies derrire la tte, il recommena de plus belle se griffer la gueule en hurlant. On ne pouvait videmment le laisser ainsi : il se serait plutt saign. Lise, fort ennuy, la lui retira tout fait en se disant : Bah ! je reste ici aujourdhui ; je vais le surveiller. Et il se mit arracher les choux de son jardin tandis que le chien rdait autour de lui, heureux dtre enfin dbarrass et libre. Longtemps il resta l gratter le sol, mordre les tiges de pomme de terre, transporter les bouts de perches de haricots, si bien que le braconnier, tranquillis, ne pensait plus sassurer de sa prsence et continuait paisiblement son travail en fumant sa pipe, lorsque, telle une sorcire, la Phmie apparut dans le sentier de lenclos, une poule morte, tue, dune main, de lautre ramenant Miraut qui tirait sur une ficelle. Cette fois, Lise sentit la moutarde lui monter au nez : il devint tout ple, cassa le bout de sa pipe en serrant les dents et assura, comme une massue dans sa main, le chou quil venait darracher. La Phmie eut peur. Elle se garda bien de gueuler et de maudire, et, devenue blme son tour, elle balbutia, comme pour sexcuser : Je te le ramne. Ce nen est pas une des miennes, cen est une de la cure. Nous lavons vu quand il la serrait, la servante et moi, mais nous sommes arrives trop tard. Elle ma dit de te lapporter pour que tu voies et que tu le corriges : je ne sais pas si
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on te la fera payer. Je te remercie, profra schement Lise. Et, sans dire autre chose, attrapant le chien par le collier, lchant son chou pour saisir de lautre main la poule morte, avec cette cravache dun nouveau genre, corps mme du dlit, il administra Miraut une vole fantastique et terrible, frappant dailleurs et prudemment aux bons endroits, de faon quil sentt bien, tout en ne courant aucun danger, que les coups venaient de la poule et quil serait dangereux pour sa peau, lavenir, de sattaquer encore ces bestioles-l. Mais quand il eut fait, ce ne fut pas tout. Ah, cochon ! tu aimes les poules ; eh bien ! tu la traneras celle-ci, tu la traneras plus que tu ne voudras, et puisque tu en aimes lodeur, tu la sentiras aussi plus qu ton saoul ! Attends un peu. Lors, au moyen dune forte ficelle de chanvre, il noua la volaille sur le poitrail du chien, le cou entrant dans le collier, les pattes passant entre les jambes de devant ; il attacha ces pattes une autre ficelle qui se nouait elle-mme sur le dos et, dans cet appareil, condamna Miraut, trois jours durant au moins, traner la poule devant tout le monde et les autres chiens y compris, lui, Lise, tant toujours prsent pour lui faire honte et lui rappeler en grondant quil ntait quun mchant azor de rien du tout, un jeanfoutre de vice qui ne valait pas la corde pour le pendre, ou la cartouche pour loccire, un sale salaud de m qui il en ficherait jusqu ce quil en crve sil savisait de recommencer jamais. Trois jours, comme il en avait t dcid, Miraut en laisse, et la poule en bandoulire, dut suivre Lise, qui les gosses faisaient cortge et qui ricanaient en interpellant le chien. Miraut tait honteux, car les chiens connaissent la honte sils ignorent la pudeur, et ils sentent trs bien la raillerie. Il baissait le nez, sembarrassait dans les jambes du matre, regardait avec des yeux
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navrs et, quand il ntait pas observ, cherchait se dbarrasser de son encombrant fardeau. Mais il ne parvenait point couper les ficelles et, senfonant le nez dans la plume qui le chatouillait, il ternuait et il pleurait. Lise fut inflexible. Tu la traneras, mon cochon, rptait-il, jusqu ce quelle pourrisse et quelle pue comme un vieux munster, a tapprendra. Cest moi qui jugerai quand tu devras en avoir assez. De dgot pour la bestiole quil promenait toujours, comme un forat trane son boulet, agac du contact, cur par lodeur, Miraut, pour ne point la toucher, marchait en cartant les pattes, et, pour ne pas la sentir, levait le nez en lair autant quil lui tait possible de le faire. Le quatrime matin, des griffes et des pattes, dans le mystre et le silence, il russit, on ne sut jamais comment, sen dptrer enfin. Lise, allant le prendre sa remise, trouva dans un coin la poule intacte, aussi loigne que possible du chien, qui jetait des regards inquiets tantt sur elle et tantt sur son matre. Aprs quil se fut bien rendu compte quil ny avait point mordu, le chasseur, revenu prs de Miraut, se laissa enfin mouvoir par le pauvre toutou, qui se leva hsitant et, timidement, se hasarda lcher les grosses mains rudes pendant le long des cuisses sur le pantalon de droguet. Tu tcheras de recommencer, profra-t-il fortement, mais sans colre ni menace, en dsignant la gline dun index svre. Et ce fut ainsi que la paix fut faite entre Lise et Miraut et que ce dernier fut radicalement corrig de la sotte manie de courir la poule, gibier qui tait en effet bien indigne du nez fameux du clbre chien de chasse quil devait tre un jour.

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CHAPITRE X
Ctait un soir calme de fin dautomne. La nuit, grands pas, venait, noircissant par degrs la chape bleue du ciel qui stoilait lentement. Pas un souffle de vent ne troublait la tideur enveloppante ; les fumes montaient calmes des chemines, formant sur les carapaces bigarres des toitures un lger manteau vaporeux. Les clarines tintaient joyeuses au cou des vaches qui rentraient des champs et marchaient dune vive allure vers labreuvoir ; le marteau du forgeron Martin sonnait par intervalles sur lenclume argentine, et tous ces bruits formaient une rumeur paisible et chantante qui tait comme la respiration vigoureuse ou la saine manation sonore du village. Point trop las de sa journe, les deux jambes de part et dautre de lenclume chapeler les faux, fixe dans le vieux tronc de poirier sur lequel il tait assis califourchon, Lise le chasseur, Lise le braco, rvait en fumant sa pipe. Plus fatigu, lui, dune longue randonne en plein champ, Miraut stait gravement assis sur son derrire, et, impassible et clignant des yeux par moments, regardait son matre, tirant dnormes bouffes de son ternel brle-gueule. Un pas sonna dans le sentier de lenclos, et le chien, le reconnaissant pour celui dun familier, se leva aussitt, frtillant et aimable, pour saluer, en lui sautant la poitrine et en lui lchant les mains, lami Philomen, matre de Bellone. Salut, ma vieille branche ! sexclama Lise. Je suis venu en bourrer une prs de toi, histoire dattendre le moment de la soupe, expliqua Philomen en choisissant pour sige le bout quarri dune grosse poutre noircie par les intempries et qui servait de banc rustique. Et les deux hommes se mirent deviser des travaux de la saison, du bl quon commenait battre et qui rendait pas mal,
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des labours et des semailles qui sachevaient dans de bonnes conditions, du bois quils couperaient aux premires heures de libert et des dfrichements quils entreprendraient au cours de lhiver prochain. Miraut stait rassis. Les rumeurs staient tues. La conversation un instant tomba. Un silence se fit, puis six heures sonnrent la tour du vieux clocher et vinrent ensuite les trois tintements conscutifs et alterns de trois coups chacun annonant la vole de langlus du soir. Presque aussitt, en effet, le lourd marteau dairain battt pleins coups les pans de sa jupe de bronze et une rafale de sons sparpillrent en roulements presss. Toujours assis sur son derrire, Miraut frmit ; ses oreilles se soulevrent et il secoua la tte plusieurs reprises ; puis, levant le nez au ciel, il se mit hurler pleine gorge lui aussi, poussant jusqu puisement sa plainte dsespre. Tais-toi, mon petit, tais-toi, ce nest rien, voulut consoler Lise. Mais, chaque borde de sons, il se reprenait de plus belle, et le hurlement mourant se regonflait en sanglots pour finir en petite plainte triste et dsole comme un pleur denfant. Cest drle, constata Lise ; il navait pas encore pleur en entendant les cloches. Il ne les avait peut-tre jamais remarques comme ce soir. coute comme lair est calme, on nentend que a, on dirait que a vous imbibe le crne comme de leau qui entrerait dans une ponge ; cest une douche sonore quon prend, et nos oreilles en sont comme ravines par un torrent. a ne mtonne pas que cela fasse mal Miraut. Tous les chiens pleurent en entendant les cloches, mais ce nest pas par sentiment religieux. Ah ! fichtre non ! ils sen fichent pas mal, des religions, eux, et sils pleurent, cest
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parce quils souffrent. Heureusement, continua Lise, quils ne les entendent pas souvent : la moindre chose, la moindre odeur surtout, quelquefois le moindre spectacle, mais plus rarement (car chez eux loreille est meilleure que lil), arrivent les en distraire. Il a fallu que nous ne disions rien, que lair ft calme, quil ne vnt de la cuisine aucun fumet de fricot, que rien dans notre attitude ni dans nos gestes ne lintrigut pour que ce pauvre Mimi ait cout et entendu cette sonnerie de malheur qui nous annonce dailleurs, par surcrot, la pluie pour demain peut-tre ou pour aprs-demain au plus tard. Tant quils sont jeunes, une seule sensation les accapare tout entiers : ce nest que dans la suite, lorsquils sont plus gs, quils arrivent partager leur attention et, comme nous, voir, entendre et renifler tout ensemble. Ce ne peut pas tre, comme le croit la Phmie, parce quils pensent aux morts quils se lamentent au son des cloches, puisquils poussent les mmes tristes hurlements, ou peu prs, en apercevant la pleine lune se lever derrire les arbres du mont de la Cte. Mais peut-on savoir au juste la cause de ces cris ! Cest bien difficile, vraiment, car nous ne pouvons entrer dans leur peau et peut-tre quils ne le savent pas eux-mmes de faon prcise ; toutefois, ce nest dans aucun cas un cri de joie. Je crois, reprit Philomen, que le son des cloches doit leur faire mal aux oreilles ou au nez et que cest la marche de la lune dans les rameaux et son ascension dans les branches qui doit les pouvanter, car, dans le premier cas, ils restent immobiles sur place, et dans le second ils courent en hurlant, agits et inquiets. Dailleurs, quand la lune est haut dans le ciel et quils nont plus de point de repre pour contrler sa marche, ils ny font plus attention. Jai remarqu aussi, dit Lise, que ce sont surtout les chiens de garde qui aboient la lune, tandis que ce sont les ntres, les chiens de chasse, qui hurlent la voix des cloches.
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a ne mtonne pas non plus, expliqua Philomen. Les chiens de garde qui ne bougent gure dautour de leur niche sont, plus que les autres, sensibles ce qui remue ; quant aux ntres, ils ont le nez et loreille extrmement dlicats ; dailleurs loreille et le nez, a doit communiquer par un canal. Quand le bruit des cloches, comme ce soir, est venu taper sur le tympan de Miraut, a a d lui branler par contre-coup les membranes du nez et lui produire le mme effet quune odeur de bte froce, dun loup par exemple, ou mme aussi lodeur dun homme mort. Peut-tre encore que a lui a fait comme un pincement douloureux ; nous ternuons bien, nous autres, en regardant le soleil, et nous ne le regardons pas pourtant avec notre nez. Heureusement, plaisanta Lise, que lui nternue pas en nous regardant. Mon vieux, chacun de nous, sur terre, a quelque chose de bien : les aigles, cest leurs yeux ; les chiens, leur nez ; les livres, leurs oreilles ; et les femmes leur, pas leur intelligence, en tout cas. Tout de mme, ce serait un sacr type que lhomme qui runirait lil de laigle, le nez du chien et loreille du livre, condition quil ait le cerveau en consquence. Vingt dieux ! nous vois-tu reniflant le long des tranches ou aux brches des murs de lisire pour trouver lendroit o le livre a fait sa rentre. Jai pourtant connu un type de Velrans qui le faisait ; il prtendait tre au moins aussi malin que son chien, et o lautre trouvait du fret il se foutait quatre pattes lui aussi, fouinant, humant et reniflant, pour apprendre, disait-il. Mais on ne lui en a pas laiss le temps, car on a reconnu quil tait louf et on a t oblig de lemmener lasile de Dle, o il est claps . On a mme racont, dans le temps, que ce serait un gardien de ltablissement qui lui aurait fait son affaire un jour quil avait soif. Ce gardien-l tait alcoolique, il se saoulait, il buvait tout ce quil gagnait, et comme il touchait trente sous par macchabe quil enterrait, il en zigouillait un de temps autre pour avoir de quoi licher. En t, naturellement, il claquait un mec par jour, au
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moins : les bons docteurs disaient que ctait leffet du chaud. On ne sest aperu de ce petit mange qu'au bout dun assez long temps ; alors, pour touffer laffaire, le bonhomme, de gardien, est pass pensionnaire, et voil tout. Mais as-tu dj purg Miraut ? interrompit Philomen. Non, avoua Lise, il se purge tout seul ; il ne passe pas un jour sans manger du chiendent. Cest trs bon, en effet, mais ce nest pas suffisant ; ta place, je craindrais pour lui la maladie, et il sera dautant mieux tenu quil est plus g et de bonne race. Je sais bien, mais quy faire ? Il ny a, tu las dit, pas grandchose tenter, et souvent les meilleures prcautions ne servent de rien ; tout de mme, ta place, je lui ferais, de temps en temps, prendre un peu de fleur de soufre dans du lait ou du caf noir. Ils arrivent trs bien avaler le tout. Le meilleur remde est encore quils soient forts et robustes, mais cela non plus nempche rien bien souvent. La soupe est trempe, vint annoncer la Gulotte. La manges-tu avec nous ? invita Lise. Merci bien, mon vieux, mais la bourgeoise mattend ; ce sera pour une autre fois. Bonne nuit et la revoyure. revoir , mon vieux, rpondit Lise secouant sa pipe et rentrant dans la cuisine, prcd de son chien. Il arriva ce que Philomen avait prdit et que Lise craignait. Malgr les purges de caf noir et de fleur de soufre, un beau matin, lappel de son matre, au lieu de bondir en cartant sa paille
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des quatre pieds, Miraut se leva lentement et avec hsitation. Ses bons yeux, si clairs et si vifs, taient tristes et rouges, et du nez suintait une vague mucosit incolore comme une salive trop paisse. Nom de Dieu de nom de Dieu ! mchonna Lise. Voil que a y est ! Pourvu que ce ne soit pas trop grave et quil nen crve pas ! Miraut mangea tout de mme la moiti de sa terrine de soupe laquelle le braconnier avait ajout, pour la rendre meilleure, un peu de lait ; ensuite il ne chercha point, comme dordinaire, gagner la rue, mais sen vint lentement, le poil lgrement hriss et rche, se coucher en rond derrire le pole allum de la chambre. Le lendemain, le nez coulait plus abondamment, les yeux devenaient chassieux et lapptit disparaissait avec la fivre qui lavait envahi : bien que la temprature ft douce, Miraut grelottait. Le matre essaya de lui faire avaler de la fleur de soufre dans du lait : le chien, presque contrecur, but le lait, mais laissa au fond de lassiette la poussire jaune. Alors Lise chercha se rappeler les vieux remdes usits en pareille circonstance : il en connaissait plusieurs et commena par se rendre chez le cordonnier Julot, qui lui prpara un empltre de poix. Revenu au logis, il rasa le derrire du crne de Miraut sous los pointu qui fait saillie au-dessus des vertbres cervicales et appliqua lempltre, qui adhra aussitt. On dit que a les gurit, avait reconnu Julot ; en tout cas, cest bien ton service, et si a ne lui fait pas de bien, a ne peut pas non plus lui faire grand mal. Mais la poix nopra gure. Miraut maigrissait, souffrait, paraissait de plus en plus lent et triste. Son museau toujours frais
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devenait chaud, sa langue sche ; il ventait, disait Lise, cest-dire respirait comme un soufflet violemment press. Et il avait toujours froid. De temps en temps, il se levait douloureusement de son sac de toile, venait poser ses pattes sur la platine du fourneau, le poitrail devant le feu, et l, triste comme un petit enfant malade, il laissait pencher sa pauvre tte dolente de ct, tandis que ses yeux rouges, troubles et perdus, vaguaient dans le vide ou fixaient les choses sans les voir. Il eut des constipations opinitres, puis des diarrhes puisantes, et passait presque toutes les heures immobile, couch en rond, serr sur lui-mme, les muscles contracts par un perptuel grelottement, lchine rugueuse, comme un petit vieux maniaque qui craint tout des hommes et des choses. Puis ce fut la complte indiffrence, et rien ne pouvait le tirer de sa somnolence ou de son marasme. Mitis et Moute et la vieille Mique, le voyant affaiss et souffrant, nessayaient point de jouer, mais venaient de temps autre le flairer : toutefois, comme il navait pas conserv sa bonne odeur de sant, ils ne le lchaient plus ; mais souvent ils se couchrent tout contre son poitrail pour le rchauffer. Lui, les regardait de ses yeux do nulle lueur ne jaillissait et qui semblaient dsesprs. Il se taisait obstinment. Cest que son mal tait en lui et que toute souffrance dont les btes ne voient pas la cause, ou qui persiste cette cause tant disparue, les laisse muettes. Quun chien ou un chat ou une autre bte domestique, car les sauvages, eux, savent presque toujours se taire, crie ou pleure, ou hurle, ou gronde quand on le heurte, ou quon le frappe, ou qu'on le brle, ou quon le mouille, ou quon lui marche dessus, cela sentend : son cri est un appel, une plainte, un dfi ou une lutte ; si la source de douleur disparat, si la cause nest plus apparente, il se tait. Tout le monde na pu voir mourir un chien empoisonn ; mais qui na vu de misrables animaux crass par des automobiles, des tramways ou des voitures ! Ils hurlent pouvantablement sous le choc, mais cinq minutes aprs, quand on les a ramasss, mis sur la paille, ils se lchent sils le peuvent encore et souffrent
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et meurent sans se plaindre. Ils nont pas besoin, ceux-l, de philosophes pour leur enseigner le stocisme. Si grand que ft le dsarroi physique et moral de Miraut, il ne se plaignit jamais, mme le jour o la Gulotte, qui navait point dsarm et souhaitait de tout cur sa crevaison prochaine, profita dune absence de Lise pour le jeter brutalement dehors. Violemment, coups de savate, elle te le balaya, comme elle disait, de son plancher, esprant quelle en serait pour tout de bon dbarrasse bientt. Il ne faisait pas froid, ce jour-l, heureusement, et la rentre du braconnier provoqua la rentre du chien. Cependant, Lise se dsesprait. Il passait de longues heures ct de son Miraut, lui prenant la tte dans les mains, le caressant, le recouvrant dun vieux tricot, le bordant comme un gosse, lui desserrant les mchoires pour le contraindre avaler quelques gorges de lait ou quelques bouches de viande que la pauvre bte, souvent, revomissait presque aussitt. Mais ni soins ni remdes nagissaient. Il ny a rien faire contre la maladie ! La maladie, mot vague et indfini comme les troubles quelle provoque ! Do vient-elle ? on ne sait pas. Comment la gurit-on ? On ne sait pas non plus. Les vtrinaires, mdicastres ou potards ont bien invent des sirops, fabriqu des pilules, compos des poudres, mais tout a, cest de la foutaise dont le plus clair rsultat est de faire passer les cus de votre profonde dans leur escarcelle. Autant croire sur ce point les paysans et les bracos qui se sont livrs, au sujet de ce mal mystrieux, aux suppositions les plus baroques, aux conjectures les plus bizarres. Daprs les uns, ce serait un ver qui produirait ces troubles, un ver que nul na vu et qui tiendrait ses diaboliques assises non point dans lestomac, mais au bout de la queue. Il sagit de lextraire, de lextraire sans danger pour la bte, et l est le hic !
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Pour dautres, la maladie, cest le sang qui mue ( ?). Comment ? pourquoi ? Mystre. Enfin, daucuns veulent encore que ce soit simplement de la bronchite ; mais affection de la moelle pinire, crise de croissance ou bronchite, nul na jamais t capable dindiquer une cause prcise ni de fixer un remde. Miraut filait un mauvais coton, semblait-il, quand un jour, un Velrans qui passait par l et qui le vit conseilla Lise de le conduire immdiatement son compatriote Kalaie, lequel tait possesseur du secret pour gurir les chiens de la maladie. En ce moment, la peau de Miraut prsentait par endroits des taches rousstres, se boutonnait, devenait pustuleuse et crouteleve, tellement, disait la Gulotte, que ctait une dgotation de garder une pareille charogne dans la chambre du pole. Le Velrans insista. Kalaie ne demandait rien pour sa peine : il gardait le chien une huitaine, le soignait dans le plus grand mystre et, au bout de ce temps, vous le rendait parfaitement guri. Ctait un secret, un secret quil tenait de son grand-pre, lequel reboutait aussi les entorses et arrtait les dartres, et qui se perptuait dans la famille. Pas plus que les autres paysans qui connaissent dautres secrets pour dautres gurisons, pourvu quon ait la foi, il ne consentait le confier personne et ne demandait pas quon lui ament des btes ; mais il navait jamais refus den soigner une et ceci faisait partie sans doute des rgles observer pour obtenir la gurison ne voulait jamais, jamais, en aucun cas, accepter dargent comme rtribution. Laprs-midi mme, Lise attela Cadi la voiture de Philomen et conduisit Miraut Velrans. Il alla remiser le cheval dans lcurie de Pp, qui lui confirma les dires du voyageur, et tous deux menrent Miraut chez le miraculeux gurisseur.

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Kalaie, paysan ais et rieur, examina le chien, auquel il fit dresser aussitt un petit matelas sous le pole de la cuisine ; ensuite il offrit la goutte aux deux visiteurs et parla de la pluie et du beau temps et des semailles et des engrais et de la politique. tant bon catholique et pratiquant, il ntait pas daccord avec Lise, mais ce ntait point une raison pour mal soigner Miraut qui, lui, ntait pas socialiste ni ractionnaire et navait pas, heureusement, dopinions touchant la Sparation des glises et de ltat. La discussion fut donc courtoise ; on tomba daccord sur un point : que tous les dputs et snateurs, radicaux comme clricaux, ntaient que des menteurs et des fripouilles, et sur cette conclusion qui marquait leur bon sens et leur rectitude desprit, on se spara en se serrant la main. Tu viendras le chercher dans neuf jours, fixa Kalaie, et tu nauras pas besoin de prendre une voiture pour lemmener : il pourra marcher tout seul, je te le promets. Lise, plein de craintes et desprances, retourna Longeverne, o la semaine lui parut dmesurment longue. Soit que lruption cutane et t un heureux drivatif, soit en effet que le remde de Kalaie ft vraiment souverain, au bout de la huitaine Miraut tait guri ; il se levait, marchait, mangeait ; lil redevenait limpide, vif et joyeux ; le poil se relustrait, lapptit reprenait. Tu nas qu lui faire boulotter de bonnes soupes et, avant quinze jours, il sera gras comme un cochon, affirma Kalaie Lise et Pp. propos, comment va Caffot ? sinquita ce dernier. Tu ne mas jamais reparl de ton goret. Il va bien, trs bien, comme un bon Siam quil est : pourvu
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quil bouffe, il est content. Cependant, je ne crois pas que Miraut sympathise jamais avec lui. Ah ! Oui, la premire fois que le chien sest approch de lauge, o il barbotait, pour le flairer, il lui a pouff et renifl au nez comme un grossier quil est, et Miraut, qui est une bte polie, ne lui pardonnera pas de sitt ; aprs tout, a na pas dimportance, mais nous allons boire un litre. Kalaie, mon vieux, je sais que tu naccepterais pas de sous et je ne ten offre pas, mais, ma parole, tu viens de me rendre un sacr service. Tu ne peux pas refuser de trinquer avec nous lauberge ; malgr que nous ne soyons pas, en politique, du mme bord, a nempche que tu es un bon bougre et que je serais vex si tu nentrais pas prendre un verre et revoir ton malade quand tu passeras Longeverne. Cest rien, cest rien, affirmait Kalaie. Cest des petits services quon se doit entre pays. On sen fut lauberge o, la politique aidant, dun litre on en but plusieurs, ensuite de quoi Pp voulut quon allt chez lui goter sa vendange et puis Kalaie exigea quon ft une troisime pause dans sa maison pour juger de la qualit de la sienne, si bien que ce ne fut quassez tard que les trois compres, parfaitement daccord et amis comme cochons, se sparrent, saouls comme des Polonais. La joie entrait, disons-le tout de suite sa dcharge, pour une bonne part dans la cuite magistrale de Lise. Longeverne, cependant, la Gulotte, anxieuse, nerve comme au premier soir, attendait le retour de son homme, esprant bien que le chien, nonobstant remdes et sorcelleries, serait enfin crev. Elle plit de male rage en voyant, absolument comme lautre fois, son mari, plein comme un boudin, ramener, plus gaillard que jamais, le petit chien qui, affam par la marche, vint sans tarder flairer toutes les gamelles et toutes les marmites de la cuisine.
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Tas de cochons ! mchonna-t-elle. Ah ! ce qui ne vaut rien ne risque rien. Je nai jamais eu de chance dans ma vie. Et sans rien ajouter, sombrement rageuse, laissant lhomme et le chien se dbrouiller comme ils lentendraient, elle monta seule se coucher la chambre du dessus. Lise, pour se venger, prpara aussitt Miraut une soupe plantureuse et magnifique dans la confection de laquelle il ne mnagea ni la graisse ni le pain. Puis, jugeant que, pour un convalescent, ce ntait peut-tre pas suffisant, il ouvrit le buffet o il dcouvrit un bout de lard dune bonne demi-livre mis en rserve par sa femme pour le repas du lendemain. Tiens, sexclama-t-il en le jetant Miraut, mange-le, mon petit : a lui apprendra, la vieille, faire la gueule ! Cest elle qui fera maigre demain.

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CHAPITRE XI
Miraut reprit rapidement. Il profite, il se remplit, disait Lise Philomen qui lui confiait que sa Bellone manifestait par quelques signes, de lui bien connus, des vellits den faire autant, mais par dautres moyens. La garce ! ajoutait-il. a ne manque jamais ! Si, au printemps, elle ne fait pas sa porte, vers la fin de lautomne elle en a au moins pour trois semaines tre en folie, trois semaines durant lesquelles je suis, fichtre, bien gard. Tous les cabots des environs montent la garde autour de ma baraque, les grands comme les petits, les jeunes comme les vieux ; ils me rongent toutes mes portes, ces salauds-l. Sils trouvaient le moindre passage ! malheur ! ah ! nom de Dieu ! a serait bientt fait. Quand je suis l, a va bien, jai lil et je veille ; mais si jai mabsenter de la maison, jai toujours peur quun sale btard de roquet ne parvienne sintroduire dans la canfouine et ne me couvre ma chienne. On ne peut pas se fier aux femmes ni aux gosses pour la surveillance. Je sais bien quon nen est jamais que pour tuer la porte quand la mre a dball, mais cest toujours bien embtant, a fiche la fivre la chienne, sans compter que des maternits comme a te gtent la race. Mon vieux, je te le dis et tu me croiras : eh bien ! si un btard quelconque couvre une chienne, non seulement les chiots qui viennent ne valent rien, mais cette saillie-l laisse des traces sur les portes suivantes : oui, la race est souille, elle nest plus pure, et les chiens sont moins beaux et moins bons. Jai toujours fait attention jusqu prsent, je ne voudrais pas voir arriver la chose maintenant. Tu nauras qu mamener Bellone quand tu auras sortir, soffrit Lise. Avec Miraut elle ne risque rien daucune faon ; dailleurs, jai toujours, pour les roquets et les btards, parce que je ne voudrais jamais faire le coup des chiens de chasse, une demi-douzaine de vieilles casseroles de rebut et quelques arro 105

soirs de rserve leur attacher quelque part. Pour lheure, expliqua Philomen, je ne crois pas quelle coure de risques, le train de derrire grossit un peu et le sexe se montre, mais tant quelles nont pas fait sang, elles ne se laissent gnralement pas grimper, je dis habituellement, car dans ces sacres affaires de chose, on ne peut jamais tre sr de rien. Oui, goguenarda Lise, cest la bouteille lencre rouge. Miraut avait repris sa situation dans la maison de son matre, cest--dire que, si le patron le choyait avec la tendresse dun pre ou mme dun grand-pre, la patronne, elle, le rossait avec lnergie dune martre et quil se garait des coups du mieux quil pouvait. Il acceptait dailleurs bnvolement cette position sociale, nimaginant pas quil en pt, pour lui, exister dautre, ses souvenirs denfance tant trop lointains et depuis longtemps abolis. Trs vite il en tait arriv gnraliser que, sauf de trs rares exceptions, tout ce qui porte pantalon est alli, ami et favorable, et tout ce qui porte jupe, ennemi puissant et sournois quil faut en tout et partout craindre, viter et fuir. Il accompagnait trs souvent Lise dans ses alles et venues aux champs et au bois et commenait, son nez devenant subtil et puissant, sintresser autre chose quaux volutions des corbeaux et au dterrage des taupes. Lise vivement lencourageait quter, guidait ses recherches, le faisait suivre les murs de lisire, lincitait longer les haies, traverser les buissons, fouiller les murgers chevelus de ronces, ne pas manquer les brches de mur, les ouvertures de tranches, les saignes de partage des coupes, tous endroits prfrs par les oreillards pour se gter ou rentrer en fort.

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Lodeur de livre, souventes fois12 renifle, lmouvait de plus en plus et le bouleversait profondment : sa queue, quand il tombait sur un fret de ce genre, battait avec une force terrible, ses mchoires en claquaient lune contre lautre et une fois mme, la grande joie de son matre, il avait laiss chapper un jappement bref et chaud qui disait son fougueux dsir de se trouver nez nez ou mme nez cul avec le citoyen poilu qui mettait des manations si particulirement excitantes. Un cureuil, aperu un jour terre et quil poursuivit en donnant pleine gorge jusquau premier arbre o il grimpa, puis quil regarda tonn, furieux et narquois, ne fit que confirmer en lui lopinion quil avait que le gibier qui court et poil est prfrable, quant lodeur et au got probablement, celui qui vole, dautant quon peut toujours, quelque temps tout au moins, suivre le premier avec espoir de lattraper. Lise, aprs chaque exprience, le flicitait, lencourageait, le caressait, le rcompensait par un petit bout de sucre ou une couenne de gruyre soigneusement tenue en rserve pour loccasion. De fait, il tait content de son chien et persuad, ainsi que le lui avaient prdit ses amis, Pp, le gros et Philomen, que ce serait un jour un matre lanceur. Bon chien chasse de race, dit le proverbe. Il n'avait point t besoin pour celui-l, en effet, de le mener avec dautres chiens pour quil apprt son mtier. Seul, de lui-mme, par la simple vertu de son flair et la toute-puissance de son instinct, il arrivait distinguer ce quil devait courir. Quil lui arrivt seulement un jour de fourrer le nez au derrire dun capucin et a y serait dfinitivement, il serait sacr chien et grand chien ; plus tard, quand il aurait appris avec son matre et avec Bellone toutes les ficelles du mtier de chien courant, on verrait sil sen trouverait un pour lui damer le pion ou lui faire le poil dans le canton. Ainsi rvait Lise, tandis que son petit camarade trottait de12

maintes reprises 107

vant lui dans les sentiers de Longeverne, flairant toutes les mottes et toutes les bornes, pour y retrouver des odeurs particulires, des senteurs subtiles lui rappelant sa race, et saccroupissant de temps autre pour rafrachir dun jet minuscule et fraternel tel caillou isol, tel piquet de bois ou tel coin de mur prcdemment arross par des confrres inconnus. On en fera quelque chose, disait le chasseur Philomen, en lui racontant, quatre ou cinq jours plus tard, comment Miraut stait comport sur un fret rencontr au bas des Cotards, non loin de la source de Bche. Il y en a, en effet, toujours un de ce ct-l, approuva Philomen, qui ajouta au surplus quil lui confierait le lendemain sa Bellone, oblig quil tait de conduire du bl au moulin de la Grce-Dieu afin de ramener de la farine pour faire au four. Cest entendu, acquiesa Lise, je les collerai tous les deux la remise. Jai fichu du fer-blanc aux coins de la porte : pas de danger que les galants, si voraces quils soient, ne la bouffent et, pour ce qui est de Miraut, je te lai dit, il est encore trop gosse pour penser ces affaires-l. De fait, le lendemain, en laisse, comme une coupable, la chienne fut amene la Cte, tandis qu une distance plus que respectueuse les mles la suivaient de lil, craignant la trique du chasseur. On laissa seuls les deux camarades. Miraut, enchant davoir de la compagnie, vint lcher le nez de Bellone et lui mordre les oreilles. Dordinaire, elle se laissait faire quelques instants, ensuite elle signifiait par un grognement sec quelle en avait assez et filait ; mais cette fois elle se prta au jeu, mordilla elle aussi, passant dessus, roulant dessous, serrant entre ses mchoires tantt une patte, tantt une oreille, tantt une autre mchoire ; puis jugeant que les prliminaires avaient t assez longs, elle se dressa
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sur ses quatre pattes, joignit les oreilles, carta la queue de ct et attendit. Mais Miraut, peine relev, ne songea qu continuer un divertissement si intressant, remordre, se rouler de plus belle dans la paille, jouer de la patte et de la dent. Bellone se prta encore et de bonne grce ses fantaisies, jusqu linstant o elle recommena son mange, lui mettant bien en vidence le postrieur sous le nez. Lodeur, videmment, diffrait de ce quelle tait dhabitude, et Miraut, forc de sen rendre compte, flaira avec assez dintrt, puis, pour complter son observation, hasarda mme un discret coup de langue ; mais ses galanteries se bornrent l et les jeux et les batailles durent recommencer au moins deux ou trois fois encore. Cest alors que la chienne, puissamment nerve sans doute, obissant lon ne sait quel irrsistible instinct qui lui commandait denseigner au novice ce quil ignorait, lui sauta dessus, ainsi que laurait fait un qui laurait voulu couvrir, et sagita vivement du train de derrire la faon des mles. Ahuri, Miraut qui ny comprenait rien ou pensait peut-tre que ctait un jeu nouveau, la laissa se livrer durant quelques minutes cet exercice, ensuite de quoi, tout naturellement, il en voulut faire autant. Ctait ce que demandait la chienne. Il commena ses premires tentatives sans autre ardeur que celle du jeu. Aprs quoi, que se passa-t-il ? Lodeur de la bte en amour alluma-t-elle un feu dormant en lui ? Le mouvement, tout mcanique et machinal quil ft, lui rvla-t-il les causes occultes et profondes de son geste ? On ne sait ; mais bientt il tenta de faire rellement ce quil navait voulu jusqualors que simuler. Malgr le peu de rsultats obtenus, la chienne se prtait avec
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une bonne grce vidente ses manuvres. Un petit bout de sexe, rouge et sans force, quil essayait vainement de diriger, tombait de sa gaine, et il se crispait, remuant furieusement, pitinait des pattes de derrire, tordait le cou, hochait la tte, tandis que la chienne prenait lair stupide et bat de celle qui attend quelque chose, quelque chose qui doit venir et ne vient jamais. plus de vingt reprises, il remonta, toujours sans rsultats, et la chienne, sans se lasser, toujours le laissait faire. Il senfivrait, sexcitait, se mettait en colre, tombait, remontait, retombait, jappait, insultant les autres mles quil devinait et sentait maintenant, tous ses sens veills, rder aux alentours et renifler aux portes. Lorsque Lise rentra, aprs avoir fait le vide autour de la maison, il le trouva creux et efflanqu qui continuait fbrilement ses exercices. Ben, mon cochon ! monologua-t-il, tu ne te gnes pas : il ny a vraiment pus denfants au jour daujourdhui. Ten es-tu donn, salaud ! et pour rien, naturellement ; sacre petite rosse, va ! il sen ferait crever. Et devant son matre, sans honte aucune, ni crainte, ni prjug pudibond, Miraut recommena deux ou trois fois encore ses tentatives amoureuses. Hou ! hou ! linvectiva Lise en branlant la tte. Encore un salaud qui sera port sur la chose ! Il ny aura pas une chienne en folie dans le canton sans quil ne soit de la noce. Et il le spara immdiatement de Bellone, car ce jeune sagouin se serait plutt fait prir que de descendre de son poste avant davoir obtenu un rsultat que ni son ge, ni ses forces ne lui permettaient encore datteindre.
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a lui apprend la vie, rpliqua Philomen qui Lise narrait les bats des deux tourtereaux dans la remise. Gageons, maintenant quil a fait a, quil se prend pour un grand garon de chien. Je te crois, approuva Lise ; hier au soir, il a lev la cuisse pour pisser et a ne lui tait pas encore arriv. Mais, jai envie daller faire un tour ce soir du ct de Bche. Jai ide que le fret sera bon. Il a plu un peu, les livres sortiront de bonne heure, car le soleil a tout lair de vouloir se remontrer et si on en trouvait un sur pied Vers quatre heures, en effet, sa serpe dans la pattelette du pantalon, comme sil allait laguer sa haie du Cerisier, Lise partit avec Miraut. Mais, comme il lavait dit, il sarrta la source o son chien avait dj, les jours davant, trouv du fret. Ce ntait pas mauvais, et Miraut, suivant le mur denceinte du bois, ne tarda point en effet frtiller de la queue et renifler bruyamment, signe que quelque animal sauvage avait certainement pass par l. Doucement ! encourageait Lise en sifflotant sur un ton particulier, doucement ! au bois, mon petit ! cest au bois quil est, le capucin. L ! l ! Miraut, sexclama-t-il en lui dsignant du doigt une rentre , une brche de mur. Docile, le chien pntra sous bois, flaira, donna un coup de gueule, tourna, avana encore, revint sur ses pas, reniflant trs fort, puis sortit du bois, fit quelques pointes en plaine, revint de lui-mme la lisire, la suivit, trouva une autre brche et sy enfila tout seul. dj. Trs bien, mon beau ! approuvait Lise mi-voix, tu sais Mais cela devenait srieux.
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Conscutivement, Miraut lcha trois coups de gueule, avana, cartant les branches du mufle, puis soudain, sans plus rien dire, le fouet battant, sengagea dans un pt de ronces. Et immdiatement, une borde dabois frntiques suivait cette incursion, tandis quil bondissait derrire le livre dboul qui montait le coteau et quil venait de dnicher au gte. Ah ! ce fut une belle galopade. Bouaoue ! bouaoue ! bouaoue ! Il ne pouvait plus dire, il bredouillait, il bafouillait, tellement il se pressait de gueuler vite, rptait, trs excit, Lise le soir mme en racontant lexploit Philomen. Crois-tu, mon vieux, six mois, et tout seul, en lancer un ! Ah ! mon ami, cest quil fallait voir et entendre comme il te le menait, ui-l : ni plus ni moins quun vieux chien ; il lui a fait prendre le tour des Maguets et puis du Geys et il me la ramen au lancer. Hein ! Ah ! nom de Dieu ! la belle chasse ! et quelle musique ! Cest quil a une voix, lanimal ! Nom de nom, quelle gorge ! Je laurais laiss faire, ma parole, je crois quil le mnerait encore ! Ah ! la bonne bte, et ce que je suis content ! Mon vieux Philomen, quest-ce quils vont prendre pour leur rhume, les oreillards ! Cochon de cochon ! Mest avis que l-dessus on peut bien boire une bonne bouteille. Et tout en se remmorant les premiers lancers de tous leurs dfunts chiens, tout en se racontant des histoires de chasses plus merveilleuses les unes que les autres, les deux compres, chez Fricot laubergiste, se cuitrent consciencieusement pour fter de digne faon cette journe mmorable. dix heures, lorsque le bistro, qui craignait une visite inopine des cognes, les eut mis dehors et quils se furent spars, Lise, tout enfivr, plein denthousiasme, monologuait encore en revenant vers son logis :

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six mois ! bon Dieu ! quelle bte ! quel nez ! Et quand je songe que ma charogne de femme aurait voulu que je men dbarrasse, que je le tue ! Ayant coup au court par le sentier du verger, il passait juste ce moment devant la fentre du pole, close de rideaux dindienne et claire. Tiens, pensa-t-il, elle va probablement gueuler ! Quest-ce quelle peut bien foutre cette heure pour ntre pas encore couche ? Et il vint se coller devant les vitres, cherchant voir par un entre-billement de rideaux. Le spectacle quil dcouvrit le cloua de stupeur un instant, immobile tel une souche. Mais il se remit bien vite, poussa intrieurement un formidable juron et slana vers la porte. Ah ! je ty prends, sacre sale garce, tonna-t-il ; je ty pince en flagrant dlit, chameau ! Tiens, attrape a et encore ceci, ructa-t-il en lui lanant deux vigoureux coups de souliers au derrire. Et je ten vais foutre, moi ! Mais la Gulotte, prise en faute effectivement, nessaya pas de discuter et nattendit point son reste. Elle se sauva toutes jambes, montant les escaliers, barricadant les portes, ce quentendant et peu sanguinaire au fond, Lise ne la poursuivit point davantage et sapprta se mettre au lit, soliloquant, grognant et sacrant : Bougre de sale chameau ! Vider le pot de chambre dans mes sabots pour accuser Miraut et me faire croire que ctait lui qui avait piss dedans. Faut-il tout de mme tre vache et vicieuse ! Sacr nom de Dieu de nom de Dieu ! Il ny a quune femme qui peut trouver a !

