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of Ottaua

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2010 with funding from


University of

Ottawa

http://www.archive.org/details/traitdelittrOOIois

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Ferdinand LOISE

TRAIT DE LITTRATURE
f

^ )^

LES LOIS

pu STYLE

AVEC LES MOYl ^ENS DE SE FORMER" A L'ART D'CRIRE

4^

DITION

NAMUR
LIBRAIRIE DE AD. WESMAEL-CHARLIER, DITEUR RUE DE FER, 53

1901

BIBLIOTHECA

PROPRIETE.

Tous

les

exemplaires sont revtus de

la

signature de Fauteur,

^ G

.Lh'1

^.t**^^raprime^ie"3^Ad. Wesmael-Charlier, rue de Fer, 53,

Namur.

AVERTISSEMENT
DE LA NOUVELLE EDITION.

Ce livre est

le fruit

de trente annes d'enseignement

littraire.

Nous

avons beaucoup

crit, et l'on
l'esprit

ne nous accusera pas d'y avoir cherch autre


de
la

chose que d'enrichir


beau.

jeunesse en

lui

inspirant l'amour du

Parmi nos ouvrages,

celui-ci

occupe une place

part

nous l'avons

crit,

non pour exposer simplement des prceptes l'usage de l'enseignement


moyen, mais pour essayer de former, parmi
futurs crivains, capables de faire
la

jeunesse

la

mieux doue, de

honneur leur pays. Voil pourquoi nous

avons cherch

faire

de ce

livre

une uvre

d'art.

Avec toute l'exprience

acquise, nous y avons mis toutes nos facults et toute notre ame.

Nous

le

disons sans plus de prtention que de fausse modestie. D'autres pourront


faire

mieux; nous ne

le

pourrions pas. Et nous avons

la

ferme conviction
l'art

que

les

jeunes gens qui se sentent des dispositions pour

d'crire

ne

se repentiront pas d'avoir lu et mdit les


leur offrons des lois

nombreux exemples que nous


les

du

style avec le

commentaire qui

accompagne.

Le Conseil de perfectionnement, trouvant notre Trait de littrature


trop tendu pour les classes, a bien voulu inviter le

Gouvernement

le


attente
:

IV

^
Le corps professoral

porter au Catalogue des livres donner en prix. Le succs a dpass notre

en dix ans,

trois ditions se sont puises.


offrir

de nos athnes et collges n'a pas hsit


scolaires

aux laurats des concours


qu'il a

un

livre

de prceptes, au

lieu

d'un livre d'agrment, parce

cru y trouver quelque chose de Vutile dulci d'Horace, et


t

ce que nous avons


est

heureux d'apprendre

les jeunes gens qui l'ont obtenu en rcompense


Il

de leur travail n'en ont pas propos l'change.

nous

chu un autre

bonheur

celui d'apprendre,

de

la

bouche

mme
;

de jeunes crivains, que

ce livre n'tait pas sans influence sur leur vocation

nous n'ambitionnons pas

de rcompense plus chre. Ce


livre

insistons-y
la

est fait

pour tre
pas
la

lu et mdit;
littrature.

uvre

didacle

tique,

mais o

pdagogie cde

le

Comme nous

disions dans notre premire Prface, au point de vue de l'enseignement,


livre

un

de ce genre ne doit pas tre appris par cur. On doit


:

lire

d'abord,

rsumer ensuite

lire l'tude et

rsumer en

classe.

Au reste,

les

sommaires
est

placs en tte des chapitres suffisent clairer la marche. La


nouvelle. Des matres expriments, conseills par
parfait qu'il

mthode
got
le

un

homme du

plus

nous
ils

ait t

donn de connatre, en ont

fait l'essai

au Sminaire

de Floreffe, et

ont russi.
s'y essaieront leur

Nous esprons que d'autres tablissements


faisant appel la raison plus qu' la

tour en
faut les

mmoire. Les

dfinitions,

il

retenir; mais les dveloppements doivent s'exprimer

en toute

libert. C'est

la fois

un critrium de jugement
l'ouvrage

et

un

utile exercice d'locution.

Nous avons ajout

une tude

finale sur les

Moyens de

se

formel' l'art d'crire.


Quelle que soit l'tendue du volume, nous n'avons pas cru pouvoir le
raccourcir; des

hommes de

valeur, consults sur ce point,

nous ont

dit

N'en effacez rien, ce serait gter l'ouvrage.

Par je ne sais quelle complailes

sance paternelle, nous pensons

comme

eux.

Nous promettions un second volume sur


dj en partie sous forme de brochure.

Lois des genres.

Il

est publi

Nous l'avons achev;

et, si le

corps

V
enseignant
fait

bon accueil

cette dition nouvelle des

Lois du
les

style,

nous

nous ferons un devoir de

lui

donner pour complment


ici

Lois des genres,

non en

dtail,

mais dans leurs grandes lignes, car

nous n'aurons plus de


l'exposition
dit tout

textes citer l'appui des thories.

Nous nous contenterons de


littraire, et

des

lois

avec quelques modles d'analyse

nous aurons

ce que nous avons dire.

F. L.

EXTRAIT DE LA PRFACE
DES PREMIERES EDITIONS.

Bien des gens, l'heure actuelle, font

fi

des prceptes.

On

se persuade

que

les rgles sont arbitraires et

purement conventionnelles, qu'on peut

savoir crire et parler sans les connatre, qu'elles sont faites pour desscher
l'imagination et l'me plutt que pour les fconder.

Des rgles conventionnelles, oui,

les rhteurs

en ont
et

tabli

telle est

cette clbre rgle des units dramatiques de

temps

de

lieu qui a

mis

Corneille au supplice;

il

y a
:

des rgles qui servent un temps et ne

conviennent pas un autre


pique;
il

tel est

encore

le

merveilleux dans
le

la

posie

y a aussi, parmi les figures qui servent orner


le

langage, une

complication excessive, dans

systme des tropes principalement. Nous

n'hsitons pas rejeter toute rgle arbitraire et conventionnelle pour nous

conformer aux

lois

mmes

de

la

nature qui servent de guide au gnie. C'est


clairer. Certes,
il

aux modles que nous demandons de nous


chefs-d'uvre avant qu'on
ait

y a eu des
si l'on

formul des prceptes de rhtorique. Et

n'avait affaire qu' des crivains possdant le

don crateur,

il

serait parfai-

tement

inutile

de leur apprendre comment

l'esprit, s'inspirant

de

la

nature,

procde dans

la

conception et l'excution de ses uvres. Mais ce n'est pas


c'est

pour des tres exceptionnels,


faites les rgles

pour

la

masse

des. intelligences

que sont

de

littrature,

comme

les rgles

de grammaire. Disons-le
la

toutefois, les esprits suprieurs

eux-mmes ont besoin de

lumire des
l'art

prceptes pour se former

le

got et atteindre quelque perfection dans


de
la

VII

parole et du style. La langue, aprs tout, n'est pas simple affaire d'in-

tuition et d'instinct.
il

On ne

la sait

pas en naissant; c'est un mcanisme dont


:

faut tudier les rouages.

On

dit volontiers

Mais quoi bon les

noms de
noms?

toutes ces figures que le peuple emploie sans les avoir apprises? Les
Ils

importent peu, sans doute, en ceci

comme en

tout

il

s'agit

des choses

qu'ils reprsentent.

Or ces choses sont indispensables

la culture

de

l'esprit.

Qui donc parmi les gens clairs voudrait qu'on Boileau


:

lui

appliqut le

mot de

La mtaphore

et la

mtonymie,

Grands mots que Pradon croit des termes de chimie!

En crivant ce Trait de littrature, nous avons cherch surtout


la

viter

scheresse et l'aridit des rsums didactiques qui ne parlent ni l'ima-

gination ni au

cur de

la

jeunesse. Ouvrir les grands horizons de l'me et


et

de

la

pense, faire une

uvre de raison

de got,

et sur les lois


si

de

l'art

une uvre
approch.

d'art, tel a t

notre but. Nos lecteurs diront

nous en avons

Nous avons donn tous nos soins


et l'explication des

l'exactitude des dfinitions, au choix

exemples aussi nombreux que varis pris dans nos

meilleurs crivains, parmi les gloires incontestes.

Nous nous sommes


la porte

efforc de mettre la critique et la philosophie de l'art

de toutes

les intelligences.

Nous ne nous
neuf. Mais

flattons pas d'avoir ci'it ce qu'on pourrait appeler


la

un

livre

nous n'aurions pas mis

main l'uvre,

si

l'exprience ne nous

et rien appris que ce qui tranait dans tous les manuels. Ce qui nous
appartient en propre, c'est notre introduction d'abord sur la littrature, le

beau,

l'art,

la critique, l'unit

dans

la varit, les facults la

mentales

et les

facults

cratrices;

puis les observations sur

construction littraire,

l'expos des tropes, des qualits gnrales et surtout des qualits particulires

du

style.

Nous n'avons pas

suivi la

marche ordinaire qui consiste dbuter par

les


qualits

VIII

Ayant commenc par des obser-

du

style et finir par les figures.

vations sur les mots, nous avons jug prfrable d'achever l'analyse des

lments du style avant d'en aborder

les qualits

d'ensemble.

Nous avons tch de

refaire, autant qu'il est

en nous, l'ducation de nos


et

contemporains qui, gts par


dsappris
la belle

l'argot

du journalisme

du roman, ont
! !

langue franaise que parlaient les matres. Oh les matres

Si l'on savait

ce que l'on gagne les frquenter! Combien, ce contact,


le

l'me s'lve et

got s'pure avec


le

les

moeurs! Et quelles ineffables jouisesprits!

sances on trouve dans

commerce des grands

Nous

le

dclarons hautement, nous ne

sommes

point de ces classiques

attards pour qui rien n'est beau que ce qui se faisait autrefois.

Nous
la

rpudions du pass les oripeaux mythologiques, les prciosits de salon,

manie des priphrases, comme

l'avenir rpudiera de notre

temps
les

la

manie

descriptive, nologique et jargonnante.

Nous ne rejetons pas


le

innovations
la litt-

lgitimes que
rature. Mais
la ralit

l'art et la

science ont introduites dans

domaine de

nous ne nous attelons aucun systme.

C'est la fois l'idal et

que nous cherchons,

l'idal et la ralit qui


la

ne peuvent pas plus

tre spars dans l'art qu'ils

ne sont spars dans

nature. Nous ne prenons


:

des divers systmes que ce qui est conforme cette trinit de l'me
vrai,
les
le

le

beau,

le

bien.

Fond

qui se transforme, selon les temps, les lieux et

personnes, mais qui par lui-mme est aussi imprissable que l'esprit
il

humain dont

reprsente

la fois

l'essence et les aspirations invincibles.

Tel est l'enseignement que nous apportons la jeunesse. C'est la seule

cole laquelle

il

soit glorieux d'appartenir, et c'est la seule laquelle vie.

on

ne se repent jamais d'avoir consacr sa

TRAITE DE LITTERATURE
LES LOIS DU STYLE

INTRODUCTION

CHAPITRE PREMIER.
LA LITTRATURE, SON IMPORTANCE & SON TENDUE.

I.

Littrature est un terme trs lastique. Ouvrez


naire.
Il

le

diction-

vous dira que


la

la littrature est

la

science qui

comprend

grammaire,
dit
"

l'loquence et la posie; 2 la connais-

sance des rgles, des matires et des ouvrages littraires. C'est

dans ce sens qu'on


littrature,
v

Cet

homme

a une vaste et profonde

C'est dans ce sens encore que s'emploie le

littrateur, qu'il ne faut point confondre avec le

mot mot crivain,

car on peut tre l'un sans tre l'autre; 3^ l'ensemble des productions
littraires

d'une

nation,

d'un pays, d'une poque.

Aucune de
que
la

ces dfinitions ne nous fait

comprendre ce que

c'est

la littrature.

Dire qu'elle est une science qui comprend

grammaire, etc., c'est une ide fausse. D'abord la littrature une science, c'est un art; et puis, si la grammaire est indispensable connatre pour parler et crire correctement,
n'est pas
1

il

n'entrera dans l'esprit de personne de faire d'un grammairien un crivain ou un littrateur. Il peut tre l'un et l'autre, mais

non

titre

de grammairien.