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DEUXIME PARTIE
CHAPITRE PREMIER
Tant que ne fut point close la chasse, Lise, chaque fois quil eut sortir du ct des champs ou des bois, ne manqua jamais demmener son chien avec lui. Successivement il lui apprit bien faire les lisires sans oublier une rentre, tenir un champ de betteraves ou de pommes de terre, vrifier les trfles, sonder les luzernes, longer une haie de telle faon que le gibier partt du ct du chasseur, et Miraut ne laissa plus un seul buisson dinexplor du jour o son matre, lobligeant pour la quatre-vingt-dix-neuvime fois au moins en fouiller un, lui fit dloger de son gte un jeune levraut quil faillit pincer bel et bien et auquel il donna la chasse durant plus de trois longues heures. Quand la clture fut prononce, le chasseur devint plus circonspect, et Philomen, lui aussi, pour viter les coups de langue, les histoires et les procs-verbaux, garda sa chienne la maison. Toutefois, comme les btes supportent difficilement la claustration, il la lchait de temps autre, le soir venu. Mais Bellone, docile et bien dresse, ne sloignait du pays quavec lautorisation de son matre. Lorsque le brigadier Martet rentrait le soir, lass dune longue tourne, le vieux chasseur, qui la connaissait dans les coins comme doit la connatre un vieux de la vieille de sa trempe, allait trouver sa chienne lcurie et, branlant la tte dun air entendu, lui disait simplement : Va ! Bellone comprenait et, sans sattarder rdailler aux alentours, filait directement vers la fort. Un beau soir, elle se souvint quelle avait en Miraut un jeune
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camarade et se dit sans doute quil serait plus agrable et peuttre aussi plus fructueux de lemmener avec elle dans cette expdition nocturne et cette partie de plaisir. Cest pourquoi, traversant le village et lenclos, elle vint directement le trouver devant son seuil o il samusait saiguiser les crocs sur un vieil os de jambon plus dur quun morceau de fer. Lise tait l. Aprs lui avoir souri en troussant les babines, stre tortille du cul comme il convenait pour le saluer respectueusement et lui avoir lch les mains de bonne amiti, elle rpondit avec bienveillance aux caresses et aux mordillements de Miraut. deux ou trois reprises, la chienne lui pina les oreilles ainsi quelle faisait autrefois pour prier le vieux Taaut de laccompagner en guerre. En mme temps elle jappota, modulant de la gorge quelques sons quil comprit parfaitement et que Lise, depuis longtemps au courant de ses habitudes et de ses manires, ne manqua pas non plus de saisir. Il en sourit dans sa barbe de bouc quil empoigna pleine main pour la peigner dun geste familier. Sachant bien que son ami ne lchait sa chienne qu bon escient, il accda au dsir de son chien qui, hsitant, tournait la tte de son ct, tout en conservant le corps dans la direction de Bellone qui lattendait un peu plus loin. Vas-y ! va ! profra-t-il simplement. Et, dun hochement de tte, il lui dsigna la fort. Tout heureux de cette permission, un peu ennuy tout de mme de partir sans le matre, il revint en hte lui sauter sur les genoux et le lcher, puis, comme lautre lui confirmait son autorisation, il fila comme une flche rejoindre Bellone qui lattendait au trou de la haie du grand clos.

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Et se mordillant les pattes, la gorge et les oreilles, et se grognant des gentillesses canines, les deux complices partirent dans la direction de la coupe. Lise rallumait sa bouffarde quand Philomen arriva. Eh bien ? sexclama-t-il simplement. a y est, rpondit Lise, ils y sont. Elle est venue le prendre et il na pas t difficile dbaucher ; ah, ma foi non ! je nai eu qu lui faire signe. La bonne paire ! conclut le chasseur. Avant une heure, il y en aura un quelque part Bche ou aux Maguets qui naura pas mettre ses quatre pieds dans le mme sabot sil tient garer sa peau et ses viandes. Louverture aura lieu dans deux mois, exposa Lise ; il nest pas mauvais quauparavant ils se fassent un peu le pied et la gueule, si nous ne voulons pas les voir reints aprs la premire semaine de chasse. As-tu dj song tes munitions ? sinquita Philomen. Oui, rpondit Lise ; pour les cartouches de livre, je commanderai mes tuis et mes bourres Saint-tienne afin dtre sr davoir du bon ; cest un peu cher, mais tant pis ! Pour la chasse aux oiseaux, je ferai prendre au messager, quand il ira Besanon, un cent de douilles et de bourres ordinaires ; quant la poudre, de la superfine numro deux pour les bonnes cartouches et, pour les autres, Kinkin ma promis une livre de poudre suisse, de la meilleure, mais nen parle pas surtout, je ne voudrais pas lui faire arriver des histoires lui, ni moi non plus. Jen prends aussi, rassura Philomen ; sa poudre, en effet, nest gnralement pas mauvaise et, quand il sagt de merles, de grives ou de geais que lon tire de tout prs, a va toujours. Cest gal, j'aurais du remords de viser un livre avec une mauvaise
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cartouche dans mon flingot ; sil chappait, je ne pourrais mempcher de dire que cest bien fait pour moi. coute, interrompit tout coup Lise, en portant lindex sa bouche. Loin, loin, peine distinct dans le bourdonnement dabeilles de la nuit silencieuse, un aboi slevait, suivi bientt dun autre et dun autre encore. Ils ont dj lanc. Non, non ! pas encore, coute bien ! Et, en effet, linstant daprs, la rafale hurlante du lancer retentissait, tandis que silencieux, la prunelle vague, les paupires plisses, les deux amis, tirant de leurs pipes dnormes bouffes, coutaient voluptueusement cette musique sauvage qui les inondait dune joie pure. Eh bien ! je crois quils le mnent, conclut Philomen au bout dun instant. Le bruit de la chasse se perdit quils coutaient encore. La conversation reprit, un peu dcousue, car tous deux, bien que parlant dautre chose, prtaient quand mme toujours loreille aux rumeurs de la nuit, et ce fut simultanment quils interrompirent leur causerie en remarquant voix haute : Ils le ramnent ! Et, en effet, on perut distinctement le bruit de la chasse se rapprochant assez vite. Puis ce bruit dcrut de nouveau et se perdit encore et Philomen affirma : Ils en ont pour un moment, mais ils peuvent sen donner tant quils voudront : le brigadier naura pas envie ce soir de leur courir aprs ; il est revenu vann de sa tourne daujourdhui et
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cette heure il doit tre srement en train de roupiller ct de sa lgitime. Moi, mon vieux, jen vais faire autant. Et moi itou, rpondit Lise. Aprs avoir convenu, pour rduire les frais de port, de faire ensemble leur commande de fournitures, ils se sparrent en se serrant la main et Lise, rentrant dans la cuisine obscure, poussa le verrou, gagna son lit et sendormit. Cependant, sur le coup de minuit, pris dun besoin pressant et stant relev en chemise pour aller pisser un coup sur le pas de sa porte, il put entendre dans le grand silence approfondi de cette belle nuit de juillet les deux chiens qui, au milieu du bois du Fays, menaient encore une allure endiable leur oreillard. Cr nom de nom ! quel jarret ! ne put-il sempcher de sexclamer avec admiration. Et il revint se coucher, tout content. Le lendemain, au lever, il trouva Miraut couch sur un petit tas de paille, sous lauvent de la porte dcurie. Il tait crott comme une demi-douzaine de barbets, nayant pas encore eu le loisir de vaquer aux soins de sa toilette ; le bout de sa queue, sur une longueur de trois bons pouces entirement pel et tout rouge, de mme que ses cuisses et ses ctes, disait assez avec quelle ardeur il avait fouett les buissons et stait battu les flancs. Il se leva lapproche du matre et le salua par des aboiements trs tendres en se dressant contre ses genoux. Cest alors que Lise remarqua quil tait rond comme un boudin et jugea quil navait pas d chasser, ainsi quil disait, pour la peau, jugement que Philomen confirma quelques instants plus tard en lui contant que sa chienne se trouvait tre prcisment dans le mme tat.

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Quand elle rentre vide, elle vient japper et appeler sous la fentre de ma chambre afin que j'aille lui ouvrir et quelle puisse manger ce qui reste dans les gamelles de la cuisine, mais quand elle a fait chasse, je nai pas me biler ni me dranger, elle pionce dans un coin et ne rclame rien. Lui aussi, affirma Lise. Cen est tout de mme un que nous ne reverrons pas louverture, mais il nest pas mauvais, pour nous comme pour eux, quils y gotent de temps autre : a les encourage et a les dresse, les chiens, surtout quand ils sont jeunes comme le tien. Mis en got, en effet, par cette premire et fructueuse randonne, ce fut Miraut qui, quelques jours plus tard, sen fut faire visite Bellone et la prier de laccompagner la chasse. Il faut croire quune telle expdition tait inutile ou dangereuse ce soir-l, car Philomen, de qui la chienne, par de petites plaintes, alla solliciter lautorisation rglementaire, opposa un veto nergique et sec sa demande. Docile et plus obissante que le chien, elle se rsigna et sen fut se coucher sur son coussin ct de la porte de la cuisine, tandis que Miraut, bien dcid, partait quand mme seul la chasse. Il fut moins heureux cette fois que lors de sa premire sortie et sil lana tout de mme et suivit un capucin, il neut pas la science ni le bonheur de le pincer et rentra trs fatigu la maison. Vers deux heures du matin, Lise fut rveill par un long jappement un peu rageur sous sa fentre. Il nhsita pas sauter du lit et sen fut ouvrir son chien qui, efflanqu, affam, se coucha aprs avoir fait une revue de dtail des marmites, plats, assiettes, bols, seaux et chaudrons de la cuisine.

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La Gulotte en grogna le lendemain matin, criant que cette sale bte lavait empche de fermer lil de la nuit, quelle lavait rveille juste au moment o elle commenait sendormir, quelle lui avait fichu sa cuisine sens dessus dessous et que bien sr, ces sorties-l, a finirait par mal tourner un jour ou lautre. *** Cependant louverture approchait. Les munitions commandes taient arrives bon port, comme on dit, et les deux chasseurs en avaient fait le partage tout en se communiquant, pour la cinquantime fois peut-tre, leur recette particulire concernant le chargement des cartouches. La demande de permis venait dtre envoye la sousprfecture par les soins de Jean, le secrtaire de mairie. Lise avait fait prendre auparavant chez le percepteur le reu de vingthuit francs, ce qui provoqua devant Blnoir, le facteur, une scne de mnage terrible, dailleurs prvue depuis longtemps et laquelle les deux hommes ne prtrent que lattention quelle mritait. Et puis, la veille du grand jour, devant Miraut bien en forme, le braconnier, trs loquace et dbordant de joie, confectionna ses cartouches. Le fusil du pre Denis, dment dgraiss et astiqu, avait t dcroch de la panoplie o il trnait parmi trois vieux sabres de pompiers ou de gardes nationaux, un couteau arabe ou turc qui avait t sans doute fabriqu au petit Battant ou Rivotte, faubourgs de Besanon, afin dviter dinutiles frais de transport, un chassepot (souvenir des dsastres) et deux vieilles carabines simples, lune pierre, lautre piston, ornes des pontets en cuivre et munies de canons immenses. Avec un plaisir enfantin, devant son compagnon qui avait appuy les pattes contre sa poitrine pour lui lcher la barbe, Lise, deux doigts sur les gchettes, levant et abaissant les chiens, fit sonner et rsonner les batteries du flingot en interpellant Miraut.
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Hein ! cest-ti avec ui-l quon va les descendre, demain ? Bouaoue ! applaudissait Miraut. Et celle-l, en va-t-elle occire un ? reprenait-il en lui montrant une cartouche de quatre soigneusement sertie. Il naura pas peur du coup de fusil, ce petit, au moins ! Non ! cest un grand garon ! Miraut, qui probablement ne comprenait pas le sens particulier de chacune de ces confidences, en entendait tout au moins la signification gnrale et manifestait, par des abois continuels, des frlements clins de tte, des grattements de pattes, dincessants battements de queue, des vellits dembrasser et de lcher, son approbation et sa joie. Lise, depuis longtemps, avait convenu avec Philomen quils partiraient le lendemain chacun de son ct, afin de tenir peu prs tout le terrain de la commune, et quils se retrouveraient, vers les huit heures et demie, un peu plus tt ou un peu plus tard, selon les hasards de la chasse, la tranche sommire du Fays pour faire ensemble ce bois important et se poster aux bons passages. Le soir, il prpara Miraut une bonne soupe paisse et substantielle, car le lendemain avant le dpart, il ne voulait lui donner que quelques crotes insignifiantes, un chien courant tant rput, juste raison dailleurs, chasser avec plus dentrain et dintrt quand il na pas le ventre plein. Ce fait, il se coucha et sendormit paisiblement, certain comme un vieux soldat de se rveiller lheure quil stait fixe. Et en effet, trois heures et demie, le lendemain matin, il tait debout. Il shabilla, chaussa ses brodequins soigneusement graisss, mit ses houzeaux, endossa sa vieille veste grandes poches, boucla sa cartouchire sur ses reins, mit tremper un bout de sucre dans une goutte de marc pour avaler au moment du dpart
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et, tandis que chauffait son jus sur la lampe alcool, il alla ouvrir Miraut. Les deux amis se firent fte en se retrouvant : petits mots damiti et abois tendres, caresses de la main et coups de pattes cordiaux ; Miraut mme essuya dun large revers de langue la joue droite et le nez de son matre. Le coup de patte relaver13 , lexcusa celui-ci en sessuyant de la manche, un sourire dindulgence aux yeux. Et tout en buvant et mangeant, il envoya Miraut, qui les attrapait au vol, quelques tranches de pain quil avalait sans les mcher. L-dessus, heureux comme des rois, ils sortirent et, bien avant que le soleil ne ft lev, arrivrent au haut des Cotards o ils voulaient commencer. Ctait un bon matin. Un temps calme, une rose suffisante laissaient un fret abondant aux endroits o le gibier avait pass. Ds quon longea le mur de la coupe, Miraut, renonant son jeu favori qui consistait lever la cuisse toutes les mottes et toutes les bornes, se mit quter avec ardeur. Bientt il rencontra un fret, trouva une rentre, sengouffra dans le taillis, et le reste ne fut pas long venir. Cinq minutes plus tard, le livre dboul filait par les sentiers et les tranches du bois avec le chien ses trousses. Il va monter, songeait Lise post au haut du crt cinquante mtres du mur denceinte, ils montent toujours. Mais le capucin ne monta point et, zigzaguant ainsi qu'un levraut, s'en alla faire au loin, toujours en restant sous bois, un crochet assez grand.

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Patte relaver : chiffon pour laver la vaisselle. 122

Cependant, la chasse marchait un train denfer. Le chien, sans doute, serrait de prs son gibier, et Lise, qui connaissait peu prs tous les trucs des oreillards, jugea rapidement : Il va sortir au sentier de Bche quil remontera et Miraut va me le ramener par le chemin de la pture. En hte, il se porta vivement ce poste afin darriver assez tt, car dans ces cas-l il est prfrable darriver dix minutes davance que cinq secondes trop tard. Le braconnier avait eu bon nez de courir. Il ny avait pas une minute quil tait l, au bord du chemin de terre, devant un buisson avec lequel il se confondait, lorsquil vit loreillard samener, bride abattue, les oreilles basses, allongeant de toute sa taille, ventre terre littralement. Un beau coup de fusil ! jugea-t-il. Rien de plus simple quun tir en pointe, ni de plus sr pour un chasseur exerc. Lise, en amateur, jouissait intensment du court instant qui le sparait du dnouement de cette chasse. Le livre arrivait une allure fantastique, et lui, immobile, la crosse lpaule, la tte lgrement incline, attendait calmement quil ft porte. Au point strictement repr davance, trente mtres, pas un de plus, ce qui et compromis lefficacit du tir, pas un de moins (cet t un assassinat !), il pressa la dtente de sa gchette droite. Le coup retentit puissamment dans le calme du matin et loreillard, lanc comme un bolide, vint bouler cul par-dessus tte quinze ou vingt pas du chasseur. Miraut, qui sortait du bois et arrivait au haut du sentier, fut tonn de ce coup de tonnerre formidable et sarrta net une minute pour couter, car ce bruit terrible venait de la direction suivie par son livre. Il sentit quil devait y avoir du Lise dans cette aventure et nen douta plus linstant daprs quand il distingua la
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voix de son matre le hlant pleins poumons : Tia, Miraut, tia, par ici ! tia, mon petit ! Sans lcher la voie chaude du livre, il reprit sa poursuite en donnant pleine gueule lui aussi et arriva bientt sur le lieu du drame, devant Lise dont le fusil fumait encore, un Lise riant dun large rire et qui du doigt lui dsignait terre un cadavre roux, allong, saignant par les narines, sur lequel le chien se rua sans tarder et avec frnsie. Tout beau, tout beau ! mon petit, calma le chasseur. Ne le dchire pas. Allons ! doucement, doucement ! Alors, sans haine aucune, comme sil et caress Mitis ou Moute, Miraut lcha doucement et longuement sa victime morte et la pua mme davant en arrire et darrire en avant. Puis, excit sans doute par lodeur du sang, il renifla le ventre et ouvrit la gueule pour y aller de son franc coup de dent. Lisse jugea que ctait suffisant et, lui reprenant bien vite le capucin, il commena par le faire pisser en lui pressant sur la vessie et puis le mit immdiatement et sans faons dans la grande poche-carnier de sa veste de chasse. Toutefois, pour que Miraut net pas couru pour rien et pour lencourager continuer, il lui coupa successivement, la dernire jointure, les quatre pattes du livre et les lui jeta une une. Elles disparurent comme une bouche de pain, poil et os, et griffes, et viande, et Miraut attendait encore tandis que Lise le flicitait, tout heureux. Hein, nous voil dpucel ! mon vieux Mimi. Comme lautre, insensible aux discours, attendait toujours, il voulut lui jeter un bout de pain et un morceau de sucre qui furent profondment ddaigns.
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Ah ! il faut de la viande monsieur, maintenant ! Tes pas dgot, mon salaud, marmonna le chasseur en ramassant les provisions auxquelles son chien navait pas voulu mordre. Attends un petit peu, mon vieux, tu les mangeras bien tout lheure. Et la chasse continua.

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CHAPITRE II
Ctait, on la dj vu, un bon matin. De tous cts, de loin, de trs loin, on entendait des lancers et des chasses ; des coups de fusil retentissaient ; un il exerc pouvait voir dans les finages voisins les perdreaux se lever en bandes devant les chiens darrt et sparpiller en gagnant les bois ; des cailles aussi, de temps autre, trs courts intervalles, devaient culbuter sous le plomb des tireurs. Lise, en vieux routier, coutait les coups retentir et jugeait en lui-mme : Tiens, voil Philomen qui en sonne un ! Il me semble que Pp vient de redoubler : ce ne peut tre que sur les perdrix, car il a toujours arrt un livre du premier coup. Ah ! Gustave est aux cailles dans les sombres derrire le Teur, il tire souvent. Je jurerais que cest le gros qui est dans la fin de Rocfontaine : il me semble que jentends la voix de Fanfare, la mre de Miraut. Pendant ce temps le jeune chien, aprs avoir saut longtemps contre la veste du matre afin de lcher encore le livre dont on voyait sortir dun ct la tte et de lautre les pattes ou plutt les moignons, le jeune Miraut, fatigu de sauter en vain, stait remis quter et avait repris la lisire du bois. Une demi-heure ne stait pas coule quil relanait de nouveau, mais il fut, cette fois, moins heureux que le premier coup. Ce devait tre un vieux livre, cest--dire quil avait dj vu plus dun automne. Aussi, ne perdit-il pas son temps des rebats plus ou moins compliqus dans les tranches ou les sentiers du bois pour arriver, en fin de compte, se faire taquer au lancer ; mais, sans suivre voie ni chemin, par le plus pais des taillis, il fila vers les vieilles coupes sauvages du Geys, loin de tout village
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et de tout hameau et, faisant plaine enfin, gagna la grande route caillouteuse et sche de Sancey Rocfontaine o il esprait faire perdre sa trace son poursuivant. Lise, qui ne put le tirer, suivit la piste la voix et, pour mieux entendre et bien savoir de quel ct allait sa chasse, longea larte du coteau. Son chien il en put juger la rgularit de ses abois et coups de gueule russit tenir parfaitement tant quil fut sous bois ou dans les champs ; peine hsita-t-il quelques contours brusques o il dut sarrter deux ou trois secondes pour bien sassurer de la direction prendre. Mais quand il arriva la route et aux cailloux, le fret diminua et svanouit et il se tut. Il sattarda nanmoins, sacharnant retrouver la piste vanouie, ravauda certains passages o des fumets vagues persistaient, revint sur ses pas jusqu lendroit o le livre tait entr dans la zone maudite et donna encore de longs coups de gueule furibonds. Lise, qui du haut du crt laperut, jugea fort justement quils perdaient leur temps tous les deux et quil ny avait rien faire avec ce capucin-l. Cest pourquoi il rappela Miraut. Celui-ci avait eu sans doute la mme ide que son matre ; il sapprtait revenir et, mthodique et prudent, pour ne point sgarer et bien retrouver lendroit o il avait quitt Lise, reprenait franchement rebours la piste quil venait de suivre. Pour lui pargner des contours interminables et lhabituer au rappel, Lise emboucha sa corne de buffle et se mit sonner petits coups secs et rpts, sinterrompant diverses reprises pour crier pleine gorge le nom du chien avec le mot coutumier de rappel : Tia, Miraut ! Tia ! , puis, cornant de nouveau, afin de bien faire sassocier dans loreille et le cerveau de son compagnon ces deux modes familiers de ralliement.

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Comme la foule quil avait suivre tait trs fortement fraye et navait pas besoin de retenir beaucoup son attention, Miraut entendit parfaitement les sons et les cris pousss par Lise et sarrta court aussitt, dressant loreille. La corne de buffle retentit de nouveau et de nouveau la voix de Lise arriva jusqu lui : Tia, Miraut ! Il comprit, jugea de la direction, se traa dans lespace une ligne droite et fila comme un trait dans le sens de lappel. Toutefois, afin de ne point se tromper, il sarrtait de temps autre pour rectifier sa direction et marcher droit son matre quil ne voyait pas encore. Celui-ci distingua bientt le tintement de son grelot et, cessant de souffler dans la corne, se contenta de lappeler sur un ton moins aigu. Linstant daprs, ils se retrouvrent et Miraut fit Lise une fte extraordinaire, lui bredouillant toutes sortes de choses plus gentilles les unes que les autres, se frottant ses jambes et voulant tout prix lui peigner la barbe avec ses pattes de devant. Le braconnier, tout en le chinant un peu de navoir pu ramener loreillard, le flicita tout de mme dtre si bien et si vite revenu la corne, absolument comme un grand chien. Cette fois, Miraut mangea de bon cur le bout de sucre et le morceau de pain quil avait ddaigns lheure davant. Comme le soleil montait rapidement et commenait chauffer, on se rendit, sans perdre de temps, la tranche sommire du Fays o Philomen, exact au rendez-vous, les attendait dj avec un livre lui aussi dans sa carnassire. Les deux amis se sourirent. Eh bien ! est-ce quon sait encore le coup ? O las-tu ras ?

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Et les deux confrres en saint Hubert se narrrent avec force dtails les pripties de leur chasse du matin tout en cassant la crote et en buvant un verre. Bellone et Miraut, trs srieux, staient simplement salus en se lchant rciproquement les babines qui fleuraient bon le livre tu. Assis tous deux sur les jarrets, devant les matres qui devisaient et contaient leurs exploits rcents, ils suivaient attentivement des yeux tous les mouvements de leurs doigts et de leurs mchoires, attendant, pour les attraper au vol, les morceaux de pain et de fromage quils lanaient dinstant en instant et fort quitablement tantt lun, tantt lautre. bois. Ensuite de quoi, tous se levrent et lon partit faire le grand

Il y eut deux lancers et lon fit deux chasses au Fays, deux belles chasses menes tambour battant par ces bonnes btes et au cours desquelles Lise eut la chance doccuper un bon passage et den occire encore un vers les dix heures. Comme il se faisait tard, que le soleil tapait dur et que les chiens commenaient donner des signes de fatigue, on revint vers le pays en traversant les pommes de terre du finage o lon eut loccasion de lcher quelques fructueux coups de fusil sur les perdreaux et sur les cailles. Y vas-tu demain ? interrogea Lise. Jte crois, rpondit Philomen. La premire semaine, cest mes vacances, il faut que je sois bien press douvrage pour que je ne la prenne pas tout entire. Mon vieux, reprit Lise, j'y songe : jai promis au gros et lami Pp de leur faire manger le premier livre que Miraut me ferait zigouiller. Dimanche, ce sera linstant ou jamais ; naturellement, tu en es. Si tu es davis, je vais leur envoyer deux mots ; le matin, nous ferons la partie tous en chur et midi nous boirons
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un bon coup pour fter le baptme du citoyen Miraut. Pp viendrait nous prendre ici, on donnerait rendez-vous au gros un endroit bien fix et nous tiendrions les prs-bois et les coupes dOrmont ; avec quatre chiens comme les ntres, a pourra faire une belle musique. Cest entendu, approuva Philomen ; japporterai quatre litres de ma vendange de lan pass : elle est fameuse. De fait, le jour mme, Lise adressait au gros de Rocfontaine une missive ainsi libelle : Longeverne, le 1er septembre 18 Mon vieux, Miraut est un fameux chien ; ce matin il men a fait tuer deux. Je compte que tu viendras dimanche, comme a a t entendu, goter de mon civet et fter son dpucelage. Pp en sera et aussi Philomen. Rendez-vous la croise du Blue, cinq heures du matin au plus tard. On tiendra Ormont o cest tout gris de livres. Je te la serre de bien bon cur, LISE. Si quelques paysans, lorsquils ont crire, sembrouillent et se perdent dans de longues phrases : Je vous cris pour vous dire que j'aurais voulu vous dire, Lise ntait pas de ceux-l. Nayant pas dinstruction, il se vantait dcrire comme il parlait. Aussi, comme il ntait pas bavard, ses lettres taient-elles toujours dune brivet et dune concision admirables. Pp, lui, fut prvenu, par un voisin allant au chef-lieu, quon lattendait sans faute chez Lise quatre heures du matin pour une partie soigne, et il neut garde de manquer au rendezvous.
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Trois heures et demie venaient peine de sonner quil arrivait Longeverne avec Ravageot, son chien, un grand SaintHubert la robe dun beau brun aux reflets dor et de feu, lil calme, aux pattes nerveuses, trs fin animal et bon lanceur, mais quil ne fallait point contrarier ni mme gronder, car il tait extrmement susceptible. La connaissance avec Miraut fut bientt faite. Entre chiens, lentente est toujours facile, surtout un matin de chasse. Mais, du fait dtre runis, la voracit naturelle de chacun deux se trouva double au moins et il y eut par toute la cuisine une bousculade de casseroles et un dsordre quaugmenta encore larrive de Bellone et de son matre. Pendant que les trois camarades se serraient la pince et se congratulaient, les trois chiens, eux, continuaient leurs recherches alimentaires : pas une miette ne fut ddaigne, pas une goutte deau de vaisselle ne fut oublie, et voil-t-il pas que Ravageot, humant et reniflant, avisa la peau du livre dpouill la veille au soir par Lise et dont Miraut stait adjug la ventraille. Elle pendait un clou fich dans une solive du plafond. Ravageot, qui ne doutait de rien, sauta comme un cabri, laccrocha, la fit tomber et, pour que les autres nen profitassent point, se lenvoya sance tenante et tout entire : oreilles, poil et tout. Cela ne dura pas quinze secondes. Philomen laperut qui en achevait la pnible dglutition, allongeant le cou et bourrant des yeux qui louchaient frocement. Ben, bon Dieu ! Mais cest la peau du livre quil vient de senfiler comme a et sans boire, encore ! Il en a une sacre veine de ne pas stouffer ni strangler. Bah ! rpondit Pp, ils en bouffent bien de lautre quand nous ne les voyons pas. Aussi a me fait rigoler quand j'entends les mdecins et le matre dcole parler de microbes et dautres
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bestioles qui foutent, ce quil parat, des maladies aux gens. Quils y viennent voir ce que mange Ravageot derrire les fumiers et les marnires o il boit quand il a soif ! Et il nest jamais malade, lui, il sen bat lil des microbes et moi aussi. Avec du bon vin, du bon air comme on en a ici, et de bonnes vadrouilles dans les bois comme nous en faisons, on vient quatre-vingts ou cent ans. Tout de mme, ton chien a un sacr estomac. Cest pas moi qui voudrais faire ce quil vient de faire, mme avec dix litres boire. se. Il va peut-tre te ch une casquette poil ! plaisanta Li-

On piqua une petite goutte dans laquelle on trempa un bout de sucre, et puis lon monta sans dlai le chemin de la Cte afin de gagner le lieu du rendez-vous. Mais on eut grand soin de tenir en laisse les trois chiens qui, si on les et laisss faire, nauraient pas mis une demi-heure flanquer un capucin sur pied. Miraut revit sa mre, la vieille Fanfare, mais il ne la reconnut gure, il ne la reconnut mme point du tout ; tant dvnements avaient coul depuis lheure de la sparation, et elle non plus, tous ses petits tant depuis longtemps disperss, ne retrouva point dans ce grand chien le petit toutou, si diffrent dodeur et dallures, quon lui avait enlev lautomne prcdent. Les prsentations entre chiens se firent : Ravageot et Miraut furent galants comme il convient et Fanfare accepta leurs hommages qui ne furent point exagrs ; mais il nen alla pas de mme pour Bellone, et toutes deux, bien femelles, se mesurrent haineusement, le poil de lchine hriss, et se grognrent des menaces et des rosseries en se montrant les crocs. Pourtant, ds quon fut en plaine et que la chasse commena, les haines tombrent et tout fut oubli.

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Les chasseurs, de mme que leurs btes, connaissaient bien le pays. Une fois les chiens sur une bonne piste, ils se dployrent silencieusement, cernant avec soin le canton o stait gt le capucin afin que ce dernier, dboul, passt pour en sortir sous le feu au moins de lun des quatre fusils. Deux livres, aprs de courtes pripties, trouvrent la mort dans cette traque terrible. Mais un troisime, plus roublard, se droba avant le lancer et Philomen, ahuri et furieux comme un chasseur quun livre aurait roul, vit les quatre chiens lui passer devant le nez comme une trombe et disparatre au loin. Les chasseurs esprrent un moment que le livre reviendrait : mais ctait un matre oreillard sans doute que celui-l et, men comme il ltait par cette meute endiable, il fila tout droit, on ne sut jamais o, au tonnerre de Dieu, disait Lise, pendant que les quatre compres se morfondaient couter. Une heure aprs, comme on nentendait encore rien, ils se hlrent : hop ! se runirent au poste de Philomen et confabulrent en cassant la crote ! Ils partagrent quitablement les provisions dont leurs poches taient bourres, mettant en rserve la part des chiens, liquidrent bouteilles, gourdes et flacons, puis bourrrent leurs pipes en attendant. Lise, le premier, discerna parmi les rumeurs sylvestres et les sonnailles des troupeaux de vaches, un bruit trs lointain de grelot. Lors tous, embouchant leur corne dappel, soufflrent perdre haleine dans ces instruments primitifs et sonores, en faisant un boucan infernal qui les excitait et les rjouissait profondment. Sil y a un livre dans les alentours, quest-ce quil peut bien se dire ? Il nen doit pas mener large.

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Enfin les chiens, galopant et tirant la langue, reparurent au haut du crt, et comme ctait bientt lheure de lapritif, on revint au village aprs les avoir un peu laisss reprendre haleine et manger leurs bouts de pain. Les deux livres occis furent naturellement offerts aux deux invits qui, aprs stre dfendus et fait prier, acceptrent enfin, charge de revanche, affirmrent-ils. Penses-tu ! protesta Lise. Et Miraut ? Peuh ! cest rien, a, mon vieux, rpliqua le gros, tout joyeux davoir un livre rapporter la maison. Les quatre chasseurs, prcds de leurs chiens, firent Longeverne une entre triomphale dont Miraut eut les honneurs. On savait pourquoi ils taient runis ; chacun dailleurs, au village, les connaissait et leur souhaitait le bonjour au passage, tout en senqurant du jeune chien. Eh bien ! et Miraut ? Ah ! cen sera un tout premier, affirmait Pp, et je my connais. Jen tais sr, renchrissait le gros. Cest quen effet un chien, un chien de chasse surtout, a, dans un village, sa personnalit bien marque ; il fait partie intgrante du pays et toute gloire qui lui choit rejaillit un peu, non seulement sur son matre, mais sur tous les compatriotes de la localit, quadrupdes ou bipdes. Miraut, sensible la louange, marchait dignement devant les chasseurs, et son matre, tout attendri, le regardait avec amour. En arrivant lauberge, il prleva mme un demi-morceau du sucre de son absinthe pour loffrir son chien, afin quil prt, lui aussi, sa faon, un apritif.
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Les livres avaient t tals sur la grande table de lauberge o les clients, curieux, venaient les soupeser, juger de leur taille, de leur embonpoint, de leur valeur, du coup de feu qui les avait allongs. Les chiens, eux, qui staient couchs sous la table, ne voyaient pas sans un certain dpit ces intrus approcher de leur gibier et palper un butin qui nappartenait qu eux. Ils grognaient sourdement, mais comme les matres navaient pas lair inquiet et ne faisaient point opposition, ils ne crurent pas opportun de pousser plus avant leur manifestation en intervenant de la griffe ou de la dent. Un des Ronfou qui, par blague, venait de faire le geste de cacher un livre sous sa blouse ne fut pas loin pourtant dcoper srieusement. Ravageot, peu patient, sauta sur ses quatre pattes, se campa ferme devant lui, la tte haute et gueule ouverte, et les autres, prompts venir la rescousse, se prparrent non moins nergiquement lui prter mchoire forte. Si tu te fais pincer, tant pis pour toi ! prvint Philomen, dgageant ainsi leur responsabilit. Bougre, cest quils nont pas lair commode ! rpliqua lautre en remettant le livre ; ils ne sont pas comme le vieux notaire dpenoy qui, lorsquon le traitait de voleur, et a arrivait souvent, rpondait quil entendait bien les rises14 . Si on allait la soupe ? proposa Lise. On ramassa sans incidents les livres pendant que Pp payait les apritifs et lon se rendit la maison de la Cte o la Gulotte, pestant intrieurement, mais faisant contre mauvaise fortune bon cur, avait tout de mme prpar un repas substantiel et soign.
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Rises : plaisanteries. 135

Une soupe aux choux dans laquelle avait cuit un jambon ouvrait le djeuner, le dner comme on dit la campagne, auquel on fit honneur avec le robuste apptit que procure toujours une marche mouvemente de cinq ou six heures en plaine et en fort. Vinrent ensuite le plat de choux traditionnel avec le jambon, un ragot de mouton aux carottes, puis le civet, magistralement russi et qui provoqua les flicitations gnrales des convives. La Gulotte tout de mme fut flatte dans son amour-propre de cuisinire, elle rougit de plaisir, et Lise, diplomate, en profita pour lui demander si les chiens avaient eu manger, quoi elle rpondit quelle allait sans tarder leur donner leur soupe. Cela se termina par un poulet et de la salade. Un morceau de gruyre et quelques biscuits prcdrent le caf. Miraut ainsi que Fanfare et Ravageot reurent quantit dos, crotons, couennes, peaux, reliefs, quils avalrent consciencieusement, et on ne leur mnagea point non plus les loges dithyrambiques, la vendange de Philomen ayant beaucoup chauff lenthousiasme des quatre amis. Tous racontrent des histoires de chasse et de chiens, plus merveilleuses et plus magnifiques les unes que les autres ; ils sen baudissaient franchement, mais nul dentre eux nmit le moindre doute sur leur authenticit ou leur vraisemblance : si, entre chasseurs, on na pas la foi, qui est-ce qui laura ? Enfin, aprs le caf et le pousse-caf, la rincette, la surrincette et le gloria, on leva le sige pour permettre la Gulotte de dbarrasser la table, et lon sen fut, dun commun accord, jouer la bire aux quilles. On joua plusieurs bouteilles quon but et on en but dautres encore, on but beaucoup. Quand on fut las de bire, on essaya des pousse-bire, et puis on reprit lapritif. Nonobstant cette dernire absorption, on navait pas extrmement faim quand on revint manger le bouillon chez Lise. Mais on but tout de mme, et quand le gros et Pp, leur livre dans la carnassire, reprirent,
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vers la minuit, lun la route de Rocfontaine, lautre le chemin de Velrans, les dites voies ntaient pas assez larges pour contenir leurs pas chancelants. Malgr loffre pressante quon leur fit de coucher Longeverne, ils refusrent dignement et, guillerets, partirent, leurs chiens reposs gambadant autour deux, en beuglant pleins poumons de vieilles chansons de chasse aux airs bien connus : Nentends-tu pas la biche dans les bois Ou encore, et ctait Pp qui poussait ce refrain : Et dans le lit de la marquise Nous tions quatre-vingts chasseurs !

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CHAPITRE III
Au cours des chasses qui suivirent et dont plusieurs furent mmorables, Miraut, aid des conseils de son matre, ou guid par lexemple de Bellone, ou inspir par son flair suprieur et sa presque infaillible initiative, apprit bien des ruses et des ficelles de son mtier de courant. Il sut ainsi quil ne faut jamais perdre son temps ravauder en plaine, sur un pturage, quil faut immdiatement chercher la rentre ; ce fut Lise qui le lui enseigna et il se rendit trs vite compte que son matre avait raison, puisquil manquait rarement de dbusquer loreillard quand il suivait docilement ses conseils ou ses ordres. Il apprit aller doucement derrire les levrauts qui ne vont jamais loin, mais zigzaguent, contournent, cabriolent, se font rebattre et vous obligent, pour les suivre sans faute, prendre cent fois plus de prcautions quavec les grands bouquins et les vieilles hases. Il sut que tous les capucins, pour quitter les chemins quils suivent quand ils veulent se faire perdre, font de grands sauts et retombent les quatre pieds runis et lorsquil lui arriva de se trouver perplexe dans ce cas chenilleux, Bellone lui enseigna rebattre droite, puis gauche de la route pour retrouver le nouveau sillage. De mme les doubls et les pointes ne lembarrassrent quau dbut et ce fut encore la chienne qui lui enseigna dcrire autour du point o les pistes se mlent un ou plusieurs cercles de rayons variables afin de retrouver la nouvelle. Il nignora pas longtemps que certains livres, audacieux et roublards, longent quelquefois une haie dun ct, puis reviennent de lautre, paralllement au chien qui ne sen doute gure et repassent en le narguant deux pas de lui ; aussi eut-il, en mme temps que le nez, lil et loreille au guet quand daventure il se trouva dans ce cas. Il apprit quau coup de fusil un chien de chasse, un vrai bon chien, doit tout lcher pour filer vertigineuse allure auprs du matre qui a tir, car un chasseur, quand donnent les chiens, ne doit faire feu que sur un gibier dimportance et il faut que son col 138

laborateur poil soit l tout de suite pour laider, le cas chant, poursuivre et prendre ou achever ou retrouver la pice tue ou blesse par son plomb. Il sut distinguer, dans la voix de la corne, le coup long, qui hle le confrre loign, du roulement qui le rappelait, lui ou Bellone ou Ravageot ; il apprit et trs vite, en chassant avec la chienne sa compagne, reconnatre les coups de gueule qui indiquent que le fret est bon ou mdiocre ou mauvais. Il sut aller la voix comme un vieux soldat marche au canon, et cette habitude, avec les camarades, devint bientt rciproque. Bref, il devint un bon chien, et il fallait que les matins fussent bien mauvais, que le fret ft insignifiant, que le canton ft bien pauvre en gibier pour quil narrivt pas dbrouiller cote que cote une piste et lancer un capucin. Sa tactique varia selon que les matres taient avec eux ou quil se trouvt tre seul avec Bellone, car il lui arriva souventes fois, quand les patrons navaient pas le temps, de partir soit tout seul, soit de compagnie avec la chienne. Les bons cantons, les bons endroits lui devinrent familiers ; au bout de quelques chasses, il connut mme personnellement, si lon peut dire, certains oreillards quil devait certainement distinguer des autres leur fret particulier, un dtail odorant insensible tout autre qu lui, de mme que Lise, son matre, reconnaissait le citoyen en question au gte choisi ou au domaine bien dlimit quil occupait depuis longtemps. Un bon chien doit toujours ramener son livre au canton du lancer ; Miraut, bon gr, mal gr, aprs des circuits plus ou moins longs, ne perdit jamais la piste et, sauf des cas exceptionnellement rares, il ramena presque toujours dans la direction que devait occuper Lise le capucin quil courait. Maints livres pourtant lui donnrent du fil retordre, car au bout de peu de semaines, les adultes, les livres dun an, forts de lexprience dune chasse, nignorrent plus quils avaient affaire forte partie.
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Ds quils entendaient proximit de leur gte le timbre du grelot ou les clats de voix de Miraut, ils nattendaient point quil vnt les dnicher, trop certains quil y parviendrait tt ou tard malgr les savantes prcautions de la remise. Et, en grand mystre, fort silencieusement, ils se drobaient, oreilles rabattues, pattes allonges, filant droit devant eux, pour gagner le plus possible de terrain et aller trs loin, trs loin, prfrant les alas dune poursuite et dune course en pays inconnu, au hasard dun retour dangereux souvent marqu, pour les camarades, par le tonnerre clatant et mortel dun inopin coup de fusil. Miraut les suivit quand mme et malgr tout, patient et fort, avec lacharnement du vrai limier. Il les retrouvait dans leurs remises lointaines, les relanait de nouveau, les poursuivait jusqu puisement et, comme il tait robuste, malheur au livre dont les pattes ntaient pas bonnes, dont les jarrets ntaient pas dacier, dont les ruses ntaient pas originales et infaillibles ! Tt ou tard, Miraut arrivait lui, lui cassait lchine et le dvorait. Cela ne tranait gure. La course lavait affam, la poursuite si longue, en le fatiguant, lavait enfivr et mis en rage et, du ventre ouvert de la victime, les tripes chaudes sortaient bientt quil avalait presque sans les mcher. Il lchait le sang avec soin, puis broyait les ctes sous ses dents, dpiautait le rble musculeux et passait au train de devant. Souvent, il abandonnait la tte pour revenir, quand sa fringale ntait pas apaise, aux cuisses de derrire fermes et charnues quil dglutissait jusqu la dernire bouche. Il se flanqua ainsi des ventres gargantuesques la suite desquelles, lestomac garni, la peau du ventre tendue, il reprenait dun trot alourdi, aprs stre pralablement orient, le chemin de Longeverne. Il suivait rarement les grandes routes et les voies importantes, prfrant, sous bois, les petits sentiers, ou, en rase campagne, labri des haies et des murs, le couvert des rcoltes, pour se dissimuler aux regards des inconnus malveillants. Car Miraut nignorait pas que certaines femelles, genre Gulotte, sont toujours craindre et quil ne faut point, en dehors de son village, se fier aux sales moutards de tout sexe quun honnte chien
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comme lui ne peut dcemment effrayer ni mordre et qui profitent lchement de votre bont pour vous flanquer, eux, toutes sortes de projectiles sur le dos ou dans les pattes. Dans les dbuts, lorsque son livre tait trop gros, Miraut, une fois repu, abandonnait le reste ; plus vieux, avec lexprience et les leons de la faim, il dut rflchir sans doute et conclure que cette pratique tait tout simplement stupide ; ds lors, quand il ne mangea pas tout, il rapporta sa gueule, du ct de Longeverne, le quartier de derrire de sa prise. Bien malins eussent t ceux qui lauraient attrap dans ces cas-l. Souvent pourtant il fut poursuivi par des hommes, mais il savait fort propos prendre le pas de course, se dfiler derrire les haies, doubler les murgers et les buissons touffus et gagner la fort, refuge absolument inviolable aux voleurs deux pattes. Arriv quelque cinq cents mtres du village, dans un champ de pommes de terre le plus souvent, l o la terre est plus meuble que partout ailleurs, il creusait un trou, y enfouissait sa bidoche quil rebouchait avec soin, puis rentrait la maison paisiblement. Le jour suivant ou le surlendemain, il venait la reprendre ds que son estomac rclamait, car la Gulotte, qui lavait toujours en grippe, oubliait assez souvent, les lendemains de fugue, de lui tremper sa soupe, si Lise daventure ne len priait pas nergiquement. Le chasseur ne souponnait pas son chien de tant de roublardise. Il fut littralement bahi le jour o il le surprit en train de soffrir, en guise de goter, un succulent rble doreillard. Miraut, cependant, ne fut pas le moins ennuy de la dcouverte, car son matre, jugeant que son compagnon avait eu largement sa part, lui reprit sans faons aucune son quartier de livre et, aprs lavoir lav, le fit mettre la casserole. Ce fut une leon, et le chien, dater de cette heure, prit bien soin de se dissimuler quand il se rendit ses caches. Les prises toutefois ne couronnaient pas chaque poursuite
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et, plus souvent quil ne let dsir, Miraut, aprs une journe extnuante, rentra la maison, harass et vide. Ces jours-l, sa patronne hurlait, car on ne pouvait pas, disait-elle, rassasier la vice. Cependant les livres finissaient fatalement par avoir le dessous. Il y eut pourtant un oreillard qui, toute une saison, se paya la tte de Lise et de son chien, un vrai sorcier que ce cochon-l, jurait le braconnier, et Miraut le connaissait bien, lui aussi, cet impayable animal. Ctait un vieux bouquin, prince sans doute des capucins de Longeverne et dailleurs, qui, certain jour, on ne sait pourquoi ni comment, tait venu lire domicile dans un coin touffu du Fays, au centre dun labyrinthe de sentiers, de tranches, de chemins et dautres voies plus ou moins frayes. La lutte commena un beau matin givr de novembre que la terre sonnait sous le talon o le limier trouva son fret cinquante sauts de son gte et, sans perdre de temps, vint, aprs quelques coupes savantes, lui fourrer sans faons le nez au derrire. Le vieux coureur des bois comprit quil avait affaire un matre et, bondissant de son gte, allong de toute sa longueur, ventre terre, yeux tout blancs, moustaches brandies, fila, tandis que la borde coutumire de coups de gueule suivait son dboul. Miraut, si bien dcoupl quil ft, ne put longtemps le suivre vue, car le courte-queue, qui nignorait sans doute rien de lhomme et de ses coups de fusil, avait grand soin, pour se dfiler, de profiter de tous les abris et de tous les couverts utilisables. Au bout de cinq minutes de ce train denfer, laboi du chien tait plus dun kilomtre derrire lui il avait le temps. Le capucin fit des pointes, des doubls, des crochets, puis, aprs un raisonnable dtour, suffisamment long pour drouter un moins habile que son poursuivant, il redescendit lun des chemins qui menait au bas du Fays, la croise de toutes les voies o ces
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imbciles dhumains venaient gnralement attendre ses congnres, mais o il se gardait bien de jamais passer. Ds quil arriva deux ou trois portes de fusil de ce poste dangereux, il sarrta, sassit sur son derrire, tourna les oreilles dans la direction des quatre vents, pissa un coup, ressauta au bois, fila vers le haut des jeunes coupes et disparut. Lorsque Miraut, qui navait point perdu de temps aux doubls du citoyen, arriva quelques instants aprs, quil eut repris la piste coupe et leut suivie jusquau haut des jeunes coupes, hors du foss du bois, il trouva quelques pointes quil ne suivit pas selon sa vieille tactique, mais il tourna tout alentour de lendroit pour retrouver la bonne piste et ne trouva rien. Il raccourcit le diamtre de son cercle : rien encore ; il le doubla : toujours rien ; il suivit lune aprs lautre toutes les pistes, plus le fret. Alors, ahuri et furieux, Miraut jappa, gueula, brailla, hurla comme jamais il navait fait, et Lise, tonn grandement, vint le rejoindre, ahuri lui aussi de voir pour la premire fois en dfaut ce chien admirable, cette matresse bte, ce nez extraordinaire, ce roublard des roublards. Il ny avait point de buisson dans la plaine et la coupe, rcemment nettoye, tait tondue comme un champ dteules. Le chien et lhomme longrent des deux cts le mur denceinte, pierre pierre, abri par abri ; ils visitrent le pied de tous les arbres qui demeuraient : baliveaux, chablis, modernes, anciens ; rien, rien, rien ! Ils sen allrent bredouilles. Deux jours aprs, Miraut vint relancer son animal que Lise cette fois attendit sur le chemin o il tait pass le premier jour, mais loreillard en prit un autre et vint se faire perdre, tout comme lavant-veille, au mme endroit. Deux jours aprs, cela recommena. Ne te bute donc pas, disait Philomen Lise qui lui proposait de laccompagner dans sa chasse ce phnomne unique en
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son genre. Je le connais, ce salaud-l, cest--dire que je nai jamais pu le voir, mais je lai chass, on ne lui peut rien. Lise sentta. Et chaque matin quil eut de libre, ils retournrent, lui et Miraut. la fin, ds le lancer, il monta ce poste extraordinaire afin den avoir le cur net. Ce jour-l, le livre, qui tait assez vieux pour ne pas se fier seulement son oreille, mais qui savait aussi sans doute voir un peu et renifler, approcha bien de la coupe, mais il ny entra point et alla se perdre loin, loin, trs loin, au tonnerre de Dieu, comme disait le chasseur. Et toute la saison ils sacharnrent, lui et Miraut, poursuivre ce livre fantme, ce capucin sorcier que personne navait jamais pu joindre ni voir, qui crevait les chiens les plus forts et roulait les meilleurs. Mais chaque fois que Lise montait en haut de la coupe, le livre ny venait pas, et chaque fois quil se postait ailleurs, Miraut, hurlant de rage et fou, lil hors de lorbite, le poil hriss, venait le perdre l et sen retournait la tte basse et la queue entre les pattes, malade de dpit et de fureur, vers son matre Lise qui sacrait bien de toute sa gorge comme un bon braco quil tait, mais ny pouvait rien tout de mme. Enfin un jour de fvrier, la chasse tant close depuis une quinzaine et lui nayant pas son fusil, Lise, deux cents pas de lendroit, cach derrire un gros chne, eut la clef de lnigme. Le cur tapant dmotion, il vit son oreillard sauter du bois, faire ses doubls et ses pointes, revenir son centre doprations et dun seul saut bondir en lair, dun lan fou, comme sil escaladait le ciel pour retomber Ah ! ! la coupe tait nette o donc tait-il retomb ? Lise, de derrire son arbre, carquillait les quinquets : le livre avait disparu. Celle-ci, par exemple, elle tait forte ! Miraut, en rlant de rage, car ce ntaient plus des abois quil
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poussait, arriva juste pic pour se trouver nez nez avec son matre. Celui-ci, sr ou presque de navoir pas eu la berlue, et blme dmoi, regardait de nouveau par tout le sol, examinant mthodiquement chaque pouce de terrain o son gibier aurait pu se trouver. Ce devait tre au pied de cette souche. Mais non, rien ; il fallait quil se ft envol dans le ciel. Lise, le braco, Lise le mcrant, plit presque et trembla un peu ; ses regards, instinctivement, quittrent le sol pour interroger lazur et ah ! sacr nom de Dieu ! Au sommet de la vieille souche pourrie, ddaigne par les bcherons, quatre ou cinq pieds au-dessus du sol, entre quelques rejets gris comme le dos du capucin qui se fondait entirement avec eux, son asticot , aplati, immobile, les oreilles rabattues, sans souffle, nmettant aucune odeur et, bon Dieu ! aussi souche que la souche elle-mme. Que de fois le braconnier, son fusil la main, avait pass un pas de lui, inspectant le pied de la souche sans songer le moins du monde regarder dessus : on dit tant que les livres ne font pas leur nid sur les saules. a tapprendra, idiot, rageait-il, sortir sans ton flngot sous ta blouse ! Il ramassa un rondin pour en assner un coup sur le rble de loreillard ; mais lautre, qui navait jamais bronch les fois davant, ce jour-l, avant que Lise et lev le bras frrrrt se dtendit comme un ressort, repartit dun train denfer avec Miraut ses trousses, Miraut qui le chassa tout le reste de la journe, mais ne le ramena point et ne rentra pas non plus de la nuit.

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CHAPITRE IV
Plus furieux, plus acharn que jamais, Miraut avait suivi la chasse avec une ardeur dcuple par les vieilles colres et la haine enracine avec les poursuites vaines dauparavant. Mais il tait crit sans doute que ce livre-l porterait malheur ses chasseurs. Il le suivit loin, loin, trs loin, toujours donnant, toujours gueulant, toujours hurlant, bien au del des cantons quil avait parcourus jusquici, mme au cours de ses randonnes les plus folles et les plus hasardeuses. Ce livre-l avait un jarret de fer. Les bcherons de divers villages racontrent ce soir-l, la veille, quils avaient vu ou entendu passer une chasse, une chasse extraordinaire avec un grand livre haut comme un chevreuil et un grand chien quils ne connaissaient point. Des gardes en tourne smurent de ce bacchanal insultant et prolong et voulurent, mais en vain, essayer de cerner ce chien quils ne connaissaient point davantage : tous perdirent leur temps. Miraut traversa des bois nouveaux, des coupes particulires, sauta des fosss, franchit des ruisselets, coupa des routes et des sentiers, mais ne rejoignit point son oreillard quil perdit enfin dans un terrain singulier et bizarre, fort loin de son canton, en plein marais inconnu. Le soleil commenait dcliner quand il saperut que son estomac criait famine, que ses pattes devenaient raides et quil se trouvait loin du logis. Il jugea prudent aussitt de faire demi-tour, sorienta, flaira le vent, et au petit trot sbranla le nez en qute de quelque vague os ronger, quelque proie facile conqurir ou toute autre pitance, plus ou moins dlicate, mais propre lui remplir un peu le ventre.
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Il rejoignit un chemin dont il suivit les accotements et bientt un village se prsenta. Il lvita en faisant un prudent contour, trouva une ou deux taupes creves quil dvora et continua sa route de son trot soutenu. Aprs une randonne assez longue au cours de laquelle il contourna ainsi divers pays, hameaux ou communes, il arriva au crpuscule dans un village quil lui sembla reconnatre pour y tre dj venu avec Lise et pour ce quil y avait une rivire traverser. Craignant leau trs froide en cette saison, croyant pouvoir se fier lombre croissante pour franchir sans encombre cette agglomration mal connue et peut-tre dangereuse de maisons et dhumains, il sengagea dans la rue principale et, longeant les murs, se rasant autant que possible, savana rapide, inquiet et prudent, afin de gagner promptement le petit pont de pierre et passer leau ainsi sans se mouiller les pattes. Il allait toucher au but lorsquune clameur denfants qui jouaient et se poursuivaient en venant sa rencontre larrta et le contraignit se dissimuler quelques minutes derrire un fumier qui se trouvait proximit. Ctait lheure de la sortie de la prire : quelques femmes presses passrent vivement avec leur coiffe, leur caule, noire ou blanche sur la tte et leur paroissien la main ; puis ce furent les gosses qui arrivrent sur le pont et samusrent lancer des cailloux pour faire des ricochets dans leau. Lun deux, tout coup, scria : il venait dapercevoir Miraut qui les piait, tendant le cou prudemment, hsitant, crott, hriss, affam, efflanqu, misrable la fois et lugubre. Un chien ! Un sale chien qui nest pas dici ! ajouta un deuxime.
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Peut-tre un chien enrag, mit un troisime ; ciblons-le ! Immdiatement, les beaux cailloux plats qui devaient glisser sur londe sabattirent en une gerbe crasante dans la direction de Miraut. Sans mot dire, bien quil et t atteint dans le dos, dans les reins et aux pattes, et mme un peu partout, le chien vivement battit en retraite au grand galop, poursuivi par tous les gosses, hurlant et gueulant, heureux enfin de pouvoir taper sur quelque chose de vivant et de donner, pensaient-ils, un but utile et mme hroque leurs coups de frondes. Le chien traversa tout le village et senfuit, longeant les haies et les fosss jusqu quelques centaines de mtres des premires maisons o il se cacha, coutant les clameurs fanfaronnes et menaantes de ses poursuivants. Le courage de ceux-ci tomba dailleurs avec la fin du village et, arrivs la dernire bicoque, ils sarrtrent, nosant saventurer ainsi parmi les tnbres en rase campagne. Trs dprim par sa longue course, par la fatigue et par la faim, apeur par les cris entendus et les cailloux reus, Miraut nosa plus effectuer une deuxime tentative pour arriver au pont. Il jugeait ce pays trs dangereux, plein dembches et dennemis et, malgr la nuit noire et le grand silence qui pouvait cacher des piges, il resta sur ses gardes. Lide de traverser la rivire gu ou la nage ne lui vint pas : il ny avait pas de rivire Longeverne et, comme tous les chiens courants dailleurs, Miraut redoutait londe et sa fracheur tratresse. Il erra toute la nuit autour du village, furetant, cherchant, qutant, grattant de-ci, grattant de-l une nourriture innommable. Les maigres ressources quoffraient les champs dpouills, labri des murs ou le couvert des haies furent vite puises, car il nosait point sapprocher trop prs des maisons ni chercher parmi les fumiers. Alors il battit en retraite plus loin et revint vers un
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autre village quil espra plus hospitalier et dont il se disposait cumer les alentours. Deux jours staient passs quil ne songeait dj plus, harass, recru de fatigue, lestomac et la tte vides, qu chercher manger cote que cote. Trois ou quatre jours et trois ou quatre nuits il erra encore ainsi, dsempar, de village en hameau, comme une barque dont le gouvernail est bris ou fl, en ayant bien soin de se dissimuler et de senfuir ds quil voyait un homme ou une femme et quil pouvait supposer que quelquun pt se diriger de son ct. Pendant ce temps, Longeverne, Lise se dsolait. Il tait all narrer Philomen sa msaventure, lui confier ses apprhensions, et son ami qui, le lendemain, lui avait facilement remont le moral, narrivait plus maintenant, fort inquiet lui-mme, le rassurer. Miraut avait pu tomber dans un pige, se prendre dans un collet comme il tait arriv jadis un des chiens de Pp. Traversant une tranche, le malheureux, en effet, avait pass le cou dans la boucle dacier destine un oreillard, et le jeune foyard pli auquel tait reli le nud coulant, se relevant dans la dtente imprime par la bte, le chien stait trouv brusquement pendu en lair par le cou. Heureusement, le fil avait gliss sur le collier et le chien, mal pendu, trangl demi, avait pu bramer. Il avait braill, braill perdument durant six heures conscutives. Enfin, les bcherons des alentours, inquits et intrigus par tant de potin, arrivrent. Ils lui rendirent la libert et il partit comme un fou. Huit jours durant, il narrta point de secouer la tte comme sil sentait encore au cou ltranglement du laiton. Peut-tre aussi que Miraut avait t pinc par des gardes particuliers sur une chasse garde ! Quavaient-ils fait du chien ? Il y a des hommes si lches ! Lui avaient-ils tir dessus et son cadavre pourrissait-il dans quelque coin, ou simplement, reconnaissant en lui un chien de race, lui avaient-ils retir son collier pour lexpdier au loin et le vendre leur profit ?
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Il ntait gure admissible que Miraut, en effet, ft quelque part aux alentours, car il serait dj rentr ou mme, sil stait rfugi dans une commune quelconque de larrondissement, le maire ou nimporte qui aurait fait crire pour quon vnt le rechercher. Il paraissait impossible quun confrre ne let pas recueilli alors : ce sont services qui se rendent couramment entre chasseurs et entre braconniers. Et malgr tout, Lise esprait toujours que le facteur lui apporterait la lettre annonant que Miraut, en pension quelque part, attendait sa venue. Il avait fait en vain le tour des villages voisins et, maintenant, il guettait impatiemment larrive de Blnoir. La Gulotte, elle, esprait bien que cen tait enfin fini avec cette charogne et, toute joyeuse, se flicitait en dedans, tout en grognant trs haut que ctait bien la peine de dpenser des sous lever des chiens pour les perdre sitt quils sont dresss, que a ne manquait jamais de mal finir et que ces tres-l, a ntait que des btes chagrin. Cependant Miraut, affam, crott, apeur et tremblant, errait craintif au hasard des champs, des prs et des buissons, aux abords des villages inconnus dont il redoutait les populations plus inconnues encore, sans doute dangereuses, perfides et mchantes. Il ne pensait plus qu son estomac qui criait la faim, oubliant tout, ne se rappelant peut-tre mme plus Lise et sa maison, ne songeant plus rechercher le chemin bien perdu de Longeverne, aboli ou effac dans sa mmoire. Enfin, un beau matin, puis, rejet de partout, nayant rien absorb depuis de longues heures et crott au point de navoir plus, par tout le corps, un poil de propre, le long de la route, lentre dun village, il eut comme une vision suprme de tout ce qui avait fait son pass : il se souvint de son matre Lise quil navait pu rejoindre et quil ne reverrait jamais plus sans doute et il se mit hurler dsesprment au perdu.
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Assis sur son derrire, lair minable et dsol, il tendait le nez vers le ciel et poussait un cri, un hurlement long, trs long, tragiquement long qui finissait comme un sanglot. ce cri de dsolation, ce signal lugubre, tous les chiens du village se mirent rpondre par des jappements prcipits de fureur ou de peur et les gamins, attirs eux aussi par ce vacarme insolite, sapprochrent, distance respectueuse toutefois, de ce dsespoir de bte. Cest un chien perdu qui pleure son matre, disait lun deux. La pauvre bte ! Si on lui donnait du pain, proposait un autre. Il se sauverait, objectait un troisime. Dans le village, tout le monde avait entendu la plainte, mais si la plupart des gens ny avaient point prt grande attention, car un paysan ne smeut pas pour si peu, il se trouva toutefois, parmi la population, un vieux braco, le pre Narcisse, qui dressa loreille cet appel et pensa diffremment de ses concitoyens. Tiens, un chien de chasse ! scria-t-il. Et immdiatement il sortit pour voir si daventure il le connaissait, pour lui donner manger et, sil avait un collier, chercher qui il appartenait afin de le rapatrier au plus vite. Lentement, lil allum, il sapprocha de lendroit o Miraut, plus dsespr que jamais, hurlait toujours, cent pas des gosses. Restez, petits, recommanda-t-il aux enfants qui voulaient le suivre, restez, vous lui feriez peur.

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Il faut croire que certains hommes sont naturellement sympathiques aux btes ou que leur sr instinct, dans la grande dtresse, les avertit mystrieusement ; peut-tre bien aussi que Miraut, bout de forces, tait rsign tout. Mais, lorsque Narcisse savana, il neut pas peur et il sentit en lui un ami. Ds quil fut porte de voix, lhomme, en effet, lui parla doucement, et il savait parler aux chiens : Tia, mon petit, tia ! Viens voir ici, mon beau ; voyons, quest-ce quil y a, voyons ! Et lhomme aborda le chien qui, non seulement navait pas fui, mais se tortillait aimablement pour saluer celui qui venait si opportunment lui. Le pre Narcisse tapota le chien sur le crne, le gratta sous le cou et sous les oreilles et tout en faisant cela, il se penchait sur le collier. Il lut difficilement la lettre grave dun poinon malhabile sur une mchante plaque de fer-blanc, cloue au cuir par deux rivets : Lise, cultivateur Longeverne , et aussitt ne put retenir un cri de stupfaction, car entre chasseurs ou bracos dune mme rgion on se connat ; il avait bu assez souvent avec Lise aux foires de Vercel et de Baume et il connaissait dj de rputation son brave chien dont Pp encore lui avait parl, il ny avait, parbleu, pas si longtemps ! Cest Miraut ! sexclama-t-il. Entendant son nom prononc par cet inconnu si sympathique, Miraut, lil plein de confiance et de joie, redoubla ses dmonstrations damiti et, comme lautre linvitait aller avec lui, il le suivit fort docilement sa maison. Cest le chien de Lise de Longeverne, expliqua Narcisse ceux quil rencontra ; il est perdu depuis on ne sait quand et il na presque plus figure humaine de chien , la pauvre bte ; je vais lui faire manger et crire un mot son patron qui doit tre joli 152

ment en souci. Le nom de son matre quil distingua nettement accrut encore la confiance du chien qui se remit entirement entre les mains de son protecteur et neut pas sen plaindre. Sitt quils furent arrivs chez lui, Narcisse fit tremper par sa fille une grande terrine de soupe au lait quil offrit immdiatement son invit et que Miraut lapa jusqu la dernire goutte ; pendant ce temps, il lui prparait lcurie une litire de paille frache et le mena coucher sans plus tarder. Miraut tourna dans la paille pour faire son rond, se lcha copieusement pour une toilette complte et depuis trop de jours nglige, et, propre et confiant, dormit douze longues heures sans plus bouger quune vritable souche. Et le lendemain, Lise qui, de dsespoir, sarrachait les cheveux et la barbe, jurant que ce salaud de livre tait srement un sorcier qui lui avait fait crever son chien, reut vers les dix heures une lettre ainsi conue : Bmont, le 27 fvrier. Mon cher Lise, Je tenvoie ces deux mots pour te dire que jai ramass aujourdhui ton Miraut qui gueulait au perdu prs du bouillet15 du chemin de Chambotte. Il tait bien mal foutu. Je lui ai donn manger et maintenant il roupille au chaud lcurie, tranquille comme Baptiste. Viens le chercher quand tauras un moment. Ta vieille branche, NARCISSE.

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Bouillet : corruption de gouillas, petite mare. 153

P.-S. Jen ai tu dix-sept cette anne. Et toi ? Sitt quil eut lu, Lise ne fit quun saut jusque chez Philomen, pour le rassurer et lui conter en deux mots la bonne nouvelle ; mais il ne sattarda gure et immdiatement refila chez lui sapprter, car il voulait partir le jour mme, et il y a une assez longue trotte de Longeverne Bmont. Stant sustent dun reste de soupe, dun bout de lard avec du pain et dune chopine de piquette, stant par prcaution muni dune laisse au cas o il aurait rencontr des gardes peu commodes ou des cognes chatouilleux sur les rglements, il sembarqua le bton la main et marcha dun pas alerte dans la direction de Bmont. En passant Velrans, il fit part Pp de laventure et celuici ne le retint quune petite minute, le temps juste de lamper une goutte, car il comprenait fort bien limpatience de son ami. En traversant Orcent, le chasseur apprit en effet quon avait, une huitaine auparavant, aperu un sale chien crott qui les gamins avaient fait rebrousser chemin quand il avait voulu passer le pont ; mais personne nen avait entendu reparler et nul ne savait qui il tait ni do il partait ; on pensait bien que, depuis le temps, il stait retrouv. Quand il arriva chez Narcisse, Lise stait dj tout expliqu ou presque tout : Miraut, pouvant au passage du pont, navait os revenir et avait err, Dieu savait o, jusqu ce quil ft recueilli par son fidle camarade. Narcisse lui serra la main avec effusion. Cest toujours une joie pour deux chasseurs de se rencontrer lorsquils nont, comme ctait le cas, aucune raison de se jalouser lun lautre. Attends, proposa-t-il, on va voir sil te reconnatra la voix : je vais passer prs de lui lcurie, et ds que jaurai referm, tu blagueras fort.

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Ds quil eut fait comme il avait dit, Lise se mit parler, et Miraut, qui se laissait cliner par Narcisse, dressa loreille subitement ; puis, ayant cout deux reprises, debout, les yeux brillants, il se prcipita violemment vers la porte quil se mit gratter avec frnsie, aboyant et pleurant pour quon la lui ouvrt bien vite. Ah ! ah ! scria en riant Narcisse, il est l et on le reconnat ! Oui, mon beau, tu vas le revoir. Et, ayant ouvert la porte, il vit Miraut se prcipiter sur Lise, jappant, pleurant, aboyant, lchant, se frlant, lui sautant la poitrine, aux paules, lui mordillant les doigts, lui mouillant les mains, lui peignant la barbe, battant du fouet, se tordant et se retordant de joie, tandis que son matre, de bien bon cur, une petite larme au coin des paupires, riait de plaisir lui aussi. Narcisse, en dtail, conta alors comment il avait recueilli Miraut et voulut absolument que son visiteur se restaurt : il avait fait cuire une saucisse son intention et avait mme, en outre, gard au fond dune casserole certain fricot dont Lise tout lheure lui donnerait des nouvelles. Les deux hommes se mirent table suivis de Miraut qui, maintenant, ne quittait plus son matre dune semelle et, tout le temps quil resta assis, demeura auprs de lui, le museau sur sa cuisse, ne cessant de le regarder et narrtant de lui moduler des tendresses que pour happer au passage des bouts de peau de saucisse et les crotes de pain quon lui jetait de temps autre. Tiens, insistait Narcisse, prends-moi un morceau de ce lapin. Ce nen est pas un que tu as lev, remarqua Lise en se servant. O las-tu ras ? lafft, il y a quatre ou cinq jours, du ct de Chambotte : il na pas reboug sur mon coup de fusil.
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L-dessus, les deux compres se mirent conter lhistoire de tous leurs oreillards de lanne et Lise en fut amen forcment parler de son salaud de livre sorcier, lequel avait failli porter malheur Miraut, un brave chien qui avait dextraordinaires qualits de lanceur et navait pas son pareil pour tenir les bouquins des journes entires. Cest rare, des chiens comme le tien, avoua Narcisse avec admiration. Moi, jai un petit basset qui ne va pas trop mal ; il est avec mes garons, sans quoi je te laurais montr, mais tu sais, bon chasseur, bon chien ! Mets ton Miraut entre les mains dun calouche , je ne dis pas quil deviendra mauvais tout fait, mais il se gtera srement : pour avoir un bon chien, il faut tuer devant lui et souvent. Jai connu, moi, un vieux braco dAuvergnat qui est mort maintenant : il stait bti une petite baraque sur le communal et sappelait Mlo. Jamais je nai vu tel cumeur ; eh bien ! mon ami, en fait de chiens, ce gaillard-l navait jamais que des btards de roquets de rien du tout qui nul ne faisait attention, les gardes et les gendarmes moins que personne. Ces roquets-l te trouvaient aussi bien les livres que nimporte qui : cest que Mlo savait les dresser. Je me souviens mme dun de ses derniers, un vague roquet tout noir quil appelait Vaneau. Un jour ; descendant une tranche tous les trois, son chien, lui et moi, le Vaneau a trouv un fret et, en rien de temps, il est all dgoter au gte le citoyen. Naturellement, il lui a saut dessus aussitt, mais il avait affaire un grand bouquin et le chien tait si petit que le livre la emport sur son dos pendant plus de cinquante mtres et quil a fini par se faire lcher. Tiens, Pp est comme a : donne-lui un loulou, un ratier, il ten fera un chien darrt ou un courant, il a le don, mon vieux. Les chiens, a ne se manie pas nimporte comment et nous savons les prendre, nous autres, mais pas comme lui tout de mme. Toi, tu as une bte exceptionnelle ; aussi tu parles si je lai ramass vivement quand je me suis aperu que ctait le tien. Je ne sais vraiment comment te remercier, mon vieux ; cest un service quon noublie pas.
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Cest un service qui se doit entre chasseurs. Si les gens daujourdhui ntaient pas si gostes et si mchants, il naurait pas attendu huit jours avant dtre recueilli. Tu me diras au moins combien je te dois pour la pension. Est-ce que tu plaisantes, par hasard ? Tu aurais le toupet, toi, de me faire payer, si la chose mtait arrive. Oh ! mon vieux, peux-tu croire ? Eh bien, alors, fous-moi la paix ! tu paieras un verre quand je passerai Longeverne ou quon se rencontrera la foire. Daccord, mais on va dabord prendre quelque chose lauberge. Il ny a pas dauberge Bmont et nous sommes trs bien pour boire ici. Jai du vin la cave et pas de femme pour nous engueuler. Je suis veuf, mon vieux, et mes enfants sont grands : la fille soccupe du mnage et les garons sont la coupe, ils ont voulu tre bcherons cette anne. Nayant rien de mieux faire, les deux camarades continurent boire en se narrant des histoires de chiens. Comme le jour baissait, Lise partit enfin, mais les motions, de mme que le vin, avaient de beaucoup diminu la souplesse de sa dmarche et la vivacit de son pas. En cachette, il glissa la jeune fille une pice de cent sous pour la remercier davoir fait la soupe son chien, serra plus de vingt reprises les mains de Narcisse, qui lui fit un bout de reconduite, et revint vers Longeverne avec Miraut sur ses talons. Toutefois, pour ne pas faire mentir le proverbe : Qui a bu boira , il ne manqua point de sarrter au bistro dOrcent o il
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qualifia de sauvages les indignes et, en passant Velrans, il fit galement payer quelques bouteilles lami Pp. La Gulotte ne le revit que vers une heure du matin, aussi saoul que le soir de lentre de Miraut dans la maison. Connaissant sa capacit et sa rsistance livresse, elle jugea de ce quil avait d avaler et, par contre-coup et consquence, de largent quil avait probablement dpens. Alors, aprs les avoir invectivs violemment tous deux, elle jura son poux quelle foutrait le camp de la maison puisque cette sale charogne de vice, non contente de lui faire toutes les misres possibles, tait encore un prtexte saoulerie pour son arsouille de patron. Comme sil navait dj pas assez doccasions sans a !

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CHAPITRE V
Il scoula un assez long temps avant que Lise, son fusil cass en deux sous sa blouse, ne se hasardt ressortir seul ou avec Miraut. Occup la maison aux mille et un travaux de lhiver et du commencement de printemps, ils passaient de longues heures en compagnie lun de lautre, le matre bricolant la grange ou lcurie, arrangeant un rtelier, rparant une crche ou travaillant son tabli fabriquer des rteaux et des fourches, le chien le suivant comme une ombre fidle, sommeillant ses cts ou le regardant en silence. De temps autre, par besoin de causer, Lise prenait son compagnon tmoin de ce quil venait de faire, lui exhibait un cornon ou une queue de fourche bien russis, en disant : Hein, mon vieux Mimi, cest-ty de la belle ouvrage ! quoi le chien rpondait, soit en billant et en montrant une gueule immense, soit en se levant, battant du fouet et se frottant contre son pantalon, dans lespoir, vainement formul, quon irait enfin se dgourdir les pattes et faire un petit tour. Quelquefois Mitis ou Moute, au cours dune chasse, passaient par l, marchant prudemment ainsi quil convient de prudents traqueurs sur le sentier de la guerre ; ils venaient se frler contre Miraut, faire un gros dos et un ronron, se laissaient lcher ou pucer, puis repartaient. On vivait enfin dans la maison des jours de paix. La Gulotte avait presque dsarm, mais elle avait exig de Lise quil coucht la chambre haute ds le lendemain de sa rentre de Bmont ; son cochon dhomme, ce soir-l, navait-il pas eu le toupet de faire coucher le chien aux pieds du lit ! Le lendemain, en arrangeant la chambre, elle sen tait aperue au poil coll sur la couverture et
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la crotte qui dcorait la courtepointe. Lise avait convenu quil avait, en effet, peut-tre eu tort, mais afin quun tel fait ne pt se reproduire, Miraut, chaque soir, tait, pour plus de sret, relgu la remise. Pourtant, de temps autre, aprs le djeuner, le patron montait assez rgulirement faire son midi , cest--dire piquer un petit somme avant de se remettre la besogne. Il aurait bien aim garder Miraut auprs de lui et, quand la patronne tait au village, le faisait toujours monter ; mais lorsquelle se trouvait l, il ne disait rien, regardait son chien dun air ennuy et montait seul se reposer. Miraut singnia le rejoindre malgr tout. Deux choses malheureusement le gnaient beaucoup pour raliser son dsir : dun ct, le grelot quil portait toujours et qui, lorsquil marchait, signalait sa prsence ; de lautre, les portes ouvrir. Un jour cependant, son matre tant couch et la patronne venant de partir en commission, il russit, frappant de la patte les loquets et poussant du museau, ouvrir chacune des deux portes. Pour celle du bas qui ouvrait de dedans en dehors, cela fut assez facile et, le loquet press, elle cda sous la pousse de ses pattes ; il fut arrt plus longtemps celle du haut de lescalier qui souvrait de la mme faon, mais pour laquelle il se trouvait en dehors. Il avait beau taper sur le levier, sur la ticlette, comme on dit l-bas, et bourrer du poitrail, rien ne souvrait ; enfin il fourra son nez entre le chambranle et le montant, seffaa de ct et dcouvrit le procd quil neut garde doublier. Lise, ronflant formidablement, fut tout coup surpris de sentir une langue douce et chaude lui laver les mains et le nez : il en ouvrit tout grands les quinquets, reconnut Miraut, jeta un coup dil inquiet sur lescalier, craignant lirruption soudaine de sa tendre pouse, mais nentendant aucun bruit et rassur, il se laissa aller pleinement lattendrissement et la joie de penser que son brave chien avait trouv tout seul et malgr sa femme le moyen de le rejoindre.
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Il le laissa monter sur le lit, le caressa et lui parla, tandis que Miraut, jappotant, riant et causant lui aussi, tmoignait sa manire sa bonne affection et son amiti son matre. Toutefois, prudemment, avant que sa femme ne ft de retour, il redescendit avec son camarade aprs avoir eu bien soin deffacer sur le lit, autant que possible, toutes les marques du passage de la bte. Et tout laprs-midi il eut, devant la Gulotte, un air triomphant et narquois dont lautre sintrigua fort chercher les causes quelle ne parvint point dcouvrir. Dornavant, ds que la patronne sabsenta de la chambre du pole, Miraut monta lui aussi faire la sieste en compagnie de Lise, et le chasseur riait de bien bon cur lorsquil lentendait au pied du lit se ramasser pour llan. Roule, la vieille ! rigolait-il. Un jour pourtant que la femme ne quittait pas la maison, Miraut profita dun instant pendant lequel elle passait la cuisine pour entre-biller la porte du bas de lescalier et se faufiler vivement derrire. La femme, proccupe, revenait sans faire attention lui et ne pensait dailleurs gure le surveiller. Alors, avec des prcautions infinies pour ne pas que le grelot sonnt, il monta lescalier, pas feutrs, la tte immobile et le cou tendu, ouvrit avec non moins dhabilet silencieuse la seconde porte, grimpa sur le lit et vint se coucher en rond aux pieds de son matre o il ne dormt que dun il tandis que Lise, lui, pionait plus bruyamment. La Gulotte navait rien vu ni entendu : ce fut le ronflement de Lise qui, lheure daprs, les trahit. Trouvant quil prolongeait par trop sa mridienne, elle sen fut le rveiller sans songer trop spater de trouver cependant toutes portes ouvertes. Tas de cochons ! piailla-t-elle en apercevant les deux dor 161

meurs. Lise se frottait les paupires tandis que Miraut, trs inquiet, les yeux arrondis, saplatissait autant que possible. Ctait donc a, continua-t-elle, que ma couverture se salissait si vite. Je me demandais bien aussi pourquoi ; et ce grand idiot qui le laisse faire ! Miraut violemment jet bas du lit, grand renfort de coups de poing, dgringolait en grande vitesse lescalier pour chapper aux coups de sabots, tandis que Lise prenait un air innocent pour sexcuser : Cest drle, je lai pas entendu monter ! Ds lors, le chien fut surveill plus troitement ; mais cela ne lempcha point de djouer les ruses et les prcautions de lennemie et de monter souventes fois tenir compagnie son ami. Entre temps, il allait faire un tour au village, visiter les cuisines amies, saluer Bellone et Philomen, explorer les fumiers, tourner autour des maisons et surtout manger de la corne devant la forge de lami Martin, le marchal-ferrant. Ah ! la corne de cheval : quel rgal exquis ! Tous les chiens du village taient les copains du forgeron Martin et ne manquaient jamais de lui rendre visite au passage. Trs souvent un cheval tait l, attach par le licou la boucle du mur, attendant son tour de ferrage. Attentivement, Miraut, comme les camarades, regardait lapprenti empoigner le boulet, soulever le sabot, et suivait avec des regards de convoitise les mouvements du rogne-pied qui coupait des lames translucides de corne, ou du boutoir faisant sauter de grands bouts odorants dune belle couleur ambre.