Un

trait de littrature, c'est un

recueil de rgles sur l'art d'crire.


c'est l'tude

V histoire de la

littratu7^e,

biographique et littraire des auteurs et de leurs ouvrages. La littrature, dit Lafaye, consiste dans " la connaissance des ouvrages d'esprit, des livres et des compositions
littraires qui se considrent

uniquement sous

le

point de vue

du beau.
t-il

"

C'est l, en effet, ce qui fait le littrateur.

Mais

qu'est-ce qui fait la littrature?

quel titre un livre comptefaut-il

comme une uvre


est clair

littraire?

Que

pour tre crivain

ou auteur? Toute
Il

la question est l.

que par crivains nous n'entendons que ceux qui savent crire avec art, qui ont des qualits de composition et de style enfin. Etre auteur, ce n'est pas non plus crire un livre quelconque, c'est construire une uvre digne de faire
autorit.

Ce qui constitue l'uvre littraire, l'uvre de littrature, l'uvre d'crivain, c'est, dans le domaine de la pense, tout ce qui est susceptible de revtir une forme d'art, tout ce qui porte l'empreinte de la beaut en un mot. Littrature, lettres ou belles-lettres, c'est une mme chose sous trois mots diffrents. La o le beau ne rgne pas, il n'y a point de littrature. Mais, il ne faut pas s'y tromper, la forme seule ne peut suffire une uvre littraire. Il faut que le fond se prte la beaut par lui-mme ou par la manire dont on l'envisage. Dcrire le
cheval en simple naturaliste par exemple, c'est faire uvre de
le dcrire comme Buffon, c'est une uvre d'crivain. Pourquoi? Est-ce pour la noblesse du style seulement? Non, c'est pour la noblesse du sentiment que l'auteur prte au cheval dont

science;

il

fait le

compagnon, l'mule

et en

quelque sorte
:

l'gal

de l'homme

par
Il

les qualits qui lui

sont propres

le

courage,

la docilit.

importe de bien distinguer ce qui appartient et ce qui n'appartient pas la littrature. Il en est pour qui la littrature se confond avec la posie et les uvres d'imagination pure, d'autres pour qui les lettres ne sont qu'une question de forme

3
et qui

disent

le

fond, c'est la science. Les uns

comme

les

autres sont dans Terreur.

Remontons Ttymologie. Qui dit lettres dit expression de la pense. La pense, abstraction faite du mot qui l'exprime, n'est donc pas littraire.
Mais
la

forme,

si

elle s'applique la science purje,


le

a un caractre
Il

de clart froide qui exclut


vrit,
il

sentiment et l'imagination.

y a

n'y a pas beaut; ds lors, nous

sommes en dehors

des lettres.

Vous

le

voyez, la littrature est V expression de la

'pense portant en elle le

caractre du beau et pouvant revtir une forme potique ou loquente. Tout ce qui n'est qu'rudition ou science n'appartient qu'indirectement la
littrature.

II.

Jugez de l'importance des


sa signification
originelle,
Il

lettres.

Ce terme,
il

si

humble dans
servant

comme

s'agrandit en

d'organe l'intelligence!
mots, puis
les

dsignait d'abord les signes convensyllabes, puis les


le

tionnels qui, par leur runion, forment les

phrases, et voil qu'il reprsente


parole
:

discours et
ce don par

toutes les splendeurs de la

la

parole,

excellence qui distingue l'homme de tous les autres tres de


la

cration

la

parole

qui

contient tous
elle

les

secrets
le

de la
;

destine
et,

humaine,

car

c'est

qui gouverne

monde

nous conduit toutes les lvations ou tous les abaissements. C'est elle donc qui rclame tous nos soins dans l'ducation. Quelle que soit l'importance des tudes scientifiques, n'oublions pas que la parole est l'instrument de la science comme de l'art lui-mme, et que, avant d'apprendre devenir une spcialit, il faut commencer par tudier fond l'instrument sans lequel nous ne pourrions nous comprendre ni nous faire comprendre des autres. L'tude des langues, et surtout de la langue maternelle, mais c'est le fondement indispensable et primordial de toute
selon

l'usage qu'on en

fait,

elle

4
ducation. Personne assurment ne sera tent de nous dmentir si nous affirmons que la source des principales difficults que

jeunes gens rencontrent dans letude des mathmatiques, c'est l'ignorance oti ils sont du sens vrai, du sens rationnel des termes de la langue scientifique. On ne sait pas raisonner.
les

Pourquoi? parce qu'on ne connat pas


bien se
des ides,

la signification des
Il

mots

qui traduisent les oprations de l'esprit.

faut donc s'attacher

rendre compte de

la

valeur des mots,


qu'ils

non pour

eux-mmes sans doute, mais parce

sont la reprsentation
la reprsentation

comme

les ides

elles-mmes sont
le

des choses.
N'allons pas donner dans

travers des zlateurs passionns

de Vintuition externe qui, ddaignant les mots pour les choses et pour celles-l seulement qui tombent sous les sens, prtendraient volontiers que la vue des objets suffit provoquer l'activit mentale, et que la connaissance du langage n'est pas

du dveloppement de nos ides. La vrit est qu'il faut connatre sa langue pour tre capable de penser et d'exprimer ses penses. Nous sommes corps et me la pense aussi doit prendre corps pour tre saisissable en nous
la

condition

ncessaire

et hors de nous. Cette incarnation de la pense, c'est la parole,

corps de

l'esprit.

On ne peut

avoir une pense nette et prcise


soit trouv.

avant que le mot qui l'incarne de Boileau


:

On connat

les

vers

Ce que l'on conoit bien s'nonce clairement, Et les mois pour le dire arrivent aisment.

Rien n'est plus vrai. Seulement,


bien concevoir,
il

il

faut observer que, pour

est indispensable de connatre


s'il

pralablement
est des

sa langue. Celui qui la connat,

a une ide rendre, ne


Il

sera jamais embarrass pour trouver l'expression.


:

gens qui aiment dire Je sais bien, mais le mot ne me vient ce n'est qu'une dfaite dissimule sous pas. N'en croyez rien une prtention d'amour-propre. On peut hsiter sur un mot dans une langue trangre, on ne le peut pas dans la langue
:

5
qui sert exprimer nos sentiments et nos besoins.

Ceux qui

prouvent de ces embarras d'expression n'ont que des ombres, des semblants de pense. Est-ce que le dernier des paysans

illettrs

hsitera jamais sur un


S'il

mot, quand
il

il

aura quelque
la

il

chose dire?
voil tout.

ne sait parler franais,

parlera son jargon,

Le mot

n'est rien sans la pense,


si

mais

pense non
la

plus n'est rien sans le mot. Les Grecs,


I
1

ingnieux cacher

vrit sous le voile de la fiction, reprsentaient Minerve, desse

li

de

la

sagesse et des beaux-arts, sous

le

coup de marteau de

Vulcain, jaillissant tout arme du cerveau de Jupiter. C'est


l'image de la pense, au choc de l'enfantement, jaillissant de la
cervelle

humaine arme de son expression.

m.

Mais la littrature, comme nous l'avons dfinie, ne peut tre confondue avec la parole vulgaire; c'est la parole portant avec lumire, pour clairer l'esprit; chaleur, elle lumire et chaleur pour chauffer l'me, et lui inspirer l'amour de tout ce qui est beau, noble et grand. La littrature n'est pas une langue d'initi parlant en termes abstraits ou techniques, pour enseigner les rgles particulires de telle science ou de tel art. La littrature est la langue universelle de la pense et du sentiment par l'image. Elle est faite pour parler tous les hommes et tout l'homme tte et cur. Les termes dont elle se sert doivent tre la porte de tous, car elle s'adresse aux ignorants comme aux savants et plus mme qu'aux savants, car elle a pour mission de vulgariser les 'connaissances ncessaires au perfectionnement intellectuel et moral de l'humanit.
: :

Posie, loquence,

histoire,

critique,

philosophie, politique

mme,, voil son sextuple domaine. Elle embrasse tout ce qui


est de

l'homme
le

c'est elle qui,

travers la nature,
fait

lit

au fond

des cieux

nom

de son auteur et qui

rayonner au regard

de l'me cet idal divin, rsum de tout ce qui vrai, de tout ce

6
qui est beau, de tout ce qui est bon, source de toute inspiration,

de tout enthousiasme, de toute posie; c'est elle qui donne aux lvres loquentes le don de convaincre, de persuader et d'mouvoir; c'est elle qui transmet la postrit les
vie des peuples,
et,

vnements de

la

en nous rendant contemporains de tous les ges, nous apprend nous modeler sur les vertus des grands hommes, viter les fautes qui font la ruine des individus et
des nations, et fuir
les

vices qui font l'opprobre du genre

nous apprend juger des hommes et des choses, en pesant les ides au poids du bon sens et les faits dans les balances de la justice; c'est elle qui, en nous enseignant la le droit qui nous justice, nous enseigne le droit et le devoir

humain;

c'est elle qui

fait

libres,

le

devoir qui nous

fait esclaves,

mais de

la

seule

conscience.
Enfin, la littrature projette aussi sa lumire et sa

flamme
qui a

dans

les

profondeurs de

la science philosophique.

Ce

n'est pas

elle qui a dict la logique d'Aristote,


,

mais

c'est

elle

inspir Platon dans ses Dialogues Cicron dans ses Tusculanes,

Pascal dans ses Penses. C'est

elle

encore qui descend avec

son flambeau au fond des mystres de l'me et s'associe la

mtaphysique comme la morale, l'esthtique comme la psychologie. Et les sciences positives, n'ont-elles pas aussi leur ct potique? Oui, il y a une posie jusque dans les sciences du calcul. Elle n'est pas dans le calcul lui-mme, mais elle en sort par voie de consquence. Demandez Kepler si, aprs avoir compt les astres, mesur leur volume et calcul leurs distances, il n'a pas compris l'harmonie des sphres, et s'il n'a pas chant, en l'adorant, un hymne de gloire au Crateur. Et dans les sciences naturelles, dans la flore et la faune de la terre, la posie n'clate-t-elle pas au sein mme de la science? A ct de l'il qui observe, n'y a-t-il pas le regard qui contemple; ct de la raison qui sonde les causes ou qui constate les rsultats, n'y a-t-il pas l'imagination picturale qui broie ses

couleurs

pour peindre
visibilit des

les objets, et

l'me qui poursuit l'invisible dans la


la

choses et qui emprunte

impressions qu'elle

plume pour analyser les en reoit? La science et l'art se donnent

7
ainsi la

main,

comme dans

l'uvre de Buffon, pour interprter,


le

dcrire et glorifier la nature. Tout rentre donc dans


des
lettres,

domaine

tout,

except l'expos des


pas
les

lois

et

des procds

scientifiques.

On ne comprendrait
contre la littrature,

prventions de certains

hommes
djouer

si les

artistes de la parole,

au

lieu

avec

les

mots, savaient toujours mettre leur art au service

da

vrai, du

beau

et

du bien.

CHAPITRE
LE BEAU.

II

Qu'est-ce que le beau? Rien n'est moins ais dfinir. la premire, c'est que les Pourquoi? Pour deux raisons impressions du beau ne sont pas les mmes pour tous; la seconde, c'est que l'on confond trop souvent deux ordres distincts l'ordre physique et l'ordre intellectuel. Il faudrait une dfinition assez large pour convenir tous et tous les cas. Dire, comme on le fait ordinairement et vulgairement le beau, c'est ce qui plat, c'est une dfinition trop tendue et trop vague. Tout ce qui est beau nous plat; mais tout ce qui
:
:

plait n'est pas beau.

On

a dit

c'est ce qui plat

nes, en d'autres termes

aux mes honntes


qu'il

alors serait le privilge d'une seule


n'est

aux mes bien Le beau catgorie de personnes. Ce


et nobles.

pas subjectivement

faut

considrer

le

beau

il

y aurait autant de manires de l'envisager, qu'il y aurait d'individus diffremment affects par les objets qui produisent en
nous l'impression du beau. Et puis, de quelle beaut s'agit-il? 2st-ce de la beaut physique, de la beaut intellectuelle, ou de la beaut morale? Il faut videmment que la notion du beau
puisse s'appliquer toute espce de beaut.