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Fraternel, pour que les braves toutous ne sexposassent point recevoir un malencontreux coup de pied du carcan, Martin ramassait poignes la corne arrache et la jetait Miraut ou aux autres amateurs en leur disant rgulirement : Tiens, mon vieux, fiche-ten une bosse, mais tu ne viendras pas pter chez moi ! Car on reconnaissait aisment, la puissance asphyxiante des gaz quil lchait, les jours o Miraut avait fait une tourne fructueuse la forge de Martin. Miraut connaissait intimement toutes les ressources de la maison, et la Gulotte renona le laisser jener quand elle saperut quil tait de taille se servir tout seul. Ce ntait point pour rien quil avait appris ouvrir les portes des chambres ; bien que les verrous et targettes fussent un peu plus compliqus ici, il en vint tout de mme bout, et certains jours fit gueule basse sur tout ce quil trouva de comestible, chanteaux de pain, plates de choux, voire de respectables bouts de lard. Il y eut bien discussion la maison ces soirs-l, mais en fin de compte Lise, par des arguments frappants, tirs de ses semelles, convainquit sa femme quelle avait tort, ajoutant quau surplus, ctait bien fait pour elle et qu la place du chien, crevant de faim, il en aurait fait tout autant. Un autre jour, ce fut une saucisse trempant dans de leau tide au fond dun pot juch sur un rayon, que Miraut sadjugea : du moins fut-il souponn du mfait, aucune preuve nayant pu tre fournie lappui de cette accusation. La Gulotte se demandait vainement quels moyens cette grande charogne avait bien d employer pour russir voler, au fond dun pot presque plein, la dite saucisse sans jeter bas le rcipient, ni renverser deau, ni faire le moindre bruit.
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Un pain au lait qui refroidissait sur le rebord dune fentre se contracta tellement quil nen resta pas vestige et Miraut fut bien encore, bon droit, souponn dtre pour quelque chose dans ce vol domestique, car la bonne femme crut remarquer, parmi ses poils de barbe, quelques restes du corps du dlit. Lise, en toute occasion et par principe, soutenait son chien contre sa femme, mais il ntait plus question maintenant de lempoisonner ou de le tuer ; Miraut, depuis longtemps, avait de haute lutte conquis au village et dans la maison droit de cit. Comme le temps ntait gure favorable, Miraut ntait pas tent daller prgriner par les champs et par les bois, mais ds que les jours devinrent plus soleilleux et plus tides, il regarda plus souvent du ct de la fort et, chaque fois que Bellone, libre par son matre, vint le trouver, il nhsita pas soffrir en sa compagnie une petite partie de chasse. Il partait rarement seul, mais quelquefois il arriva que les hasards dune sortie amenrent la chienne en rase campagne, o elle trouva du fret et lana un livre. Attentif instinctivement tous les bruits qui lintressaient, Miraut ne se trompa jamais dans ces cas-l. Reconnaissant les coups de gueule de sa camarade, o quil ft, quoi quil ft, il nhsitait point, lchait la maison, plaquait Lise, puisquil ne voulait pas venir, et filait la voix. Ds quil approchait, il coutait avec attention. Sil sapercevait que la chasse sloignait, il redoublait de vitesse et, de minute en minute, donnait de la gorge lui aussi pour annoncer sa venue ; si, au contraire, elle se rapprochait et venait de son ct, il rflchissait un instant, filait dans le plus grand silence occuper le passage quil jugeait le meilleur et, comme les renards, attendait, lgrement dissimul, la venue du capucin pour lui bondir dessus et lui casser les reins dun bon coup de mchoire. Il en pina ainsi plus dun, mais en manqua pas mal aussi, car un livre qui nest
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pas fatigu ne se laisse pas comme a passer la dent en travers des ctes. Sans perdre de temps, si daventure il avait russi, il dpouillait sa proie, lui ouvrait le ventre, lchait le sang, engloutissait les entrailles et continuait semplir jusqu ce que la chienne arrivt. Quelquefois, il faut le dire, cela nallait pas tout seul, et Bellone, furieuse, craignant de navoir point sa part, reprenait violemment le tout en grognant frocement ; au dbut, il hsitait se hasarder remordre, mais quand il se fut aperu quil ne risquait que de fort anodins coups de dents, il revint bfrer hardiment avec elle au mme morceau. Quand ils avaient pris ensemble le livre, ils se mettaient tirer de toutes leurs forces, lun la tte, lautre au derrire ; ensuite, chacun de son ct dvorait la part qui lui tait chue au petit bonheur du dchirement. Il ny eut jamais entre eux de grandes batailles, de lgers diffrends tout au plus, des coups de dents un peu secs et des grognements un peu vifs et seulement lorsque la proie ntait pas trs grosse. Mais lorsquil y avait beaucoup manger, celui qui tait en avance se rgalait dabord et abandonnait ensuite et de fort bon gr lautre le reste de la pitance, au besoin mme il lappelait sil tardait trop trouver le lieu du festin. Il arriva aussi quils ne furent pas que les deux pour le partage. Souvent leur chasse se joignit un troisime larron, connu ou inconnu, chien dun chasseur du village voisin, accouru la voix, qui participait la randonne dans lespoir de partager la prise. On le laissait faire naturellement et donner de la gueule lui aussi, car durant la poursuite on navait pas le temps de chercher noise un auxiliaire, convi ou non. Mais, si daventure le livre tait pris, ctait une autre affaire et les choses tant soit peu se corsaient.

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Dun commun accord alors, Miraut et Bellone, par des grognements fort significatifs, priaient lintrus daller qurir pitance ailleurs. Sil insistait, ainsi quil faisait toujours, ils se prcipitaient simultanment sur le malheureux et lui administraient coups de crocs une de ces danses qui le dcidait, sans plus dhsitation, se retirer bien vite en hurlant. Le vaincu nallait cependant pas bien loin. Derrire le premier buisson, une cinquantaine de sauts du lieu du carnage, il sarrtait, surveillant anxieusement le repas des deux allis, esprant quils ne mangeraient pas tout et oublieraient peut-tre quelques os demi-rongs ou quelques morceaux de peau dont il ferait ses dlices. Grognants et terribles, ces jours-l, Miraut et Bellone bfraient avec une voracit effrayante, comme des loups vraiment affams. Il semblait que la prsence de ce spectateur intress dcuplt leur apptit qui, en temps normal, tait dj pourtant magnifique ; pour ne rien laisser lautre, ils se seraient fait taper : poil, os, griffes, tout y passait. Ils relchaient la place ensanglante, partout o le gibier avait t tran, et ne sloignaient que lentement en se pourlchant les babines. Et souvent mme, lorsque le malheureux, jaloux et affam, samenait craintivement pour voir si rien navait t oubli, ils se retournaient, piquant de concert une nouvelle charge sur lui dans lapprhension ou le remords de navoir pas, par hasard, tout engouffr jusquau dernier vestige.

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CHAPITRE VI
Un soir que le grand Franois de la ferme des Planches sen tait venu au village avec sa chienne, il y eut, parmi toute la gent canine mle du pays. une grande perturbation. Sans doute le fermier ne fit que traverser le pays sans presque sy arrter et sa chienne ne fit aucune station, mais bientt, devant les seuils o ils dormaient, sur les fumiers o ils qutaient, derrire les maisons o ils rdaient, les Azors dressrent le nez, humrent petits coups, reniflrent longuement, puis joignirent les oreilles, arrondissant les quinquets et, prenant le vent, vinrent tous, la queue leu leu, tomber sur le sillage odorant qui les avait si profondment mus. Rien ne les retenait : fidlit au logis ou au matre, soif et faim, sentiment du devoir ou de lhonneur : ah bernique ! Tom, de lpicier, abandonna la boutique ; Berger, qui devait repartir la pture, lcha dun cran son troupeau de vaches ; Turc, du Vernois, quitta la voiture du meunier ; Miraut plaqua froidement, si lon peut dire, son matre Lise ; le roquet de labb Ttet planta l toute ide de religion et de pudeur, et jusquau Souris de la vieille Laure qui svada lui aussi de sa cuisine protectrice et prit, les yeux hors de la tte et bavant de dsir, le chemin des Planches. Tous les cabots des fermes environnantes rdaillaient dj autour de la maison, et dautres des villages voisins, prvenus on ne sait comment, arrivaient encore toutes jambes, le nez au vent et le cou tendu, tirant une langue dun demi-pied. Seul, le vieux Samson du moulin de Velrans, trop vieux et ayant reu tout dernirement de Turc, son ennemi, une racle terrible au cours de laquelle il avait eu loreille horriblement dchire, avait jug prudent de rester chez lui. Encore ntait-on pas trs sr que, dans sa maison retire, situe plus dune heure de la ferme des Planches, il avait pu tre touch par la nouvelle odorante quune chienne se trouvait en folie dans son canton.
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Franois ntait pas encore deux cents mtres du village que dj Turc, Miraut, Tom et Berger, pour ne citer que les plus forts, arrivs bons premiers, le flanquaient droite et gauche en jetant sur sa chienne des regards non dissimuls de concupiscence et de convoitise. Allons, bon ! ragea-t-il, car il ne stait encore aperu de rien ; allons ! cette vache-l va encore se faire emplir si je ny fais pas attention. Mais je vais la barricader srieusement. Et arrachant une trique la haie du chemin, il la brandit de faon significative, en prenant un air menaant, afin dempcher les suiveurs de venir trop prs. Franois nignorait pas quil faut trs peu de temps un vieux praticien pour se mettre en batterie et perptrer lacte damour. Turc pour cela tait connu long et large. Sil est des chiens timides qui meurent puceaux, lui ntait fichtre pas de cette catgorie ; les autres, pour tre moins rputs, nen taient pas moins des gaillards hardis et entreprenants, sauf toutefois Miraut qui navait point trop encore, au su du public, fait ses preuves. Ds quil arriva la maison, Franois fit rentrer la chienne la premire, menaa dun geste de son bton les galants dsappoints, mais pas dcourags, qui le regardaient attentivement et sans avoir le moins du monde lair de vouloir senfuir. Les portes refermes, ils rdrent dabord assez loin de la ferme, tournant de tous les cts, repassant plusieurs fois aux mmes endroits, examinant avec soin, guettant les issues, portes, fentres et lucarnes, notant les points faibles de la forteresse, cherchant dterminer lendroit prcis o la chienne pouvait bien tre enferme. Ils se croisaient, se rencontraient, sarrtaient fixe, droit sur leurs pattes, ddaignant de se reconnatre, se jugeant sommairement, selon leur taille et leur force, et le plus souvent, au bout dun instant, passaient sans desserrer les mchoires, sans mme froncer le nez, continuant individuellement leurs recherches et investigations. La proie amoureuse tait loin encore
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et ils navaient point, en effet, trop lieu de se disputer avant lheure ce quils ntaient que fort peu certains dobtenir. Ils faisaient pourtant deux cercles bien tranchs dassigeants : au centre et le plus rapprochs de la ferme, les gros, les grands, les forts : Turc le doyen, Miraut le hardi, Tom le joyeux, Berger le taciturne, quelques inconnus des mtairies environnantes ou des villages circonvoisins ; plus loigns, les petits, les mesquins, les roquets, non moins ardents ni acharns que leurs camarades, mais craignant plus dun titre les coups de crocs et les racles des premiers. Franois, de temps autre, sortait pour vaquer sa besogne. Comme il ne manquait, chaque occasion, de profrer leur adresse des injures et de leur faire des gestes menaants, ils nosrent point, tant quil fit jour, se rapprocher de la maison ; mais avec la nuit, le silence et les tnbres, ils s'avancrent peu peu et cernrent tout fait la demeure. Les distinctions et les barrires avaient disparu entre eux galement : roquets, moyens et molosses se trouvrent runis et confondus dans le mme dsir du sige faire de cette place forte bien dfendue, pour en conqurir la chtelaine, dame commune de leurs penses. Toutes les ouvertures de la maison de Franois furent tour tour, et par chacun des galants, minutieusement visites, sondes, vrifies, senties, renifles ; mais le patron, qui savait quoi sen tenir, avait eu soin de faire lui-mme, avant de se coucher, la tourne des portes et fentres, pouss tous les verrous, ferm toutes les trappes, boucl tous les guichets, stait assur que rien ne clochait non plus dans la fermeture des fentres et que ne manquait aucun carreau. Il avait cependant, comme trop petite et infranchissable, nglig de fermer louverture en carr qui se dcoupait dans le bas de la porte dcurie et par laquelle, chaque matin, les poules sortaient pour aller aux champs. Cette circonstance favorisa les roquets. Tour tour, ils essayrent de sintroduire par louverture en question, mais elle
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tait dcidment trop troite et, lun aprs lautre, ils durent tous y renoncer. Pourtant Souris, qui, trs mal vu et trs poltron, se trouvait au dernier rang, savana lui aussi pour tenter laventure. Il tait si mince, quil passa facilement la tte et les pattes de devant dans le guichet, le bas du poitrail touchant le seuil ; mais, trs enhardi par ce lger avantage, il tira en avant de toutes ses forces et, les flancs aplatis, le ventre comprim, les pattes de derrire totalement allonges, il russit tout de mme sintroduire tandis que les camarades, au dehors, furieux de ce succs, coutaient, grognaient et reniflaient au trou, redoutant que la chienne se trouvt l et, faute de grives on mange des merles, se laisst faire par ce mprisable animal. Mais la bte ntait pas l. Prudent, Franois lavait squestre dans une pice inoccupe du rez-de-chausse et qui navait, pour toute ouverture, en dehors de la porte intrieure de communication, quune fentre scelle dans le mur et assez leve audessus du sol pour prvenir, croyait-il, toute tentative des assigeants, si lestes et si bien dcoupls quils fussent. Souris, dans la place, fureta avec ardeur, mais ne trouva rien. Malheureusement pour lui, son mange inusit, ses trottinements tourdis, ses reniflements trop bruyants murent dans leurs cages les lapins, rveillrent les poules et le coq qui gloussrent et piaillrent. et les vaches et les bufs, eux aussi, tonns et agacs de ces frlements, se levrent en secouant leurs chanes et en meuglant avec fureur. Les btes ne meuglent jamais pour rien, surtout la nuit. Franois, rveill par leurs cris, pensa quil se passait son table quelque chose de srement pas ordinaire ou que lune de ses btes tait peut-tre malade. Il se releva, enfila son pantalon, chaussa ses sabots, prit dune main une lanterne allume, de lautre saisit une trique et alla clairer ses vaches. Entendant la sabote, Souris, effray, jugea quil tait grand temps de dguerpir et se prcipita vers la porte. Mais le fermier le vit et, dans la demi-obscurit, ne sachant qui il avait affaire,
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croyant peut-tre que ctait une bte puante, fouine ou putois, qui venait ses poules, il lui lana toute vole sa trique dans les ctes et courut sa poursuite. Souris hurla de peur en entendant le ronflement du bton, car lautre ne lavait pas touch, et, dans son trouble, dpassa la porte. Revenu bien vite en arrire, il engagea dans le guichet la tte et les pattes, croyant chapper, mais lopration tait difficile, la traverse laborieuse et Franois, baissant sa lanterne, reconnut un sale roquet qui se tortillait comme un ver pour ficher son camp. Furieux, il le saisit un peu en arrire de la nuque, par la peau du dos, lui fit rebrousser chemin en le tirant lui et lemporta ainsi suspendu sa cuisine, aprs avoir toutefois barricad avec un tronc de poirier louverture dangereuse. Sacr bougre de salaud, grognait-il, si cest pas malheureux ! a nest pas gros comme le poing et a veut sauter des chiennes dix fois plus hautes que soi. Mais, sacr dgotant, tu narriverais seulement pas, en te dressant, lui lcher le cul ! Nonobstant, Souris, toujours prisonnier, renclant et soufflant, le corps autant que possible rattroup, la queue entre les jambes, tremblait comme la feuille, en se demandant ce qui allait lui arriver. Attends, nom de Dieu ! je vais tapprendre, moi, venir aux femelles, menaa le fermier. Et lazor provisoirement attach au pied du buffet, il prpara un vieil arrosoir quil avait en rserve et se disposa, au moyen de nuds savants o le fil de fer et la ficelle se mlaient, attacher la queue du roquet cette ferraille sonnante. Quand ce fut prpar, saisissant le chien par le collier, il lamena jusquau seuil de la porte quil ouvrit et le lana dans la nuit avec un vigoureux coup de pied au derrire. Ensuite de quoi il fit claquer son fouet fortement en hurlant ladresse des autres :
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Venez-y donc, tas de salauds, si vous voulez que je vous en fasse autant ! Sur ce, il referma la porte et regagna son lit. Aux claquements de fouet et aux coups de gueule de Souris suivis du charivari provoqu par larrosoir sonnant sur les cailloux, il y eut dans les lignes assigeantes un silencieux et prompt et gnral mouvement de retraite. Souris, tranant sa ferraille, aprs avoir couru un instant avec cette grosse caisse particulire qui lui battait les fesses, stait arrt bientt, ntant plus poursuivi, et essayait, des pattes et des dents, de dsolidariser sa queue davec ce tintamarresque assemblage. Les autres, prudemment accourus, le regardaient et le flairaient ; mais lattention quils lui prtrent fut de courte dure, et, deux minutes plus tard, repris par leur dsir et rassurs par le silence, ils taient dj revenus flairer les ouvertures et ronger les portes. Toute la nuit, mais en vain, ils travaillrent cette besogne. Au petit jour, la sortie du fermier les dcida prudemment gagner le large, mais ils ne sloignrent pas beaucoup. Insensibles la soif et la faim, nourris par leur seule fivre amoureuse, ils rdaient aux alentours, ne perdant pas de vue la maison, attentifs toute sortie, prts slancer ds que paratrait la chienne. Pas un ne dserta ; cependant quelques-uns, las de rester debout ou de trotter en vain, staient choisi derrire un mur ou un buisson un lger abri, et de l, couchs sur le ventre, les pattes allonges en une attitude hraldique, ils attendaient, la tte droite, le nez frmissant, les yeux attentifs, prts bondir au premier bruit, la premire senteur, au premier signal intressants. Vers midi, Franois ayant, pour ses besoins, fait sortir la chienne, tous simultanment, comme mus par le mme ressort, sautrent sur leurs quatre pieds, se runirent en un groupe compact et suivirent avec des yeux arrondis et brillants tous les pas et
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volutions du matre et de la bte. Ds quils furent rentrs, il y eut une rue gnrale de tous ces mles vers les lieux parcourus. Les museaux ardemment se prcipitaient aux endroits o la chienne stait arrte, et ils lchaient, reniflaient, humaient, trs excits, bougeant les narines, fronant les sourcils, puis tour tour levaient la patte pour lcher un jet saccad, se bousculant, se grognant des injures, se menaant de leurs crocs afin de conqurir les bonnes places, lcher les premiers et compisser expressment le bon endroit. Et la plupart, et tous restrent l rdailler et renifler sur cette piste humide jusqu ce que la nuit revnt et que le mme sige que la veille recomment, sans Souris toutefois, lequel, dgot juste titre, tait redescendu au village, son arrosoir au derrire, la grande joie des gamins et la grande colre de sa patronne. Lise, cette fois, ne fut pas inquiet sur le sort de Miraut. Il savait que tous les chiens du pays manquaient lappel et connaissait la cause de leur absence. Il fait comme tous les autres ! songea-t-il. Javais toujours pens, depuis lhistoire de Bellone, quil serait port sur la chose. Cependant, deux jours et trois nuits passrent sans amener dautre rsultat que de faire partir, pour un temps au moins, les affams et les timides ; mais les forts, les costauds, eux, restaient tous l, de plus en plus excits et furieux peut-tre aussi dtre si longtemps tenus en haleine pour rien. Ils devenaient extrmement audacieux, et lorsque Franois sortait sa cagne, comme il disait, malgr les menaces du bton, ils se rapprochaient chaque fois davantage. Ils se rapprochrent si prs mme, que Turc put hasarder quelque part un galant coup de langue, dont la femelle ne fut gure effarouche, puisquelle dtourna la queue de ct afin dtre pare pour toute ventualit. Turc, qui tait, si lon peut dire, un lapin, et qui la connais 173

sait, se porta de ct, levant carrment le train de devant, et tandis que Franois, un instant distrait par une voiture qui passait, ne faisait plus attention, pensant quil naurait pas le culot Il lavait bel et bien ; mais cela ne faisait point laffaire des camarades, qui, furieux de cette prfrence, se prcipitrent avec ensemble sur le galant et se mirent en devoir de lui rendre de concert les piles quil leur avait distribues tous en dtail. Franois profita du conflit pour rentrer sa chienne vivement, en suite de quoi il revint, en amateur, assister la bataille. Une mle terrible agitait ces sept ou huit mles qui se secouaient pleines gueules, mordant, grognant, hurlant, griffant et dchirant. Ceux qui avaient le dessous piaillaient, cherchant pincer la gorge pour ltrangler ; ceux qui taient dessus pitinaient de leurs pattes armes et tenaillaient avec une rage frntique les vaincus. Ce ntait plus Turc seulement quon en voulait ; tous maintenant se dtestaient ; la mle tait devenue confuse : on lchait un adversaire pour en attaquer un autre, et il ny avait pas de raisons pour que cela fint avant quils ne fussent tous ou presque hors de combat. Au bout dune heure, pas un ntait indemne ; certains boitaient, les muscles des pattes trous, les os meurtris ; dautres saignaient et se lchaient ; dautres, la mchoire transperce, les oreilles dchires, se secouaient avec douleur ; Berger avait eu lextrmit de la queue rase net dun coup de dent ; Tom, une oreille dcolle, scartait ; seul peu prs, dans cette affaire, Miraut, qui pourtant stait toujours tenu au plus pais de la bataille, et avait cogn et mordu en conscience, sen tirait sans trop danicroches, un peu serr et froiss peuttre, mais ncopant que de quelques coups de dents et dinsignifiantes dchirures la cuisse. Cette chauffoure refroidit notablement les enthousiasmes et la plupart des combattants se retirrent ; de toute la bande restrent Turc, acharn tout de mme malgr une patte en lambeaux qui avait abondamment saign, et Miraut, qui eut bien soin dailleurs, ainsi que son rival, de se dissimuler derrire de vagues buissons pour se soigner en paix.
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Le fermier saperut bientt que tous les assigeants fichaient le camp ; du moins il le crut, nayant pas remarqu les deux fanatiques qui veillaient malgr tout. Il se rjouit de la chose, qui lui permettait de laisser sa chienne sortir un peu. Immdiatement, il alla la chercher dans la chambre, o elle ne tenait pas en place, pleurant et grognant, pour lamener devant la porte o elle devrait rester sous sa surveillance. Il se mit scier du bois et la fit se coucher dans un petit coin, sur de la sciure, labri dun tas de bches. Lautre, qui avait meilleur nez que son matre, venta tout de suite les deux galants et, filant subrepticement sans crier gare, rejoignit aussitt Miraut, qui se trouva tre le plus proche de la maison. Mais prudemment, avant den venir aux actes, les deux amoureux mirent plusieurs centaines de mtres ainsi que quelques haies protectrices entre eux et le patron. Cependant Turc avait vu lui aussi, et bientt il fut l. Fort de son habitude et dun droit quil croyait bien consacr, il se prpara, sans mme prendre garde Miraut, recommencer le coup qui lui avait si mal russi lheure davant. Un tel toupet ntait pas pour faire plaisir celui-ci, et il le lui fit bien voir en administrant linvalide, que sa patte mettait dans un tat dinfriorit notoire, une de ces piles magistrales, une vole de coups de crocs telle, que Turc, boitant plus que jamais, bien vaincu et dpossd de son antique privilge, se sauva une centaine de pas, tandis que Miraut, triomphant, jouissait enfin devant lui dune victoire si laborieusement conquise et si patiemment attendue. Courb sur son chevalet, au bout de quelques instants, Franois, ayant jet un coup dil sur sa chienne, ne vit plus que la place o elle tait couche. Sacre garce ! jura-t-il, je parie quelle leur court aprs ;
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pourvu quil ne soit pas rest un de ces salauds-l aux alentours ! Et, sans perdre de temps, il partit sa recherche, un bton la main. Ce ne fut quau bout dun quart dheure quil dcouvrit le couple, attach cul cul, attendant stupidement que cela voult bien se dtacher. Il poussa un juron furieux et se prcipita. Les deux prisonniers sexiproques, effrays, tirrent chacun de son ct et se dcollrent. Bougre de cochon ! grommela-t-il en slanant sur Miraut, qui ne lattendit point. Mais, songeant quil tait arriv trop tard, quil ny avait plus rien faire, que tout tait consomm, pris dadmiration malgr tout pour ce gaillard qui lavait si bien roul : Oh ! et puis m ! ajouta-t-il. Puisque tu as commenc, continue tant que tu voudras. Je ne vois pas pourquoi vous vous en priveriez plus que le reste de lhumanit. Cest gal, fripouille, dans deux mois il faudra que je mappuie la corve dassommer ta progniture. Tu pourrais pas les bouffer ou les noyer toi-mme comme oh ! quoique Et philosophiquement, Franois les laissa leurs amours, et Miraut, ayant tann Turc et grandi par une telle victoire, eut la suprmatie et fut le coq de tout le canton.

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CHAPITRE VII
Avec lautomne revint louverture, et Miraut et Lise connurent derechef les joies pures des matins de chasse. Ctait pourtant, pour les chasseurs et pour les chiens, une mauvaise anne que cette anne-l. Depuis plus de deux mois, ce qui avait permis dadmirables moissons et laissait esprer une vendange dune merveilleuse qualit, un soleil implacable avait pomp sans relche toute lhumidit de la terre, schant les basfonds, tarissant les sources, faisant baisser le niveau des rivires. Les prs grillaient , disaient les paysans ; tout espoir de regains svanouissait et, dans la fort, atteinte elle aussi, les frondaisons, prcocement mries et roussies, tombaient et jonchaient le sol. Lorsquon marchait dans les tranches ou les clairires, cela faisait un bruit de foule qui samplifiait considrablement : un saut de grenouille, le moindre grattement de mulot ou de musaraigne, le saut dun merle venu sur le sol pour carter les feuilles et chercher des graines ou des vermisseaux produisaient un cliquettement comparable, quant lintensit, une course de renard ou une fuite prcipite de bouquin. Pass huit heures du matin, il tait vain desprer lancer un livre ; suivre une piste plus de deux cents mtres au dehors du taillis tait absolument impossible, et Miraut et Bellone, et Lise et Philomen connurent des matins o, malgr la meilleure volont du monde et le profond dsir et le merveilleux travail des chiens, on doit quand mme rentrer bredouille. Bien avant le lever du soleil, pour profiter, dans les basfonds abrits, dune vague et problmatique rose, ils partaient tous quatre de concert. Les chiens qutaient avec frnsie, trouvaient de-ci de-l de mauvais frets, hsitaient sur les rentres parmi de vagues pistes peine frayes, trs embrouilles et extrmement tnues.

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Ce fut l que lintelligence de Miraut et son sens profond de la chasse saccrurent encore et se dvelopprent. Le nez ne lui donnant que dinsuffisantes indications, il regarda aussi avec ses yeux, fit des efforts de mmoire, rapprocha certains faits, voqua les chasses passes et, selon le sens de ses conclusions, visita telle cache plutt que telle autre, ce fourr-ci de prfrence celui-l. On arrivait tout de mme lancer grce lui. Mais si les chasseurs ntaient point porte pour arrter loreillard ds le dbut de sa course, cinq minutes plus tard, ayant gagn la plaine ou quelque chemin, ctait fini et bien fini ; Miraut et Bellone, le nez obstru, ternuant dans la poussire, renonaient la poursuite, dautant que la chaleur, une chaleur impitoyable, leur faisait tirer une langue de six pouces au moins. Ah ! cest quelquefois un rude mtier que celui de chien, et, la saison davant, la chasse ntait gure plus drle. Les pluies, cette anne-l, avaient dtremp le sol et on ne pouvait flairer une piste sans que les narines ne semplissent deau immdiatement, ce qui vous faisait ternuer des cinq minutes conscutives. Et si lon voulait suivre parmi les hautes herbes, leau ruisselante lavait tout fret, dissolvait toute odeur, au point quil tait absolument impossible de faire revenir le gibier quel quil ft, renard ou livre, au canton du lancer. Du moins, dans ces moments-l, si pnibles quils soient, la soif ne torture pas les chiens, et sils taient, aprs chaque partie, tremps comme des soupes, une heure aprs ils avaient lagrment dtre absolument secs et dune merveilleuse propret. Mais avec cette terrible scheresse, rien faire, et des dangers taient craindre, car les sous-bois pullulaient de vipres qui sy taient retires, cherchant la fracheur et lhumidit. Une delles avait mme un jour fichu une fameuse frousse Lise. Voyant Miraut immobile, tel un chien darrt, il stait de 178

mand quest-ce qui pouvait bien larrter ainsi, car son chien navait pas, en chasse, lhabitude de flner. Bah ! songea-t-il, cest un hrisson qui lpate, et il ne sait pas par quel bout le prendre, je comprends a. Nanmoins, il alla se rendre compte ; il tait temps. Devant une norme vipre qui le fixait, Miraut, non point hypnotis, bien sr, mais intrigu, se demandait sil nallait point sauter sur cette sale bte et lui casser lchine, tandis que lautre, le corps repli, la tte leve, se prparait non moins fermement se dtendre et lui flanquer une vigoureuse morsure. Ah ! bon Dieu ! Lise navait pas hsit. En rien de temps, il avait paul et fait feu, et Miraut, qui ne sattendait point la secousse, sautait tout droit en lair sur place, des quatre fers la fois. Tu lchappes belle, mon ami, flicita Lise. Et, Philomen arrivant, il lui montra sa chasse. Ces charognes-l, sexclama-t-il, cest la plaie de nos chiens. Une fois piqus, ils sont autant dire foutus. Non pas quils en crvent, et souvent mme on les sauve, mais pas avec de lalcali, ainsi que le racontent ces charlatans de vendeurs de drogues. Cest de la foutaise, leur armoniac , comme ils lappellent ; il faudrait, pour que a fasse effet et encore tre l tout de suite aprs la morsure. Et a nempche pas les chiens de perdre tout odorat. Jai eu un chien darrt, moi, mordu comme a, la chasse : un quart dheure aprs, mon vieux, il avait enfl, enfl, tellement enfl, quon ne lui voyait pas plus les pattes qu un cochon gras prt saigner. La pauvre bte tait insensible tout. Sais-tu ce que jai fait ? Cest un vieux remde et, crois-moi, il
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vaut mieux encore que toutes les saloperies des vtrinaires qui ny connaissent rien, rien du tout, absolument rien, tu mentends, et ne sont quune bande de jean-fesses. Jai pris une forte pine, une solide branche dglantier garnie de tous ses dards, et, avec cet outil, je me suis mis taper sur mon chien grands coups, de tous les cts, dans tous les sens, en ne laissant aucune place, pas un endroit, o la peau ne soit mordue et pique et dchire par les aiguillons. Il na pas plus boug quune souche : je te lai dit, il ne sentait rien ; le soir, je lui ai, de force, fait prendre un peu de lait. Au bout de quatre ou cinq jours dimmobilit et dabrutissement, il lui est venu sur la peau des sortes de poches, des cloques pleines dun liquide vaguement color, et qui peraient de temps autre. partir de ce moment-l, il a dsenfl petit petit et a t sauv. Il sest mme trs bien guri et je ne me suis pas aperu que son nez ait t moins subtil, mais il tait devenu craintif et froussard ; aucun prix il ne voulait suivre les haies, surtout quand elles taient garnies dherbes sches, car ctait en en faisant une quil avait t mordu par la vipre. Tu vois quil leur en reste toujours quelque chose, et il est prfrable que Miraut nait pas eu passer par de telles tamines. On continua la promenade et lon gravit le Geys. Naturellement, on ne put lancer, mais on sarrta au haut de la roche qui domine tout le riche vallon de Longeverne, si facile exploiter, dfruiter, et lon contempla un instant le paysage. Est-ce tondu, bon Dieu ! est-ce ras ! disaient les deux hommes en fixant la plaine aussi loin que possible. Les chiens, cependant, staient approchs eux aussi, et, devant lespace, reniflaient le vide bant, intrigus de ne rien sentir et de ne rien voir au-dessous deux. Cest que lil des chiens ne peut saccommoder immdia 180

tement, comme celui de lhomme, la vision longue distance. Cela se conoit, lil nest gnralement pour eux que le complment du nez ; ce nest quavec une longue pratique quils arrivent a sen servir convenablement. Comme son nez, en loccasion, ne lui permettait pas de se faire la moindre opinion, Miraut fut surpris, et il le manifesta en lchant tout hasard une borde de coups de gueule dont laccent dcelait la fois de la menace et de la frousse. Bellone, qui connaissait mieux le pays, ou pour qui cette impression ntait plus inconnue ni mme neuve, ne limita point, et lon continua gravir le Geys. Miraut devait dailleurs prouver, au cours de cette journe, bien dautres tonnements. Le dsuvrement, le hasard, lespoir de trouver ailleurs ce quils ne dnichaient point chez eux avaient justement amen Ormont le gros et Pp, qui chassaient, cest--dire qui se baladaient ensemble ce jour-l. Il y eut une retrouvaille pleine deffusion et de joie. Eh bien ! on en abat ? Oui, des kilomtres. Men parle pas, mon vieux, pas moyen de lancer. Sale temps, vraiment ! Pas un brin de regain. On na au moins pas le mal de le faire ; a fait quon est tous rentiers, maintenant. Oui, heureusement quon a eu beaucoup de foin et que la moisson a t bonne.

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a nempche quon crve de soif, dans ce pays ! fit remarquer Pp. Jallais le dire, souligna Lise. Y a-t-il pas moyen de dgoter une ferme o lon trouvera du vin frais ? Mais si ; nous allons descendre aux Planches, chez Franois : il ne refusera pas de nous donner boire nous et nos chiens, puisque, si jen crois les bruits qui ont couru, Miraut a t du dernier bien avec sa chienne. Tous les vrais bons chiens sont carnassiers, affirma Pp ; allons chez Franois, j ai une ppie qui nest pas dans un sac. Ctait uniquement pour rendre service aux voyageurs et aux passants que Franois leur donnait ou leur laissait, selon quils taient pauvres ou aiss, le vin quils lui demandaient au passage. Selon une vieille et touchante coutume quil avait religieusement conserve, en mme temps que le litre, il apportait toujours la miche de pain avec un couteau, car il est mieux et plus conforme aux rgles paysannes de biensance et dhygine de casser une crote en buvant un verre. Lise qui, de temps en temps, venait lui donner un coup de main gratuit, tait un ami ; aussi, ds quil le vit arriver avec ses camarades, il se mit en quatre pour leur faire honntet , comme on dit l-bas. Sa femme vivement essuya les verres avec un torchon propre tir de larmoire, et Pp la pria cordialement, pour elle et son mari, dajouter deux verres afin que tout le monde pt trinquer. Lorsque quatre chasseurs sont runis, cest habituellement pour parler chasse, et quand quatre chasseurs parlent chasse, on peut en dduire quils en ont pour un certain bout de temps. Les litres et les litres se succdrent sur la table ; on navait rien de
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mieux faire qu boire en blaguant, de sorte que, au bout de deux ou trois heures de ce rgime, si la soif avait peu prs disparu, lapptit, par contre, tait venu. Tu naurais pas un bout de lard par l et des ufs nous faire cuire ? questionna Philomen. Mais si, mais si ! Tant que vous voudrez, sempressa Franois, toujours davis. Ah ! et puisquon est runis, zut ! a narrive pas si souvent, on va faire un peu la bringue . Tu nas pas un poulet bon saigner ? demanda le gros. Il y a tout ce quon veut, rpondit Franois. Montre-le-moi donc, que je lui flanque un coup de fusil. Ne laisse pas sortir les chiens, intervint Lise ; si Miraut, qui a eu autrefois du got pour ces sacres bestioles, te voyait tirer sur une delles, il serait dans le cas dexterminer tout le reste. Un instant aprs, les chiens, dment enferms dans la pice, sursautaient au coup de fusil et se mettaient brailler plein gosier, ce qui fit rire aux larmes les gosses de Franois. Une saucisse fut adjointe ce menu improvis, et lon fit, en pleine semaine, une de ces ripailles comme seuls chasseurs pris impromptu savent en faire. On raconta, ma foi, des histoires de chasses difiantes et admirables et dautres qui, pour toucher des sujets plus profanes, nen taient pas moins hautes en couleur et fort savoureuses. Cependant, Miraut, qui avec ses camarades chiens avait recueilli quelques reliefs du festin, tait en train de se torcher le derrire sa faon. Lorifice en question sur le sol, bien assis, la queue en lair, les jambes de derrire allonges et passant de cha 183

que ct des autres, il progressait de ses seules pattes de devant, son postrieur frottant le plancher en appuyant contre de tout son poids. ois. Sil allait se planter une charde dans le cul ! scria Fran Penses-tu quil na pas regard avant ! cest un malin ! Je me souviens avoir lu quelque part, intervint Pp, lhistoire de Gargantua qui pata son paternel en inventant, encore tout jeunet, des tas de torche-cul. Miraut est un type dans son genre. Savoir encore si le nomm Gargantua, sil avait eu des pattes au lieu de mains, aurait t capable de trouver celui-l. En entendant son nom, Miraut revint se dresser contre la table pour demander un os, une peau de saucisse ou une couenne de lard. On lui donna, mais comme il insistait toujours et que cela devenait inconvenant, Lise, dj un peu excit par les libations, lui dit : Tu veux boire un coup, mon petit ? Tiens. Et il lui tendit son verre plein de vin, que le chien flaira et duquel il se dtourna avec dgot. L-dessus, nouvelles histoires de chiens et dautres btes poil et plume ayant mang ou bu les choses les plus extraordinaires et les plus bizarres quon pt rver. Cest gal, jamais mes chiens nont bu de vin, affirma Lise, et la bourgeoise voudrait bien que je leur ressemble de ce ct-l. Quest-ce quon deviendrait, sexclama Pp, si on navait pas le jus de la treille pour se consoler de lexistence ? Ah ! le pre No tait un sacr bougre, et nous lui devons tous une fire chandelle.
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Comme Miraut revenait la charge, Philomen conseilla : Montre-lui voir le miroir, a lpatera. On dcrocha du mur une petite glace et on la plaa devant le chien, qui ne vit dabord rien du tout, puis, sapercevant que cela bougeait et remarquant son double dans le cadre, sapprocha tout prs afin de flairer cet tre quil ne connaissait point. Son nez heurta le verre, touchant ainsi au nez de ladversaire. Comme nulle odeur ne monta, il ne tenta point, ainsi que certains singes, de regarder derrire : son opinion tait faite ; sil et connu lEcclsiaste, il aurait certainement dit que tout cela nest quillusion, abus et vanit ; il le pensa, du moins, ou quelque chose danalogue, car il sen fut se coucher dans un coin auprs des autres. a leur fait honte, concluait tort le gros en continuant de boire. Vers cinq heures, comme le jour baissait, on rgla la dpense, qui ne montait pas quarante sous chacun, et lon prit cong de lami Franois et de sa femme aprs avoir donn une dizaine de sous dpingles ses gosses, ce dont il se dfendit dailleurs trs vivement. Cest malheureux, maugrait Pp, je nai pas pu tirer un seul coup de fusil aujourdhui. Moi si, rpliquait Lise, jai tu une vipre. Belle chasse ! vraiment. On fait ce quon peut, affirma Lise, on nest pas des bufs. Cest pas comme les gens de Vernierfontaine, du moins
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ce quen disait le capitaine Cassard, un vieux dur cuire pas trs catholique, et qui ils avaient fait pour cela pas mal de petites salets. Capitaine, je crois que les gens dici sont bien dvots ? Oh ! rpliquait le pre Cassard, ils sont assez vieux pour tre des vaches ! a ne fait rien, a membte de ne pas drouiller aujourdhui ; parions que si tu lances ta casquette en lair, je te la perce ! La belle affaire, je parie den faire autant ! Eh bien, chacun tour de rle va lancer son couvre-chef, et le voisin va tirer dedans. On tire avec du quatre ; celui qui mettra le moins de plombs en sera pour lapritif. Penses-tu que je veux lancer la mienne ! protestait Philomen ; elle est quasi toute neuve, je ne lai porte quun an. Ma femme gueulerait salement ! Ah ! m pour les femmes ! la guerre comme la guerre ! ordonna Lise. Et, ayant arm leurs fusils, chacun tour de rle fit feu sur la casquette du copain, lance en lair leste dun caillou assez pesant, afin quelle montt suffisamment haut. Aprs le premier coup de fusil, les chiens, croyant quun livre se drobait quils navaient point remarqu, slancrent de tous cts en donnant. pleine gorge. Au second coup, ils ne donnaient pas moins, mais taient trs tonns ; au troisime, leur patement grandit encore en voyant Philomen ne ramasser quune casquette, et au quatrime, Miraut, enfivr par lodeur de la poudre, mais ne voyant toujours
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point de gibier, se demandait si Lise ntait pas tout simplement devenu louf. Ce fut le gros qui paya le pernod ; la casquette, la bonne casquette de Philomen, sur laquelle il avait tir, montrant juste deux trous de plomb alors que les autres taient littralement cribles. Il mit la faute sur son fusil et sur ses cartouches dont la poudre tait vieille, affirmant, au reste, que deux plombs bien placs taient plus que suffisants pour arrter un oreillard.

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CHAPITRE VIII
Lorsque les quatre hommes sortirent de lauberge, il faisait nuit. Le ciel stoilait, lair tait tide, un lger vent du sud-ouest courait dans les arbres du bois de la Cte, apportant distinctement les sept coups de lheure qui sonnait la tour de lglise de la grande paroisse, une lieue de l. Ah ! se rjouit Lise, cest le vent du haut, cela pourrait bien tout de mme nous amener la pluie ; il ne serait que temps, en vrit, si lon veut mettre un peu les btes au pturage avant les geles et tuer quelques livres, histoire de payer le permis. ce moment, tout coup, Miraut, qui venait de humer bruyamment le vent, allongea le cou vers le ciel et poussa un long et sinistre hurlement, hurlement de douleur et deffroi ainsi quil avait fait dj lorsquil entendit la premire fois sonner les cloches ou quil se trouva perdu. Presque aussitt, comme sils leussent compris, Bellone, Ravageot et sa mre Fanfare limitrent en hurlant perdument eux aussi. Quest-ce quils ont donc ? stonna le gros. On ne sonne pas, et la lune, je lai vu hier encore sur lalmanach, ne doit lever que vers les deux heures du matin. Une vieille femme du pays, la mre Barom, venait dans la direction de lauberge. Elle souhaita le bonsoir tous et, de ses mauvais yeux, reconnaissant pniblement, aprs les avoir dvisags, Lise et Philomen, leur demanda si son garon Clovis ne se trouvait pas daventure avec eux, chez Fricot. Ma foi, non, rpondit Lise ; il ny avait que nous quatre. Vous le cherchez ? Oui, expliqua-t-elle ; il se fait tard et nous lattendons pour
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souper. Javais pens quen rentrant de Mont-Tanevis, o il tait all laguer des frnes, il stait arrt pour boire un verre lauberge. Il est sans doute all aux filles dans quelque ferme de sur la Cte, plaisanta Philomen. Les chiens hurlaient de plus belle, et Pp, un peu en arrire et qui navait rien entendu de la conversation engage, scria tout haut, trs tonn : On dirait quils hurlent la mort. Mon Dieu, fit la vieille en se signant, pourvu quil ne soit pas arriv malheur mon garon ! Frapps de cette concidence qui navait pourtant pas de motif de les retenir, Lise et Philomen nen reurent pas moins, comme ils le dirent plus tard, une secousse au cur. Ils se trouvrent instantanment dessouls, rassurrent du mieux quils purent leur vieille voisine et sen retournrent chacun chez soi, aprs avoir fait leurs adieux au gros et Pp, lesquels navaient aucun prix voulu accepter souper chez lun ou chez lautre et tenaient absolument rentrer chez eux de bonne heure. Une fois isols, les autres chiens ne crirent plus ; seul Miraut, de temps autre, agit et inquiet, demandait la porte et se reprenait hurler. a doit annoncer un malheur, prophtisa la Gulotte. Lise ne put sempcher de confier sa femme ses apprhensions, tout en ayant soin dajouter quil pouvait fort bien avoir tort de penser de pareilles btises et quau surplus il le souhaitait vivement.

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Ils se couchrent, mais vers dix heures, nayant pu fermer lil ni lun ni lautre, en raison du vacarme que menait toujours le chien, Lise sauta du lit et mit le nez la fentre. Il ne fut point tonn dapercevoir des gens avec des lanternes qui se hlaient et dambulaient par les rues. Je vais aller voir, dcida-t-il. Le Clovis Barom ntait toujours pas rentr, et sa mre, qui craignait un malheur, navait eu trve ni repos quelle net dcid son mari et ses voisins se rendre sur Mont-Tanevis lendroit o son fils avait d travailler durant laprs-midi. Lise senquit de leur affaire, puis, secou lui aussi, il revint chausser ses souliers et, emmenant Miraut avec lui, partit rejoindre les chercheurs. Le chien hurlait toujours et dautres maintenant lui rpondaient : Berger de sa pture, Tom du seuil de la boutique, Turc au loin, vers le moulin, et tous ceux des alentours ; ctait sinistre. Le chien prit le trot, et on le suivit avec peine, moiti marchant, moiti courant. On arriva tout essouffl au sommet de la Cte et, derrire le chien toujours, on gagna rapidement le grand enclos o Clovis Barom avait d venir travailler. Dassez loin, au clair dtoiles, on apercevait la stature squelettique et triste de quelques frnes dvtus ct dautres qui ne ltaient pas, ce qui indiquait que, pour une raison quelconque, le garon avait d abandonner la besogne commence. Lanxit grandissait : on courait maintenant derrire le chien, dont le poil du dos se hrissait, et qui bientt sarrta, fig de peur, hurlant plus lamentablement que jamais. Au pied de larbre, lchine brise, le jeune homme gisait, la figure ensanglante par endroits, jaune, cireux, dj froid, tu dans la chute quil avait d faire. Une branche casse presque au
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sommet de larbre attestait son imprudence et indiquait laccident : il ny avait rien faire qu ramener au village le cadavre. Deux hommes sen chargrent, quon relaya de temps en temps, pendant que les autres pensivement suivaient : ce fut un triste retour. La vieille et le vieux Barom navaient plus que ce fils ; ils avaient dj perdu leur an au rgiment, o il tait mort dune pleursie, et leur dsespoir fut navrant. Les gens, devant leur douleur, ne pouvaient retenir leurs larmes, et Miraut, lui aussi, tmoigna de son chagrin en hurlant, car Clovis le caressait chaque fois quil passait devant leur maison. Ce fut ensuite lenterrement et peu peu, sauf pour les vieux, inconsolables, loubli fatal ; mais le chien de Lise, dans tout le pays et aux alentours, sen trouva grandi. Ntait-ce point cette intelligente bte qui, la premire, avait prvenu les gens, qui avait insist et conduit enfin son matre et les autres sur le lieu du drame et, en cette occasion, avait en outre tmoign dune sensibilit dont beaucoup de brutes deux pattes ntaient certes pas capables ? Miraut, cest un sacr chien, disait-on. Et la Gulotte, flatte tout de mme, en oubliait tout fait de le rosser et de le faire jener. La chasse fut dcidment mauvaise, cette saison. Les chiens, drouts par le manque de fret et rendus furieux, poursuivaient tout ce quils rencontraient, mme et surtout les chats, les matous qui, attirs par le beau temps, friands doiseaux, saventuraient travers champs et venaient se poster lafft, au bord des sources, afin de tuer pour leur compte personnel. Ctaient de courtes chasses qui finissaient au premier gros arbre rencontr. Le chat, effar, grimpait bien vite, se juchait la deuxime ou la troisime fourche et, de l, regardait de ses yeux verts, ronds et fixes, son poursuivant dsappoint.

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Les chasseurs venaient se rendre compte et rejoignaient leurs chiens et, quand ils avaient reconnu le gibier, cela se terminait gnralement par damicales engueulades. Miraut chassa aussi les renards, les renards qui, eux, ne quittent que rarement le bois, ne suivent pas de chemins, laissent un fret plus abondant, plus fort et plus facile suivre. Faute de grives on mange des merles, proclamait Lise ; autant a que rien. Les peaux ne valaient pas grandchose encore, malgr ladage courant qui les prtend bonnes ds que les citoyens longues queues ont march sur les teules ; mais il y avait la prime, vingt sous pour un mle, quarante sous pour une femelle. Naturellement, les renards tus, fussent-ils couillards comme taureaux, taient tous, pour les besoins de la prime, baptiss renardes, avec la complicit de ce brave Jean, le secrtaire de mairie, qui dailleurs ny connaissait rien du tout, ny voyait jamais que du feu et se laissait complaisamment rouler. Ces chasses-l ne duraient gure quune demi-heure, trois quarts dheure au plus, et se terminaient, quand on ne tirait pas, par la rentre du goupil dans son trou. Plusieurs dentre eux furent ainsi reprs et Lise et Philomen se promirent de prparer leurs piges pour lhiver, ds que les peaux seraient bonnes. Arriv devant le terrier, Miraut habituellement reniflait et gueulait, essayant mme de saventurer dans lintrieur du boyau ; mais il tait trop grand et trop gros, et son matre ne lautorisait pas le faire. Il renona dailleurs de plein gr affronter gueule gueule les renards partir du jour o il fut bel et bien mordu par un vieux goupil qui Lise avait cass les reins dun coup de fusil. Il tait l sur le sol, allong, ventant et soufflant, attendant le coup de grce, quand le chien, trs excit, furieux, arrivant toute allure, lui sauta dessus.
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En dsespr, le renard attrapa Miraut o il put, saisit loreille droite et ferma la mchoire. Quand un renard bless a mordu, cest bernique pour le faire lcher : Miraut, pinc, avait beau se secouer et hurler, lautre serrait dur et ne bougeait mie. Lise, trs inquiet et fort ennuy, dut, pour obtenir la dlivrance de son chien, allumer une poigne dherbe sche et la fourrer tout enflamme dans la gueule du sauvage. Cependant, Miraut, dlivr et plus furieux que jamais, retomba sur ladversaire, mais en ayant bien soin dviter la gueule. Il le saisissait par la queue, le secouait, le tirait violemment, tandis que lautre, qui, lchine brise, ne pouvait latteindre, lui bourrait des yeux farouches en grinant des dents. Lise aussitt mit fin aux souffrances du bless en lassommant dun coup de trique. Il y eut aussi la chasse aux blaireaux, qui, eux, ne quittent que rarement les fourrs et, moins rapides que les chiens, font tte rsolument quand ils vont tre saisis. Plus prudent, Miraut, en cette occurrence, ne se hasardait pas affronter leur terrible mchoire ; il donnait au ferme alors, aboyant longuement pour inviter Lise sapprocher ; mais, ds que le pas de lhomme retentissait, le blaireau repartait, quitte recommencer cinquante pas plus loin et ainsi de distance en distance, jusqu ce quil et atteint enfin son terrier, do lon ne pouvait plus le dnicher. Il y eut encore, vers la fin de la saison, au printemps suivant, la sinistre histoire avec le goupil pris au pige, que Lise ramena vivant la maison et quil relcha ensuite dans des circonstances terribles pour le sauvage16. Quand la chasse cltura, Lise navait occis que quatre livres ; ctait vraiment peu pour un tel fusil ; jamais lui et Miraut
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Voir De Goupil Margot (La tragique aventure de Goupil). 193

navaient fait si mauvaise anne ; aussi le gibier, lt suivant, foisonnait-il et, pour avoir son compte tout de mme, aux jours de fte ou pour quelques runions damis, Lise sembarqua-t-il de temps autre, le soir, histoire den sonner un lafft, comme il disait. Dans ces expditions crpusculaires, il nemmenait jamais avec lui Miraut, dont laboi intempestif et prvenu les gardes, et il faisait au contraire tout son possible pour lenfermer alors la maison. Cela nempcha point le chien, quelques beaux soirs o a lui disait, de filer seul ou en compagnie de Bellone faire une petite partie. La chose navait pas grande importance, surtout le soir, car les reprsentants de la loi ne poussent habituellement pas le zle jusqu veiller pendant que dorment leurs concitoyens ; mais de jour, ctait plus dangereux ; aussi Lise avait-il lil sur son chien. Nonobstant toutes dfenses et surveillances, il fila cependant un beau matin. Il devait savoir un livre et connatre son gte, bien sr, car dix minutes aprs il donnait pleine gorge par le vallon de la fin dessus. Le brigadier lentendit. Ctait un vieux forestier dune scrupuleuse honntet et qui ne connaissait que le service. Droit et solide encore, malgr la cinquantaine, la moustache la gauloise, les sourcils en broussaille, le pre Martet avait t dans son jeune temps la terreur des braconniers, quil traquait de jour comme de nuit, sans piti ni merci. Il pouvait se vanter den avoir rduit la race, car on ne pouvait gure confondre Lise, bien quil tut de temps autre un livre en temps prohib, avec les voraces qui cumaient autrefois le pays et mettaient en coupe rgle champs et forts. Toutefois, Martet naimait pas entendre chasser les chiens en dehors des poques fixes, et sil tait enclin lindulgence envers ses compatriotes et dispos pardonner une premire faute, il laissait nettement entendre quen cas de rcidive son devoir de fonctionnaire lobligeait svir vigoureuse 194

ment. Comme il connaissait, en bon forestier, la voix de tous les chiens de son triage, il reconnut parfaitement le lancer de Miraut et vint sans dlai trouver Lise : Pourriez-vous me dire o est votre chien ? Lise nessaya point de chercher de biais, il se gratta la tte, sexcusant : Je vous assure, brigadier, que ce nest pas de ma faute. Il a fichu le camp comme a, sans que je le voie. Je men doute bien, parbleu, il ne manquerait plus que a que vous layez envoy ; mais il nen est pas moins en contravention, et mon devoir est de vous dclarer procs-verbal. Pour la premire fois ! voyons, brigadier, vous savez bien que je ne braconne pas. La premire fois ! La premire fois ! enfin, bon. Entre gens dun mme pays, on nest pas pour se bouffer le nez ; vous allez partir me le chercher et faire bien attention une autre fois, parce qualors, la loi cest la loi, ce sera malgr moi, vous savez, mais tant pis, le service avant tout ; mes chefs nadmettraient pas et puis si je permettais un, il faudrait que je permette tous ! Non ! Je comprends bien, approuva Lise qui mit ses souliers dare dare et sen fut rechercher Miraut. Il le ramena et, pour lempcher de filer en sourdine, lui attacha au cou, par une corde, une grosse boule de quilles mortaise qui lui interdisait tout galop. Miraut la trana patiemment deux jours, puis, un matin quil avait rsolu de soffrir une randonne, il rongea la corde, aban 195

donna la boule et sesbigna. Lise, temps, heureusement sen aperut, le vit, partit sur ses pas, le rattrapa, le ramena et cette fois, pour plus de sret, lui rattacha la boule au collier avec un vieux bout de chane. Clopin-clopant, cartant les pattes pour traner son boulet, un jour que son matre allait faucher du foin au bord du bois, Miraut le suivit. Malgr la boule quil faisait rouler sur le sol, il senfila tout de mme en fort, et alla fourrer le nez au derrire dun levraut dont il connaissait le gte. Le pre Martet qui partait en tourne et passait justement par l marcha droit Lise, stonnant juste titre de cette imprudente dsobissance ses ordres. Vous nentendez donc pas le raffut que fait votre chien ? Sacr nom de nom ! il tait l il ny a pas deux minutes avec sa boule de quilles au cou. Ils sen furent tous deux sa recherche et neurent pas de mal le dnicher avec son boulet de forat en effet, mais qui chassait quand mme. Je vois bien que ce nest pas de votre faute, concda Martet, mais quel animal enrag de vice ! Avec un bout de bois dun pied pendu au collier, il irait peut-tre plus difficilement encore et cela le fatiguerait moins. Essayez donc. On tta de lentrave. Ctait en effet, pour marcher comme pour courir, plus dur quavec la boule de quilles, et cela obligeait Miraut avancer la faon des chassiers. Cependant, le jour o il dcida quil irait lancer un livre, le bout de bois, pas plus que la boule, ne larrta. Il sen fut jusqu la fort, clopinant et trbuchant, mais ds quil eut trouv un bon fret, afin que son entrave ne le gnt pas pour courir, il la prit en travers de sa gueule et chassa sans dire un mot.

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Le brigadier quil rencontra un jour au cours dune partie fut dsarm par tant de constance et une si noble obstination ; il le laissa faire et sen revint au village. Je lai vu, confia-t-il Lise en prenant un verre avec lui. Savez-vous ce quil faisait pour ne pas que le bout de bois le gne ? il le portait dans sa gueule et il trottait, le brigand, si vite que jaurais t bien incapable de le rattraper ; mais enfin, comme a, vous comprenez, il ne peut pas brailler ; je suis couvert et je peux dire que je ne lai pas entendu : personne ne le sait dailleurs, par consquent personne ne daubera. Vous avez tout de mme un sacr chien !

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CHAPITRE IX
Quatre automnes passrent qui firent de Miraut un matre. La chasse navait plus pour lui de secrets : il ntait pas dans tout le territoire de la commune un canton de livre quil ne connt, un gte possible quil ne souponnt, un terrier dont il ne pt dsigner le propritaire. Il savait qu toutes les saisons un nouveau livre revenait sinstaller dans telle haie, dans tel gros buisson, un jeune levraut stablir dans telle combe ou dans tel murger ; il distinguait les jours o ces locataires maniaques prfraient les logis de plein air des luzernes et des trfles labri touffu des grands bois ; il connaissait les haies giboyeuses et nignorait pas quau moment de la chute des feuilles et les jours de grand vent, les sillons des grands labours bruns reclent plus dun capucin. Quant aux ruses dployes par les adversaires, il les connaissait, les devinait, les pressentait. Ds quil lui arrivait de lever un livre, il devait se dire pour des tas de raisons qui eussent chapp mme Lise : Toi, mon gaillard, tu es jeune, tu feras une pointe en dehors du bois et tu reviendras soit droite, soit gauche, jaurai lil ; ou encore : Oh, oh ! voici une vieille connaissance ; o va-t-il faire ses doubls et crocher aujourdhui, le citoyen ? Selon la direction prise, il savait o la piste sembrouillerait et de quel ct il faudrait oprer les recherches pour dmler la nouvelle. Il connaissait la voix de tous les chiens des environs ; quand on tait du ct de Velrans, il savait quil tait autoris marcher la chasse de Ravageot, et du ct de Rocfontaine aux abois de la vieille Fanfare. Il avait un accent particulier, un timbre diffrent de jappement, un mouvement de chanson de gueule spcial pour chaque gibier et ds son premier mot, ds sa qute mme, Lise pouvait dduire : cest un livre, ou un renard, ou un blaireau, ou un cureuil, ou encore il est sur un pitement de perdrix ou de cailles.

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De mme, si le matin tait bon, cela se voyait immdiatement son allure, son entrain, sa joie, sa faon de renifler et de chercher ; si cela ne marchait pas, il montrait moins de got, regardait souvent Lise, et lon sentait une lgre humeur dans sa dgaine, une certaine amertume dans son coup de gueule. Il connaissait aussi bien et mme mieux que son matre les passages favoris des oreillards, et quand il chassait avec Bellone, ils opraient maintenant rgulirement la faon des renards, elle faisant le chien et lui le chasseur. Longeverne tait son domaine, il y rgnait en souverain. Depuis le jour o, la ferme de Franois, il ruina la suprmatie amoureuse de Turc, les femelles se soumirent passivement son joug et les autres chiens reconnurent sa puissance. Ils ne lui gardaient point trop rancune dtre le prfr, dailleurs ils ny perdaient rien puisque, avant lui, ctait Turc ; avant Turc, ctait Samson. Miraut se montrait moins jaloux et moins froce que les deux premiers, tmoignant souvent, aprs la chevauche victorieuse et jusqu ce que le talonnt de nouveau le dsir, dun certain abandon philosophique dont profitaient sans vergogne les rivaux. Ils lui cdaient leur tour de corne devant la forge de Martin, lui abandonnaient le fumier quils mettaient en coupe et ne lui cherchaient jamais de querelles. Quand ils se rencontraient par les rues, ils dressaient le nez, battaient du fouet, sapprochaient sans dfiance, se flairaient rciproquement le museau et le reste et, selon que cela leur disait, jouaient quelques minutes se mordiller, se rouler, ou dautres jeux encore dune nave obscnit. Si daventure, dans les jeux de gueule, il arrivait lun deux de serrer un peu trop fort et quun lger nuage sensuivt, le jeu cessait purement et simplement et lon partait chacun de son ct.

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Miraut avait appris connatre toutes les maisons du village et les ressources particulires quelles offraient selon les heures et selon les jours. Sans doute il tait nourri chez Lise et navait pas grandfaim, mais toute trouvaille est une joie que dcuplent encore le plaisir de la recherche et la fivre de la dcouverte. Combien lui paraissaient suprieures la pte domestique, et hautes en got et pimentes selon la norme canine, les ventrailles faisandes et puantes dcouvertes en un coin de haie ou les dlivrances de vaches arraches de vive lutte au fumier puissant dans lequel elles avaient croupi et ferment ! Il savait que telle cuisine est toujours ouverte et que lon y peut impunment boire, dans le seau des cochons, une eau savoureuse, paissie de son et de pommes de terre cuites dlayes ; que dans certain coin ou au pied du pilier, lassiette du chat recle toujours une lape de lait ou un relief de fricot quon peut sadjuger sans inconvnients. Il nignorait pas que, parmi les balayures de la grosse maison du bout du village et derrire lauberge de Fricot, prs du jeu de quilles, on trouve rgulirement des os ronger, des bouts de peaux apptissants, des couennes de lard et des tendons doublement savoureux. Il avait repr avec soin les baraques hostiles et dont les gens naiment pas les btes. Il savait que le fromager du pays tait enclin lindulgence et lui voulait du bien et que sa femme dcidment, une sale race que les porte-jupons tait loin de professer son gard les mmes sentiments, quil fallait, avant daller saluer le mari, sassurer au pralable quil se trouvait seul, si lon ne voulait point obtenir un bon coup de balai au lieu dune belle rondure de gruyre ou dun apptissant morceau de serret . Il connaissait de mme toutes les personnes du pays, distinguait dans la rue les amis quil saluait dun sourire, dun tortillement du derrire, dun battage de queue ou dun lessivage de mains ; il avait dtermin, une bouche prs, le degr de gnrosit des gosses qui il ne faisait jamais de mal et quil caressait au passage. Tous dailleurs laimaient et il en tait peu, parmi eux, qui, lheure du goter, ne prlevassent sur leur chanteau de pain un morceau de crote ou de mie, pour le jeter au chien et
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smerveiller de ce quil lattrapt toujours si facilement, au vol. Il se prtait assez volontiers leurs fantaisies, se laissait coiffer dune casquette ou dun bret, couvrir dun tricot et serrer la patte pour la poigne de main amicale de la sparation. Il tmoignait dune indiffrence polie, dune rserve digne et lgrement. ddaigneuse envers les trangers quil ne connaissait point, condition quils fussent peu prs vtus selon la norme paysanne. Il professait pour les messieurs pardessus et chapeau melon un mpris non dissimul et pour toute la gent mal vtue et dguenille une haine violente qui pouvait aller quelquefois jusquau coup de dent. Le gibus lui faisait horreur non moins que la besace ; toutefois sur ce dernier point, Lise, brave homme, arriva, force de leons et de discours, lui faire admettre un distinguo. Respect aux vieillards, lui enseigna-t-il, et sil ne put parvenir extraire du cur de son chien tout sentiment dantipathie envers les vieux mendigots, du moins obtint-il quil les laisst pntrer dans la maison et rciter leur Notre Pre sans trop montrer les crocs. Mais pour ceux qui taient jeunes et solides, les rouleurs, les trimardeurs, commerants doccasion, industriels la manque, marchands de peaux de lapins ou de mine de plomb, il resta impitoyable et froce et faillit mme faire arriver son matre une sale histoire pour avoir dchir, en mme temps que les bandes molletires, un peu de la viande dun gentilhomme cornemuseux qui mettait vraiment une insistance trop grande vouloir, malgr les portes closes, souhaiter le bonjour Lise ou la Gulotte. Mordu et saignant, il criait quil irait trouver le maire si on ne lui payait pas des dommages-intrts, une indemnit, la forte somme, quoi ! Philomen, quil ne connaissait point et interrogeait ce sujet, lui apprit justement que les gendarmes arrivaient lentre du village et quil pourrait bientt, en toute justice, leur exposer ses griefs. La chose dailleurs tait absolument fausse, mais lautre, dont la conscience ntait probablement pas trs nette, profita du conseil pour sclipser rapidement. Au reste, si Miraut navait aucun des instincts ni des habitu 201

des du chien de berger et sil ne sapprochait jamais des vaches, il nen constituait pas moins un fameux et trs sr chien de garde. Son nez subtil, sa fine oreille lavertissaient avant tout le monde de ce qui se passait aux alentours de la maison. Lui, qui avait tant massacr de poules au temps de sa jeunesse folle, protgeait maintenant ces bestioles domestiques, la nuit et en hiver, du putois et de la fouine ; le jour, des attaques de la buse et de lpervier. Les lapins ne lintressaient plus ; il ddaignait profondment, et pour cause, leur insignifiant fumet, et mme librs de leur cage, il les regardait tourner autour de lui sans envie dy toucher. Durant le jour, quand il ntait pas occup sa tourne au village, il se tenait, soit auprs de Lise, soit couch sur la paille de la leve de grange ou sous lauvent de la porte de ltable. Il signalait rgulirement par un aboi la prsence dun arrivant ou dun passant, son oreille ne le trompant jamais. Les soirs dhiver, couch derrire le pole avec les chats, on le voyait de temps autre lever le mufle, pousser un grognement damiti, dindiffrence ou de colre et de surprise selon que ctait un ami proche, un parent, un voisin quelconque ou un tranger qui approchait. On pouvait mme savoir quand ctait Philomen qui venait en traversant lenclos. Miraut alors poussait la politesse jusqu se lever pour aller le recevoir la porte ; si ctait un mendiant en qui il souponnait le rapineur, on avait grandpeine le tenir ; il aurait dvor lintrus si on let laiss faire. Quant la Phmie, il ne la gobait toujours pas ; sa patronne lui avait interdit de japper quand elle venait ; cela ne lempchait point de grommeler quand il entendait sa sabote particulire et de lui montrer les dents ds que le regard du matre ne lobligeait plus dissimuler ses vritables sentiments. Tant de qualits professionnelles et domestiques avaient fait de Lise et de lui deux amis fraternels qui se pardonnaient mutuellement leurs fautes : livres bouffs par le chien sans autorisation pralable ni partage quitable avec le matre, stations trop prolonges du patron chez les bistros quand on allait en voyage.
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La Gulotte, elle-mme, la longue, nul accident fcheux nayant endeuill sa basse-cour et amoindri son porte-monnaie, avait fini par ladmettre et par lui tmoigner, dans ses rares bons moments, quelque affection. La rputation de Miraut avait franchi les frontires naturelles de sa rgion. Non seulement par le canton o son premier matre, le gros, et Pp, son parrain en somme, avaient exalt ses vertus et proclam sa gloire, mais ailleurs, dans les pays voisins, au chef-lieu darrondissement, Besanon mme, les professionnels de la chasse nignoraient pas quil se trouvait quelque part, dans une commune appele Longeverne, un chien courant vraiment extraordinaire, patant, mon cher, et qui faisait ladmiration de tous ceux qui avaient pu le voir luvre. Et lon venait le voir. Les gros bonnets du canton, le notaire, le juge, le receveur denregistrement, le percepteur, lorsquils avaient besoin dun livre, ne ddaignaient pas de pousser, comme par hasard, jusqu Longeverne et de venir proposer, au dbott, une partie Lise pour le lendemain. Roublard et finaud, le chasseur, quand il avait le temps, acceptait pour ne point se faire mal voir de ces vindicatifs et jaloux personnages, mais il nignorait pas que ces flagorneries intresses sadressaient beaucoup plus au patron de Miraut qu Lise lui-mme, et lorgueil quil aurait pu ressentir en tait de beaucoup mitig, car tous ces beaux phraseurs ne leussent pas seulement regard sil net eu quune carne incapable de lancer, au lieu du matre chien quil avait la joie et lhonneur de possder. Dailleurs, ds que Lise, contraint par la besogne, avait quitt la chasse commence, le chien, sen apercevant, ne moisissait pas en la compagnie des gens chapeaux et rentrait aussitt dans ses foyers. Vous ne le vendriez pas, votre chien ? demanda un jour au chasseur matre Gouff, le notaire, Mridional hbleur, menteur, tratre comme londe elle-mme, qui et vendu son pre pour
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traiter une affaire avantageuse et dont les paysans apprciaient beaucoup les qualits administratives. Lise clata de rire cette proposition. Jaimerais mieux vendre ma femme, ricana-t-il, et mme la donner pour rien. Jai pourtant un de mes amis Besanon, un juge, qui dsirerait un bon courant, je lui ai parl de Miraut. Il est millionnaire, vous savez, et en offrirait un trs bon prix. Il viendra en auto un de ces jours, vous pourrez vous arranger. Jamais de la vie ! protesta Lise. Allons, mon cher, concilia matre Gouff, il ne faut jamais dire : fontaine, je ne boirai pas de ton eau. Il viendra dimanche, vous verrez, je crois quil monterait bien jusqu cinq cents francs ; cinq cents balles, cest une somme, rflchissez ! Cest tout rflchi, trancha Lise ; dites votre juge quil continue condamner les pauvres bougres au profit de quelques drlesses pour faire plaisir au snateur cocu de sa rgion et quil me foute la paix avec Miraut. Voyons, ne vous montez pas ; cest un charmant garon, vous vous entendrez trs bien, vous verrez. La Gulotte, qui tait prsente cet entretien, avait ouvert des yeux normes la proposition dachat et sa gorge, dmotion, en tait devenue sche. Tant que le notaire resta l, elle se contint, mais quand il fut parti, elle entreprit son homme aussitt : Y as-tu pens ? Cinq cents francs ! On aurait presque deux autres vaches avec cette somme-l. Songe au lait que nous pourrions porter la fromagerie, aux sous quon toucherait tous les trois mois. Tu ne vas pas tentter ; un chien, ce nest quune bte
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aprs tout et, puisque tu tiens absolument en avoir un, tu en trouveras facilement un autre Tais-toi ! tonna Lise. Miraut nest pas un chien comme les autres, cest un ami et un enfant, je suis habitu lui et lui moi, je ne veux pas que tu me parles de cette affaire et si lautre, malgr sa galette, a le toupet de venir dimanche, je me charge, tout en tant poli, de lui montrer quun paysan qui nest pas un vendu vaut bien un juge. Tu nas jamais t quun ne et une brute ! ragea-t-elle. On na pas ide, quand on peut faire un si beau march Assez, nom de Dieu ! coupa Lise. Le dimanche, en effet, en compagnie de matre Gouff, lamateur samena de bon matin et sinvita chasser avec Miraut et Lise. Au premier coup dil, le chien lui plut et, fort complaisamment, Lise lui permit dadmirer, au cours des chasses que lon fit, les qualits de son compagnon et ami. Le richard invita Lise djeuner chez Fricot o le notaire avait fait composer un menu soign, agrment de vins capiteux. Dfiant, Lise dclina loffre ; mais Gouff avec sa faconde habituelle intervint : Voyons, cher ami, vous avez t si aimable de nous accompagner, vous ne pouvez pas refuser Et le chasseur dut se mettre table o il mangea et but consciencieusement. On parla chasse ainsi quil convenait, mais, ds que les autres voulurent aborder la fameuse affaire, Lise fut intraitable. Aprs avoir, fort poliment dailleurs, rpondu en invoquant des questions sentimentales auxquelles lautre ne sembla rien comprendre et comme il insistait trop, jonglant avec les billets de
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cent, Lise, tout dun coup, trs ple, scria : Tenez, monsieur, vous tes bien honnte de mavoir invit et je vous remercie de votre repas, mais aussi vrai que vous tes millionnaire et que je ne suis, moi, quun pauvre bougre de paysan, vous naurez jamais mon chien. Sil vaut cinq cents francs pour vous, pour moi il na pas de prix : on ne machte pas un ami tel que lui comme on achte une conscience de dput, et je vous jure sur ma tte quil ne crvera que dans ma maison. L-dessus, il se leva, salua la compagnie et partit Velrans voir Pp.

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TROISIME PARTIE
CHAPITRE PREMIER
La Bellone se faisait vieille. Philomen, un jour, hochant la tte avec regret, le fit constater Lise : cest quelle atteignait ses dix ans. Sans doute ce ntait point encore lextrme vieillesse et dcrpitude, car elle avait toujours t bien soigne, bien nourrie, bien traite. Elle ferait encore au moins deux saisons de chasse, mais il tait temps, tout de mme, de songer sa succession. videmment, elle mourrait la maison, de sa belle mort ; Philomen, lencontre de beaucoup de brutes qui prtendent au titre de chasseurs et tuent leurs chiens en guise de remerciement lorsque ceux-ci deviennent vieux et infirmes, gardait toujours les siens jusqu leur dernire heure. Oh ! ce ntait souvent pas rjouissant : la vieillesse les rendait claudicants et baveux, quelquefois ils pelaient, une gale maligne leur crotelevait la peau, les oreilles se mettaient couler, ils devenaient sourds, ils ny voyaient plus, quimporte ! on les soignait tout de mme et il leur restait toujours, avec la bonne cuelle quotidienne de pte, une litire frache dans un coin paisible et chaud de ltable pour attendre le grand dpart. Philomen fit remarquer Lise que la chienne prouvait maintenant en chasse assez de peine suivre Miraut, que son poil se dcolorait par endroits, quelle blanchissait sur les tempes, que la paupire sallongeait et se fripait et que la lippe pendait lgrement, dcouvrant un peu les crocs de la mchoire infrieure dont la gencive tait moins ferme. Aussi lorsque le printemps, remueur de sves et stimulateur du sang, leut rendue amoureuse, il lui donna Miraut durant une huitaine pour compagnon afin de lui faire faire une dernire porte de laquelle il conserverait une petite chienne. Car Philomen tenait essentiellement conserver une bte de
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cette race, une race un peu particulire et point catalogue parmi les numros des grands amateurs, mais qui, pour tre moins connue, nen avait pas moins un nez excellent et un jarret infatigable. Ctaient des chiens de taille moyenne, aux formes sveltes, ni bien ni mal coiffs, avec un os du crne pointu et des attaches solides. Leur robe, dun blanc sale avec des taches marron ou grises, ntait rien moins quagrable et leur poil, ni ras, ni rude, semblait intermdiaire entre celui des porcelaines et des griffons. Philomen avait toujours vu chez eux de ces chiens-l, son pre et lui en avaient toujours t contents ; ctaient des animaux pleins dintelligence et de feu, excellents lanceurs et qui manifestaient gnralement assez de rpugnance pour le renard. Bellone fut donc couverte par Miraut. La grossesse, qui dura comme celle de la louve et de la renarde, neuf semaines et trois jours, au dire de Pp, ne fut signale par aucun des phnomnes particuliers cet tat qui se remarquent dordinaire chez la femme enceinte. Du moins, si elle souffrit, nul ne le sut, car elle ne manifesta ni par des cris, ni par des mouvements, ses sensations. La premire porte quelquefois prsente des accidents et des bizarreries assez remarquables : fivre intense, coulements sanguins et noirtres, salivation abondante, perte momentane de lapptit et beaucoup de symptmes assez comparables ceux de lempoisonnement, mais cela ne se revoit pas aux gestations suivantes. Bellone salourdit assez vite. Quand elle se sentit prte mettre bas, ce que Philomen remarqua au sexe qui saignait un liquide ros, elle sclipsa, chercha dans lcurie un coin solitaire et cart, pitina la paille, la cassa, lassouplit et, dans le plus grand mystre, accoucha de six chiots que lon dcouvrit le lendemain matin dans une couche propre, nette, entirement lessive par la mre qui stait elle-mme dlivre et seule avait vaqu sa toilette personnelle et celle de ses nouveau-ns. Lorsque son matre la visita, il la trouva couche en rond, les petits blottis bien au chaud dans son giron, se chevauchant,
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senchevtrant lun dans lautre pour jouir de plus de chaleur encore. Le chasseur les prit un un pour les examiner, tandis que la mre, les yeux inquiets, regardant tantt celui quil venait de dposer, tantt celui quil reprenait, le laissait faire cependant sans protestations. Ctaient des espces de gros boudins longs de quinze vingt centimtres, queue comprise, absolument informes. Dans la tte, peine distincte du corps, aux yeux clos, la bouche laissait chapper un frle vagissement, le nez rostre vaguement frmissait, les oreilles avaient lair de deux petits clapets qui, selon le balancement de leur propritaire, se soulevaient demi et retombaient bien vite. La robe ne prsentait aucune nuance : ils taient ou tout blancs ou tout noirs, sauf lun deux qui offrait quelques lots circulaires noirs dans un ocan de blancheur. Les pattes, comme rejetes latralement, taient trop petites et sans force et ils se dplaaient ainsi que de gros vers trop gras lorsquils voulaient saisir un des six nns de la maman. Les mieux remplis taient ceux de derrire ; aussi, dinstinct, quand venait lheure des ttes, ils sy bousculaient avec nergie, cherchant goulment sy agripper. La mre, de son nez, rapprochait les mal partags des mamelles libres et les cts de leurs ttes se gonflaient alors comme des joues. On entendait de temps autre ainsi quun bruit claquant de baiser et, quand ils taient tous aligns le long du ventre, on voyait distinctement leurs petites pattes cooprant elles aussi luvre de vie ; celles de derrire se crispant au sol pour les maintenir en bonne place, tandis que celles de devant, alternativement, pitinaient le sein, le pressant rythmiquement afin sans doute de faciliter la succion, et toutes les petites queues vermiculaires vibraient lgrement. Pour choisir la chienne que Philomen devait garder, Lise, prvenu, vint voir la porte et Miraut laccompagna dans sa visite. Il y avait quatre chiennes et deux mles, lesquels, sacrifis davance, furent habilement subtiliss, sans que la mre sen apert trop, et disparurent. Il lui sembla bien toutefois, en ve 209

nant retrouver les autres, quil y avait quelque chose de chang dans sa porte et elle en fut un peu inquite. On avait, par la mme occasion, transport ailleurs les quatre rejetons restant afin de lobliger choisir elle-mme la prfre, ainsi que la vieille Fanfare, mre de Miraut, avait fait jadis pour lui. Elle nhsita pas ou presque pas et emporta dabord dans sa gueule la noire et blanche, puis chacune des autres son tour. Les deux hommes taient debout auprs delle qui stait recouche, entourant et lchant sa gniture, lorsque Miraut, intrigu, entrouvrit son tour la porte dcurie et sintroduisit sans faons pour voir un peu ce qui se passait. Il neut pas lhonneur de contempler ses enfants. Ds quelle leut aperu, grondante, Bellone se redressa, montrant les crocs et lui signifiant nettement quil navait rien voir dans llevage et lducation de sa famille. Lheureux pre ninsista pas. Cest quune chienne qui a des petits nest pas un animal commode ni bienveillant : nuls autres que le matre Philomen et lami Lise navaient le droit de toucher aux jeunes toutous, pas mme la matresse de la maison ni les gosses. Miraut se le tint pour dit : il fila sans mot dire par o il tait venu, la fibre paternelle ne vibrant dailleurs pas beaucoup et mme pas du tout en lui ; un banal sentiment de curiosit lavait simplement port sapprocher afin dexaminer ce qui pouvait si vivement intresser son matre et son ami. On laissa la chienne sa marmaille et lon vint, en buvant un verre, attendre quelle sortt elle-mme et sloignt de sa porte pour rgulariser dfinitivement sa situation familiale. Deux heures aprs, elle venait la cuisine manger et boire, et Philomen et Lise, tant aprs un prudent contour rentrs lcurie, lui enlevaient les trois btes quelle ne devait point garder, une seule tant suffisante aux besoins du chasseur alors que plusieurs eussent fatigu et puis la nourrice.

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Dans un tablier, Philomen dposa les trois nouveau-ns vagissants et fila, avec son compagnon, par la porte de dehors quil reboucla soigneusement derrire lui. Et tandis que, dans le fond du jardin, Lise, coups de pioche, creusait un trou assez profond pour y enfouir les cadavres, Philomen simplement assommait les trois btes en les projetant violemment contre une grosse pierre. Ce ntait pourtant point sans un serrement de cur quil perptrait ce triple massacre dinnocents quun autre avait dj prcd, mais les ncessits de la vie ly obligeaient, et dailleurs les petits tres, tout fait inconscients, peine veills, navaient le temps ni de sentir ni de souffrir. Le choc brutal les tuait net, les os fragiles du crne taient dfoncs, les viscres broys ; une goutte de sang venait perler au bord des narines et ctait tout. Avec ses sabots, Philomen essuyait sur la terre les traces humides qui eussent pu le trahir et venait enfouir les chiots tus dans le trou creus par son compre. Sale corve ! murmurait-il. Et la chienne en va avoir pour deux jours suer la fivre, car si, aprs le premier escamotage, elle navait point trop remarqu grandchose, elle sapercevra bien maintenant quil manque beaucoup de petits lappel et les cherchera en pleurant. Du moment quil lui en reste un, elle se consolera et ne len aimera que mieux, reprit Lise. Ah ! si on ne lui en avait point laiss, aurait t une autre histoire. Pendant trois jours, mon vieux, elle aurait couru comme une folle, cherchant partout, dans tous les coins et recoins et jusque sous les lits en appelant plaintivement. Elle aurait gratt tous les endroits o elle aurait remarqu que la terre a t remue, fouill lcurie et la grange, sond les trous les plus petits, les passages les plus troits dans lespoir de retrouver quelques-uns de ses enfants disparus. Souvent mme, dans ces cas-l, elles souponnent les chiens voisins de les avoir tus et dvors ! Jai vu des mres, ainsi dpouilles, flairer le nez de leurs camarades mles et te leur flanquer des rosses terribles, probablement parce quelles les souponnaient de multiples assassinats domestiques dont ils taient, aprs tout, peut 211

tre capables, mais srement point coupables. Les lapins mles dvorent pourtant leurs enfants. Ce nest point pour la mme raison, affirma Lise. Les lapins sont toujours en chaleur, toujours en dsir ; quand la femelle allaite, elle ne veut pas, comme de juste, se laisser faire ; alors pour se venger ou pour lui ter toute raison de se refuser, ils suppriment purement et simplement la cause du refus : ce sont des espces de satyres, pas autre chose. Pour Bellone, ds quelle fut retourne sa niche, elle tmoigna, devant le seul bb qui lui restait, dun tonnement plein dangoisses. Ses yeux fouillrent tous les recoins environnants, elle gratta la couche avec ses pattes et, ne trouvant rien, fureta par toute lcurie, derrire les crches et jusque sous les pieds des vaches. Sitt quelle vit reparatre Lise et Philomen, qui avaient eu bien soin de se dbarbouiller les mains, elle vint eux et les flaira. Les souponna-t-elle ? Cest possible, ses soupons stendaient tout son univers connu, mais tout coup, craignant peut-tre quils ne lui enlevassent encore son dernier enfant, elle se prcipita sur son lit et entoura son chiot avec une prcautionneuse et craintive tendresse. La petite bte, rveille, chercha la mamelle aussitt et la mre le lcha copieusement, ne sinterrompant que pour regarder les deux hommes avec de grands yeux fivreux, tout brillants dune douloureuse inquitude. Deux jours durant, apprhendant quelque malheur nouveau, elle se refusa obstinment quitter ltable et lon dut lui apporter manger et boire devant sa couche toujours propre, car les mamans chiennes, tant que les petits les ttent et ne mangent rien dautre, nettoient elles-mmes les ordures de leurs enfants en les avalant tout simplement. Au bout de quelques jours la petite chienne, quon avait baptise Mirette en honneur de son pre, commena ouvrir un peu
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les yeux, des yeux vagues dun bleu gris, absolument sans expression et sans vie, petits globes translucides o jouait vaguement la lumire et qui sans doute ne voyaient rien encore. En mme temps, les pattes lourdaudes prirent un extraordinaire dveloppement et la tte, se dtachant du cou, devint norme par comparaison avec le reste du corps. La peau poussait plus vite que les muscles, pelure trop vaste, plisse au col et aux jointures et tendue sous le ventre. Mirette ttait avec une gloutonnerie admirable, passant dun nn lautre avec rapidit et pressant avec nergie de part et dautre de la mamelle. Enfin, vacillant sur ses pattes, elle commena explorer les frontires de sa couche. Maintenant, lorsque sa mre labandonnait pour aller manger et faire son tour de promenade hyginique, quelle ne sentait plus la douce chaleur naturelle quelle apprciait tant, elle essayait de la suivre des yeux, de ses petits yeux enfoncs sous leurs gros bourrelets de paupires au moins jusqu la porte, et pleurait comme un petit enfant ds quelle ne la distinguait plus. Mais ses chagrins ne duraient gure et, linstant daprs, alourdie du repas, elle sendormait o elle tait, tantt sur le ct, tantt sur le ventre, le museau bayant aux mouches ou enfoui mme la paille de sa litire, dun sommeil de plomb do la tirait seules la venue et lodeur de sa mre, car cest probablement le sens de lodorat qui sveille le premier chez le chien. Elle ntait encore sensible ni aux gloussements des poules, ni aux meuglements des vaches : pourtant la lumire commenait lintresser. Ce ne fut quau bout de plusieurs mois quelle prit sa forme lgante et son dfinitif pelage, en tout semblable celui de Bellone. Mais, durant ce temps, elle fit connaissance avec bien des choses, apprit marcher, craindre le sabot des bufs, sortir du lit pour vaquer ses besoins et laper le lait et la soupe dans lassiette, ct de sa mre qui lui faisait encore elle-mme sa toilette. Cependant, elle savait dj toute seule se gratter et quand
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une puce, et jeunes chiens nen manquent point, errant travers ses poils, la chatouillait, elle jetait avec une promptitude amusante son petit mufle sur sa peau ou bien grattait avec frnsie lendroit sensible. Dailleurs, elle apprit bien vite lustrer toute seule son habit et bientt, chaque jour, ne laissa nulle place o la langue ne passt ni ne repasst. Elle connut les hommes et les gosses, reconnut les tres de la maison et ne manqua pas un jour embter sa mre en la mordillant consciencieusement. Quand on la laissa courir dehors, la vieille laccompagna et, bonne ducatrice, la prvint de tous dangers, la tirant par la peau du cou quand elle ne se garait pas assez vite des voitures et ne permettant aux autres chiens de lapprocher que quand elle tait bien assure de la puret de leurs intentions. Miraut ne fut admis lui tre prsent, cest--dire la flairer et la sentir sur toutes les coutures, quassez tard, car il avait t vu dans la maison le jour de la disparition des autres petits, et si la chienne les avait bien oublis lheure actuelle, elle nen avait pas moins conserv un vague sentiment de mfiance envers lui. Il tmoigna sa fille de la sympathie, mais il serait sans doute exagr dattribuer la manifestation de ce sentiment autre chose qu une galanterie naturelle et de vouloir penser que la vibration de la fibre paternelle y ft pour quelque chose. Et, comme tous les jeunes chiens, Mirette grandit, rongeant quantit de pieds de chaises, darmoires et de lits, dvorant force chaussettes, souliers et savates et poil et plume et corne et tout ce qui avait odeur ou saveur, pour sa plus grande joie, en attendant les plaisirs de lge adulte et la saison prochaine de chasse o, vers le milieu de dcembre, elle ferait enfin ses premires armes sous les hautes directions de son pre et de sa mre.