La
dons,

difficult vritable est


le

que

le

beau,

comme nous

l'entenni

beau esthtique, n'est


Il

ni

purement objectif

pure-

ment

subjectif.

nat en nous la vue de l'objet, plus qu'il ne

rside dans l'objet mme. Sans doute. Dieu, l'tre absolu, est la beaut suprme, comme il est la vrit et la bont, parce qu'il
est toute

perfection. Sans doute,

un tre ralisant dans ses


la

formes
rit,

le

type de sa nature par l'unit,

grandeur,

la

rgulasoi,

l'clat

et l'harmonie des proportions, est beau en

comme

est belle cette force

doute, c'est

morale qu'on nomme vertu. Sans une source de beauts que les spectacles de la terre


et

Mais que serait la beaut, une beaut quelconque, sans le regard qui la contemple? Pour nous, elle serait comme si elle n'tait pas. Qu'est-ce donc que le beau, tel qu'on le voit et tel qu'on le sent? On a attribu Platon ce mot qui ne se trouve pas dans ses uvres, mais qui est conforme ses doctrines Le beau est la splendeur du vrai. On peut accepter cette dfinition; mais elle ne fait pas suffisamment comprendre le ct subjectif, le ct esthtique du phnomne de la beaut. Quoi que nous fassions, nous ne trouverons jamais une dfinition parfaite du beau, parce qu'il y a l un mystre qui ne se laisse pas emprisonner dans une formule philosophique. Le nous qu' il n'existe en beau absolu chappe nos regards l'tat d'ide. Le beau relatif, tel qu'il se montre nous dans la nature et dans l'art, n'est pas seulement senti et jug diffremment, selon nos impressions particulires, selon la race, le temprament, le got, le climat et les murs, il diffre encore
du
ciel.
: :

selon l'objet en qui rgne la beaut. Faut-il s'en plaindre

comme

heureux pour l'art que tous ne soient pas condamns comprendre et sentir le beau de la mme manire, et que l'artiste puisse se former un idal lui, idal qu'il s'efforce de raliser dans ses productions. Disons comment, pour notre part, nous concevons le beau dans l'uvre de Dieu et dans les uvres du gnie. Tout ce qui est vraiment beau doit porter la marque d'un idal ralis. Vidal est la perfection, telle que l'esprit l'entrevoit, la perfection rve. L'idal absolu, c'est l'Incr. Tout autre idal procde de lui et forme la beaut incre des tres, la beaut typique qui rside dans l'esprit crateur. En cherchant nous-mmes raliser l'idal, nous tendons nous rapprocher autant que possible de l'idal divin de la cration. Le beau, dans la nature et dans l'art, est le rayonnement de l'invisible, et nous pouvons le dfinir ainsi L'invisible se manifestant avec clat Vimagination et l'me, travers des formes visibles ou sensibles. Nous entendons l'invisible dans le sens
d'une faiblesse de notre esprit? Non,
il

est

le

plus large

le

monde

idal tout entier, le

monde de

l'esprit,

ide ou sentiment. Les formes visibles ou

sensibles sont

les


sensibilit

10

comme
les

diffrentes manifestations de l'idal, affectant l'imagination et la

par l'intermdiaire des deux sens qui sont


le

portes de l'esprit ouvertes sur

monde extrieur
:

Voue. L'il voit, l'oreille entend

il

suffit.

la vue L'me peroit


:

et
la

couleur et
des objets,

le

son, c'est--dire, d'un ct la figure ou

l'image

la symtrie du discours ou du vers; de l'autre, le nombre, l'euphonie, l'harmonie imitative, les combinaisons de la mesure et du rythme dans la versification. Les formes desti-

nes faire resplendir l'invisible, c'est l'imagination qu'elles


se rvlent. L'idal l'tat d'abstraction,
brut, chappe au

comme

le rel

l'tat

domaine de

l'art.

rconcilie l'idal avec le rel, c'est

l'anneau qui relie

le ciel et la terre.

terme qui le lien des deux mondes, De l, cette tendance de la


L'image
est le

posie matrialiser l'idal et idaliser la matire!

Le beau, pour arriver sa complte manifestation dans l'art, doit tablir une parfaite harmonie entre l'ide et la forme, de
forme et que la forme soit au niveau de l'ide. L'antiquit classique nous offre le type de ce grand art en ses crations immortelles Sophocle, dans la tragdie, et Phidias, dans la sculpture, en marquent l'apoge. Les temps modernes, clairs de la lumire du christianisme, ont un idal plus sublime; mais les formes de l'art sont moins parfaites, parce qu'il y aura toujours, quoi qu'on fasse, disproportelle sorte

que toute

l'ide soit

dans

la

tion entre le fini et Tinfini.

Tchons de saisir la diffrence fondamentale qui spare le beau antique du beau chrtien. Le beau antique fait descendre dans la forme l'lment divin; son ciel, c'est l'Olympe o vient
s'asseoir la divinit sous

une figure humaine. L'homme


l'harmonie,
la

idalis,

voil le dieu.

11

y a fusion entre l'ide et la forme.


prcision dans les
divine, mais

De

l,

l'unit, la simplicit,

diffrentes manifestations de l'art.

Le beau chrtien lve

la
la

forme vers

l'ide

splendeur de cet idal sublime. L'ide de l'infini plane toujours avec une incomparable grandeur au-dessus de la forme. C'est donc dans la sphre du sublime que la pense chrtienne se dploie. La forme, pour se
sans esprer d'galer jamais

11

mettre en harmonie avec l'ide, prsente une infinie varit dans ses volutions. La nature entire est appele rendre

tmoignage son auteur. Quand la forme, au lieu de s'lever vers l'ide, s'abaisse devant elle pour la laisser briller dans tout son foudroyant clat, ce n'est plus le beau, c'est le sublime proprement dit, le sublime
pense qui demande l'expression d'autant plus de simplicit qu'elle doit marquer un plus grand contraste avec l'ide et ne
de
la

pas troubler

la

lumire de

l'idal
le

enrenchrissant sur
la

le

sublime.
l'art,

Comment
l'idal

se dgage,

dans
et

domaine de

nature et de

de la beaut?

Procdons par analyse

prenons un ar'bre pour exemple.

La

notion de l'arbre, telle que l'intelligence la conoit, abstrac-

tion faite de son existence relle, est-ce l l'ide constitutive

du

beau? Transportez- vous par l'imagination dans une vaste fort; contemplez, la clart mystrieuse de la lune dont les rayons briss se jouent et scintillent en couronnant d'un diadme lumineux la tte des grands arbres chevelus, contemplez ces chnes sculaires aux larges troncs noueux, vieux gardiens des forts qui tendent au loin leurs bras chargs de feuillage pour protger de leur ombre
l,

les

arbres d'alentour;

et,

tandis qu'ils sont


le

rveurs et recueillis dans un majestueux silence, coutez


vers
l'auteur

murmure du vent dans les branches, comme un hymne de reconnaissance


titutive
:

s'levant tout coup

de

ces

merveilles, et vous sentirez la posie de la nature. L'ide cons-

du beau est donc l'ide divine c'est un symbole. Appliquez ce principe quelques autres phnomnes de la nature et de l'art. Pourquoi ces rochers, gigantesques ossements, sont-ils beaux ?
Est-ce seulement cause de la mousse qui les couvre, des

oiseaux qui vont se nicher dans leurs fentes, des coteaux qui
sont leurs pieds, de la chevelure de forts qui les couronne?

Non,

c'est

parce qu'ils sont


la

le

symbole de

la

puissance, de la

majest, de la grandeur et aussi de l'ternit par leur dure.

Pourquoi

mer

est-elle

sublime? Est-ce seulement parce

que, dans ses jours de calme, elle rflchit l'azur des cieux, et

12

montrant l'homme
le

parce que, dans ses jours de colre, elle vient, en rugissant, briser ses tiots irrits contre le rivage? Non, c'est parce qu elle
est l'image de Tiinmensit, et que, en
elle lui

la

la grandeur de Dieu, cration, plus grand que cette mer qui obit au doigt divin sans concevoir le sublime mystre dont elle est l'emblme. Pourquoi nos temples gothiques sont-ils beaux et sublimes dans leur masse sombre et imposante? C'est parce qu'ils invitent au recueillement, la prire, et que leurs clochers et leurs dmes semblent jets dans l'espace pour porter plus haut dans

rappelle aussi qu'il est

gant de

le

ciel

les

lans de l'me pieuse,


l'indice

nos

hommages

l'Eternel.

Quel est
d'une

de

la

beaut dans une figure humaine? Est-

ce la finesse et la rgularit des traits?

pense ou

d'un

sentiment

Non, c'est l'expression rayonnant travers ces

formes heureuses.
C'est la lumire de ce principe que la peinture et la sta-

tuaire ont enfant leurs chefs-d'uvre.

L'imitation des formes de la nature n'est que

le

premier mot
pense

de

l'art,

un jeu, un

artifice; son dernier

mot,

c'est la

de
sur

l'artiste, la
le

cration idale incarne sur la toile, sur l'argile,


l'airain, et prte se

marbre ou

dtacher du cadre ou

du pidestal, pour se mler la foule des vivants. Les formes sont un moyen indispensable la manifestation du beau, mais ne le constituent pas par elles-mmes. Quel nom faudra-t-il donner l'clat et l'harmonie des couleurs et aux proportions des formes auxquelles le langage vulgaire attribue la beaut? Tout ce qui flatte l'il ou l'oue est joli, et ne dpasse cette limite que quand l'impression pntre jusqu' l'me. Une musique agrable et lgre, qui ne plat qu' l'oreille, est jolie;
si

elle

remue

la fibre

du cur,

elle est belle.

Ainsi la beaut

a diffrents degrs, selon qu'elle agit sur

Dans
dans

le

premier cas,

c'est \ejoli
le

le

second, c'est

les sens ou sur l'me. forme l'emporte sur l'ide; il y a fusion beau proprement dit
:

la

intime entre
forme.

l'ide et la

forme. L'impression de l'me va-t-elle


l'infini? C'est le

jusqu' la rvlation de
la

sublime

l'ide

dborde


Si le

13

beau est dans l'harmonie de Tide avec son expression, il est clair que la grande rgle de l'art est l'alliance intime du fond et de la forme. Otez un rocher ses ornements, vous n'aurez plus qu'un immense bloc de pierre informe, un gigantesque cadavre crasant par sa masse, mais aussi par sa monotonie, et incapable d'veiller en

Enlevez
ciel
il
:

la

mer

le

vous le sentiment de mouvement de ses vagues et les

la beaut.

reflets

du

au lieu de l'impression sublime et vivante de l'immensit, vous restera quelque chose de monotone et de triste, comme

du dsert, quand la voix du simoun ne vient pas le rveiller de son immense sommeil. Il en est ainsi de la littrature. L'art littraire ne peut pas plus que tout autre art se passer d'esthtique. Vous avez beau exposer des vrits philosophiques et historiques, tant que vous ne les aurez pas revtues de formes saisissantes, capables de captiver l'homme mental tout entier, vous resterez en dehors de l'art littraire. Clart, prcision, puret, naturel, harmonie, qualits essentielles, mais lmentaires, et qui ne sont que des degrs pour parvenir l'art complet, dont la mission est de nous passionner pour le vrai et pour le bien, comme pour le beau lui-mme. Si l'art littraire est souvent mconnu, il faut surtout l'attribuer deux causes la premire, c'est la ngligence et l'indiffrence de la forme chez les hommes d'abstraction et d'analyse, qui croient avoir tout fait, quand leur ide est clairement rendue; la seconde, au culte exclusif de la forme qui rduit l'art un tissu de bagatelles sonores et sans porte. Il n'y a qu'une forme parfaite pour chaque ide, mais l'art suprme
l'aspect
:

est de la saisir.

grand

pour y arriver, un travail de style d'autant plus moins se faire sentir. Mais l'esprit s'y fait par l'exercice, et finit par saisir la forme en mme temps que l'ide.
Il

faut,

qu'il doit

CHAPITRE
L'ART.

III.

rgne aujourd'hui une telle anarchie dans les ides qu'on ne sait plus gure dans le monde des artistes et des lettrs ce que c'est que Vart, quel est son objet, son but et sa mission.
Il

Tchons d'tablir, disons mieux, de rtablir les vrais principes. Ayons soin d'abord de ne point confondre Vart au singuher avec les arts au pluriel, pas plus qu'il ne faut confondre la science avec les sciences. Ce qui manque, c'est l'esprit de
synthse et de gnralisation.
font perdre la notion de l'art.

force de se spcialiser, les

sciences font perdre la notion de la science,

comme

les arts

Qu'est-ce donc que l'art? Qui dit art dit moyen, mais tout

moyen suppose un

Tout art est un ensemble de moyens pour arriver un but dtermin d'avance par la nature de l'objet auquel l'art s'applique. De l, une srie d'applications qui diffrencient les arts les uns des autres. Nous avons les arts de la main et les arts de l'esprit. Les uns demandent de l'adresse, les autres de l'habilet. Les premiers ont pour but l'utilit ou l'agrment, comme les arts du dessin, les arts mcabut.

niques, les arts et mtiers, l'art de la danse, l'art de l'quitation, etc.

Les seconds comprennent les arts didactiques, comme l'art de parler et d'crire grammaire, potique, rhtorique, et les heaux-arts qui ont pour objet le beau et qui ne diffrent entre eux que de moyens. L'art dans sa plus vaste conception est l'expression de l'ternelle beaut se manifestant nous travers les phnomnes du monde visible ou sensible. Il y a une science du beau comme il y a un art d'exprimer le beau. Cet art n'envisage les choses que par le degr de beaut qu'il y aperoit. Il n'est infod
:

15

aucune des causes qu'il embrasse, il est aussi libre qu'il est indpendant. Mais comme il a pour objectif le beau sous toutes ses formes, s'il est libre dans ses moyens, il ne l'est pas dans son but, car il est toujours au service de la beaut. Les objets qui tombent sous nos sens n'appartiennent l'art qu'en raison directe de la beaut dont ils sont le symbole ou le reflet. Avezvous pour but d'exprimer le vrai ou le bien, de persuader ou d'instruire, comme l'orateur et l'historien, vous pouvez crire avec art, mais cet art n'est qu'un moyen de captiver l'intelligence, ce n'est pas l'art vritable, l'art indpendant qui exprime la beaut sans autre proccupation. Mais faut-il exclure le laid au nom du beau? Non, condition que la laideur fasse ressortir la beaut; car le laid par lui-mme tant la ngation du beau, n'a aucun titre entrer dans l'art. Le vrai et le bien de leur ct ne font partie de l'art proprement dit que pour autant qu'ils s'accordent avec le sentiment du beau. Oui, Boileau a raison tout ce qui est beau est vrai, et les ingnieux mensonges de la fable mme ne plaisent qu'en raison de la vrit cache derrire les voiles diaphanes de l'allgorie. Le beau a non seulement besoin d'tre vrai, il faut qu'il soit bon aussi. Le mal en tant que mal dtruit le beau
:

comme

il

dtruit le bien.

Nous disons

il

dtruit

le

bien, car

en supposant mme qu'on cherche le bien par le mal, on se trompe forcment. En bonne logique, une chose ne peut donner ce qu'elle n'a pas du mal ne sortira jamais que le mal. Seulement, ce n'est pas parce qu'il est le contraire du bien, c'est parce qu'il est laid et repoussant, que le mal par lui-mme
:

ne peut jamais tre

le

but de

l'art.

Tels sont les vrais principes. L'art est un ensemble de

propres nous donner

le

sentiment du beau rel

moyens ou idal. Son

objet tant le beau, son but est de l'exprimer, et sa mission est

de nous porter par la contemplation du beau tout ce qui peut


dignifier, ennoblir et lever notre

Arrire' donc l'art


et qui

me. qui ne cherche le beau que dans


mais
il

la

forme

rend

le

vice aimable au lieu de le rendre odieux.

Le beau

n'est ni le bien ni le vrai,

en est insparable. L'erreur


et le vice ne

16

les

peuvent nous sduire qu'en prenant


de la vertu. Le masque
est-il

apparences

de

la vrit et

perc jour, on

Mais quand la vritable beaut foncire nous apparat dans la nature et dans l'me humaine, la jouissance intime que nous en prouvons nous porte invinciblement embrasser la vrit qui brille en elle et pouser la vertu dont nous admirons la puissance et dont l'attrait nous subjugue. C'est ainsi que l'esthtique et la morale s'unissent, et c'est de
s'en loigne avec dgot.

leur union que nat toute grandeur dans nos sentiments, dans

nos uvres et dans nos actions. Rendons


ils

hommage aux Grecs


la xaXoxyai'a
i

ont eu l'instinct de cette vrit en crant

qui

doit tre la devise de tout art qui se respecte et qui a conscience

de sa mission sociale.

Le beau

et le bien runis

en un seul mot. Au reste, chez

les Grecs, xaXo'v, le

beau

s'appliquait dj au bien, pour dsigner la beaut morale.

CHAPITRE

IV.

L'UNITE DANS LA VARIETE.

L'intelligence a toujours

un but primordial

et

suprme auquel

tout est subordonn dans les productions de l'esprit. Nous devons donc travailler mettre partout l'unit dans nos uvres. Unit de sentiment dans l'ode, unit d'vnement dans l'pope, unit d'action dans le drame, unit de principe formant la base d'un systme en philosophie, unit d'ide dominant la succession des faits dans l'histoire, unit de vue dans l'loquence, tout doit graviter vers un centre commun. L'unit en littrature est la condensation complte d'lments divers dans un tout harmonieux. Quelque tendue qu'on donne un ouvrage, il faut qu'on puisse toujours le ramener une synthse qui renferme toutes les parties. On peut largir le
cercle de l'esprit sans en dtruire le centre. Les divers lments

d'une composition

sont

comme
la

autant de rayons lumineux

partant d'un
plus vive

mme
les

foyer et d'o rsulte une lumire d'autant

que

rayons qui
a-t-il

forment sont plus nombreux.

Ne

ngligeons rien de ce qui peut donner de la vie, de la varit


nos penses. Qu'y
circonscrire
prcision le
:

faire? bien choisir sa matire; se

on ne peut tout embrasser; dterminer avec


fait,

point de vue o l'on veut se placer. Cela


le

mditer son sujet, l'treindre,

presser pour en faire sortir

tout ce qu'il contient, tudier soigneusement les circonstances


qui l'entourent, remonter ses causes, descendre ses effets,
tablir des rapports,

former des contrastes, observer surtout le cur humain, mettre en jeu les passions, mais en distinguant le gnral du particulier, afin de bien saisir les nuances que prsentent les diffrents caractres affects d'un

mme

sentiment.

Le pote emploie-t-il

la

forme

lyrique

pour exprimer son


2

18

rcit

enthousiasnie ou ses plaintes? La nature entire peut devenir le tmoin de ses joies ou de ses douleurs. Met-il en uvre un

vnement ou une action, sous forme de

ou de drame?

Qu'il invente des pisodes, des situations, des incidents mls

de succs et de revers, de pripties et de catastrophes. Voil les grandes sources de varit. Mais ne l'oublions pas, les dtails doivent se rapporter l'ensemble, sous peine de n'tre

que des hors- d' uvre. La varit, c'est comme le rayonnement de l'unit. Il faut imprimer tous les dtails cette direction qui les fasse tous converger vers un seul et mme but. Pour atteindre cette perfection, il faut autre chose que d'ingnieux
artifices de style
:

il

faut faire l'ducation de la pense.

Il

est

ncessaire que l'on ait ou que l'on acquire ce coup d'il gnralisateur qui harmonise tous les dtails pour les faire concourir

au

mme

rsultat.

cette

fin,

car nous ne pouvons pas, ainsi que Dieu

monde,

faire

Les procds de lart deviennent ncessaires ft du clore d'un seul jet les conceptions idales aux-

quelles nous voulons

donner

la

vie.

L'objet de la pense se

prsente toujours l'esprit revtu du caractre de l'unit. Mais,

pour bien saisir cet objet, il faut dcomposer le faisceau de lumire qui l'entoure, afin que les divers rayons en soient mieux
aperus, et que, aprs avoir remarqu leur clat individuel, l'esprit soit pleinement frapp de la lumire gnrale qui rsulte

de l'ensemble. L'unit primitive est l dans notre esprit l'tat d'enveloppement; elle a besoin d'tre dveloppe pour tre

dans tout son jour. C'est donc de l'tude analytique de l'unit primordiale que doivent jaillir tous les dtails, comme c'est d'un seul tronc que sortent les diverses branches d'un
saisie

mme

arbre.

C'est peu d'avoir dcouvert

par l'analyse

les

lments de

l'ide-mre,

il

faut les grouper et en refaire la synthse.


la

Vin-

vention succde

disposition. Si tout doit sortir de l'unit,

tout doit y revenir. Cette fusion des dtails dans un harmonieux ensemble est pour l'il de l'esprit ce qu'est pour l'il du corps
la

lumire de l'arc-en-ciel. Mais

il

faut beaucoup

d'art

pour

oprer cette intime connexion des divers lments dont un sujet


se

19

compose. Telle ide, tel sentiment, tel fait concourt la production d'un vnement, point central d'une uvre littraire.
ces ides, ces sentiments, ces faits, pour clai-

Remonter

rer la matire, ce n'est pas s'en carter, c'est l'tendre sans en

rompre l'unit. Tout


tablies entre le

le

secret est dans l'habilet de l'ordonnance.

L'art de la disposition rside dans les proportions harmonieuses

commencement
les

qui nous initie au sujet et en

contient

consquemment

circonstances

antrieures

le

milieu qui en droule les diffrentes phases chelonnes en de grandes divisions sous lesquelles viennent se grouper les dtails,
et la fin qui

couronne l'uvre par un dnouement ou une

conclusion.

beaucoup d'habilet de contraste et de gradation pour renouveler constamment un intrt qui sans cesse tend s'puiser. Les lois de la vraisemblance, d'accord avec la loi de l'unit, exigent, non une simple juxtaposition des parties constitutives de l'uvre, mais une succession naturelle prsentant de vritables rapports de cause effet; en sorte que ce qui suit soit en germe dans ce qui prcde, et que tout, ide ou sentiment, obisse, dans la fiction comme dans la ralit, la double logique de l'esprit et du cur. Une phrase, une expression, un mot qui ne se rattacherait pas la pense mre briserait la chane intellectuelle dont tous les anneaux doivent se convenir et tre habilement souds ensemble. C'est l'art de la transition, qu'on a appel justement un pont jet entre deux ides, qui, dans le fond comme dans la forme, apprend mainIl

faut

tenir cette troite union.


Il

est parfois

difficile

semblent n'avoir entre

elles

de fondre ensemble des penses qui qu'un rapport loign, surtout

quand on veut ajouter, aprs coup, des ides qui avaient chapp l'esprit dans un premier travail. On risque alors de rompre le trame du discours et de ne plus avoir que des lambeaux
dcousus. Sacrifions une belle pense plutt que de forfaire
cette loi de l'unit qui,

comme

on

le voit,

suppose l'ordre,
le

c'est-

-dire l'accord des diverses parties entre elles. Je comparerais

volontiers un auteur qui, en crivant, n'aurait que

souci des

dtails,

20

l'effet

un compositeur qui, voulant crer une symphonie,

crirait

chaque partie part, sans penser

gnral

rsultant de leur fusion.


Il

Que

diriez-vous d'une telle cacophonie?


il

parat que loreille est plus dlicate que l'intelligence, car

est des crivains qui produisent et des lecteurs qui

admirent
le

des uvres o rgnent l'incohrence, la confusion,

chaos.

Quelques beauts de dtails peuvent-elles compenser cette absence d'unit? La richesse du coloris peut-elle racheter la pauvret du dessin? Ce sont, si l'on veut, des perles sur un fumier. On les recueille, les rois de l'intelligence en ornent leur couronne, mais on oublie la matire d'o elles sont extraites. Tel est le sort de ces uvres mort-nes qui n'obissent qu'au souffle capricieux de l'imagination et qui ngligent le principe fondamental de Fart d'crire Vunit dans la vaynt.
:

CHAPITRE

V.

LA CRITIQUE.

Beaucoup s'imaginent que c'est critiquer que faire de la critique, et que, porter un jugement sur un crivain, c'est juger
en cour d'assises; leurs yeux, la critique n'est pas un plaidoyer, mais un rquisitoire. C'est qu'en ralit, le plus souvent ceux qui prtendent exercer la critique

un accus,

comme on

le fait

ne comprennent pas ou ne veulent pas comprendre les devoirs qu'elle impose. C'est que les passions haineuses en font une

machine de guerre pour combattre, amoindrir


Ils

et nier le talent.

mettent
il

les

dfauts en lumire et les qualits dans l'ombre.


crit, plus ils

Plus

y aura d'loquence dans un


les
les

s'acharneront

transformer en vices toutes

vertus du style; juger la


telle

ou telle cole; citer la pense au tribunal de leurs prjugs prtentieusement dcors du nom de principes, sanstenircompte l'auteur de ses ides lui et du droit inalinable qu'il possde de les exprimer librement, sincrement, franchement, ses risques et prils, dans toute
composition d'aprs
procds de
l'indpendance de sa conscience et de sa raison.