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CHAPITRE II
Mirette, louverture, navait que quatre mois et demi ; elle tait donc encore trop jeune pour prendre part aux randonnes cyngtiques, comme disait le copain Thodule, si reintantes du dbut. Ds quelle atteindrait ses six mois, on commencerait la mener pour lhabituer petit petit. La saison de chasse sannonait bien, cette anne-l ; le temps allait, disaient les chasseurs, et quant au gibier, cen tait tout gris. Le premier dimanche fut particulirement fructueux : Lise et Philomen turent chacun deux oreillards, et le lendemain ils allongrent encore chacun le leur. Mais le mardi, midi, Lise qui, retenu la maison par une besogne pressante, navait pu profiter de cette rose, apprit par un voisin une nouvelle pouvantable : Philomen avait tu sa chienne. Le camarade qui lui confia la chose et qui la tenait dun voisin, lequel lavait apprise dun troisime, mettait au sujet des motifs ou des mobiles de cet acte des opinions contradictoires dont lune au moins semblait si absurde que Lise crut dabord que ctait un bateau quon lui montait. Suivant les uns, le chasseur, exaspr par la mauvaise volont persistante de la bte, lui avait, dans un accs de colre, envoy dans les flancs tout le plomb dune cartouche de quatre ; suivant certains autres, ctait un livre lanc, suivi de trop prs par la chienne et tir imprudemment, qui tait cause de leur mort tous deux ; suivant dautres encore, la mort de Bellone tait due un accident, une chute qui avait fait partir le coup de feu juste dans la direction o elle qutait. Lise, boulevers, ne fit quun saut pour ainsi dire, de la Cte chez Philomen. Il trouva la petite chienne dormant sur le seuil de la porte, entoure des gosses qui pleuraient et lui disaient comme
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si elle et pu les comprendre : Tu ne reverras plus ta maman, mais on taimera bien quand mme. Cela lui serra le cur. Elle est bien foutue, pensa-t-il, ce ntait pas une blague. Et, songeant la docilit de la bonne bte perdue qui, au signal de son ami, le suivait comme un second matre, il sentit papilloter ses paupires et prouva le besoin de se moucher. La femme de Philomen comprit le but de sa visite. Elle aussi, quoique moins sensible ce malheur, avait les yeux rougis, car la chienne avait t leve en mme temps que son dernier enfant et elle tait fort attache cette brave bte qui ne les avait jamais mordus et se prtait complaisamment leurs fantaisies et leurs jeux. O est le patron ? senquit Lise. Sur son lit, la chambre du fond. Lise traversa le pole et ouvrit la porte. Allons, mon vieux, fit-il son ami qui, couch sur le ct, le nez au mur, essayait en vain de dormir pour oublier son malheur ; dis-moi ce quil y a. Comment, diable, a sest-il pass ? Philomen, la voix de Lise, montra sa figure contracte et ses traits douloureux. Tu sais ce que cest, sexcusa-t-il. Je ne me cache pas davoir pleur, cest plus fort que moi. Dire que je lai tue ! Ah ! bon Dieu de bon Dieu ! Salaud de livre ! Conte-moi a, demanda Lise. Ctait dans les buissons du Chanet. On avait indiqu Phi 216

lomen un coteau o se tenait un jeune levraut de trois ou quatre livres et il stait dit le matin : Puisque Lise ne peut pas venir, laissons ceux du bois tranquilles et allons tenir un peu les buissons. Sa chienne rencontrait et il avait le fusil sur le bras, prt viser. Tout coup, elle senfona dans un gros buisson de noisetiers et dpines, sans rien dire, les oreilles jointes, le fouet battant comme un balancier dhorloge. a y est , pensa le chasseur, qui porta la crosse son paule ; et, effectivement, le levraut dboul filait aussitt, sautant du buisson. Vit-il Philomen qui lajustait ? on ne sait. Toujours est-il que ce misrable, aprs deux sauts en avant, crocha brusquement, retournant presque sur ses pas, mais en descendant le revers du remblai. Philomen qui le suivait de son canon, un il dj ferm dans la mise en joue, pressa la dtente au moment juste o Bellone sortait du buisson sur les traces du capucin. La gchette dj serre, le chasseur neut mme pas le temps de relever son canon et la chienne, qui coupait la trajectoire, reut, en lieu et place du levraut, plus de la moiti de la charge en pleine tte. Loreille droite avait saut entirement ainsi que lil : la bte tait tombe en hurlant et elle sagitait convulsivement tandis que loreillard, cause de tout le mal, tirait ses grgues, comme bien on pense, belle allure. Philomen ayant pos son fusil et frapp de stupeur stait agenouill devant sa chienne qui souffrait et qui rlait. Que faire ? Lemporter, la soigner ? Le coup tait trop mauvais pour quelle gurt ; quoi bon prolonger dinutiles souffrances ? Et alors, dsespr, il avait repris son fusil et, les yeux embus de larmes, lui avait dcharg dans lautre oreille son second coup.

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Bellone, tue raide, gisait. Philomen sen tait venu, avait pris une pioche et, dans un coin perdu de ce Chanet quelle avait si souvent tenu, o ils avaient tant buissonn de concert, il lui avait creus sa fosse labri dun bouquet de houx. Je ne chasserai plus, mon vieux, affirmait-il, non, plus jamais, cest trop triste ! Lise le consola de son mieux : Ta petite Mirette grandit et Miraut nous reste. Il est assez fort et assez roublard pour nous en faire occire suffisamment tous les deux. Nous irons ensemble, mais quand je serai empch, tu ne te gneras pas et tu viendras le prendre : il te suit presque aussi bien que moi. Pour te le tuer aussi, comme ma Bellone ! a, mon vieux, cest des coups de malheur et personne de nous nen est prserv. Le destin, cest le destin : viens boire un verre ce soir la maison, a te changera un peu les ides. Miraut fut trs tonn, aprs plusieurs visites conscutives, de ne pas revoir Bellone ; il la chercha, lappela et, pendant plus de quinze jours, ne manqua pas un matin de revenir pour la trouver ; la longue, distrait par ses occupations journalires, il sembla loublier, car on ne sut jamais au juste ce qui se passait dans le trfonds de son tre. Pourtant, la saison si bien commence, suivie dun si malheureux accident, continua dsastreuse. Huit jours aprs la mort de la chienne, Lise et Philomen apprenaient que Pp stait cass la jambe. On avait dabord cont que laccident lui tait arriv durant une chasse en sautant un mur, mais ctait absolument faux. Pour tre hardi, Pp nen
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tait pas moins prudent, et un vieux chasseur de sa trempe, les accidents, quels quils soient, sont rares et quasi impossibles. Ctait tout btement la maison que le malheur lui tait arriv. En prparant son mange pour battre la mcanique, il avait chancel sur une planche disjointe, voulu sauter terre et tait tomb si malencontreusement quil stait fractur le tibia. Le mdecin, venu en hte, aprs lui avoir remis les os en place et embot la quille dans un appareil, lavait consign pour deux mois au moins au lit o il se mangeait les sangs la pense quil ne pourrait profiter le moins du monde de son permis. Les mauvaises nouvelles se succdrent. Il narrive pas deux malheurs sans quun troisime ne survienne son tour : une semaine plus tard, le facteur Blnoir annona Lise que la mre de Miraut, la vieille Fanfare, la chienne du gros, tait prie on ne savait au juste de quoi et que son matre en avait bien de la peine. Lise en reut au cur un troisime choc. Tous ses amis, ses meilleurs copains taient frapps ; ctait dun mauvais prsage et il avait de sinistres pressentiments. Cest une anne de malheur, prophtisait-il ; vous verrez qu moi aussi il marrivera quelque chose. Et il attendait, vaguement angoiss. Pourtant, malgr son pessimisme et ses craintes, la saison de chasse passa sans incidents ni accidents pour lui ni pour Miraut. Lespoir reverdit en son me. Il alla voir Velrans Pp, lui portant un livre quils mangrent ensemble en se promettant, pour lanne venir, de bonnes parties ; il invita plusieurs fois le gros chasser avec lui en attendant quune nice de Miraut, fille dune de ses surs de porte, ft assez forte pour prendre les champs et les bois, et se montra, dans le partage, gnreux ainsi quil se devait dtre envers celui qui lui avait donn une si bonne
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bte. La Gulotte, avare, rageait bien un peu de ces livres perdus pour le mnage, mais la civilit, cest la civilit ; elle savait se taire propos et montrer figure gnreuse quand le cur ny tait gure. Philomen, malgr sa dcision promesses de chasseurs sont comme serments divrognes, vite oublis chassa de moiti, aussi souvent quil le voulut, avec son ami, et ce fut sous la seule direction de son pre que Mirette fit ses premires sorties. Elle se montra, disons-le tout de suite, digne de ses auteurs et bientt fut capable de lancer seule, de suivre et de ramener son oreillard. Au cours de lhiver, Lise, de son pole, veilla les renards quattirait un quartier de veau crev, ngligemment et savamment jet parmi la neige gele, dans le champ de sa fentre. Il en tua plusieurs quil venait ramasser aussitt et quil corchait le lendemain matin. Le brigadier nentendait pas ou faisait la sourde oreille ; dailleurs, la nuit, il est bien impossible, moins de guetter expressment, ce qui, par cette temprature, et t pure folie, de savoir au juste qui a tir. Personne ne voulait dnoncer Lise qui, gnreusement, abandonnait aux amateurs fort nombreux de superbes quartiers de bidoche et de magnifiques gigots de goupil. Suivant ses conseils, ses clients passionns mettaient tremper le morceau qui leur tait chu dans une grande seille pleine deau sale. La viande dgorgeait, leau devenait rouge, on la jetait et on recommenait la nuit suivante ; ensuite on navait qu mettre geler le quartier de venaison, puis le faire mariner et cuire enfin comme un civet, et les plus enthousiastes, pour flatter le chasseur sans doute, lui affirmaient avec force serments que ctait meilleur que du livre. Cette opinion avait cours par le pays et lon fit mme un jour, avec tout un train de derrire, arros de nombreux litres, un gueuleton soign chez Jean, le secrtaire de mairie, vieux clibataire endurci qui avait convi ce festin, moyennant une quote 220

part de deux bouteilles au minimum, tous les garons du pays, les chasseurs, eux, tant invits sans conditions. Le renard fut enseveli dignement, mais Miraut, galement appel, refusa avec indignation de toucher aux os de la bte de mme qu la viande, jugeant que les hommes, vraiment, a na ni got ni odorat pour oser singurgiter, avec dignobles sauces puant le vin, des nourritures aussi nauseuses et aussi malodorantes. Cependant la chasse cltura. Lise rangea au sec ses munitions et nettoya avec le plus grand soin son fusil, quil graissa non moins soigneusement en attendant la saison suivante ou simplement une occasion propice, bien que non rglementaire, de sen servir. Maintenant quil navait plus Bellone pour le dbaucher, Miraut montrait moins denthousiasme partir seul en chasse. Le mois de mars venu, il accompagna Lise ses diverses besognes, se couchant proximit de son matre, sans grande envie daller plus loin et de faire courir un oreillard. Ses seules sorties ne furent dabord que quelques bordes quil tira au moment des chiennes en folie ; mais elles taient depuis longtemps rglementaires et le patron ne songea pas une seule fois sinquiter dans ce cas de ses absences prolonges. Pourtant, quand la temprature sadoucit, que les arbres se prirent bourgeonner et feuiller, il sembla sveiller de sa lthargie et tendit assez souvent le nez dans la direction de la fort ; mais comme il navait ni boule ni entrave, cela le tenta moins et il rsista assez longtemps aux pousses de son instinct. Toute rsistance a une fin ; qui a chass chassera encore, de mme que qui a bu boira, et un beau soir, sans prvenir personne, il gagna la Cte. Une demi-heure aprs, dans la nuit trs calme, son aboi forcen ravageait le silence. Comme il ntait pas trop tard, tous ceux qui ntaient point encore couchs et prenaient le frais sur le pas de leurs portes purent lentendre :
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Ce sacr Miraut, hein ! comme il les mne tout de mme ! Eh bien ! brigadier, il se fout de vous, celui-l ; il aime autant que la chasse soit ferme, a ne lui fait rien, goguenarda sans trop de malice le pre Totome en sadressant Martet qui rentrait, recru de fatigue. Celui-ci, trs vex, croyant tort ou raison que lautre avait voulu lui faire une observation au sujet de son service, sen vint aussitt trouver Lise. Vous entendez Miraut, dit-il ; il chasse tant quil peut par les Cotards et tout le monde le sait. Je ne peux pas laisser la chose comme a ; cet imbcile de Totome, avec son air bte, vient de me le faire remarquer devant tmoins. Vous comprendrez que je suis forc de svir, je vais prendre ma retraite bientt et je suis propos pour la mdaille, il suffit dune dnonciation pour quon me rase et que je me brosse. Brigadier, rpondit Lise, cest la premire fois cette anne ; je ne veux pas vous faire arriver des histoires, mais je vous en supplie, ne me faites pas de procs-verbal. Ah ! je lui ai bien dit, intervint la Gulotte, que cette sale bte nous ferait des misres. Sil mavait cout ! Dire quon nous en a offert un si bon prix et quil a refus de le vendre ! Je comprends, interrompit Martet, quon sattache une bte ; on sattache bien une femme et souvent, pour ne pas dire toujours, a ne vaut pas un chien. Ramasse, fit Lise, a tapprendra. Ils sortirent ensemble. Je vais vous attendre chez moi, dclara le brigadier. Je ne me coucherai pas et ne dormirai pas tranquille tant que vous ne
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serez pas revenu et que vous ne laurez pas ramen. Lise, familier avec tous les passages et trajets des livres, couta la chasse et vint attendre son chien un sentier o il tait certain quil traverserait tt ou tard. Quand il lentendit approcher, il le corna et lappela de la mme faon que lorsquil tenait le livre. Miraut, tromp, accourut et, la faveur de cette ruse, le matre put le saisir et lui passer une chane dans la boucle de son collier. Mais quand le chien vit de quoi il tait question et quon lobligeait abandonner son gibier, il tmoigna, en se cramponnant sur ses pattes et en tirant vers la piste abandonne, dun trs vif mcontentement et dune nergique volont de poursuivre, envers et malgr son patron, le capucin quil avait lanc. Il fallut que Lise, aprs avoir puis les moyens conciliants, les caresses, les promesses, les appels la douceur et lobissance, en vnt la force pour le dcider, de trs mauvais gr, le suivre au logis. Toutefois, quand il se fut arm dune verge de noisetier, Miraut, qui navait jamais t battu par lui et craignait dautant plus la correction, obtempra enfin et, la tte basse et la queue dans les jambes, suivit son seigneur en se demandant quelle ide de folie avait pu subitement traverser ainsi le cerveau de Lise.

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CHAPITRE III
Miraut fut claustr svrement ce soir-l et passa la remise toute sa matine du lendemain. Vers midi, on lappela pour lui faire manger sa soupe. Il avait certainement sur le cur laffaire de la veille et boudait un peu. Cependant, par habitude sans doute, il condescendit se prsenter devant Lise et secouer deux ou trois fois la queue en son honneur, mais il ne poussa pas plus loin ses dmonstrations et sen alla retrouver dans son coin la Mique, sa vieille amie qui, ayant tout fait renonc, vu son grand ge, la chasse aux souris, passait maintenant ses jours et ses nuits sommeiller au soleil ou dormir en rond derrire le fourneau de la chambre. Miraut lui murmura un vague et trs doux grognement, la poussa un peu du museau et gratta de la patte pour la prier de bien vouloir lui cder une partie de la bonne place chaude quelle occupait. Ds quelle eut satisfait son dsir, il se coucha lui aussi tout prs delle et, la tte sur les pattes, les yeux grands ouverts, se livra tout entier des mditations certainement pleines de misanthropie. Lise sen aperut bien et il en fut quelque peu pein, mais il ne crut nanmoins point utile de lui tenir de longs discours explicatifs dans le but de lui faire entendre que la chasse est permise certaines poques et dfendue dautres. Il ntait point non plus ncessaire de mettre en garde Miraut contre les individus uniformes et kpis, empcheurs de chasser en rond, car le chien avait toujours manifest leur gard une antipathie et une mfiance aussi irrductibles que lgitimes. Faut-il en dduire que Miraut, en cela, partageait les prjugs paysans et bourgeois, lesquels prtendent que la sueur puissante transsude par la gent porte-bottes et, selon les uns, trs chre parce que rare, selon les autres trop abondante et gnreuse, loigne irrductiblement de ces honntes fonctionnaires tous les tres narine dlicate ?
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Je ne le pense pas. En odeurs, de mme quen gots et en couleurs, tout est relatif, et Miraut avait sur ces notions diverses des ides particulires, originales et fort diffrentes de celles des hommes. Je croirai plutt que la faon bizarre, grotesque, carnavalesque dont ces tres se vtaient choquait son got trs sain de naturel et de simplicit. Donc Miraut se mfiait des gendarmes et des gardes ; mais pour lui, chien, inaccessible aux stupides conventions humaines et dgag des contraintes sociales, se mfier, ctait ne point se faire mettre la main au collier et non pas ne point se faire voir. Il tait dailleurs profondment convaincu que son matre, la veille au soir, avait accompli un abus de pouvoir odieux en lempchant, aprs une si longue inaction, de poursuivre une chasse si vigoureusement commence. Un certain esprit de rancune lanimait ; des ides de vengeance se prsentaient et il balanait sans doute entre lenvie de repartir la premire occasion et la rsolution de ne rechasser jamais, mme lorsquil y serait invit de faon trs pressante. Ctait compter sans le temps, linstinct, lhabitude et le dsir sexasprant par la contrainte. Tous les matins maintenant, on le laissait la paille jusquau repas de midi, en suite de quoi il lui tait permis de prendre place la cuisine ou au pole et mme daccompagner Lise lorsquil allait au village. On neut pas se plaindre de sa conduite et, durant quinze jours, il ne tenta pas une seule fois de filer par louverture de la haie du grand clos afin de prendre le sentier du bois. Comment la chose advint-elle ? Fut-ce la Gulotte qui ngligea un jour, en rentrant les vaches, de pousser le verrou de la re 225

mise ? Fut-ce Lise qui oublia de refermer la porte ? Toujours estil quun matin, sur la paille o il se livrait ses pensers, a ses rves ou mme quelque somnolence parfaitement vide. Miraut sentit tout coup sur son nez un courant dair printanier qui le changeait notoirement de lodeur de poussire et de renferm quil respirait dans sa prison. Surpris bon droit, il se leva et vint la porte quil trouva entrouverte. La dtourner suffisamment ntait que jeu denfant pour lui qui savait presser les loquets et tourner les targettes, et bientt il fut dans la cour. Le matin tait trs pur et trs doux. Sa premire pense fut de chercher pture : il y avait longtemps quil navait fait une tourne dtaille et consciencieuse de ses cuisines et de ses recoins. Il visita quelques fumiers, mais ctait vraiment un trop beau matin de chasse. La tentation fut si puissante quil ny rsista pas et dcida quil partirait pour la fort. Il ny partit point toutefois directement comme dhabitude. Il nignorait pas que certains bipdes mal luns pouvaient se mettre en travers de son dsir et de sa volont, son matre ou un autre : aussi garda-t-il prudemment, tant quil fut entre les maisons, lallure flneuse du quteur de reliefs, mais ds quil fut hors du village, il mit bas le masque et, profitant de labri des murs pour ntre point aperu, se dirigea au galop, par les voies les plus directes, du ct du sentier de Bche. Ctait l, on se rappelle, quil avait lanc son premier livre, il sen souvenait toujours, lui aussi et dautant mieux que nulle saison ne se passait sans quil ny chasst un nouveau capucin, lancien tant peine tu quun autre venait immdiatement sy tablir. Miraut, chassant seul et pour son compte personnel, tait beaucoup moins loquace et bruyant que lorsquil tait en compagnie de Lise ou de Bellone. Les abois quil poussait dans ce dernier cas et qui ntaient au dbut que des marques de joie, desprance ou de colre, servaient encore et surtout prvenir le
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ou les camarades et donner au matre des indications. Dans sa tendre jeunesse, il avait t trs chaud de gueule. Maintenant, calme, rassis, il ddaignait le verbiage inutile, les ravaudages sans fin, et sil avait encore, quand il trouvait un bon fret ou une rentre intressante, lenthousiasme facile, il savait se contenir et fermer son bec lorsquil tait utile de le faire. Depuis quil avait, pour avoir su se taire, pinc au gte, dans une circonstance analogue, un jeune livre qui, tromp par son silence, navait point dguerpi temps, il ne donnait plus quau lancer. Mais alors il en mettait, comme disait Lise, et donnait pleine gorge, donnait de tous ses poumons, car, dj surexcit par le parfum trs vif manant des foules du gibier, il tait encore furieux de voir que celui-ci et dtal avant lheure et lui et chapp, momentanment tout au moins. Ce jour-l, sa tactique ne diffra point de celle qui lui tait devenue habituelle. Il connaissait le canton de son oreillard : il lavait dj lanc deux reprises, une premire fois la fin de la saison de chasse o il lavait dbusqu du gte, la seconde au pturage, ce soir maudit o son matre sen vint si malencontreusement linterrompre dans son effort. Comme la rose tait bonne, comme loreillard, depuis deux semaines tranquille et nayant aucune raison de se mfier, navait point trop entreml ses pistes avant de se remettre, Miraut ne mit pas dix minutes le dbucher et bientt, devant la sonnerie de charge de son lancer, lautre, vigoureusement men, filait vers la coupe de lanne prcdente dans le haut du bois du Fays. Il est des livres, vraiment, qui portent malheur : celui-l devait en tre. Cet t la veille ou le lendemain que Miraut se ft chapp quil naurait fort probablement rencontr personne dans sa randonne ; mais ce jour-l, tous les gardes de la brigade de Martet et ceux de la brigade voisine, runis sous les ordres de leur lieutenant, un garde gnral, se trouvaient dans la coupe de Longeverne pour le balvage annuel.
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Dans les saignes pratiques par Martet entre les tranches, le chef, le calepin la main, notait, selon les indications cries par ses subordonns, les arbres frapper du marteau et que les bcherons devaient respecter au moment de labatage : les jeunes baliveaux pousss bien droits, les chablis aux branches touffues, les modernes qui avaient t pargns la coupe prcdente, il y avait quelque vingt ou vingt-cinq ans, et les anciens plus gs du double ; quant aux futaies, marques part et arrives vers soixante ou quatre-vingts ans leur suprme dveloppement, elles tomberaient sous la cogne avec les ramilles des arbrisseaux et toutes les pousses mal venues des diffrents cpages du canton. Au premier coup de gueule de Miraut, tous sarrtrent net et se runirent. Un chien qui chasse ! Il fallait quil en et du toupet ! La chose paraissait norme. Martet immdiatement reconnut la voix, mais dans lespoir que la chasse ne durerait pas longtemps et que Lise, prvenu, viendrait rattraper son chien, il dclara quil ntait pas trs sr, que beaucoup de courants jappaient de cette faon, quil valait mieux, puisquon tait en nombre suffisant, cerner le dlinquant et lire sur son collier le nom de son matre. Les gardes sgaillrent le long de la tranche, coutant attentivement. Comme le livre avait de lavance, il passa quelques minutes avant Miraut, et le chef, qui le vit, appela aussitt lui tous ses hommes. Miraut dans ce sillage odorant, bien fray, facile suivre, avanait grande allure ; toutefois, comme il savait regarder et couter, il vit et entendit les gardes qui formaient sur son passage un peloton trop compact et trop intress sa besogne pour quil nprouvt pas quelque mfiance de cette rencontre inattendue.
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Le voil cria imprudemment le premier qui le distingua travers les broussailles. Ctait plus quil nen fallait pour confirmer la mauvaise opinion quil avait de ces gaillards kpis et carnassires et, sil ne rebroussa pas absolument chemin, car on ne lche pas un livre aussi stupidement, il prt un contour assez large pour passer hors de vue et de porte de ses guetteurs. Il est en effet assez difficile, mme une courte distance, de distinguer nettement sous bois un tre qui court ou qui marche, surtout, comme ctait le cas, quand il nest pas de taille trs leve. Les gardes, ds quils le virent tourner bride, slancrent bien ses trousses et coururent de son ct, mais il ntait dj plus l et, rapide, avait pass sur leur flanc droit sans quils le vissent ; deux minutes plus tard, laboi de poursuite reprenait derrire leur dos. Ctait un peu trop fort ! Furieux davoir t rouls, ils reprirent la piste en se guidant daprs la voix du coureur, dcids fermement, sils ne pouvaient le cerner, suivre la chasse jusqu la remise du livre et la capture du chien. Le jeune chef ntait pas le moins excit. Par malheur pour Miraut, le capucin se fit rebattre ; un quart dheure aprs, lentendant revenir au lancer, les forestiers prirent mieux leurs prcautions, sifflrent au lieu de crier, se dissimulrent derrire de gros arbres et, lorsque le chien fut arriv au centre du terrain quils occupaient, ils se prcipitrent tous en chur pour le pincer. Surpris par leur irruption subite, le chasseur sarrta court un instant et, prudent, voulut battre en retraite, mais de ct et de partout les kpis se montraient et il se retourna juste pour tomber entre les griffes du chef lui-mme qui lapprhendait vigoureusement au collier. Miraut navait pas, comme pour Lise, des raisons dobir
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ce particulier qui manifestait son gard des sentiments plutt douteux ; il le lui fit bien voir, montra les crocs, se secoua rudement, chercha pour mordre atteindre la cuisse ou le mollet de son gardien. Mais il est difficile, quand on est tenu par le collier, dagripper la main ou tout autre membre de celui qui vous a pinc, et Martet, accouru avec ses collgues, fut bien forc de reconnatre le coupable ; le nom dailleurs tait lisible sur la plaque, le chien tait pris et bien pris. Pour ne pas quil pt continuer son tapage, scandaleux en loccurrence, on lattacha et lon revint achever le balivage interrompu ; ensuite de quoi, solidement encadr par ces deux brigades dhommes des bois, Miraut, renclant, tirant au renard, grognant et stouffant, fut remorqu bon gr mal gr jusqu Longeverne. Lise, qui stait trop tard aperu de la fugue de son chien, fut averti par les gamins du malheur qui allait lui tomber sur la tte, et la Gulotte frmit de colre et de peur lorsquelle vit ce cortge de fonctionnaires, derrire un monsieur dolman et suivi dune importante escorte de moutards, ramener le dlinquant son domicile lgal. Lise dut dcliner au garde gnral ses nom, prnoms et qualit, et lautre lui annona quil dressait procs-verbal. Pourquoi ne lattachez-vous pas non plus ? lui reprocha-til, il y a des lois pour les chiens comme pour tout le monde ; je ne veux pas, absolument pas, quon entende chasser dans mes triages en dehors des poques rglementaires ; mes gardes ont des ordres formels, tant pis pour ceux qui seront pris. Il parat dailleurs, ajouta svrement cet homme aimable, que ce nest pas la premire fois que cela vous arrive ; les notes retrouves dans les dossiers de mon prdcesseur vous signalent comme ayant encouru dautres procs-verbaux. Faites attention vous si vous voulez ! Ctait une menace non dguise et la reconnaissance for 230

melle que le chien et son matre taient plus particulirement signals la vigilance des forestiers. Ils ntaient pas encore quinze pas, prs de la fontaine, que dj commenaient les lamentations farouches de la Gulotte : Ah ! mon Dieu ! nous sommes perdus ! Quest-ce quon va devenir ? Pour combien de sous en allons-nous tre ? Et a ne fait que commencer. Voil, aussi ! Si tu mavais coute quand le juge de Besanon ten donnait cinq cents francs ! Au lieu de recevoir de largent, il faudra que nous en donnions, comme si on en avait de trop dj. Ah ! cochon ! crapule ! sale charogne ! sexcita-t-elle, en courant sur le chien, le poing lev. Cest pas la peine de lengueuler, il ne comprendra pas, interrompit Lise qui, lui, navait pas le courage de gronder. sa place, sais-tu ce que tu aurais fait ? Moi, jaurais peut-tre bien fait comme lui. Jsais ce que cest que davoir envie daller prendre un tour. Ah ! cest malheureux, mais je vois bien que dornavant il faudra que je lattache. Pauvre Miraut ! Oui, cest a, cest bien a ! Plains-le ! Comme si ctait lui et non pas nous et non pas moi qui soit plaindre ! Une charogne qui nentend rien, ncoute rien, nen fait qu sa tte et ne nous ramne que des misres et des calamits. Tu verras, oui, tu verras que ce ne sera pas tout ; je lai bien prdit quand tu me las amen que tu nous mettrais un jour sur la paille. Lise, la semaine daprs, fut cit comparatre devant le tribunal correctionnel de larrondissement pour rpondre du dlit dont son chien stait rendu coupable. Il ne sattendait pas ce que le procs-verbal ft si sal. Le garde gnral, jeune et bouillant fonctionnaire, dsireux de se montrer, de prouver son zle, de se faire mousser, avait dcrit avec force dtails plus ou moins techniques et vaguement grotesques les bats et volutions du chien.

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Le vendredi 13 du mois davril, dix heures trente-quatre minutes du matin, au lieudit la Corne du Fays, environ trois cent cinquante-cinq mtres nord-nord-est de la troisime tranche transversale, nous accompagn de Suivaient les noms de tous les forestiers prsents. Et ctait prcis, dtaill, circonstanci. Le chien avait fui, puis avait fait rbellion, menac, injuri, voulu mordre ; heureusement, le sang-froid du dit garde gnral etc., etc. Le prsident fut svre, dautant plus svre que, malgr son temprament rageur et sa mchancet naturelle, il ne pouvait pas ltre toujours. Pour faire plaisir quelques politiciens vreux, dput de labsinthe, snateur cocu, maire failli, conseillers gnraux gteux, il nappliquait fort souvent des dlinquants rels, chenapans avrs, fripouilles notoires, mais lecteurs et lecteurs influents, que des pnalits ridiculement anodines. Ici, il navait affaire qu un paysan, un paysan qui ntait recommand par personne, car ces messieurs du chef-lieu de canton staient prudemment effacs ds quils avaient t informs du procs-verbal, un paysan qui chassait, qui avait le toupet de chasser, qui tuait des livres, comme si ce sport guerrier ne devait pas tre lunique apanage de lui, juge, de ses collgues, des autres autorits, piliers de la loi et du rgime, fils et gendres de nobles marchands de mlasse ou de calicot, aristocratie rpublicaine, enfin, ayant du bien au soleil, des rentes, une situation. Un paysan, autant dire un braconnier ! Ce fut tout juste sil ne traita pas Lise de vieux cheval de retour ; aussi copa-t-il de lamende la plus forte et sa note de frais fut, elle aussi, particulirement soigne. Et ce ne fut pas tout. Le soir mme, le digne et grave et rigide magistrat faisait parvenir soit directement, soit par le canal de son cher et fal sous-prfet, aux gendarmes, aux maires et aux gardes de la rgion une petite note signalant le sieur Lise, de Longeverne, comme braconnier dangereux, surveiller troitement, et son chien comme chassant en toutes saisons, nonobstant
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lois, dcrets, arrts et rglements en vigueur. Lise paya sans mot dire : il savait ce quil en peut coter dans ce charmant pays de France et sous ce joli rgime de libert, dgalit et de fraternit, dire ce que lon pense, seraient-ce les plus grandes et les plus clatantes vrits. Quand on est pris, on est pris, philosopha-t-il. Avec ces salauds-l, on nest jamais les plus forts ! Et, songeant ses amis plus durement prouvs encore : Bah ! Plaie dargent nest pas mortelle ! Mieux vaut encore a quune jambe casse !

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CHAPITRE IV
La vie la maison redevint difficile pour Miraut. La patronne ne lui pardonnait pas les trente ou quarante francs prlevs sur le budget mnager pour payer lamende et les frais de ce premier procs-verbal : il dut subir laudition de vhments discours, nourris dimprcations, illustrs de coups de sabots, et Lise, lui aussi, aux heures des repas et mme toute heure du jour, entendit plus dune homlie qui, pour navoir rien que de trs profane, nen devenait pas moins assommante couter. Il avait beau rpter sa femme que les lamentations et les plaintes ne changeraient rien la chose et que largent donn ne reviendrait pas au bas de laine ; lautre, qui craignait, juste titre, que de nouvelles fugues ne provoquassent de nouveaux procs et de nouvelles amendes, cherchait par tous les moyens dcider le seigneur et matre se sparer dun serviteur aussi dangereux pour le bon quilibre du budget domestique. Mais il nest pire sourd que celui qui ne veut pas entendre. Une fois nest pas coutume, rpliquait Lise. Quel est celui qui, dans ce bas monde, au cours de son existence, ne sest expos une fois au moins aux rigueurs de la loi ? Ainsi moi qui suis pourtant un honnte homme et qui nai jamais fait de tort personne, jai t un jour, devant le juge de paix, condamn vingt sous damende pour tapage nocturne, et toi, toi-mme qui gueules tant aujourdhui, ne tes-tu pas fait dresser procs-verbal pour avoir nettoy des pissenlits sous le goulot de la fontaine et ne mas-tu pas fait casquer huit ou dix beaux cus pour ttre prise de bec avec la femme de Castor ? Ces considrations qui rappelaient sa conjointe quelques heures et circonstances pnibles de sa vie ntaient point pour la rduire ni pour la calmer, attendu, ripostait-elle, que si par malheur on sest trouv oblig de verser de largent un premier coup, ce nest point une raison pour sexposer, de gaiet de cur, en donner une deuxime et une troisime fois.
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On attacha Miraut pour quil ne pt se sauver ni sortir sans autorisation pralable. Tous les jours dailleurs, pour adoucir ce rgime barbare et permettre au prisonnier de satisfaire ses besoins naturels auxquels il ne vaquait pas la maison, Lise le dtachait et le conduisait soit le long de la route, soit sur le revers du coteau, faire son petit tour hyginique. Il ne lui permettait pas de sloigner plus de dix pas, car, depuis quon interdisait au chien la rue, et plus encore la fort, la tentation chez lui grandissait de se promener et le dsir de courir et de chasser couvait et senflait aussi, plus que jamais dans son cerveau. Un jour, ce fut plus fort que tout. Impatient, les muscles crevant du besoin de se dtendre, les pattes ne tenant pas en place, aprs avoir longuement tir sur sa chane, furieux, il donna une brusque et si violente secousse quil la rompit net quelques maillons du collier. Avec des prcautions inoues afin que ne le trahissent point les tintements du grelot, il ouvrit toutes les portes et, sans dlai, fila vers la fort. Il ne faisait que de quter encore et navait pas donn le moindre coup de gueule lorsque le garde Roy, qui descendait le sentier de Bche pour couper au court et venir Longeverne prendre les ordres de son brigadier au sujet du service, entendit son grelot. Au rebours de Martet, lequel, malgr ses apparences svres, son zle intelligent et bien compris, reprsentait le fonctionnaire brave bougre et bon enfant, le garde Roy ralisait le type parfait dimbcile mchant que le populaire a stigmatis en disant de cette sorte dindividus : Cest une belle vache ! calomniant ainsi gratuitement une catgorie fort respectable, sinon trs intelligente, de mammifres domestiques. Roy, prudent, savana sous bois pas feutrs et reconnut Miraut : il en frmit de joie. Cette fois il allait se signaler son grand chef, dresser un procs-verbal quon ne ferait pas tomber comme beaucoup dautres quil avait rdigs un peu trop bte 235

ment et faire plaisir aux autorits. Il songea se saisir du chien et le ramener au village, mais prendre Miraut ntait pas chose facile. Lintelligent animal, ds quil le vit, crocha sans hsiter et sloigna au petit trop en le regardant de travers. Lautre, rusant, voulut avec douceur lappeler : Viens, Miraut ; viens, mon petit , et il sortit mme de son sac un morceau de pain quil lui tendit, croyant lattirer par ce procd un peu grossier. Miraut regarda le personnage avec un mpris non dissimul et ses yeux, clignotant vaguement sous ses paupires, avaient lair de dire Roy : Imbcile, pour qui me prends-tu ? Sil et su parler et quil et connu les usages parlementaires, il et certainement ajout : Voyons, crtin, idiot, tourte, je ne suis pas lecteur que tu puisses macheter pour un morceau de pain. Furieux de cette attitude, Roy marcha, puis courut, puis galopa vers lui et Miraut acclra un petit peu son allure, juste assez pour se maintenir bonne distance. Quand lautre, qui sgratignait, se dchirait et perdait son kpi, renona la poursuite et sarrta, il fit halte lui aussi et, layant encore bien regard, se tourna un peu, leva la cuisse contre un tronc de foyard, lcha en signe de parfait ddain et de profond mpris un jet soutenu, puis sloigna dfinitivement aprs avoir fait voler haut, dans la direction du fonctionnaire, les feuilles mortes sous ses pattes de derrire. Roy, exaspr, descendit sans perdre une minute Longeverne et vint droit chez Lise quil interpella insolemment : Dites donc, vous, voudriez-vous me montrer votre chien ? Vous-mon-trer-mon-chien ? scanda Lise, et pourquoi voulez-vous voir mon chien ? Cest mon affaire. Je vous ordonne de me montrer votre chien.
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Vous mordonnez ? Elle est verte celle-l, par exemple ! Mon chien est lcurie, mais vous ne le verrez pas ; cest une bte bien leve et honnte et je nai pas lhabitude de la prsenter des grossiers et des malappris. Ah ! vous ne voulez pas me le montrer ? Jsais bien pourquoi ; vous auriez du mal de lexhiber. Jaurais du mal ? Il est l derrire cette porte ; mais vous ne le verrez pas ; ah ! non ! je vous dfends bien de le voir, vous navez pas le droit dentrer chez moi. Bon, cest entendu ! Je nai pas le droit dy entrer seul, mais je vais requrir le maire et nous allons bien voir. Comme il lavait annonc, Roy sen fut chercher le maire, et, au nom de la loi, le somma, pour verbaliser, de laccompagner chez Lise. Celui-ci, bien que naimant pas les histoires, dut sexcuter, et Lise, mis en demeure, alla ouvrir la porte de sa remise. Sa surprise fut grande en apercevant la couche vide et la chane casse. Il en plit. Lautre, en venant, avait d rencontrer quelque part Miraut en fort et toute cette comdie ntait que pour verbaliser avec fracas. Il ressortit trs mu. Je ne savais pas, avoua-t-il. Il a cass sa chane : tenez, venez voir, ce nest pas de ma faute. Inutile, maintenant, triompha Roy ; je nai plus rien voir. Monsieur le maire a entendu ; vous avouez que votre chien nest pas chez vous et moi jatteste que je lai rencontr, chassant au sentier de Bche. Sil chassait, on laurait entendu, objecta Lise.