Cet art, je me trompe, ce mtier mprisable, ce n'est point


de
la critique, c'est

de

la

censure et du pamphlet. C'est dgrader


lieu d'en faire ce qu'il doit tre

l'art

en

le

faisant descendre dans l'arne des partis pour en faire


:

un instrument de haine, au
l'arme de la vrit,
('e n'est

pas

mme
l'a

de
:

la satire

qu'une

telle

critique, car le critique franais


L'ardeur de se montrer,

dit

et

non pas de mdire,


la satire.

Arma

la

vrit

du vers de

C'est le procd des sicles de dcadence

admirer

ni

o l'on ne sait plus blmer ce qui est bon ou mauvais en soi, et o Ton

oo
rserve l'loge ou

blme ceux qui pensent ou ne pensent pas comnne nous, embourbs que nous sommes dans Tornire de nos pres et mesquines passions. La critique est un jugement, mais un jugement impartial, qui, dans l'ordre de la philosophie et de Thistoire, prend la raison
le

pour guide; et, dans Tordre du beau, de l'idal, de l'imagination et du sentiment, n'a d'autre boussole que le got, cette conceci est bien et cela est mal. science de l'esprit qui nous dit ce mot critique est-il entr dans la langue? On l'a tir Comment du grec xpivw, dont le sens originel est " passer au crible, pour sparer la paille et l'ivraie du bon grain. Qu'est-ce que la
:

^'

passion a donc faire ici?


est lumire.

La

passion est nuage, et la critique

Mais, direz-vous, pour juger, faut-il donc parler froidement?

Autant vaudrait supprimer l'me; non, vous pouvez vous chauffer, mais seulement quand la lumire est faite. Louez chaudement ce que la raison et le got vous auront fait trouver digne d'loge, et blmez vigoureusement tout ce qui outrage le got, la conscience et la raison/Sachez vous placer enfin au point de vue o s'est plac l'auteur et dans le milieu o il a vcu, et jugez son talent d'aprs sa pense, non d'aprs la vtre. Libre vous ensuite de dire que ce ne sont point l vos principes; que l'auteur s'est plac un faux point de vue, et que sa
doctrine vous parat strile ou funeste la littrature d'un pays

ou aux progrs de l'humanit. Ceci est une question part et qui n'enlve rien au talent. Si c'est l'art que vous avez apprcier,

apprciez-le
la

comme

art,

c'est--dire
l'a

comme moyen
le

de

rendre

pense de l'crivain qui

conue, et ne

condamnez

pas, en substituant d'avance vos vues personnelles, vos prjugs


et vos passions

aux vues dsintresses

et loyales, l'inspiration

consciencieuse et libre qui ont dict l'ouvrage dont vous voulez

vous constituer juge. Ce n'est qu' ce prix que la critique pourra rendre hommage la vrit, service la morale, honneur et

courage aux travailleurs de


bien du mal en littrature

la

pense.
le

Je disais tout l'heure que la critique avait discerner

comme

en toute chose. Est-ce dire


que, sous peine de

23

critique,
il

manquer de
si,

faille

chercher
les plus

toujours signaler
parfaites? C'est

les dfauts,

mme

dans

les

uvres

demander
les

pour apprcier

l'astre qui fait le

jour,
lieu

il

faut insister sur


les effets

taches qu'il porte sur son disque, au

de juger

de sa lumire et de sa fcondante chaleur.


c'est alors

En prsence
le

des chefs-d'uvre, la critique n'a rien faire que


qu'est

discernement des beauts. Et

grande sa

mission, car elle finit par se confondre avec la posie


elle

mme dont

charmes et admirer les splendeurs. La critique est faite pour apprcier le talent, non pour le dprcier. Elle souffre d'avoir blmer elle ne le fait que pour mettre le monde en garde contre ceux qui abusent du talent au profit de l'erreur et du vice; mais elle est heureuse de n'avoir montrer que le vrai, le beau et le bien, sans s'offenser des faiblesses invitables, ombre que trane aprs soi la lumire, et qui ne prouvent qu'une chose c'est que Thonime est toujours homme, mme quand il se rapproche le plus de Dieu.
nous apprend goter
les
:
:

CHAPITRE

VI.

LES FACULTS MENTALES ET LES FACULTS CRATRICES.

de mettre en jeu toutes les puissances de l'esprit et de Tme. C'est pour cela qu'elles servent la fois de base et de couronnement l'ducation. L'auteur de la nature a dparti tous les hommes un ensemble de facults entendencessaires l'accomplissement de leurs destines

Les

lettres ont le privilge

ment, intelligence, mmoire, sentiment, volont, conscience, raison, jugement, bon sens. Parmi ces facults il en est qui sont
plus particulires la science et aux sciences
et le jugement. Il en aux lettres et aux arts
le
:

c'est la

raison

est d'autres qui sont plus particulires


:

j'entends Y imagination, la sensibilit,

got, Yesprit,

le talent, le

gnie.

La grande supriorit des lettres, c'est de saisir l'tre mental tout entier et de ne laisser aucune de nos facults inactive. Nul crivain n'est complet, s'il ne satisfait la raison, le jugement, le
bon sens en mme temps que l'imagination, le got, le sentiment, la conscience. Boileau, oracle du got au sicle de Louis XIV, ne disait-il pas
:

Aimez donc

ta

raison

que toujours vos

crits

Empruntent 'eUe
Il

seule et leur lustre et leur prix.

mconnatre les droits de l'imagination et de la sensibilit qui seules rpandent la chaleur et l'clat sur les vrits que la liaison proclame. Mais le XVII sicle, obissant l'influence de Descartes, n'admettait rien
allait

trop loin sans doute

c'tait

qui n'et subi

le

contrle de

la vrit rationnelle.
il

Partout o
lgislateur

ne pntrait pas ce flambeau,

n'y avait que tnbres, extra-

vagance
de
rime,
il

et sottise.

Il

est curieux de voir

combien

le

la posie franaise insiste

sur ce principe.

En

parlant de la

disait

Que toujours

le

bon sens s'accorde avec

la

rime.


Puis encore
:

25

La plupart, emports d'une fougue insense, Toujours loin du droit sens vont chercher leur pense; Ils croiraient s'abaisser, dans leurs vers monstrueux, S'ils pensaient ce qu'un autre a pu penser comme eux.

Tout doit tendre au bon sens,

etc.

Au mpris du bon sens, le burlesque effront Trompa les yeux d'abord, plut par sa nouveaut,
Il

etc.

est certains esprits

dont
le

les

sombres penses

Sont d'un nuage pais toujours embarrasses;

Le jour de

la

raison ne

saurait percer.

Avant donc que

d'crire,

apprenez penser.

Aborde-t-il les genres?


prcepte.

Il

revient encore et toujours sur ce

pi^opos de la pointe qui avait envahi tout le


:

domaine

de

la

pense

La

raison outrage enfin ouvrit les yeux.


la

propos de
il

chanson

faut,

mme

en chansons, du bon sens

et

de

l'art.

propos de

la

tragdie

Jamais au spectateur n'offrez rien d'incroyable Le vrai peut quelquefois n'tre pas vraisemblable.
:

Mais

la

scne

demande une
:

exacte raison.

A propos

de l'pope

Et,

fabuleux chrtiens, n'allons point, dans nos songes.


vrit faire

Du Dieu de

un Dieu de mensonges.

pi^opos de la

comdie

Que l'action, marchant oii la raison la guide, Ne se perde jamais dans une scne vide.
J'aime sur
le

thtre

un agrable auteur
la

Qui, sans se diffamer aux yeux du spectateur,

Plat par la raison seule, et jamais ne

choque.


Ne
la

26

Plaire par la raison seule, non

c'est

dpasser

la

mesure.

bonne heure. On comprend l'insistance de Boileau qui voulait rformer le got de son temps gar par les clatantes folies de la dcadence italienne. Un trait sur l'art d'crire doit tre avant tout un code de vrits, de vrits durables. Chaque temps a ses travers, et les auteurs qui les flattent ont un moment de vogue qu'ils exploitent en trafiquant de la parole. Mais ce qui reste, c'est ce qui est vrai, toujours vrai, de la vrit de l'esprit et du cur. Le faux ne
choquer jamais,
la

peut surprendre notre admiration qu' la condition d'blouir.

E
comme
momentan,
clart.
le

del poeta

il

(in

La

maravigiia

i,

disait Marini.

Il

se

trompait

l'merveillement est

charme

seul est imprissable. L'il bloui

ne

voit bientt plus que tnbres et rejette l'clat pour jouir de la

Quand Boileau parle de la raison en posie, videmment pas de la raison philosophique ou


mais de
la raison
il

il

ne

s'agit

scientifique,
:

la

porte de tous, celle qui nous dit

voil

comment

faut penser et sentir, en tout ce qui appartient la


telle qu'elle est

dans tous les hommes. C'est cette raison-l seulement, qu'on doit chercher en littrature. Vous comprenez pourquoi Boileau la confond avec le bon sens. Il est permis la science d'aller la recherche d'autres vrits, qui, leur tour deviendront littraires, si elles
nature humaine,
se popularisent et se convertissent en vrits de bon sens.

Jusque-l,

il

faut s'en

tenir ce que la vrit peut

com-

prendre.

La

raison littraire ne

au

sens cotnynim, bien qu'elle


le

demande pas qu'on descende condamne ce qui n'a pas le sens


touche des penses

commun. Mais

bon sens

est la pierre de

et des sentiments susceptibles de se revtir des

ornements de

l'art. Tout ce qui est inadmissible pour le bon sens suprieur ou vulgaire doit tre banni de la littrature. Le gnie mme ne

La

lin

que doit se proposer

le

pote, c'est V merveillement.


peut s'carter du bon
se^is,

27

sous peine de n'tre pas compris de

ceux qui demandent aux lettres leur nourriture, c'est--dire tout le monde, et le peuple plus que les lettrs, parce que le
peuple surtout a besoin de vrits qui Tclairent, de sentiments
qui le rchauffent,
dit
le
:

le

soutiennent et

le

consolent.

Le pote
le

l'a

Le bon sens est la grand montisateur de l'esprit humain. Quel que soit le mtal, or, argent ou cuivre, il met partout son effigie. Et plus il rpand cette monnaie, plus il enrichit l'humanit. Qu'il descende ou s'lve pour vulgariser l'idal ou idaliser les choses vulgaires, tout porte son empreinte personnelle, et cette empreinte est le coin d'un lumineux bon sens. Cependant n'a-t-on pas vu des hommes de gnie produire des monstruosits et des extravagances insenses? Oui, mais c'est qu'alors ils quittaient prcisment la voie du bon sens, pour se perdre en des chemins ignors qui vont aux abmes. N'est-ce donc plus du gnie que ces extravagances? C'est encore du gnie, mais un gnie qui s'gare et qui perd, au retour du sens critique, ce qu'il a gagn en surprenant l'admiration. D'o proviennent ces garements? Boileau nous Ta dit de ce qu'il y a
Oui,

monnaie du gnie ^

gnie est

des esprits qui croiraient s'abaisser.


S'ils

pensaient ce qu'un autre a pu penser

comme

eux.

semblent ignorer qu'on est d'autant plus contient en soi plus de ce qui fait l'homme
Ils

homme
:

que

l'on

le

monde des

penses et des sentiments humains, et que l'on n'est gnie que quand, avec ces penses et ces sentiments, on construit et on excute une uvre vivante qui porte la physionomie particulire

de son auteur et de l'poque o

il

a vcu.

achevons de faire connatre les autres qualits intellectuelles qui peuvent tre rparties un plus grand nombre et que l'on acquiert par le travail ou par le contact avec la socit. Nous voulons parler du talent, du got et de esprit.
facults cratrices,

Avant de parler des

Lamartine.

28

Gnralement, on se fait du talent une ide fausse On croit qu'il n'est en quelque sorte qu'une toile efface et comme perdue dans le rayonnement du gnie. Non, le gnie ne peut se le premier est l'architecte produire sans le secours du talent
:

qui conoit,

le

second est l'ouvrier qui


les belles-lettres et les

excute.

C'est

plus

encore, car dans


et l'ouvrier

beaux-arts, l'architecte
et c'est le

ne sont

qu'un mme homme,


et

cur

et la

tte qui conduisent la main. Si le gnie est inn, le talent l'est

aussi

c'est l'amoindrir

le

rapetisser que d'en faire tout

simplement un habile manuvre. Le gnie priv de talent


serait incapable d'exprimer ce qu'il conoit; le talent priv de

gnie n'excute que des uvres de second ordre auxquelles

manque

la

conception originale et personnelle. N'y

a-t-il

pas

cependant aussi

y a un gnie d'invention? Oui, mais c'est plutt l'innit du talent, qu'il ne

un gnie de la forme,
le

comme

il

faut point confondre avec


l'exprience.

talent acquis, fruit de l'tude et de

Quand on

dit

le

gnie est inn,

le

talent s'acquiert, on ne

montre qu'une des faces de la vrit. L'ide est vraie sans tre juste. Il faut un talent inn, pour possder un style, et il faut un talent acquis par l'exercice du mtier, pour former un style parfait. Voil la vrit complte. Remarquez que le mot gnie s'emploie toujours au singulier, tandis que le mot talent s'emploie souvent au pluriel. C'est qu'on a du gnie ou qu'on n'en a pas, tandis qu'on peut avoir diffrentes sortes de talents dans un mme art, selon les moyens qu'on emploie et l'habilet qu'on dploie dans l'expression des sentiments et des ides. C'est
ainsi qu'on dirait d'un crivain suprieur
:

J'admire son gnie,

j'applaudis ses talents.

y a toujours un ct de nature et un ct d'art, dans l'exercice de nos facults. Le got est tout la fois un sentiment le sentiment du beau et et un jugement, rsultat d'une tude
Il
:

l'tude des rgles qui

le

dirigent en

le

perfectionnant. Les latins

disaient sopere, sentir et penser dans un

mme

acte. C'est le

discernement,

la

conscience de

l'esprit,

boussole et sauvegarde

du gnie. Sans

lui, le

gnie s'gare, faute de distinguer ce qui


est bien de ce qui ne Test pas.

29
Il

fonde sur

la

y faut une culture intellectuelle connaissance des chefs-d'uvre, laquelle on doit


:

joindre ces qualits natives

dlicatesse de sentiment, finesse


le

de

l'art,

instinct des nuances, sret de jugement enfin dans

choix des termes


vertus
:

comme dans
:

celui des dtails. Voil bien des

couronnes par la plus rare l'impartialit. C'est une chose excepdes vertus de l'esprit tionnelle que le gnie et le got intimement associs. Il semble
les

vertus de

la critique,

mme
le

que

l'un exclue l'autre

gnie de la

got demande du sang-froid, passion. Et cependant, sans got, point de gnie


:

le

complet. Chateaubriand
le

l'a dit

avec raison

Le gnie enfante,

got conserve. Le got, c'est le bon sens du gnie. Comment voulez-vous que le gnie se corrige et choisisse au sein de
s'il

l'abondance,

n'est guid

par

le

got, cette lumire du senti-

ment

et de la raison?

Mais n'y a-t-il pas diffrentes sortes de gots? Oui, il y a un got gnral, un got de tous les pays et de tous les sicles pour les choses humaines conues et excutes la clart du bon sens, et il y a un got particulier chaque pays et chaque poque, comme il y a un got du moment et un got personnel
variant d'une classe l'autre d'esprit, aristocratique ou populaire, cultiv ou inculte, froid ou passionn. Le got particulier
une nation varie ncessairement aussi selon les temps.
il

Quand
il

obit certaines tendances

momentanes qui

le

vicient,

jamais qu'une dtrioration fugitive du bon sens gnral de ce peuple ou du bon sens de l'humanit.
n'est

poques troubles par des passions orageuses qui ne permettent plus la raison sereine de discerner le vrai du faux, au sentiment esthtique de discerner le beau du laid, la conscience de discerner le bien du mal. Le got tant par essence le sentiment du beau, il se perfecle
le

Les poques o

got s'altre

plus, sont

les

tionne ou s'altre, selon que

sentiment se corrompt ou s'pure dans notre me. Si nous avons perdu le sens esthtique et moral, en d'autres termes si, tombant du sentiment dans la
ce sensation,

nous ne sommes plus accessibles qu'aux motions


brutales;
si

30

notre imagination, au lieu de s'lever vers un idal de grandeur, descend toutes les bassesses de la ralit, et si notre jugement se laisse entraner sur la pente des prjugs et
des passions dltres,

de

mme

que

la

got s'abrutit et finit par s'teindre, sensibilit s'mousse par l'abus de l'alcool, les
le

excs de

commotions des nerfs. La puret du got, vous le voyez, est une question de temprance. Il faut avoir le triple amour du vrai, du beau et du bien, et l'entretenir par l'tude des chefs-d'uvre, pour avoir un got
la table

et

les

violentes

parfait.
Il

n'est pas possible

cependant qu'avec
les
ils
Il

la

les

mmes
le

tendances,

hommes
y a dans

aient
la

qu'ayant
affaire de

mme

got,

sentent de
la

mme ducation et mme got; ni mme manire. C'est


le

temprament.

beaut une trinit sem-

blable celle qui rside en Dieu mme -.puissance, mtelligence, aynour. La perfection du got exige que nous soyons sensibles

ces trois manifestations de

la

beaut.

Or

les

uns prfrent la

force la grce, d'autres la grce la force, d'autres enfin se laissent plutt sduire par le rayonnement de la pense. Ceux-

l'emportent en jouissance intellectuelle comme en discernement, qui savent tout goter et n'ont de rpugnance que pour ce qui est faux, hideux et mauvais. De toutes nos qualits intellectuelles, il en est une dont le nom se confond avec l'ensemble des facults mentales et qui, dans un sens restreint, est en opposition avec les grandes c'est Vesprit de saillie, les jeux d'esprit, facults cratrices les traits de finesse et de malice faits pour amuser, pour exciter le rire ou le sourire. Ce genre d'esprit peut se concilier avec le bon sens, jamais avec le sentiment, l'imagination, le gnie. Ce n'est pas la nature qui le donne, c'est la culture superficielle acquise par la conversation entre gens dsuvrs aimant se distraire des occupations srieuses, en saupoudrant leurs paroles du sel de la plaisanterie et du badinage. Ce n'est pas dans ce sens que l'esprit en gnral s'entendait au XVII sicle. Quand on disait d'un crivain, d'un pote qu'il avait bien de l'esprit, on voulait dire qu'il avait ou qu'il tait
l
:

31

un grand esprit, un esprit lev, riche et fcond. C'est dans ce sens que Louis XIV, aprs la reprsentation ^Esthey\ disait ^ En vrit, Racine a beaucoup d'esprit. M'" de Svign On entendait ce mot d'une faon si large que Boileau va jusqu' nommer la posie la carrire du bel esprit. Dans ce
:

grand
le

sicle, esprit tait

donc synonyme de gnie, dans


l'esprit

le

sens

plus lev du mot.


L'esprit,

comme

on l'entend aujourd'hui,

de

saillie,,

une plante essentiellement franaise qui pousse naturellement sol, en diversifiant ses formes selon les temps. L'esprit gaulois, qui se retrouve tout entier dans La Fontaine, tait d'une bonhomie malicieuse. Clment Marot a t le type de ce que Boileau appelle Xlgant hadinage. Dans Rabelais, le rire devient d'une bouffonnerie cynique. Les pointes ou jeux d'esprit l'italienne comme le burlesque de Scarron n'ont t qu'une mode passagre; mais la verve comique, satirique et pigrammatique s'est manifeste au xvii sicle, mme chez les potes
est

du

les plus

srieux

la

popularit de Boileau, de Molire et de


ils

La
ge

Fontaine prouve assez combien


caractre de la race.
nels,
Il

taient d'accord avec le

n'est pas

un

seul des potes de cet

classique qui se soit dispens de faire de l'esprit. Les plus solen-

Corneille et Racine, ne se sont-ils pas exercs dans la

comdie? Racine
suffisait

mme

ne compte-t-il point parmi

les

pigram-

matistes les plus acrs? Montrer de l'esprit dans un salon


n'est

pour passer grand homme. Demandez Voiture. Ce pas sans raison qu'on a dit que le peuple franais tait le
aussi le pays

plus spirituel de la terre. Ceci tient essentiellement l'esprit

de conversation.

La France est du bon sens arm de malice.


Toutefois, ce qu'on

du bon sens, mais

nomme

causticit, gausserie.

goguenar-

dise, n'est

qu'un ct de

l'esprit,

qui tient au temprament.

Ce
le

qui a prvalu en littrature au sicle dernier, c'est l'esprit de


finesse,

dont Voltaire nous offre

le

modle. Voici
fine;
laisse

comment
ici

il

dfinit lui

mme

'^

Ce qu'on appelle

esprit est tantt

une

comparaison nouvelle, tantt une allusion mot qu'on prsente dans un sens et qu'on

l'abus d'un

entendre dans

32

un autre; l un rapport dlicat entre deux ides peu communes c'est une mtaphore singulire, c'est une recherche de ce qu'un
objet ne prsente pas d'abord, mais de ce qui est en effet dans lui; c'est l'art ou de runir deux choses loignes, ou de diviser

des choses qui paraissent se joindre, ou de les opposer l'une l'autre; c'est celui de ne dire qu' moiti sa pense pour la

vous parlerais de toutes les diffrentes faons de montrer de l'esprit, si j'en avais davantage. " Le XVIII sicle est le sicle de l'esprit par excellence. C'est par
laisser deviner. Enfin, je
l'esprit

que

la science et l'incrdulit se

propagent. Voltaire,
le grave Montestempte rvolution-

Fontenelle, Lamotte, Gresset, Piron, Rivarol,

quieu lui-mme,
ces

et,

jusqu' la

veille de

la

naire, Beaumarchais, quel tincellement d'esprit dans toutes

plumes lgres, spirituelles

et

vaillantes;

l'esprit tuait, c'tait la posie, l'loquence et le gnie

Jean-Jacques

Rousseau et Bernardin de songrent pas montrer de l'esprit. Des trois potes hors de pair qu'a vu natre le xix sicle, un seul fit de l'esprit Alfred de Musset, et c'est quand il cessa d'en faire, qu'il fut un grand
:

mais ce que avec la foi. Saint-Pierre ne

pote. L'esprit n'est jamais sa place que dans les petites choses.

coutez Voltaire encore

Ces jeux de l'imagination, ces

finesses, ces tours, ces traits saillants, ces gaiets, ces petites

sentences coupes, ces familiarits ingnieuses qu'on prodigue


aujourd'hui,

ne conviennent qu'aux petits ouvrages de pur

agrment. La faade du Louvre de Perrault est simple et majestueuse; un cabinet peut recevoir avec grce de petits ornements. Ayez autant d'esprit que vous voudrez ou que vous pourrez dans un madrigal, dans des vers lgers, dans une scne de comdie qui ne sera ni passionne ni nave, dans un compliment, dans un petit roman, dans une lettre, o vous vous
gayerez pour gayer vos amis. " En France, Paris surtout,
l'esprit

court

les rues.

C'est

du caractre national. Mais cet esprit-l, esprit de mots, de bons mots souvent mauvais, s'il tmoigne de
l'essence
la gaiet,

comme

de l'enjouement, de

la vivacit,

de la finesse d'esprit.


il

33

Hugo Ta
appel lourdement
:

ne compte pas en littrature.


la fiente de l'esprit qui vole.
"

Cet esprit des sots est parfois


il

la sottise

des gens d'esprit qui se drident, mais

n'a rien de
la

commun

avec

le talent,
Il

souvent
Il

mme

il

en montre

pauvret

ou l'absence.

peut amener un sourire sur

les lvres,

mais on

y a d'ailleurs des recettes pour ce genre d'esprit, et les bons mots se colportent sans qu'on en ne tarde pas s'en lasser.
sache l'auteur. Cet esprit doit tre banni de toute uvre d'art
srieuse,
les
si,

au

lieu

de porter sur

la

pense,

il

mots.

Il

ne faut point prendre la lettre

le

ne roule que sur vers de Boileau


:

Pa.sser

Heureux qui, dans ses vers, sait d'une voix lgre du grave au doux, du plaisant au svre.
est

plaisant n'a pas le don de plaire. La plaisanterie n'est sa place que quand on est rire. Faites de

Tout ce qui
dans

l'esprit

la

passion, dans la mditation, dans la rverie ou

dans les choses de raison, qu'il faut voir par les grands cts; on pourra rire, mais c'est vos dpens, et cette recherche d'esprit touffera en vous toute inspiration, toute posie et
toute

loquence.