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Je dis chassant , affirma le garde ; je suis agent asserment et vous nallez pas me traiter de menteur : je note que vous avez mis la plus grande mauvaise volont en convenir et que jai d recourir lautorit municipale pour accomplir mon devoir et faire mon service. Presque au mme instant, Miraut lanait. Roy ricana : Vous lentendez, vous ne nierez plus. tout. Je nai jamais ni, rpliqua Lise, je ne savais pas et voil

La cause est entendue, je men charge, menaa lautre en sen allant. Quand la Gulotte connut laffaire, la terrible affaire quelle apprit la fontaine o elle lavait, pour lheure, une savonne, elle ne fit quun saut jusqu sa maison. Je te lavais bien dit ! Je te lavais bien dit ! tempta-t-elle. Et les lamentations, les larmes et les imprcations reprirent, senflant, roulant, dbordant sur la tte du chasseur. Il ntait videmment plus question de tuer Miraut qui avait une valeur marchande et dont on avait refus une grosse somme dargent, mais de chercher le vendre. Tant que nous laurons, ce sera comme a, ajouta-t-elle. Nous nchapperons pas ! Tu es signal partout maintenant, on nous tombera dessus : il nous ruinera. La chose tait grave. Lise gronda son chien et le menaa quand il revint le soir
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avec un bout de chane pendant son collier. Pour plus de scurit, il lui remit le bton tombant devant les pattes qui entravait sa marche et empchait sa course. Cependant, une rage, une frnsie de chasse semblait avoir saisi la bte. Malgr cette entrave, huit jours aprs il repartit, du ct du Teur, cette fois. Mais en entrant dans le taillis il dut sempturer quelque part dans des fourrs, saccrocher, enrouler lentrave et la chane autour de branches et de souches et se constituer prisonnier lui-mme de la fort. Du moins, ce quon sut par la suite permit de supposer que les choses avaient d se passer ainsi, car aucun tmoin ne put jamais conter la chose et lon ne retrouva que dix mois plus tard, entortill parmi des souches, son collier plus quaux trois quarts pourri, avec la chane et le bout de bois. Miraut, pour se librer, arriva-t-il le casser ? parvint-il, au prix de quels efforts, retirer sa tte de louverture troite ? Nul ne sait ; toujours est-il que deux heures aprs son dpart, sans collier ni entrave, la tte bien dgage et le cou libre, les gendarmes de Rocfontaine lui tombaient dessus au moment o il achevait de dvorer un jeune levraut quil venait de pincer aprs une courte chasse mouvemente. Les gendarmes dressrent un triple procs-verbal : premirement, pour vagabondage ; deuximement, pour manque de collier ; troisimement, pour chasse en temps prohib. Nanmoins, malgr leurs efforts, ils ne purent ramener au village le chien qui schappa en leur laissant la tte et une paule de gibier, mais leur tmoignage suffisait et Lise ne put nier, chacun ayant entendu Miraut. Il est inutile de raconter en dtail ce qui se passa dans le mnage. La Gulotte pleura, sanglota, hurla, engueula, rossa le chien et supplia son homme de se dbarrasser de cette bte terrible, nimporte quel prix, dcrire sans retard au riche amateur qui, la saison davant, lui en avait offert une si belle somme. Le chien les ruinait, il ny avait plus un sou dans le mnage, il faudrait peut-tre vendre une vache ou un cochon demi en 239

graiss pour payer les frais. Cependant, Miraut rentrait, nullement craintif, parfaitement joyeux, comme un brave chien qui sa conscience ne reproche rien et qui na fait que ce quil doit faire. Et Lise grondait bien et gueulait un peu, mais sans conviction, car il tenait cette bte et laimait malgr tout, et secrtement mme lexcusait doser faire, quand cela lui disait, ce quil nosait pas toujours faire lui-mme. On dut, pour remplacer le collier perdu, en retrouver un autre. Julot le cordonnier, en bon et consciencieux ouvrier, le confectionna avec du cuir choisi, quil cousit solidement, et, pour plus de sret cette fois, on attacha le chien tout en lui remettant une nouvelle entrave. Mais la malchance, cest la malchance ; les prcautions les plus minutieuses ne prvalent pas contre elle et, quand le Destin vous a pos sur la nuque sa poigne de fer, il est inutile de regimber, il ny a qu se soumettre et laisser les vnements couler comme une onde mauvaise. Par une fatalit terrible, Miraut ne sortait, ne schappait jamais que les jours o les gardes et les gendarmes taient en tourne du ct de Longeverne. Et ce furent encore ces derniers qui, douze jours plus tard, le ramenrent cette fois au village, entre eux deux, ainsi quun malfaiteur de grand chemin. Vous avez eu de la chance, que nous nous soyons trouvs l, eurent-ils le toupet de dire Lise. Sans nous, votre chien aurait bien pu crever o il tait. Ils racontrent alors comment Miraut, arrt de nouveau par son entrave et prisonnier dans un buisson, moiti trangl, avait attir leur attention par ses plaintes et ses hurlements dappel. Ils lavaient, comme de juste, dlivr, et, par la mme occasion, pinc. Vous nen serez aujourdhui que pour un simple procs 240

verbal de vagabondage, dclarrent-ils, touchs tout de mme par cette dveine aussi persistante et enfin convaincus de la parfaite bonne foi et de lhonntet de Lise. Cette fois, la Cte, ce fut de la dmence et de la rage. La Gulotte parla de se pendre dans la grange ou de se noyer dans labreuvoir si la maison ntait pas dbarrasse de ce flau. Elle traita son mari de canaille, laccusant des pires infamies, disant quil lui suait le sang petit feu , quil voulait la faire mourir, quil tait la rise du pays, que ctait une honte dtre aussi bte et bien dautres choses encore. Tu vas, exigea-t-elle, crire au notaire tout de suite et quil dise son ami que Miraut est vendre. Lise simula la dfaite, griffonna une lettre quil partit immdiatement, affirma-t-il, mettre la bote, mais quil se garda bien denvoyer, se disant quune fois la colre calme et les vnements un peu passs, lautre ny penserait plus. Cependant la Gulotte ne lchait pas, elle stonnait de ne pas recevoir de rponse et Lise, pour la faire patienter, mettait lopinion que lamateur tait sans doute muni ou avait probablement chang davis ce sujet. Il commenait se tranquilliser lorsquun beau jour, un homme du Val arriva au pays en voiture, mit son cheval lauberge, et demanda sa maison. Il se prsenta bientt, et, aprs les salutations dusage, aborda nettement le but de sa visite. On ma dit que vous aviez un chien vendre. Lise, une seconde, en demeura muet de stupeur, et il navait pas encore ouvert la bouche pour protester que dj sa femme, en ses lieu et place, rpondait par laffirmative. Il se ressaisit, protesta, dclarant que, si telle avait t un instant son intention, il avait depuis rflchi et tait revenu sur une dcision prise un peu trop
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la lgre. Sa femme plit et le fixa dun air effrayant. Il sentit venir lorage et se prpara tenir tte. Avec quoi le paieras-tu, hurla-t-elle, ton dernier procsverbal, dis, avec quoi ? Tu vendras une vache peut-tre ; nous serons obligs de nous sparer dune de nos meilleures btes ; nous nous priverons, je ne mangerai pas mon saoul pour que tu conserves ici une charogne qui ne nous fait que des misres ! Cest mon seul plaisir, rpondit Lise. Je nai pas besoin damasser, puisque nous navons pas de gosses, et je ne me soucie pas de laisser des terres et de largent tes neveux qui se ficheront de moi quand je serai mort. Oui, saoule-toi encore, et moi ici je crverai de fatigues et de privations. Ltranger, un peu gn, essaya de sexcuser de la scne pnible quil provoquait en disant : Jen offrirais un bon prix. Jen ai refus cinq cents francs, prcisa Lise, cinq cents francs, vous mentendez bien, pas plus tard que lanne dernire. a ta bien russi ! ragea la Gulotte. Combien en offrezvous ? demanda-t-elle au visiteur. Vous nen trouveriez certainement pas la moiti lheure actuelle, affirma-t-il. Dabord, cest un chien dun certain ge, et puis nous ne sommes pas louverture. Jattendrai, rpondit Lise, qui voyait l une occasion datermoyer. Jen donne trois cents francs tout de mme, se reprit
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lautre. Songez-y ! Pour un chien, cest quelque chose. Lise, supplia sa femme, changeant dattitude et les larmes aux yeux, pour lamour de Dieu, aie piti de nous, aie piti de moi ! Jamais tu ne retrouveras peut-tre une telle occasion ; songe la vache quil faudra vendre, dix litres de lait par jour ! Songe que ce ne serait srement pas tout, que les gardes ten veulent, que les gendarmes tpient, quils nous feront tout vendre, quils nous ruineront jusquau dernier liard. Vous en retrouverez un autre facilement, insista lacheteur. Une larme, quil essaya de refouler, monta aux yeux de Lise ; il se moucha bruyamment tandis que lautre concluait : Allons, topez l, et serrez-moi la main, cest une affaire entendue. Allons boire un verre lauberge o jai laiss mon cheval.

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CHAPITRE V
Il faut au moins que vous le voyiez, afin quil vous connaisse dj un peu pour partir ! Lise va vous conduire sa niche, proposa la Gulotte. Je le connais dj, moi, rpondit lacqureur. Dbarricadant les portes lentement, le cerveau lourd, sans penser, en homme accabl, Lise arriva avec son compagnon la remise o Miraut, attach, sommeillait, son entrave au cou. Le voil ! annona-t-il en le dsignant du geste. Et il sapprocha de lanimal quil caressa de la main et auquel il parla affectueusement. Ltranger, le nouveau matre, suivait Lise et ce fut sur lui que se porta dinstinct le regard du chien. Tout dabord, en apercevant Lise, il ne stait pas lev, se contentant de soulever la tte, de le regarder avec de grands yeux tristes et, ce qui tmoignait chez lui de lindcision, de frapper de sa queue, coups rguliers et assez vifs, la paille de sa litire. Mais, ds quil aperut cet autre humain, habill diffremment des gens quil avait coutume de voir, un chapeau sur la tte, un manteau sur le bras, linquitude sourdement lenvahit. Une prescience vague lui dnonait un danger et, Lise restant malgr tout son protecteur naturel, ce fut vers lui quil se rfugia, vite debout, se frottant son pantalon, lui lchant les mains et lui parlant sa manire. De mme que les corbeaux et les chats chez qui la chose nest pas douteuse, et sans doute tous les grands animaux sauvages, les chiens ont un langage articul ou nuanc et se comprennent entre eux parfaitement. Miraut se faisait galement entendre de Mique, de Mitis et de Moute, et ces derniers aussi lui tenaient assez sou 244

vent des discours brefs dans lesquels on se disait tout ce que lon voulait se dire et rien que a. Sans que Lise et parl, car sil et mis la moindre phrase relative une sparation, le chien, qui comprenait tout ce qui se rapportait lui, laurait certainement saisie dans tous ses dtails, il sentit, rien qu son air triste, de mme qu la volont de lautre de se faire bien voir, quil y avait entre eux deux un pacte secret le concernant. Instinctivement il fuyait les caresses de ltranger, se contentant de le regarder avec des yeux inquiets, agrandis par la tristesse et ltonnement. Les compliments que lautre lui adressa, pour sincres que les sentt Miraut, ne rduisirent point sa mfiance et il refusa froidement un bout de sucre qui lui fut tendu en signe dalliance. Lise ayant ramass le morceau tomb le dcida tout de mme le croquer, mais il le cassa sans enthousiasme et lavala sans le sentir. Je vais toujours lui ter lentrave, dcida lacheteur qui stait nomm M. Pitancet, rentier au Val. Mais ce geste librateur qui, pensait-il, lui concilierait les bonnes grces et lui attirerait lamiti du chien, ne russit qu accentuer sa mfiance et confirmer ses soupons. Le nez humide et les yeux brillants, il se collait de plus en plus aux jambes de son ancien matre qui ne se lassait de le cajoler, de le tapoter, triste jusqu la mort de la sparation prochaine. Aprs une dernire embrassade, une dernire caresse, on laissa Miraut sur sa litire et, pour rgler dfinitivement laffaire, les deux hommes se rendirent lauberge. Comment avez-vous su que mon chien tait vendre ? questionna Lise.

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Ma foi, rpliqua lautre, vous dire la vrit, je nen ai t peu prs sr quen arrivant Velrans o laubergiste ma confirm la chose. Je vous avouerai toutefois que je me doutais bien quun jour ou lautre vous seriez oblig de vous en dbarrasser, car je me suis trouv par hasard au tribunal tous vos procs et je puis bien, entre nous, vous dire que les juges se sont montrs avec vous de fameuses rosses. Depuis longtemps je connais de rputation votre chien et, comme jai lintention de chasser cet automne, je me suis dit : Puisque tu nes pas trs habile ni trs connaisseur, un bon animal au moins test ncessaire. Cest pourquoi, aprs votre dernire condamnation, jai dcid tout hasard que je monterais jusquici au-dessus. On ma bien prvenu, Velrans, quil serait assez dur de vous dcider, mais que votre femme, elle, ne voulait plus entendre parler de le garder, et je suis venu. Mon pauvre Miraut ! gmit Lise. Soyez tranquille, le rassura M. Pitancet, il sera bien soign chez moi ; nous navons la maison ni chat ni gosses et ma femme ne dteste pas les chiens. Une si bonne bte ! reprenait Lise. Et pendant quils vidaient une vieille bouteille en mangeant un morceau, le chasseur, dans une sorte denthousiasme sombre et dsespr, entamait lloge de son chien. Pour lancer, monsieur, il ny en a point comme lui ; ds quil est sur le fret, il sagit de faire bien attention, douvrir lil et de se placer vivement. Il nest pas bavard : une fois quil a averti par deux ou trois coups de gueule, on peut tre sr que, moins de cinq minutes aprs, il aura lev. Et pour suivre, pour suivre, ah ! ce nest pas lui qui perdra son temps des doubls et des crochets, ah ! mais non ! Les livres ne la lui font pas Miraut ! Et quel que soit le jour, il lancera ! Et il faudra que votre oreillard soit bien malin, allez, pour quil ne vous le ramne pas. Et Lise continuait :
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la maison, il vaut mieux quun chien de garde ; il sait reconnatre les amis, il ne fait pas de mal aux gosses, et si un rouleur voulait jamais sintroduire, quest-ce quil prendrait ! Il le boufferait, monsieur, tel que je vous le dis. Ah ! penser que nous tions si bien habitus lun lautre et quil faut que nous nous quittions ! Javais pourtant jur quon ne se sparerait jamais. Mais, monsieur, malgr la vieille qui na jamais pu le sentir, la rosse ! il trouvait moyen de venir me retrouver dans le lit de la chambre haute en ouvrant les portes. Car il sait ouvrir les portes, mfiez-vous si vous voulez : il ouvre toutes les portes quand a lui dit ; cest mme comme a quil sest sauv plusieurs fois. Mais, ne comptez pas quil vous les refermera ; non, fermer les portes, ce nest pas son affaire ; une porte ferme le gne, une porte ouverte ne le gne pas, et quand il est arriv ce quil voulait, lui, et se faire plaisir, sauf votre respect, monsieur Pitancet, il se fout du reste. Jespre quil shabituera assez vite : toutes les btes shabituent au changement. Toutes, peut-tre, mais pas lui. Miraut nest pas comme les autres. Jai eu bien des chiens dans ma vie, mais jamais, vous mentendez, jamais je nen ai eu un comme celui-l. Ah ! vous avez de la chance dtre en voiture, parce que vous pourriez vous brosser pour lemmener pied, vous ne seriez pas de sitt au Val. Vous croyez, douta M. Pitancet, avec du fromage, du sucre dont je lui donnerais un petit bout de temps en temps ? Peut-tre avec des autres, avec des jeunes, a russirait-il ; mais avec lui, ah l l ! Quand il a dcid quelque chose, il ny a rien faire ; il ny a que moi quil coute et mon camarade Philomen avec qui je chasse depuis vingt ans et aussi un peu lami Pp, vous savez bien, Pp de Velrans, celui qui tue tant de livres tous les ans. Les autres, rien faire : souvent les grosses lgumes de Rocfontaine sont venus chasser avec moi (les salauds ! et pas un ne ma aid dans mes procs) ; eh bien ! ds quil voyait, ds
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quil sentait que je ntais plus avec eux, il ne moisissait pas en leur compagnie et il mavait bientt retrouv. Il se ferait traner, il suserait les pattes jusquau genou, je veux dire jusquau jarret, et vous lui arracheriez le cou plutt que de le faire avancer. En voiture, il sera bien forc de se tenir, mais je ne serai pas tonn si, une fois l-bas, malgr la distance, il se sauve et revient me voir. Ils reviennent presque toujours revoir leur premier matre, mais cest laffaire de quelques voyages et, sils sont mal reus, ils se rsignent vite demeurer leur nouveau logis, surtout sils y sont bien traits. Si daventure Miraut schappe avant dtre bien habitu au Val et quil retourne Longeverne, vous le soignerez naturellement et je vous paierai ce quil faudra pour sa pension, mais je compte bien que vous ne ferez rien qui puisse lencourager recommencer. Ce me sera dur de le gronder, prvint Lise, une bte avec qui j ai pass de si bons moments et qui maime tant ! Mais cest votchien maintenant et je ne le rattirerai pas. Allons le chercher, pendant quon mettra mon cheval la voiture, dcida M. Pitancet. Durant leur absence, Miraut qui stait rassis, puis recouch sur la paille, songeait trs inquiet, en proie des penses contradictoires, des soupons multiples et des craintes terribles. Il apprhendait le retour de Lise, non point pour lui-mme, mais parce quil se doutait que lautre sattacherait lui. Pourtant, sil lui avait voulu du mal, il net pas tant attendu, et du moment quil tait parti, il ne reviendrait peut-tre pas. Et qui aurait pu savoir les sombres penses quil roula, les problmes quil agita, et dont les manifestations extrieures se traduisaient juste par une inquitude du regard, un froncement de paupires, des frmissements de mufle, de lgers tremblements de pattes et lobstination avec laquelle il regardait du ct de la porte.

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Sa frayeur devint intense quand il perut dans le sentier de lenclos deux pas bien distincts quil reconnut aussitt : celui de Lise et celui de lautre, et elle saccentua encore quand le son de la voix de ltranger ne lui permit plus le moins du monde de douter que ctait bien lui qui revenait. Il se leva tout droit sur sa couche, le cou abaiss au niveau des paules, la tte allonge dans le prolongement du cou, et fixa plus intensment encore la porte de la remise qui souvrit bientt et livra passage aux deux hommes. Lise avait un air sombre et ferm qui contrastait avec la physionomie joyeuse de son compagnon. Derrire eux, la tte ricanante de la Gulotte apparut son tour et Miraut nettement se sentit sacrifi et perdu. Quallait-il lui arriver ? Il nen savait rien encore, mais il craignait quelque chose de pire que la prison et de pire que les coups. Il craignait : la crainte, dans certains cas, est plus cruelle que le malheur lui-mme ; elle faisait pour lheure battre grands coups le cur du chien. Viens, mon petit, viens ! appela dun air aimable M. Pitancet ; viens prs de moi, voyons ! Et il lui tapotait le crne tandis que Lise dtournait la tte pour cacher son motion. Grand imbcile ! ricana sa femme. Tu ne ferais pas tant de grimaces pour moi ! Ce nest quun chien ! Cependant, M. Pitancet, ayant dtach Miraut, lui tendait un bout de fromage, pour bien faire connaissance, affirmait-il ; ensuite de quoi il le caressa de nouveau, le cajola, le clina, le gratta sous les oreilles et sous le cou, linvitant le suivre au dehors : Viens, mon petit ! Mais Miraut rsolument tirait du ct de Lise, le regardant de ses yeux agrandis et dsesprs, et pleurant et suppliant pe 249

tits abois tendres et tristes. Le chasseur ne rsista pas : il saccroupit devant le chien et longuement lembrassa et lui parla : Il le faut, mon pauvre vieux, rsignons-nous ! La rsignation est une vertu chrtienne et ntait pas le fait de Miraut qui enfonait plus que jamais son nez dans le gilet de chasse de son ami et de sa patte le grattait vif partout o il trouvait un pouce carr de chair. tant. Il vaut mieux, mit lacheteur, que vous ne le caressiez pas

Cest vrai, convint Lise, ce nest plus le mien maintenant et je nai mme plus le droit de lembrasser. Emmenez-le, monsieur, emmenez-le ! a me fait trop de peine et lui aussi de prolonger plus longtemps les adieux. Si on peut tre bte ce point-l ! marmonnait la Gulotte. Lise lui jeta un coup dil terrible et elle jugea prudent de se taire immdiatement, non point tant par la crainte des coups que par lapprhension de voir son mari revenir sur sa parole et dfaire le march. On sortit. Mais, comme lavait prvu Lise, Miraut refusa obstinment davancer. Camp sur les quatre pattes, le cou tendu, il rsistait de tous les muscles de sa poitrine, de tous les tendons de ses jarrets, de tous les ligaments de ses vertbres, de toutes les griffes de ses pattes fiches violemment en terre. Allez, charogne ! grogna la Gulotte en le poussant par derrire. Il rsista de plus belle, le fessier cintr, suffoquant et crachant parce que le collier ltranglait de lautre ct.
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Je vous prierai de me lamener jusqu la voiture, demanda M. Pitancet ; pour quil nait pas peur et ne se doute pas trop, je prendrai par la route du village et vous par le verger. Rsign boire jusqu la lie le calice, Lise reprit en main la laisse, tandis que lacheteur, grands pas, sloignait. Viens, mon petit Miraut ! appela-t-il. Le chien avait suivi dun il farouche le dpart de linconnu. Il vint se jeter dans les jambes de Lise, jappotant et se tortillant, et le chasseur put lemmener en passant par le sentier du clos. Mais quand on arriva en face de chez Fricot et que Miraut revit lhomme auprs de la voiture attele, une transe nouvelle le saisit. Il comprit tout et, regardant Lise avec des yeux pleins dun sombre et muet reproche, refusa de nouveau obstinment de faire un pas. Le patron, pour lamener la voiture, dut le prendre de force dans ses bras o il se dbattait et le porter comme un enfant. Sur une brasse de paille pralablement dispose ct du sige, Lise dposa Miraut, tandis que le conducteur, saisissant la corde, lattachait trs court et solidement au sige dabord, au porte-lanterne ensuite, afin que le chien ne pt ni renverser le premier, ni sauter et se tuer en cours de route en tombant malencontreusement sous les roues. Pour quil ne vt point ces prparatifs et ces dispositions, Lise durant ce temps lentourait toujours de ses bras et lembrassait en lui parlant. Quand tout fut solidement arrim, le nouveau matre, brusquant les adieux, serra la main de Lise et fouetta vigoureusement son cheval. Et Lise resta l, immobile, muet, navr, sombre, dsespr,
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ne rpondant rien aux gens qui linterrogeaient, regardant stupidement sloigner et disparatre au loin cette voiture de malheur o son chien, son cher Miraut quil avait eu la lchet de vendre, hurlait ficel et se dbattait dsesprment. Cependant, Velrans, Pp, dont la jambe allait mieux et qui commenait remarcher, faisait une petite promenade, se soutenant sur deux btons. Il suivait la route petits pas, lentement. Entendant un bruit de voiture, il se rangea au bord de la chausse pour la laisser passer et il vit, ahuri, un homme qu il ne connaissait point, emmenant attach un chien qui maintenant ne criait ni ne hurlait, mais qui avait un air tragique et lugubre et tournait invinciblement la tte dans la direction de Longeverne. Mais cest Miraut ! sexclama-t-il, saisi tout coup dune sombre inquitude. Quest-ce qui a bien pu se passer ? Et il rentra chez lui, trs agit, roulant toutes sortes de penses, se demandant pourquoi on ne lavait avis de rien, tandis qu Longeverne Lise, couch sur son lit, le nez au mur, fermait les yeux, la tte bourdonnante, essayant en vain de dormir pour oublier un peu son chagrin.

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CHAPITRE VI
Une bonne soupe, un bon coussin rembourr de laine, attendaient Miraut dans la maison de M. Pitancet, au Val. Ne voyant plus Lise, se sentant dans un pays inconnu, dans un milieu de gens inconnus, le chien apeur se laissa, sans rsistance, dtacher et descendre de la voiture par son nouveau matre qui ne lui mnagea, en cette circonstance, ni les caresses, ni les bonnes paroles. Il le suivit fort docilement dans la cuisine, puis dans la salle manger, et dans diverses autres pices encore, car le patron voulut lui faire faire sans tarder le tour du propritaire afin quil pt prendre, ds son arrive, lair de la maison. Cette prcaution ntait point mauvaise. Les btes sont naturellement curieuses et les sensations nouvelles sont habituellement un tout-puissant drivatif leur chagrin. Mais Miraut diffrait un peu de ses congnres. Morne, flairant peine par politesse, il fit pas pas la revue de lappartement et revint la cuisine o M. Pitancet, devant sa femme qui le caressa un peu peureusement, voulut lui faire manger sa soupe. Il lamena devant une jatte apptissante, fleurant bon la graisse et le lait. Mais Miraut ne pensait gure manger : il trempa le bout du nez dans le bouillon, renifla un coup, se retira dun air dgot, sessuya dun coup de langue et regarda la porte. Pas de a, mon vieux, protesta M. Pitancet. Tu voudrais filer ; tu as le mal du pays, je comprends ; mais a passera. Allons, viens ici ; quand tu auras faim, tu mangeras : il ne faut forcer personne. Ctait lheure du repas. Les poux se mirent table, uniquement proccups du chien quils trouvaient tous deux fort leur got, trs gentil, bien lev et quils souhaitrent voir trs vite saccoutumer eux et la maison. En vain essayrent-ils de le dcider avaler quelques morceaux de pain. Miraut les laissait
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tomber sans y toucher ; devant les bouts de viande, son intransigeance flchit un peu tout de mme, il les avala en les mchant. Allons, espra M. Pitancet, il shabituera. Bien nourri, bien caress, bien dorlot, quel est celui qui noublierait pas ? M. Pitancet jugeait un peu trop en homme : il ne connaissait encore gure Miraut. Depuis quil avait franchi le seuil, toute lattention du chien, tous ses dsirs convergeaient sur une seule ide : sortir ; sur ce seul but : retourner Longeverne. Pour arriver se faire ouvrir la porte, il simula, par la plainte accoutume, un besoin pressant. Il est propre, approuva le patron ; conduis-le lcurie, il se soulagera tant quil voudra. Mais Miraut refusa obstinment de suivre la femme lcurie. Il est sans doute habitu aller dehors pour ces affairesl , pensa M. Pitancet, et il se disposa ly conduire, mais aprs avoir prudemment pass une laisse dans le collier de la bte. Cela ne faisait gure laffaire de Miraut qui comprit que, pour linstant du moins, son truc ntait pas bon ; mais pour ne point laisser souponner a ses geliers son mensonge, il se soulagea abondamment ; il pouvait toujours se soulager dailleurs, peu ou prou, la vessie des chiens tant inpuisable. M. Pitancet le complimenta et le ramena devant sa soupe ; mais dcidment le chagrin tait trop profond, lestomac trop contract et Miraut, se refusant manger, vint stendre sur le coussin qui lui avait t prpar, simulant le sommeil. Toutefois, il ne pouvait entendre souvrir et se fermer la porte de la rue sans relever vivement la tte et couter avec attention.
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Petite canaille ! menaa doucement et en souriant son nouveau matre, tu cherches filer langlaise ; mais sois tranquille, jaurai lil et le bon ! Pour quil ne se sentt point trop isol et perdu, pour lhabituer leur prsence, pour quil les connt et sattacht plus vite eux, les matres laissrent dormir Miraut sur son coussin dans la salle manger, laissant ouvertes les portes qui communiquaient avec leurs chambres respectives. En le quittant ils le caressrent encore et le chien, se laissant faire, les regardait de son air triste et trs doux qui semblait leur dire : Je vois bien que vous tes de braves gens et que la juponneuse dici vaut mieux que la Gulotte, mais laissez-moi partir tout de mme. sir. Ils neurent garde, comme on pense, dacquiescer son d-

Le lendemain, debout avant tout le monde, Miraut, seul, avait minutieusement inspect la demeure et fait une trs svre revue des portes et fentres de la maison. De la pice o il se trouvait, aucune vasion ntait possible ; il passa la cuisine et essaya de faire, de mme qu Longeverne, jouer le loquet ; mais les serrures de M. Pitancet, rentier, taient plus compliques que celles du pre Lise, paysan, et Miraut eut beau appuyer et tirer et pousser de toutes faons, il narriva point en pntrer le secret. Il flaira alors les meubles, les instruments divers, les ustensiles de cuisine et retrouva dans la terrine sa soupe de la veille. Son estomac dlest criait famine, il la lapa jusqu la dernire goutte, puis, ayant tout vu, tout senti, tout renifl, tout sond, il revint stendre sur son matelas et attendit. M. Pitancet et sa femme, ds quveills, lappelrent ; il pa 255

rut remuant la queue au seuil de leurs chambres, mais ne poussa pas plus loin ses tmoignages et dmonstrations. Eux, furent beaucoup plus prolixes de gestes et de mots et on le flicita tout particulirement davoir si bien mang sa soupe. Comprenant parfaitement toutes leurs paroles, Miraut coutait avidement. Il ne dissimula point sa satisfaction et pitina sur place tout joyeux quand son nouveau matre eut mis lide de lemmener faire un tour et prendre lair, et lautre en fut tout attendri. Nous le tenons, affirma-t-il sa femme. Il shabilla et, aprs avoir comme la veille pass une laisse au collier du chien, ils sortirent tous deux. Ce ntait point ce quavait espr Miraut, mais tout de mme il tait content de gagner la rue et de prendre contact avec le pays, ne serait-ce que pour sorienter un peu, afin de navoir point hsiter le jour o, dbarrass de ses liens, il pourrait enfin filer o il voudrait. Ce nouveau village nenthousiasma point Miraut. Le Val, comme son nom lindique, est situ dans une valle, fort jolie dailleurs, bien que trs encaisse. Cest un petit pays tout en longueur dont les maisons proprettes longent une rivire jaseuse au flot limpide et frais que hante une truite trs rare et fort renomme. Quelques prairies en pente arrivent comme des torchons de verdure la rivire, tandis que plus haut la cte, avec ses forts et ses rochers, slve raide et escarpe, barrant lhorizon. Le bruit de leau et le pont quil fallut traverser rappelrent Miraut un de ses plus mauvais souvenirs. Il hsita suivre le matre, reniflant avec prudence lodeur humide qui sexhalait, coutant ce chant monotone du flot sur les pierres qui lavait dj intrigu la veille et lagaait peut-tre un peu.
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Il examinait tout dun il souponneux ; il aperut dautres chiens qui le regardaient avec une curiosit mchante, qui aboyaient dans sa direction et le menaaient et linsultaient ; sans doute il ne les craignait gure, surtout avec le matre, mais cela lennuya ; il flaira des gens quil navait jamais sentis ni vus ; il aperut des bois sur lesquels il ne possdait aucune notion. Il se demanda o il trouverait des livres et comment il les chasserait et quelles seraient leurs ruses et leurs passages et leurs cantons, et cela lui fit songer ses chres forts du pays de Lise quil connaissait mieux que quiconque, hommes et btes, dont pas une venelle, pas un passage, pas un fourr ne lui taient trangers. Il pensa que sil devait vivre ici, il lui faudrait tout recommencer sa vie, apprendre connatre ses matres et leur logis, les gens du pays, les gosses, distinguer les maisons amies des baraques hostiles ; quil lui faudrait tudier canton par canton, pouce par pouce tous ces bois, les sonder, les vrifier, les tarauder ; il se dit que cela tait vraiment impossible, que sa tte charge de souvenirs ne pourrait enregistrer ces nouvelles notions, quil tait trop vieux, peut-tre, que Longeverne tait son pays, son domaine, quil ne pourrait vivre que l et quil devait y retourner. Ce ntait point sans doute lavis de M. Pitancet, lequel, en discours prolixes et convaincus, lui vantait le Val. Miraut ne lcoutait pas, il continuait ses rflexions. Cet homme qui, de force, lavait transplant ici, qutait-il au point de vue chasse, le seul qui importait au chien ? Ah ! si cet t encore Philomen ou Pp, des amis, des gens srs, mais connaissait-il la chasse, ce M. Pitancet ? Saurait-il se poster aux bons passages, tait-il capable de tuer un livre ? Si ctait un maladroit et que le chien sescrimt pour rien faire courir les capucins ? Autant de questions nouvelles. Et il faudrait quil shabitut aux manies de cet homme, ses faons daller quand il avait dj, lui, toutes ses habitudes, de bonnes habitudes, prises logiquement ainsi que sait les prendre un chien intelligent et rus qui ne soccupe pour cela que de son nez, de ses besoins et de son ins 257

tinct de chien ! Non, Miraut voulait partir et ne rvait quaux moyens de raliser sa volont. Aprs avoir manifest une vague vellit de suivre la route du ct de Longeverne, aprs avoir inutilement pris le vent et regard vers le haut de la cte par del laquelle, trs loin sans doute, stendaient ses forts coutumires, il comprit que cette tactique tait mauvaise et quil tait ncessaire, pour arriver son but, dinspirer confiance son nouveau patron. Il savait dj que la volont des hommes, quand on la heurte de front, est irrductible, quon narrive sy soustraire que par ruse et dissimulation, mais qualors il est trs facile de tromper ces tres crdules, lesquels prennent toujours les chiens, dans limpossibilit o ils sont de les comprendre et de les deviner, pour plus btes quils ne sont rellement. Docile linvite du matre, il retourna sur ses pas et le suivit partout o il plut lautre de lemmener : dans le village, le long de la rivire et au bord du bois. Sans en avoir trop lair, Miraut donnait attention tout, regardant, coutant et surtout humant et reniflant. Il y eut des choses qui lintressrent, mais lensemble lui parut mesquin et petit et toutes ces impressions nouvelles ne russirent qu lui faire regretter davantage encore Lise et Longeverne et le confirmer dans sa rsolution de retourner l-bas, cote que cote. Il mangeait, dormait, se laissait caresser, tmoignait mme de la gratitude ses patrons, battant nergiquement du fouet quand on partait en promenade, tant que M. Pitancet, un beau matin, aprs huit jours daccoutumance, crut quil ny avait plus de danger de le voir repartir et le libra de lattache. Ils se promenrent cte cte, mais du premier coup dil Miraut avait bien vu que ceci tait encore une preuve et qu la
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moindre vellit de fuite il serait poursuivi et peut-tre cern et rattrap. Aussi, dominant son dsir de fausser compagnie son gardien, il resta auprs de lui, obit docilement, sloigna aussi peu quil le voulut, revint au premier appel lui lcher la main et continua deux jours cette comdie. Elle russit parfaitement et, un aprs-midi, deux heures environ aprs la promenade, comme Miraut, simulant un besoin de pisser, demandait la porte, elle lui fut ouverte sans faons. Il en profita pour rder comme un flneur autour de la maison, mais pressentant que, par un dernier reste de mfiance, on lpiait peut-tre, il vint se coucher sur le seuil et ferma les yeux. Sa matresse qui vint pour le chercher, layant aperu dans cette posture, rentra aussitt annoncer la chose son mari, et lui affirmer : Maintenant, cest bien le ntre, et il ne pense plus Longeverne. Cinq minutes aprs, il filait sans hsitation aucune, reprenant tout droit le chemin de son village. Il ne suivit aucune route, aucune voie, aucun sentier ; il nessaya point de se remmorer, pour le reprendre rebours, le trajet suivi par la voiture lors de sa venue, non, il alla le nez au vent, sr de son fait, sr de sa direction, tantt au trot, tantt au galop, jamais au pas, guid par son flair souverain. Lise navait pu dormir la nuit du jour o partit Miraut. Ctait un homme accabl : un de ses parents serait mort quil nen aurait pas t plus triste. Cest que le chasseur, sans enfants et nayant point se louer du caractre de sa femme, perptuelle ronchonneuse, avait de tout temps report sur les btes, et particulirement sur ses chiens qui le lui rendaient bien, toute
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laffection dont il tait capable. Miraut tait pour lui comme un dernier n, un Benjamin chri pour toutes sortes de raisons, dabord pour la difficult prouve le faire admettre au logis, puis pour ses qualits personnelles extrmement rares et prcieuses, enfin pour la gloire quil lui avait value, pour la rputation quil lui avait faite et aussi pour cette affection que, par rciprocit, le chien lui avait voue lui aussi. Sans lavoir dit, il comptait bien le revoir, il tait tonn quil ne se ft pas dj vad et se demandait, avec une pointe de jalousie, si une bte tant aime pouvait vraiment loublier si vite. La Gulotte, paysanne avare, rapace, qui ne voyait dans les animaux quels quils fussent que des sources de revenu, ne pouvait comprendre cette affection, pas plus quelle nadmettait la passion de la chasse, divertissement coteux, bon pour les dsuvrs tout au plus et les richards, puisquil ne rapporte rien, mme aux meilleurs fusils. Tout chasseur tait pour elle un homme tar, une faon de pauvre desprit, puisquil entend mal ses intrts. Si elle et su ce que ctait, elle et dit avec mpris que ctait une espce de pote, de pote qui signore souvent (heureusement !) et gote dinstinct et puissamment et sans arrire-pense dimage et de facture verbales, les joies de la solitude, la beaut pre et sauvage de la nature parmi les dcors perptuellement changeants et toujours si frais et si beaux des champs, des forts et des eaux. Lise, certes, aurait t bien incapable dexprimer ses sentiments sur ce point, et pourtant lorsquun beau matin, avant le lever du soleil, il partait pour la fort dans lespoir dentendre chasser son chien, il net pas chang sa place pour un trne. Toute la semaine, il trana languissant, dsuvr, dune pice lautre, de la remise lcurie, du jardin au verger, bricolant un peu, incapable de se donner quelque travail srieux ou suivi, tandis que sa femme, triomphante, se moquait de lui et haussait les paules, en silence toutefois, car si daventure elle se
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ft hasarde aller trop loin dans cette voie, elle aurait pu craindre un clat de colre dont son derrire et ses ctes eussent pu se ressentir fortement. Cet aprs-midi-l, plus triste et plus sombre que jamais, le braconnier, devant sa maison, soccupait scier quelques rondins quil avait rcemment ramens de la coupe et qui encombraient un peu le bas de sa leve de grange. Courb en deux, un pied sur le bois du chevalet, il tirait et poussait lentement la scie, dun air accabl, lorsque, tout coup, sans quil sy attendt le moins du monde, il sentit deux pattes brusquement sappliquer sur ses reins en mme temps quun aboi de joie et de tendresse, un aboi bien connu, retentissant, roucoulait ses oreilles. Du coup, il en lcha la scie et le morceau de bois, et comme lectris, avec la rapidit de lclair, il se retourna. Miraut tait l qui le lchait, se tordait, se tortillait, lembrassait, lui parlait, lui disait sa joie de le retrouver, sa peine de lavoir quitt, son ennui l-bas, sa longue attente, et lui aussi, fou de joie, stait baiss et se laissait embrasser et entourait son chien de ses bras, le cajolant et ne trouvant lui dire que ces mots denfant ou de mre : Cest toi, Miraut, mon vieux Miraut ! Ah ! mon bon chien, je savais bien que tu reviendrais ! Cest toi !