Y
le

a-t-il

des
le

traits

d'esprit

dans Homre,

Sophocle, Virgile,

Dante,

Tasse, Dmosthne, Bossuet,

Racine ^ Goethe, Byron, Lamartine et Hugo? Rien n'est jeu d'esprit de ce qui est talent et gnie exprimant la nature. Tout ce qui est fait pour nous donner le sentiment du beau
exclut l'ide

mme

de ce ptillement d'esprit.
il

S'il

est sa place

dans

la

partie enjoue de la littrature,

est banni de tout

autre art.
tuelle?

Oui

La musique, direz-vous, ne peut-elle pas tre spiriet non. Par elle-mme, la musique n'exprime que
Lgre, vive et sautillante,
il

des sensations et des sentiments, car c'est la sensibilit qu'elle


s'adresse.
elle

invite la gaiet.

Pour qu'en elle il y ait de l'esprit, Ce qui prouve que l'esprit est dans
pense.

les

y faut associer la parole. mots plus que dans la

Si

vous en exceptez ses Plaideurs

et ses

pigrammes.


La
posie et
feu
1

34

tincelles
le

loquence qui vivent de sentiment, s'teignent


d'artifice

comme un
l'esprit.

dans

les

et

les

fuses de

Buffon Ta dit son sicle et on peut


:

redire pour tous


dsir de mettre

les
"

temps Rien ne s'oppose plus

la

chaleur que
rien
n'est

le

partout des traits saillants;

plus

contraire

la

lumire, qui doit faire un corps et se rpandre uniformment

que ces tincelles qu'on ne tire que par force en choquant les mots les uns contre les autres, et qui ne nous blouissent, pendant quelques instants, que pour nous laisser ensuite dans les tnbres. Ce sont des penses qui ne brillent que par l'opposition; l'on ne prsente qu'un ct de l'objet; on met dans l'ombre toutes les autres faces; et, ordinairement, ce ct qu'on choisit est une pointe, un angle sur lequel on fait jouer l'esprit avec d'autant plus de facilit qu'on Vloigne davantage des grandes faces sous lesquelles le bon sens a coutume de considrer les choses. " Rien n'est encore plus oppos la vritable loquence que l'emploi de ces penses fines, et la recherche de ces ides
dans un
crit,

lgres, dlies, sans consistance, et qui,

comme

la feuille

du

mtal battu, ne prennent de l'clat qu'en perdant de la solidit; aussi, plus on mettra de cet esprit mince et brillant dans un
crit,

moins

il

aura de

nerf, de lumire, de chaleur et de style


le

moins que cet esprit ne soit lui-mme


l'crivain n'ait pas eu d'autre objet

fond du sujet, et que

que

la plaisanterie. "

Ce que Buffon

crit

ici

est inspir

par

le

sentiment des

convenances. Rserver

l'esprit

pour

les

choses plaisantes et

n'en pas mettre ailleurs, c'est encore la meilleure manire de

prouver combien on en manquer de bon sens.

a.

En

vouloir mettre partout, c'est

Aprs cet examen des facults mentales, jetons un coup d'il sur les facults cratrices qui sont de l'essence du gnie littraire. Et d'abord qu'est-ce que LE GNIE? Souvent, l'on se trompe sur la porte de ce mot. On croit qu'il suffit de possder une facult particulire un degr suprieur, l'imagination par exemple ou la sensibilit dans les


lettres,

35

ou

la

volont dans l'action, pour qu'on dise

voil

le

gnie, et qu'on lui attribue tous les


spcialit, la condition qu'il

sommets du
l

talent dans sa

ne sorte pas de

pour prendre

pied sur un autre domaine. C'est une acception trop restreinte,

qui tend ne faire du gnie qu'un monstre de la nature. Si la

nature se bornait, en
ferait

fait

de gnialit, ces exceptions,

elle

des tres mal quilibrs et en

somme

trs imparfaits

dans le dveloppement anormal d'une facult particulire au dtriment des autres. Le gnie suppose des dispositions natives. Au xvii sicle,
il s'employait mme pour des dispositions quelconques, sans gard au degr. C'est dans ce sens que Boileau parle de gnie

troit.

Ce qui
et

est ncessaire surtout, c'est l'organisation artis-

tique et littraire.

Dans tout
Si

pote, par exemple,

il

doit y avoir
l'il le

un peintre

un musicien.
si

vous n'avez pas dans

sens

des couleurs, et

la musique du langage et aux mystrieuses harmonies de la nature, vous pouvez avoir le gnie de la science, mais le gnie des lettres vous manque, faute d'organe pour s'exprimer. Il faut tenir compte encore du milieu o s'panouissent nos facults. Le fruit est tu dans son germe s'il ne peut se dvelopper dans l'atmosphre qui l'entoure. Mais s'il est n dans les conditions voulues d'organisme et de milieu, quel signe reconnatrezvous le gnie? Quelle en est l'essence? Est-ce une facult spciale dpartie quelques-uns et totalement refuse aux autres? Pour nous, le vrai gnie, le gnie complet est wi degr suprieur d' lvation et de puissance dans l'ensemble de nos facults ?nenlales. Ce n'est pas une facult part, diffrente

votre oreille n'est point sensible

de nos autres facults.


littraire

Pour qu'on

puisse dire d'une

uvre

que
le

manifeste

une uvre de gnie, il faut qu'en elle se don crateur ^ qu'elle rvle la puissance, la
c'est

Gnie a pour racine yenius, qui signifie en

latin

1 le dieu protecteur que chacun

recevait sa naissance, et qui influait sur ses actions et sa destine; 2 dispositions


naturelles, capacits.

Dans ce dernier sens,


le XYii?

les latins

des temps classiques disaient

plutt ingeniuni. Le sens troit que

sicle donnait
lui

la racine genius. Le sens large et lev que nous

au mot gnie tait conforme donnons aujourd'hui, n esl-il


grandeur,
la fcondit, la

36

deviner

verve, l'clat et je ne sais quelle


fait

clairvoyance pntrante qui

comme

d'instinct ce

que

les

autres ne trouvent pas


:

la suite des plus patientes

recherches. Tout y concourt il y faut la fois la mmoire qui rassemble les matriaux fournis par l'observation, le got qui
les

choisit,

l'imagination

qui invente et celle qui colore, la

passion qui chauffe et la volont qui tend tous les ressorts de


l'esprit et

concentre en un

mme

foyer toutes les forces de

chaude incubation que Ton voit clore Ce phnomne, a-t-on dit, est passager. De l vient le que les hommes les mieux dous ne produisent pas toujours des uvres empreintes de cette gnialit cratrice. C'est une
l'me. C'est sous cette

gnie.

erreur

les

hommes
c'est

de gnie peuvent tre infrieurs eux-

mmes; mais
sit

parce qu'ils ont manqu de sujets ou qu'ils

n'ont pas assez vcu leurs sujets pour leur donner cette inten-

de vie qui est


qu'il faut

le

propre caractre des productions gniales.

Si les dispositions innes sont indispensables, ce n'est l qu'un

une longue gestation est ncessaire l'enfantement des grandes uvres. Il arrive un moment o l'esprit qui les porte cde, dans la fivre du travail, l'imprieux
nourrir
:

germe

besoin de la dlivrance.
dieu, Apollon,

Cette exaltation,

cette

inspiration,

cet enthousiasme, les anciens l'attribuaient la prsence d'un

Muse ou Gnie.
il

C'est qu'en effet,

l'homme ne

se

possde plus,
qui l'agite et

est possd d'une sorte de

dmon

inspirateur

le

pousse malgr

lui

produire, en l'arrachant

sa vie matrielle et intellectuelle pour l'lever au-dessus de

lui-mme une puissance que le commun des hommes ne connat pas et qui semble en quelque sorte participer du
pouvoir divin de
la cration.

Mais ce mens divinior, cet esprit plus divin, don de la nature et de son auteur, est un autre nous-mme transform par les influences du dehors et les transformant son tour. Il

pas plus conforme la racine premire yev, gen, le djan du sanscrit qui signifie tout la fois produire et nnlire, et d'o viennent yi'Jo^ ysvs, yEVo-i, ysvvotco et leurs
drivs latins genus, generatio, genemre.


d'objectif, et le gnie

37

si

n'y a pas lieu de s'en glorifier, car ce subjectif n'est fait que

en ralit,

grand

soit-il,

ne donne que

ce qu'il a reu.

Pour Buffon,
s'il

le

gnie n'est qu une longue

patience.

Mot

trs juste,
et

s'applique la science procdant

par

hypothses

n'aboutissant

aux

grandes

dcouvertes

qu'aprs de longues et profondes tudes; mais qui n'est vrai

on l'entend des aptitudes littraires et artistiques, o le principal agent est l'instinct, inconscient de sa nature, et dpassant d'un coup d'aile toute exprience acquise.
qu' demi,
si

Deux
nation

facults sont essentielles au gnie des lettres


et la sensibilit.
:

Vimagifacults

Nous y ajouterons deux autres


mynoire

indispensables aussi
n'est pas
c'est

la

et la volont. L'imagination

seulement une facult de reproduction par l'image,


facult

surtout une

d'invention

invention de sujets,

d'actions, de rcits, de personnages et de style.


raliste

Et quand

l'cole

moderne se vante d'avoir rejet ce qu'on nomme le pome ou le roman d'imagination et de se borner retracer
faits et

des

des objets rels, elle se

fait

une

illusion

trange

en voulant reproduire la ralit, toute uvre d'art est forcment une uvre d'imagination, sous peine d'ti^e incolore et assurment les modernistes sont loin de ddaigner la
couleur.

mme

Ceux qui

abordent
faire,

les

uvres

d'imagination,

en

prtendant n'en point


l'image.

ne rflchissent pas que l'esprit

qui s'efforce de reproduire les objets rels n'en peut saisir que

La
le

seule diffrence essentielle qu'il y ait entre l'idal'art, c'est

que d'un ct on travaille peindre la nature avec exactitude, et que de l'autre on cherche l'embellir. Mais ce que le got moderne n'aime plus,
lisme et

ralisme dans

c'est

la

fiction,

la

fantaisie {fantasia) et le merveilleux

qui

paraissaient

nos

pres

les

conditions

indispensables

des

uvres de gnie.
fonde sur l'observation des

que toute production d'art soit internes ou externes et des objets de la nature qui tombent sous nos regards. Il ne s'agit pas d'examiner si l'lment fictif l'emporte sur l'lment d'observation. Il faut se conformer aux tendances de limagiaujourd'hui
faits

On demande

38

nation moderne pour crire des uvres qui aient prise sur les contemporains. Nous croyons mme que l'avenir n'attachera
plus
d'intrt

qu'aux sujets directement observs et vcus

par l'crivain. L'imagination cratrice n'y perdra pas son empire, si le pote parvient reproduire la vie relle, telle qu'il l'a observe, en

y ajoutant des traits qui lvent l'individu l'tat de type humain ou social, part de fiction qui n'te rien la vrit. Ce qui donne surtout la vie aux productions de l'esprit, c'est la sensibilit. Non cette sensibilit vulgaire qui tient plus aux
nerfs qu' l'me et qu'entretiennent les sensations et les senti-

mais cette sensibilit d'imagination, facult gniale qui permet au pote de se reprsenter la vie dans les diverses situations o il place ses personnages, sans

ments

passionns,

que son cur en


tivit qui

soit

directement

le

thtre, condition d'objec-

empche

l'auteur de se substituer aux tres qu'il fait

agir et parler, selon leur caractre, leurs


leur ge et leur sexe.
Il

murs,

leurs passions,

y faut une grande connaissance du


l'observation de la nature en
soi-

cur humain, acquise par

mme

et
il

Mais

dans les autres. ne suffit pas d'avoir vu, mdit,

senti,

il

faut encore

avoir retenu.

La mmoire

n'est pas
c'est

une facult de conservation,

une simple facult mentale, une facult cratrice aussi. La


;

premire d'ailleurs sert d'auxiliaire l'autre loin de la ngliger, il faut la cultiver sans cesse et avec le plus grand soin, surtout dans la jeunesse o elle est si facile et si prompte. Demandez

aux orateurs ce
quence,
les
si la

qu'ils

doivent la mmoire.
et les

Que

serait l'losi

parole crite ne se gravait dans la mmoire, et

moyens d'argumentation
la

grands
le

traits fixs
la

d'avance

ne venaient soutenir
vise? Mais c'est

tribune

cours de

parole impro-

comme
Il

puissance inventive que nous consi-

drons
sions,

ici

cette facult.

ne s'agit pas de mnmotechnie ni de


faits,

reproduction verbale, mais de la mmoire des


des
ides.

des impres-

C'est

avec
le

les

lments fournis par cette


la ralit.

mmoire que

l'esprit btit ses

uvres fondes sur

En

sorte qu'on peut dire que

plus souvent inventer, c'est se


souvenir.