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CHAPITRE VII
Cependant laboi de Miraut et son passage dans le pays navaient pas t sans tre remarqus. La Gulotte, en train de sarcler le jardin quils avaient en dehors du village, dans les clos de la fin dessous, fut avise de lvnement par la Phmie qui accourut elle, les bras levs, comme pour annoncer un grand malheur. Cette grande bringue pourtant, comme disait Lise, navait plus rien craindre pour ses poules, puisque, depuis fort longtemps, le chien avait renonc ce gibier stupide ; mais ils ntaient toujours point camarades et elle avait conserv pour Miraut une haine farouche. La Phmie, donc, vint aviser la Gulotte de ce retour et de la joie non dissimule de Lise. Immdiatement, craignant toujours pour la scurit du march et redoutant la restitution des trois cents francs, elle rentra la maison afin de rappeler son mari que le chien ntait plus lui et lui remettre en mmoire les promesses quil avait faites son acqureur. Elle les trouva tous deux, lhomme et le chien, dans la chambre du pole, en train de se caresser et de se tenir des discours rciproques qui devaient tre dailleurs parfaitement inutiles. Miraut tait heureux : il ignorait ce que cest quun march ; du moment que Lise le recevait bien, il pouvait croire que lre de la sparation tait rvolue et que cen tait fini du cauchemar du Val : larrive de la patronne jeta une ombre sur sa joie et lui fit se souvenir quil avait toujours en elle une ennemie. Par politesse toutefois, par bont de cur, pour montrer quil ne gardait personne rancune du mchant tour quon lui avait jou, il vint elle et voulut la caresser, mais elle le repoussa brutalement en disant : Quest-ce quelle revient faire ici, cette sale charogne ? Et sadressant son mari :
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Tu sais, ce nest pas honnte ce que tu fais l. Tu avais promis M. Pitancet de ne pas le rattirer sil revenait et je me demande ce quil dirait sil venait vous trouver ici tous les deux, comme des idiots, vous faire des mamours. Tu as fait un march avec cet homme, il ta pay largement ; si tu agis de telle sorte que le chien se sauve toujours de sa maison, cest comme si tu le volais. Si Miraut ne veut pas rester l-bas, je ne peux pourtant pas et puis, enfin, je ne suis pas all le chercher, il est l, ce chien, et je ne veux pas le tuer puisquil nest pas moi. Il ne veut pas sen aller tout seul ; les premires fois on est toujours oblig de venir les rechercher. Dailleurs, si ce monsieur ne veut pas quil se sauve, il na qu le soigner et mieux le garder. Tu vas lui crire tout de suite quil revienne le reprendre le plus tt possible, exigea la patronne. a ne presse pas, atermoya Lise. M. Pitancet pensera bien quil sen est venu ici, et il viendra le chercher sans quon ait le prvenir. Eh bien ! si tu ncris pas, cest moi qui vais crire. Sil allait rechasser ici, ce serait peut-tre nous encore qui coperions. cris, si tu veux, concda Lise ; cest trois sous de foutus tout simplement. Le soir mme, une lettre ladresse de M. Pitancet le prvenait de lquipe de son chien, et le lendemain aprs-midi il remontait la cte avec son cheval et sa voiture. Miraut avait cout dune oreille attentive la discussion : le nom de lhomme du Val, prononc plusieurs reprises, lavait trs inquit ; pourtant, comme la patronne navait pas trop cri, quelle navait pas fait dclats, quelle ne lavait ni chass, ni battu, il put croire quelle consentait sa rintgration au foyer et ne
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condamnait pas trop son retour. Il eut, le soir, le plaisir de voir Philomen et Mirette qui, ayant appris son retour, vinrent lui faire une petite visite damiti et senqurir, chacun sa faon, des pripties de son voyage et de son arrive. Les deux hommes ne purent sentretenir seul seul : leur conversation se ressentait de cette gne, car la Gulotte, souponnant entre eux qui sait ? peut-tre un vague projet dentente au sujet de Miraut, ne les quitta point dune semelle et accompagna mme son homme lorsquil reconduisit jusquau seuil le chasseur qui allait se coucher. Lise nanmoins avait dit son motion et sa joie voir que le chien ne lavait point oubli et avait su, sans sgarer, franchir les vingt ou trente kilomtres qui sparent la commune du Val du territoire de Longeverne. Ils se souvinrent des beaux jours vcus, des grandes randonnes prcdentes, des longues parties de jadis : on voqua la mmoire de Bellone et de Fanfare ; on parla de la jambe de Pp qui allait de mieux en mieux et, sans quon en et souffl mot, la seule ide de la nouvelle sparation et du prochain dpart du chien, on se spara tout tristes. Cependant Miraut dormait derrire le pole, Moute dun ct, Mique de lautre, car Mitis, depuis quatre jours, tent par le soleil et sennuyant au village, avait dsert la maison et vadrouillait, disait Lise, travers champs o il faisait une chasse terrible aux nids de cailles et aux compagnies de perdreaux. Les deux chattes taient toutes contentes, elles aussi, davoir retrouv leur camarade. Ils staient parl brivement. La vieille Mique avait eu lair dinterroger : Rron ? Miraut avait rpondu : Bou ! et toute une histoire tenait dans ces syllabes lourdes de sens et profondment nuances. On stait fait des gros dos et des frlements, on stait donn des coups de pattes et des coups de langue et lon se trouvait heureux tout simplement. Miraut se tranquillisait ; il passa une excellente nuit, une
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matine meilleure encore, esprant lheure o Lise lemmnerait faire un tour par le village ou dans les champs. Mais comme il stirait, du devant dabord, du derrire ensuite, pour indiquer quil sennuyait, le pas terrible et quil ne connaissait que trop dj, le pas de M. Pitancet retentit sur le pav de la cour et le fit tressaillir dtonnement et dangoisse. De saisissement, il naboya pas, mais comme pour chercher un refuge, il se prcipita vers Lise. ce moment, la porte souvrait et la voix du matre, souhaitant le bonjour la Gulotte, retentit. Mon pauvre Mimi ! sapitoya le chasseur en posant sa main sur le crne de son ami. Lhomme entra et le chien, en le voyant, eut un instinctif mouvement de recul. Pourtant, comme il tait impossible dviter la rencontre et que ce nouveau matre navait jamais t mchant pour lui, il ne fuit pas, sapprocha en rampant son appel et, tendu ses pieds, le regarda de ses yeux suppliants qui semblaient dire : Je ten prie, laisse-moi ici, ou reste avec nous : je ne saurais maccoutumer habiter au Val. M. Pitancet le caressa, lui reprocha doucement avec de petits mots damiti sa fugue hypocrite, et, sans rancune, lui offrit un petit bout de sucre. Miraut ny toucha point et le laissa tomber, mais, reconnaissant tout de mme de ce geste de gnrosit, il lcha les doigts du bourreau et se coucha docilement, comme rsign son sort. Miraut avait son ide. Sans en avoir lair, il guettait la porte et profita dune minute dinattention pour gagner la cuisine ; malheureusement pour lui, louverture du dehors tait close et il ne put, agissant vite, avant quon ne le remarqut, que gagner la remise et lcurie o il se disposa se cacher habilement.

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Lise offrit un verre M. Pitancet qui voulut toute force rgler la dpense de Miraut ; par politesse celui-ci accepta de trinquer, puis, la chose faite, il tira de sa poche une chane dacier pour attacher le chien. Le croyant la cuisine, il lappela ; mais Miraut ne vint point. Lise, estimant quil obirait mieux sa voix, lappela son tour, mais il ne parut pas davantage. Il nest pas sorti pourtant, affirmait la Gulotte : la porte na pas t ouverte ; il est sans doute all dormir la remise. On sen fut la remise et lon alla jeter un coup dil lcurie, mais pas plus un endroit qu un autre on aperut de Miraut ; on lappela, on cria son nom : il ne rpondit ni naccourut. Sapristi, stonnait M. Pitancet, mais il est pourtant quelque part, et si rien na t ouvert il ne peut tre que dans la maison. Pour tre puissamment dduit, ce raisonnement ne faisait toujours pas retrouver le chien. Il est probablement mont la grange, hasarda la Gulotte. La grange fut visite, explore et sonde dans tous les recoins accessibles : Miraut ny tait pas. Il ne peut tre qu la remise ou lcurie, conclut la Gulotte qui, prise dun soupon, regardait dun il svre son mari. Tu naurais pas ouvert la porte en allant la cave, tout lheure ? demanda-t-elle. En fait de porte, je nai ouvert que celle de larmoire pour prendre la bouteille de goutte, rpliqua Lise ; je nai pas quitt un seul instant M. Pitancet qui na pas voulu que je descende.
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Enfin, ce chien nest pas rentr sous terre, tout de mme. Il naurait pas eu lide de se cacher, mit ce dernier. Lise hocha la tte, indiquant par ce geste que Miraut tait au contraire bien capable de cela et de toute autre chose encore, par exemple davoir russi prendre tout seul, et par des moyens de lui seul connus, la clef des champs. Il rappela le carreau cass de jadis, et lon refit sur sa demande une minutieuse inspection des ouvertures qui namena rien de nouveau. la fin des fins, on se rsolut tenir en dtail et dans tous les coins et recoins lcurie et la remise. On commena par lcurie : on visita les crches dessus et dessous, on retourna lamas de paille entasse dans un coin ; on regarda entre le mur et la cage lapins, sur la brouette, derrire les portes : nulle part on ne trouva trace de son passage. Dans la remise linspection se continua minutieusement ; on bouscula toutes les caisses, on chercha dans tous les recoins ; tout avait t chambard ; il ne restait plus quun endroit qui navait pas t explor, mais il semblait impossible que le chien y ft. Ctait un amas htroclite de vieilles planches et de vieux paniers, doutils au rebut, de manches casss, de vieilles hardes, de cuirs de jougs pourris, entasss au petit bonheur contre une vieille crche, elle-mme pleine de dbris trs antiques et sans aucune valeur. Cest idiot de penser quil est l derrire ou l-dessous, disait M. Pitancet. Quest-ce quil y foutrait et comment aurait-il pu sy fourrer ? Un chat aurait dj du mal sy frayer un passage. Comme il ny avait plus que cet endroit-l qui navait pas t mis nu, on continua tout de mme de le dblayer. Ce ne fut qu la dernire planche souleve et quand on dsesprait quon dcouvrit bel et bien Miraut qui stait rfugi l-dessous. Comment ? au prix de quels travaux ? Il avait d se faufiler, sallonger,
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saplatir, se raser. Et il tait l devant tous, couch vaguement, plutt accroupi, rattroup sur lui-mme. Il nessaya dailleurs point de feindre davantage et de simuler le sommeil : il ntait pas si stupide ; mais il se contenta de battre lentement son fouet et de contempler de son regard profond et si triste le trio qui le dterrait de l. Il eut pour Lise surtout un coup dil impressionnant comme un reproche muet, un coup dil qui semblait lui demander raison de cet abandon, un coup dil tel que lautre ny put tenir et, laissant la Gulotte et M. Pitancet se dbrouiller avec lui comme ils lentendraient, le cur chavir dune douleur plus vive encore quau premier jour, il alla par les rues du village comme une me en peine et sen vint chouer chez Philomen. Quand il ne vit plus son vieux matre, quand il se sentit seul, abandonn aux mains de ces deux tres dont lun le dtestait, dont lautre lui imposait lexil, Miraut comprit quil navait pas de sursis attendre ni de grce esprer. Il se laissa passer la chane et conduire la voiture o, attach de nouveau, il fut bientt emport au galop du cheval qui filait derechef sur la route du Val. Lise, entendant les grelots sonner dans le fracas des roues, eut un geste daccablement. Cest plus fort que moi, affirma-t-il, mais je ne peux pas my faire, je peux pas me raisonner, une si bonne bte ! Bon Dieu, que les hommes sont lches et les femmes mauvaises ! Quand Mirette fera des petits, je ten lverai un, offrit Philomen qui ne savait que trouver pour consoler un peu son ami. Merci, mon vieux, merci, non ! Cest Miraut, vois-tu, quil me faut, je ne pourrais plus rien faire avec un autre. Velrans, Pp revit encore passer la voiture fatale emportant Miraut qui sans doute le reconnut, car il jappa en passant : peut-tre un adieu, peut-tre un appel. Le chasseur en fut tout retourn ; il avait interrog des gens et avait appris lhistoire des procs-verbaux et la surprise de la vente.
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En bon camarade, il se dsolait de navoir pu rencontrer Lise, car il se doutait des terribles tamines par lesquelles il avait d passer avant de savouer vaincu et de cder. Peut-tre aurais-je pu laider ? se disait-il. Pourquoi nestil pas venu me voir non plus ? Si ctaient des sous qui lui manquaient, il naurait eu qu dire un mot ; jai toujours quelque part, dans un bas de laine, un cent dcus de rserve en cas de malheur, que personne ne sait, pas mme la bourgeoise, pour me tirer dun mauvais pas ou pour obliger un ami. Et il enrageait en pensant quil ntait pas encore tout fait assez valide pour accomplir seul, aller et retour, le voyage pied de Longeverne ; mais il se promit, ds quune voiture irait l-bas, de saisir loccasion par les cheveux, daller demander lui-mme des explications son copain et lui offrir, sil en tait encore temps, ses services. Miraut, assurment trs triste dtre remmen au Val, ntait cependant pas aussi dsespr que le premier jour, car il avait au cur le secret espoir de schapper encore et bientt, surtout maintenant quil savait la manire de sy prendre, et de revenir de nouveau Longeverne. Rien naurait su le distraire de ce projet ni personne lempcher de le raliser. Un chien qui sest mis en tte une ide nen dmord pas et Miraut tait un vrai chien, un fameux chien, un sacr chien, comme on disait. Il se jura donc, chaque fois quil serait libre, de filer bon gr mal gr, de lasser la patience de son acheteur, de lui reinter son cheval et de vaincre cote que cote lindiffrence ou la faiblesse de Lise. Il nhabiterait qu Longeverne, cela seul tait certain ; il y vivrait comme il pourrait, mais il resterait l et rien ni personne ne saurait len empcher. Ce fut pour cela quil nopposa aucune rsistance, simula lobissance, rentra dans la maison du Val comme sil revenait chez lui, accepta toutes les caresses et les rendit, mangea autant
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quon voulut, suivit docilement en promenade M. Pitancet jusquau jour o, bien convaincu de son accoutumance, le patron lui retira la laisse et le laissa libre dans la maison.

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CHAPITRE VIII
Trois fois de suite il schappa et, sans hsitations, sen vint revoir Lise. Les trois fois son matre, stant aperu presque aussitt de sa disparition, et aussi patient et aussi entt que lui, partit sans dlai le rechercher. Il arrivait Longeverne deux heures aprs le chien, et invariablement le retrouvait dans la cuisine ou le pole de Lise. Rendu prudent par lexprience du premier jour et craignant les ruses de lanimal, il lenchanait immdiatement pour le reconduire lauberge o il avait remis sa voiture. Aprs avoir laiss son cheval le temps de souffler un peu, de se reposer et de manger une avoine, lui-mme se restaurant lgrement, il remmenait Miraut qui avait peine eu le temps de voir le pays et, deux reprises conscutives, neut mme pas la chance dapercevoir Lise, absent du village ces jours-l. la troisime fugue il fut plus heureux ; mais, craignant la Gulotte, il ntait pas venu japper sous les fentres ; il stait cach aux alentours, attendant pour saventurer de voir son ami ou dentendre son pas, afin dtre bien sr quil se trouvait la maison et de ne pas avoir visage de bois. Un instinct tout-puissant lui disait que malgr tout il ne devait pas dsesprer de vaincre un jour sa rsistance inexplicable. Aprs deux heures dattente, sa patience fut rcompense et ce fut Lise en personne qui sortit sur le pas de sa porte. En quatre bonds il fut lui et lui tmoigna aussi follement quil put son affection et la joie quil avait de le retrouver enfin. Obissant lui aussi son cur, sans rflchir le moins du monde, Lise lui rendait ses caresses et lui parlait avec amour lorsque M. Pitancet apparut tout coup dans le sentier du verger. Il vit toute la scne et, avant mme de souhaiter le bonjour au chasseur, ne put, sans une certaine aigreur, lui marquer lennui quil prouvait faire tant de voyages conscutifs qui navaient pas de raison de finir.

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Vous maviez promis de ne pas le rattirer, ajouta-t-il, en saisissant prudemment le chien par son collier et en lattachant de nouveau. Pourquoi le caressez-vous ? Sil sent que vous tes avec lui et quil sera bien reu, il reviendra toujours, il faut en finir une bonne fois. L-bas, il est bien et a tout ce qu il lui faut, il nous connat, il commence sattacher la maison : promettezmoi que, si jamais il revient, vous ne le recevrez pas, vous le gronderez et vous le renverrez en le menaant du bton. Vous comprenez bien que si je lai pay si cher, cest pour lavoir moi, non pas pour quil revienne ici et que je fasse continuellement la navette entre les deux patelins. Sil en tait ainsi, jaimerais mieux y renoncer et que nous dfassions le march. La Gulotte, arrivant la cuisine, avait entendu les dernires paroles de lacheteur. Une apprhension terrible la gagna que M. Pitancet ne redemandt les trois cents francs verss, et peuttre, mais trs lgrement, quoi quelle en et dit, corns pour le paiement de la dernire amende. Et puis elle avait eu le dessus, elle ne voulait aucun prix reprendre cette charogne la maison. Ce fut elle qui fit la rponse : Vous avez bien raison, monsieur, tout ce quil y a de plus raison. Cest le vtre et je vous laurais dit plus tt sans la crainte de vous blesser, mais il vaut mieux, pour vous comme pour nous, que nous ne lui donnions plus rien manger et que nous ne le laissions plus entrer, parce que, sans cela, malgr vos voyages et vos bons traitements quil ne mrite pas, il reviendra toujours. Cest donc entendu, conclut lautre, et je compte sur vous. Pour ce qui est de moi, affirma-t-elle, vous pouvez tre sr et certain dune chose, cest que chaque fois quil approchera de ma cuisine, cest du balai que je lui donnerai au lieu de soupe, oh ! sans lui faire de mal, soyez tranquille, je sais bien quels endroits on peut taper. Quant celui-ci, continua-t-elle en dsignant dun geste de mpris son poux, cest une vraie andouille, a na pas plus de nerfs quun lapin, mais jarriverai bien lui faire entendre raison.
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Lise, cette apostrophe, commena par prier sa femme de fermer son bec et vivement, si elle ne voulait point savoir ce que pesait son poing ; ensuite, ne voulant pas passer aux yeux dun tranger pour un homme dune sensibilit ridicule, malgr sa profonde douleur et son envie de garder Miraut, il affirma M. Pitancet quil naurait point se plaindre de lui et que le chien ne trouverait plus asile dans sa maison do il le repousserait sans le battre. M. Pitancet prit acte de cette dclaration ; il remercia le chasseur, dit quil comptait sur sa parole, sur son honntet et finalement remmena Miraut, lequel commenait shabituer ces petits voyages et, ferme en ses desseins, se prparait dores et dj recommencer la premire occasion. Cette occasion ne tarda gure. Pour le rglement dune vieille et importante affaire, M. Pitancet fut appel pour quelques jours sabsenter. Il partit aprs avoir recommand sa femme de veiller soigneusement ne pas laisser schapper le chien, ce qui nempcha nullement ce dernier de casser sa chane, denfoncer un carreau et de revenir dare dare Longeverne o la Gulotte se rjouissait dj de ne plus le revoir. Lise et sa femme taient au jardin quand il arriva. Voyant son matre et ami, il nhsita point venir lui malgr la prsence de lennemie. Revoil encore cette sale vice ! glapit-elle en le reconnaissant. Jespre bien cette fois que tu vas le recevoir de la belle faon, si tu nes pas une poule mouille comme tu le prtends. Tu sais ce que tu as promis M. Pitancet. Allez, ouste ! fous le camp ! continua-t-elle en brandissant son rteau dans la direction de Miraut. Va-ten ! ajouta Lise au chien abasourdi de cet accueil ;
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va-ten ! Miraut, arrt dans son lan, resta stupide devant ces injonctions, puis ne voulant point croire que ctait possible, il resta l sur place, le cou tendu, semblant interroger encore et demander des prcisions. Veux-tu bien foutre ton camp ! reprit la femme en slanant sur lui, tandis que Lise ctait la premire fois ne faisait rien, ne disait rien pour le dfendre. quelque cinquante mtres de la maison, sur le revers du coteau, Miraut se retira et sassit sans mot dire, regardant avec tonnement du ct du jardin, esprant toujours quun mot de Lise, mettant un terme cette comdie, le rappellerait enfin. Mais Lise, sombre et morne, ne fit pas un geste, ne profra pas une parole et rentra la cuisine sans mme jeter un coup dil de son ct. Le soir tomba et il ne le revit pas. Alors il vint rder autour de la maison et aboyer sous les fentres pour quon lui ouvrt : ainsi agissait-il aprs les chasses et les promenades lorsquil trouvait portes closes. Je vais lui ouvrir, dcida Lise, on ne peut pas le laisser coucher dehors. Je te le dfends, protesta la Gulotte, je ne veux pas quil remette les pattes ici ; ce nest plus ton chien, tu nas pas le droit de le recevoir ou bien tu nes quun voleur. Ctait pourtant exact que le vritable matre de Miraut, celui qui lavait pay de ses deniers ou plutt de ses billets bleus, lui avait interdit de laccueillir dsormais et quil avait promis de le repousser : il baissa la tte et salla coucher. Mais il ne dormit point et il put entendre Miraut qui aboya
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longtemps. Las et affam sans doute, il ne cessa ses appels que pour faire un tour par le village et chercher sa nourriture. Pourtant, le lendemain matin, quand la Gulotte ouvrit la porte, elle le trouva couch sur la leve de grange. Elle se hta de lexpulser en lui jetant des pierres, et le chien, sloignant regret, revint se poster au milieu du coteau la mme place que la veille, attendant Lise, esprant toujours et quand mme tre recueilli. Ds que le chasseur sortait, il se redressait, tremblant de tous ses membres, les yeux brillants, le cou tendu, attendant quil regardt de son ct pour multiplier ses supplications muettes et lui dire avec tout son cur et toute son me : Voyons, puis-je aller prs de toi ? Mais Lise, bien que le sachant l, ne faisait pas mine de le remarquer et, le cur serr, rentrait bientt la cuisine o laccueillaient les sourires et les haussements dpaule mprisants de sa femme. Trois jours de suite, Miraut erra autour de la maison, aboyant, demandant asile, demandant manger, rdant la nuit par le village. Il sacharnait, il esprait envers et malgr tout espoir, et Lise, lui aussi, vcut trois jours dangoisses et de souffrances atroces, rpondant peine aux gens, voisins et amis qui lui parlaient de ce chien, louaient sa fidlit et sextasiaient sur un attachement si tenace et si singulier leurs yeux. M. Pitancet, absent du Val, ntait pas venu chercher son chien, bien que la Gulotte, qui ignorait ce dtail, et crit ds le second jour. Elle sinquita un peu au dbut de ne pas le voir accourir aussitt, puis, sa nature goste reprenant le dessus, elle se dit : Aprs tout, quil crve de faim ou quil lui arrive malheur, je men moque, ce nest plus le ntre. Cependant, Miraut ne mangeant gure que de vagues rogatons ainsi que quelques salets dniches grandpeine au hasard de ses recherches nocturnes par les fumiers et les ordures, rong par un souci tenace, dvor par le chagrin, maigrissait de plus en
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plus. Il tait l, passant ses jours accroupi dans une attitude de sphinx miteux, car tant que la maison ntait pas ferme, que les lumires ntaient pas teintes, il attendait, esprant encore que son matre lappellerait et le reprendrait. Son poil quil ne lustrait plus se hrissait, se collait, devenait sale ; il tait crott, boueux, minable, avait un air harass, se levait peine craintivement lorsque quelquun passait proximit, fuyait les gosses quil connaissait, regardait tout le monde avec mfiance et marchait comme rattroup, lchine demi cintre, ainsi quun infirme ou un petit vieux. Et Lise se mangeait le sang, se disant que ce M. Pitancet ntait au fond quune brute et une salle rosse puisquil avait le courage ou la lchet de laisser ainsi une pauvre bte si longtemps labandon. Dailleurs, pensait le braconnier, reste savoir si maintenant Miraut se laissera remettre la main au collet. Chez nous, ctait facile, mais au milieu du communal, ce sera une autre paire de manches. Si, aprs cette salet-l, le monsieur compte sur moi pour la chose, il peut se fouiller. Il sarrangera avec la vieille puisquils ont voulu manigancer laffaire ensemble et je nai pas peur, malgr sa maigreur de squelette et sa fatigue, le chien nen reste pas moins un fameux trotteur. Pauvre bte ! si ce nest pas malheureux ! Ah ! je naurais jamais d le vendre, ajoutait-il. Voyant Lise sortir et aller au village, Miraut, efflanqu, bout de forces, se leva quand mme et sapprocha, rsolu faire une tentative encore et une suprme dmarche. Un combat affreux se livra en lhomme. Que faire ? Le nourrir, le laisser revenir ? Quelles scnes nouvelles la maison ! Ce serait intenable ! Et lautre, la brute du Val, pensait-il, avait sa promesse. Dautre part, il sentit que si le chien venait jusqu lui, le ca 276

ressait seulement, il naurait plus le courage de le renvoyer et, la mort dans lme, de loin, sans oser regarder, il fit un geste qui lui interdisait dapprocher davantage. Miraut, qui ne le quittait pas des yeux, comprit et sarrta. Un immense dsespoir de bte, un dsespoir que les humains ne peuvent pas comprendre ni concevoir parce quils ont toujours, eux, pour attnuer les leurs, des raisons que les chiens nont pas, le gonfla comme une voile sous lorage. Il sassit sur son derrire et regarda encore, regarda longuement Lise qui, les jambes flageolantes et le dos rond, disparaissait au coin de la rue, derrire les maisons. Longtemps, comme ahuri, ne semblant pas vouloir comprendre encore ni se rsigner, il resta l, stupide, mi-chemin. Et il vit Lise revenir et il se redressa de nouveau, secou dun frisson, mu dune esprance. Le chasseur se redemandait ce quil ferait. La lutte en lui ntait pas finie. Peut-tre allait-il cder son cur, son sentiment, son dsir ; mais la Gulotte parut. Encore cette sale carne ! hurla-t-elle, en ramassant des cailloux. Et lhomme laissa faire. Miraut comprit que tout tait fini, quil navait plus rien attendre ni esprer et, ne voulant malgr tout point retourner au Val o il retrouverait pourtant la niche et la pte, ne voulant point dserter ce village quil connaissait, ces forts quil aimait, ne pouvant se plier dautres habitudes, se faire dautres usages, il sen alla sombre, triste, honteux, la queue basse et lil sanglant jusqu la corne du petit bois de la Cte o il sarrta. Alors il se retourna, regarda le village et, debout sur ses quatre pattes, il se mit hurler, hurler longuement, hurler au perdu, hurler au loup, hurler la mort, ainsi quil avait fait autre 277

fois aux heures tragiques de sa vie, comme jadis Bmont lorsque lavait recueilli Narcisse, comme nagure Longeverne le soir o Clovis Barom stait tu. Et sa plainte sonna comme un glas, et les autres chiens y rpondirent, et tout le monde sen mut, et c'tait vraiment lugubre et dsespr.

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CHAPITRE IX
En entendant les cris et les lamentations de son chien, Lise de rage serra les poings, puis plit et, entre les dents, mchonna un juron furieux ; toutefois, sous le regard haineux, sombre et froce de sa femme, il se contint, plia quand mme et se tut. Mais incapable dcouter ainsi les manifestations de cette immense douleur dont il se sentait responsable, et navr la pense quune bte quil aimait tant allait crever misrablement de son attachement pour lui, li par de terribles promesses, li par la pnurie dcus, il ne put tenir plus longtemps chez lui et, sans mot dire, fila lauberge noyer son chagrin dans lalcool et le vin. Apporte-moi une chopine ! commanda-t-il Fricot, en entrant dans la salle de dbit. Nest-ce pas ton Miraut qui hurle comme a ? rpliqua laubergiste. Vrai, son patron devrait bien venir le rechercher. On na pas ide de laisser ainsi souffrir des btes. Apporte-moi boire ! ritra Lise qui ne voulait pas alimenter une conversation au cours de laquelle eussent clat sa colre, sa rage et sa douleur. Lorsquun paysan tel que Lise commence par demander une simple chopine, on peut tre certain quil ne sen tiendra pas l. Une chopine, cest juste bon pour se mettre en train ; un gosier de buveur rclame plus que a : les bistros campagnards ne lignorent point. Lorsque les clients, du premier coup, commandent deux ou trois litres, cest quils nont pas lintention daller plus loin, quils ont jaug leur soif et ont dtermin ce quil faut pour lapaiser. Aussi, une demi-heure aprs, Lise, plus sombre et plus dsespr que jamais, avait liquid trois chopines ; au bout dune heure, il en avait aval six, et pourtant le chagrin dominait tout, livresse consolatrice ne voulait pas venir et il souffrait comme un
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damn. Tout coup, la porte souvrit et deux hommes entrrent. Il ne sen mut pas, ne bougea pas, ne tourna mme pas la tte, absorb quil tait par ses penses. Eh bien ! interpella lun des arrivants, on ne dit mme plus bonjour aux amis ? Lise, dvisageant ses interlocuteurs, reconnut le gros et Pp, son cher et fidle Pp, enfin valide, et son cur, il ne sut pourquoi, semplit dun espoir immense, tel le naufrag perdu en mer, qui aperoit de son radeau les feux du btiment sauveteur. Mes pauvres vieux, cest vous ? sexclama-t-il. Oui, cest nous, cest moi, je fais ma premire grande sortie aujourdhui, dclara Pp. Ah ! il y a pourtant longtemps, plus dun mois que je dsirais venir et que jaurais voulu tout apprendre de ta bouche, mais cette sacre guibolle mimmobilisait lbas. Aujourdhui le gros est venu me voir et je me suis dit quavec lui jarriverais srement jusquici et que si je me sentais trop fatigu pour le retour, Philomen me reconduirait avec sa voiture. Nous venons de passer chez lui : cest lui qui nous a dit que tu ne devais pas tre la maison, mais ici, et nous sommes venus directement te retrouver. Mes pauvres vieux ! mes pauvres vieux ! balbutiait Lise : vous lavez entendu ? Oui, et il continue. Mais pourquoi las-tu vendu aussi, pourquoi ne pas nous avoir prvenus ? Il ny avait plus le sou la maison ; la vieille a tant gueul quon allait tre oblig de vendre une vache, que ce serait la misre, que a continuerait, que ceci, que cela, et jai cd ; mais, mes vieux, si ctait refaire

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Si tu mavais seulement envoy un mot ! Pourquoi, bon Dieu ! ntre pas venu me voir ? Jai t pris limproviste. Je ne me doutais pas que cet imbcile du Val monterait comme a sans prvenir. Mais il nous est tomb dessus, a offert trois cents francs ; la femme ma dit que jtais un idiot, elle a entam les lamentations et jai laiss faire. Je suis un lche ! coutez cette bte et dites-moi si elle ne vaut pas mieux que Lise qui a os la vendre. Lautre ne vient pas la rechercher ? Non. Ah ! cest fini. Il va crever, mon Miraut, mon pauvre vieux Miraut ! Si tu nous avais dit que ce ntait quune question dcus, jen ai toujours une petite rserve, et, bon Dieu ! si tu en as besoin aujourdhui, je ne me suis pas amen sans a ! Cest trop tard, jai promis de ne pas le ramasser. Tu nas pas jur de le laisser crever. Rembourse-lui le prix de son chien. Tiens, voil cent francs. Si tu nen as pas assez et si tu en as besoin encore, tu nas qu dire, nous ne sommes pas des loups, cr nom de nom ! et pour le remboursement, ne tinquite pas : je ne te demande pas de billet ; tu me les rendras quand tu pourras. Cest plus quil ne men faut avec ce qui reste, affirma Lise. Ah ! tu as raison ! Cest a ! Merci, mon vieux. Merci ! Pour ce qui est de ta femme, commena le gros. Ma femme, nom de Dieu ! tu vas voir. En attendant, coupa Pp, tu vas crire sans retard ton particulier du Val qui nest quun salaud, soit dit entre nous.

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Et sance tenante, Lise tenant la plume, les trois amis, de concert, rdigrent M. Pitancet une lettre qui ntait pas dans un sac. L-dessus, les traits durcis, le front barr dun pli ttu, les yeux flamboyants, Lise se leva, dcidant : Vous allez aller prendre Philomen et venir me retrouver la maison ; je vais pendant ce temps arranger moi-mme mes affaires. Bon ! Entendu ! acquiescrent les deux autres. Et, marchant grands pas, Lise arriva chez lui, ouvrit brusquement la porte, traversa les pices, allant au mur o tait appendue sa corne de chasse quil dcrocha vivement de son clou. O vas-tu ? interpella sa femme, souponneuse, en le voyant repasser, linstrument dappel la main. a ne te regarde pas ! a ne me regarde pas, grand voyou, grand soulaud ! Essaie de la rappeler, cette rosse, et tu vas voir ! Ce nest pas la tienne et elle peut bien crever. Tu es pay et je te dfends bien Si je suis pay, tu ne les pas encore, tu vas fermer ton bec et vivement ! continua Lise. Je ne veux pas que tu passes, spoumona-t-elle, rouge de colre, se campant devant son mari et lui barrant le passage. Ah ! tu ne veux pas ! ah, tu ne veux pas ! sacr chameau ! Eh bien ! je vais te faire un peu voir et comprendre qui est-ce qui est le matre ici. Et dun violent coup de poing, appuy dune bourrade puissante, il lcarta.
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Grande brute, assassin, voleur de chien ! rla-t-elle en se prcipitant, griffes dardes sur lui. Ah ! tu nas pas compris encore et tu ne veux pas te taire, non ! Ce nest pas assez de nous avoir fait souffrir comme des damns, moi et cette brave bte, de le faire crever, lui, et de me faire blanchir en trente jours plus que je ne lavais fait en dix ans ; ce nest pas assez, il faut que tu sois la matresse ici, et que je plie comme un gosse et que jobisse comme un roquet ! Eh bien ! nous allons voir. Et saisissant sa femme par le bras, il lui lana toute vole une calotte terrible qui la fit pivoter sur elle-mme et lui dmolit le chignon. Elle voulut riposter, furieuse, mais lui, mont autant que le jour o il chtia lempoisonneur de Finaud, satur de vieilles rancurs, farci de vieilles haines, redoubla de gifles et de coups de poing et de coups de pied, tapant comme un sourd, abattant le bras comme un flau, lanant les jambes comme des bielles, criant, sexcitant, hurlant, tonnant, prouvant enfin quil tait le matre et que ce quil voulait, nom de Dieu ! il le voulait. Dis voir encore un mot ! menaa-t-il aprs cinq minutes dune telle danse. elle. Oui, oui, grande fripouille, assassin, lche ! continua-t-

Mais ce disant, elle se sauvait au pole, montait la chambre haute, se barricadant en jurant que cette fois ctait bien fini et quelle sen irait, oui, elle sen irait Attends seulement un petit peu, menaa Lise, je vais te faire ton paquet ! Et il sortit, la corne la main. peine arriv sur le seuil, il emboucha linstrument et rap 283

pela un long coup son chien qui, entendant ce son familier, sarrta net dans son hurlement. Un nouvel appel pressant succda au premier en mme temps que la voix de Lise criait presque aussitt : Viens, Miraut ! viens, mon petit ! viens vite ! Ahuri, mais plein de joie et despoir, Miraut sortit du bois et apparut deux ou trois cents pas de l, hsitant encore aprs tant dvnements incomprhensibles, regardant de tous ses yeux, demandant si ctait bien vrai, et si cela ne cachait point encore une embche. Viens, Miraut ! rpta Lise en frappant son genou de la main, geste qui lui tait familier pour appeler son compagnon de chasse. Miraut ne pouvait plus douter. Allongeant comme un fou, de toute sa longueur et jappotant, et pleurant, et riant, il arriva aux pieds de Lise et sy roula, lui lcha les souliers, les genoux, les mains, lui sauta au visage, lui peigna la barbe, lui parlant, ne sachant comment faire, comment se tordre et battre du fouet assez vite pour lui dire toute sa joie, tout son bonheur. Et pour complter cette joie, pour affirmer cette reprise, pour sceller cette rconciliation, voici que Philomen et Pp et le gros apparurent encore, devisant joyeusement dans le sentier du clos. Pp avait mis leur ami dans le secret, lui avait annonc la volont de Lise de garder le chien et den rembourser le prix au richard du Val qui ne reparaissait pas. Tout lheure, ils lui avaient crit une lettre tape o, entre autres choses plus ou moins dures, Lise disait que Miraut tait bout, prt crever, quil serait lche et criminel de laisser mourir une si bonne bte,
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que le chien et lui ne pouvaient se passer lun de lautre, que ctait folie de croire que Miraut pourrait shabituer un autre matre, que lexprience des derniers jours le prouvait mieux que nimporte quoi et que, dans le courant de la semaine, lui, Lise, irait reporter M. Pitancet les trois cents francs que ce dernier lui avait remis comme prix de Miraut. Le chien naturellement les reconnut tous et leur fit fte eux aussi, mais il revint de nouveau son matre. Pauvre vieux ! il crve de faim ! Dire que jai pu le laisser jener si longtemps : viens manger, mon petit. Asseyez-vous un instant, vous autres, demanda-t-il ses amis. Et il prpara immdiatement au chien qui le suivait comme son ombre, ne le quittait pas dune semelle, ne cessait de lui japper, de lui miauler des mots damiti, une bonne, plantureuse et rconfortante gamelle de soupe. Miraut tait tellement content que, malgr sa misre, il y toucha peine dabord, trempant le nez, avalant une goule, puis regardant de nouveau son matre comme sil et craint encore quil ne labandonnt. Naie pas peur, mon beau, naie pas peur ! rassurait Lise. Cest fini maintenant, nous ne nous quitterons plus. Et pour quil arrivt manger sa pte, il dut dlaisser quelques instants ses amis et rester ct de lui lui parler et le caresser, lui faire des discours et des protestations, jusqu ce quil et fini. Les trois tmoins taient trs mus. Entrez, mes vieux, entrez donc, invita Lise, nous allons boire une bouteille. Ce ne serait pas la peine si un jour comme aujourdhui on ne buvait pas au moins un bon coup.

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Ce nest pas de sitt quil repartira maintenant chasser tout seul, annona Pp en dsignant Miraut. Cette aventure-l, mon ami, aura eu du moins lavantage de lassagir et de le corriger de ce dfaut qui nen serait pas un sans les gardes et les cognes. Tu verras, prdit-il, que maintenant il ne te lchera plus : aprs une pareille secousse, tu pourras aller avec lui nimporte o, la foire ou ailleurs, il ne risquera pas de se perdre. On entra au pole et Lise, aprs avoir pri ses amis de sasseoir, apporta sur la table du pain, des couteaux, des verres et une assiette de gruyre ; ensuite il descendit la cave, toujours suivi du chien, et en remonta dabord deux bouteilles poussireuses. Coupez du pain, et prenez du fromage, invita t-il. Ils ne se firent point prier, et lon causa de tout ce qui les intressait, tandis que Miraut, les deux pattes sur la cuisse de Lise, le mufle humide, les yeux langoureux, coutait gravement ses amis deviser et mangeait de temps autre des bouts de pain et des couennes de fromage. On parla des foins qui poussaient drus, des fruits qui nouaient bien, de la moisson qui sannonait belle ; on parla du gibier qui pullulait dans le pays, des compagnies de perdreaux quon connaissait, des nids de gelinottes quon savait et des livres surtout, des livres que tout le monde voyait. Cen est tout roussot , affirmait Philomen, et ce nest pas malin comprendre : on en a tu si peu lanne dernire. Il ny a gure que Lise qui ait fait peu prs une chasse convenable, mais toi, Pp, avec ta quille en morceaux, tu nas rien pu faire et le gros non plus, et moi, a me faisait saigner le cur daller la chasse, parce que, chaque fois, cela me faisait penser ma pauvre Bellone. Cet automne nous ferons tous ensemble louverture, proposa Pp ; le gros viendra coucher la veille et on la fera sur Ve 286

lrans. Cest moi qui ai amodi la chasse communale, et comme je suis le seul fusil, il y a encore plus de gibier l-bas que sur Longeverne et sur Rocfontaine. Mais, ta femme, interrompit Philomen, comment a-t-elle pris la chose ? Comment elle la prise ? Eh bien, mon vieux, elle a pris tout simplement quelque chose pour son grade ! Ne voulait-elle pas mempcher encore de rappeler Miraut ? Une sacre grande charogne qui a toujours voulu me mener par le bout du nez, dont je nai jamais pu rien obtenir par la douceur et la bonne volont ; non, je nai jamais rien pu faire, ni acheter quelque chose sans recevoir des observations ou subir des reproches. Cen est assez. Je lui ai fichu une danse dont elle se rappellera, je lespre, et tu sais, je suis prt recommencer toute occasion, fermement dcid ne pas me laisser marcher dessus, et la premire fois, oui, la premire fois quelle nous embtera, moi ou Miraut, gare la trique et les coups de chaussons ! O est-elle ? sinquitrent les amis. Que sais-je ? la chambre haute, probablement, en train de ruminer je ne sais quoi. Elle ma menac de foutre le camp ! Quelle sen aille bien au diable, si elle veut ! Mais je suis bien tranquille de ce ct, et il ny a pas de danger quelle me dbarrasse de sa sale gueule. Il vaut mieux tcher de sarranger, mit Philomen. Je dirai ce soir ma femme de venir la voir, de la raisonner, de lui faire comprendre Si elle y arrive, mon vieux, interrompit Lise, si elle peut lui faire admettre ce quelle ne veut pas saisir, cette sacre sale bte de mule, je veux bien quon me coupe tout ce quon voudra et te payer les prunes Nol. Tout arrive pourtant par se tasser la longue et par
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sarranger, philosopha Pp. Le garde, les gendarmes, le pre Martet qui est un brave homme finiront par oublier, sils ne lont pas dj fait ; une proccupation chasse lautre, dautant que, je te le rpte, Miraut ne se mettra plus dans le cas de se faire dresser contravention pour courir les livres sans toi. Il suffit quil marche toujours bien quand nous serons tous ensemble, ajouta le gros pour dire quelque chose lui aussi. En tout cas, gronda Lise, parlant trs haut de faon que sa femme elle-mme pt entendre ; en tout cas, reprit-il, la main pose sur la tte de son cher ami et compaing de chasse retrouv, comme que je sois pauvre, naurais-je plus quune crote partager avec lui, advienne ce quil voudra, tant que je serai ici et vivant, mon chien y restera avec moi, et m pour ceux qui ne seront pas contents ! FIN

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