39

Que

serait-ce
le

qu'une intelligence sans mmoire


qu'il avait

amass la veille? Comment aurions-nous conscience de nous-mmes, si Tme subissait comme le corps, aprs une courte srie d'annes, une complte mtamorphose? N'est-ce pas par la mmoire que nous ressaisissons notre existence passe dont il ne reste, depuis l'enfance, aucune parcelle dans nos organes? Ne mettons pas
Tesprit perdant

lendemain ce

tant

d'orgueil

littraires.

nos crations intellectuelles et Elles ne sont que des souvenirs transforms au

parler

de

contact de

la vie et

transfigurs par

le

travail de l'imagination.

Toute autre faon d'inventer n'a aucune prise sur l'me humaine, parce qu'elle n'en vient pas. Quel trait de gnie chez les Grecs, d'avoir fait de Mnmosyne, desse de la mmoire, la mre des Muses qui prsidaient aux uvres du gnie! Oui, la mmoire
est la

mre de
suffit

l'invention.

Dans

la

gense de nos ides cratrices,


la

au

lieu d'tre la
Il

dernire de nos facults, elle est


il

premire.

ne

pas enfin d'avoir vu, senti, retenu,

faut vouloir.

dans l'ordre de l'esprit comme dans l'ordre des faits, c'est d'elle que procde le fit lux de toute cration. C'est elle qui, excite par un noble but, met en mouvement les forces de l'intelligence et nous soutient dans nos uvres travers tous les obstacles, tous les dcouragements, tous les besoins, toutes les ncessits et toutes les misres de la vie, parce qu'elle nous donne la conscience du devoir, et du bien qu'on peut faire en travaillant l'amlioration des hommes, l'accroissement des lumires et au salut de la socit. Les plus belles facults s'teignent, quand la volont ne vient pas en aviver la flamme en ravivant notre courage. Sans elle d'ailleurs, comment mener terme de vastes entreprises? Trop souvent on fait le vide autour du talent qui s'lve quand il marche seul dans sa voie: l'envie s'acharne le poursuivre et le rabaisser; l'amiti mme pour lui se refroidit parfois. On le dit ambitieux de renomme et de gloire. Qu'importe, on ne l'arrtera pas dans sa marche il faut qu'il atteigne au sommet. Que d'autres se contentent de la lutte pour la vie; sa lutte, lui, est pour l'immortalit! Peut-tre sera-t-il mconnu de son
aussi est

La volont

une puissance productrice


vivant; mais
il

40

que l'avenir est l, Tavenir qui, pour les lus de la vraie gloire, change les calvaires en thabors. Il peut y compter, si son uvre brille du double clat de la vertu associe au talent. Telles sont nos facults dans leur ensemble. Tous les ont un
sait

certain degr; les

hommes

de gnie

les

possdent (j'entends

parler des facults cratrices surtout) un degr suprieur.


la vrit. Le gnie est rare en raison de sa transcendance, mais on n'est pas un crivain de marque, si l'on ne runit en soi le bon sens, le got, le talent, l'imagination, la sensibilit,

Voil

mmoire des mots, des ides, des objets et des faits, la volont enfin qui met en action toutes les ressources de notre tre mental.
la

LIVRE PREMIER.
I^es

mots, les constructions et les

pli roses,

au point de vue

littraire.

CHAPITRE PREMIER.
LES SYNONYMES ET LES QUIVALENTS.
1.

Ncessit de faire une amnle provision ds mots


des nuances.
varit.

2.

Ce que sont les synonymes.

3.

Art

5.

4.

Que les synonymes et

les quivalents sont

un des principaux lments de

Des mots qui ne peuvent avoir d'quivalents.

6.

L'quivalence dans

les

formes.

Les mot s tant


le

les

signes reprsentatifs des ides et des objet s,

celui qui connat le plus de

mots

est aussi celui qui connatra

mieux

le

double monde de l'intelligence et de la matire. Si


le

vous aviez emmagasin dans votre mmoire tout


saisir

dictionnaire,

votre tte, devenue un dictionnaire vivant, serait apte tout


et

tout retenir de ce qui appartient au

l'observation

comme

celui de la pense.
le

Il

domaine de importe donc


,

d'apprendre connatre, autant qu'on


la

peut, tous les mots de


les senti-

langue, c eux-l surtout qui reprsentent les ides

raents, les objets e t les fadts qu e nul ne devrait ignorer.

Sans doute,
la plupart,

ce serait'une tche disproportionne

aux forces de

mme parmi

les plus

grands, que de vouloir tout connatre. Les


tels

savants en gnral ne sont

qu' la condition de se spcialiser

mais il y a deux sortes de langue que tous peuvent et doivent c'est_ apprendre, quand ils reoivent le bienfait de l'ducation la langue vulgaire nsupllp ^t familiprp. sprvant dsig ner tout
:
,

ce qui est in dispe nsable au


littraire servant

commBJX^-e

la vie

et la

langue

exprimer tout ce qui parle rimaginatiof


et

42

lame. Celui qui connat fond ces deux sortes de langage peut dire qu'il sait sa langue, la langue vritablement humaine.

Le

reste est affaire d'initis.

Or, pour avoir cette science du langage, pour tre apte tout

exprimer,

il

faut connatre les

synonymes, c'est--dire

les

mots

qui ont une signification semblable.


il

Nous disons semblable, car


signification identique.

n'y a jamais

deux mots qui aient une

C'est toujours une question de nuance ou d'quivalence. Si les

deux termes taient identiques, rentrant l'un dans l'autre, on se demanderait avec raison comment l'ide a pu venir de songer crer deux mots pour dire absolument la mme chose, moins que pour viter la trop frquente rptition du mme
terme.

Ce qui a donn naissance aux synonymes, c'est le besoin de rpandre la clart sur toute chose. Les mots simples, porteurs d'ides gnrales, ne sont pas nombreux dans les langues. Si l'on ne parlait que par sentences, les synonymes ne seraient point ncessaires. Mais ds qu'on entre dans l'analyse d'une
ide,

on se voit oblig de
les choses.

la

prsenter dans ses nuances diverses,

selon les diffrents aspects sous lesquels on envisage les per-

sonnes et

Prenons pour exemple le courage, non le courage en gnral, mais le courage ynilitaire en particulier. Comment parlerezvous du soldat et du gnral, si vous confondez la bravoure de
l'un

avec

la

vaillance de l'autre?

Comment montrerez-vous

la

force de rsistance d'un ct, la force d'action de Tautre, si vous ne distinguez pas Xintrpidit de la valeur? Lisez dans Bossuet
la

Bataille de Rocroi. Les soldats sont des braves; Fuents,


le

le

chef de l'infanterie espagnole, est

valeureux comte de Fon.

taine; son arme est compose dHntrpides combattants Confondez ces nuances, l'ide que vous donnerez de cette bataille
plus qu'une obscure mle genre de courage. Le rcit ne manquera pas seulement de beaut, il manquera de vrit. Mais on aurait tort de borner la synonymie aux varits d'une mme ide, comme on les trouve dans les dictionnaires

sera confuse elle-mme.

Vous n'aurez

o tout

le

monde aura

le

mme


de synonymes.
Il

43

le

faut

tendre aux mots de


sens

la signification est

dtermine par

mme famille dont mme de la phrase.


gradation
C'est ainsi

Nous

citerons pour exemple ces mots placs en


les triades

comme

de substantifs, d'adjectifs ou de verbes qui


l'impression du parfait
i.

produisent dans
sur

le style

que Buffon, relevant


les

les titres

de l'homme
:

la

souverainet

autres cratures, crira


"
il

vassal du

ciel,

roi de la

tery^e,

...

tablit entre les tres vivants Yo7'dre, la


^'

subordi-

nation, Vharmonie.

L'ordre, ide-mre, enfante la subordination, et l'harmonie


qui en rsulte procde de l'un et de l'autre. Quelle clart jaillit

de cette synonymie! Je dis synonymie, car ces mots qu'on ne


peut prendre l'un pour l'autre sont
ici

de

mme

famille.

On

le

comprend assez par leur filiation trinitaire. Le mme auteur, en son discours sur le de l'unit dans les uvres de l'esprit
:

style, dit,

propos

S'il (l'esprit
s'il

humain) imite

la

nature dans sa marche

et

dans son travail;

contemplation aux vrits les plus sublimes; s'il les runit, s'il les enchane, s'il en forme un tout, un systme par la rflexion, il tablira sur des fondements inbranlables des monuments immortels.
s'lve par la

Le troisime membi^e de cette belle priode contient une synonymie par gradation ascendante. Encore une fois, ce n'est la lumire que pas le dictionnaii^e ici qui pourra vous clairer ces termes portent en eux sort d'une mme pense. En quatre
:

mots, vous avez tout


qu'il est

le

secret de la composition. C'est ainsi

bon, pour mettr^e une ide dans tout son jour, de la

prsenter sous diverses formes dont chacune ajoute celle qui

prcde une plus haute clart.


L'utilit des
le

synonymes

se fait particulirement sentir

dans

dveloppement d'une ide o le mme mot, sans cesse rpt, passei^ait pour une ngligence et jetterait sur le style une teinte de monotonie peu supportable, comme le retour continuel de la mme note dans une mlodie. Voyez avec quel art Racine

Omne

triimm perfectum,

comme

disaient les anciens.


emploie
les

44

r)iiracle,

mots merveille, iwodige,


:

dans

les

vers

suivants d^Athalie

Et quel temps fut jamais

si fertile

en miracles?

Quand

Dieu, par plus d'effets, montra-t-il son pouvoir?

Auras-lu donc toujours des yeux pour ne point voir,

Peuple ingrat? Quoi toujours les plus grandes merveilles, Sans branler ton cur, frapperont les oreilles? Faut-il, Abner, faut-il vous rappeler le cours Des prodiges fameux accomplis en nos jours?
!

Remarquez qu'il s'agit ici de miracles, et que, pour trouver ce mot un quivalent, l'auteur a d recourir aux qualificatifs les plus grandes et fameux. Prodige cependant pouvait aller sans pithte. Abner avait dit
:

On ne

voit plus

De prodiges sans nombre effrayer

pour nous ses redoutables mains les humains.

Mais

le

mot

ynerveille, signifiant chose admirable, ne suffii^ait


les lois

pas seul caractriser ce genre de prodige o

de la

nature sont suspendues de Jhovah. T.ps syno nymes,

la

voix de ces prophtes,


priphrases, sont un

les inspirs

comme

les

moye n de

v arit souvent indispensable la perfection du style.


Il

y a des mots cependant qui ne peuvent tre remplacs par


la

des synonymes. C'est ainsi qu'on ne peut, sans altrer ou dna-

turer

pense, changer les mots employs par mtaphore ou

personnification.

Dans ce vers de Malherbe

La Mort a des rigueurs nulle autre pareilles.

vous serait impossible de dire t?'pas, parce que la mort seule peut jouer un rle de personnage vivant. Entre ces deux
Il

mots,

il

y a

la diffrence
si

d'un tat une action. C'est ainsi

encore que,

l'on

peut comparer l'loquence un feu qui

allume un incendie, on ne peut dire allum ou incendi, comme on dit enflamm de colre. Il en est de mme de certaines locutions consacres, particulires

aux diffrentes langues.


Faire
le

45

le

bien a pour quivalent accomplir

bien; m-s faire

du bien

quelqu'un ne peut se traduire par un autre verbe,


le

attendu que

verbe

fait

partie de l'expression,
:

comme dans

mener une vie paisible. On cette autre locution franaise peut dire traner, dans le sens d'une vie oisive et misrable, mais non guider ou conduire une vie, etc.
Il est une espce d'quivalents qui modifient mots ou des expressions. En voici des exemples
:

la

forme des

L'homme

est

dans ses carts un trange problme.

Andrieux aurait pu dire les hommes. Ce singulier pour le pluriel est d'un heureux emploi. Une autre varit du singulier pour le pluriel est l'abstrait ou collectif singulier pour le concret au pluriel, comme dans le tableau des diffrents ges que ti^ace Boileau au IV chant de VArt potique
:

La vieillesse chagrine incessamment amasse.

De mme, en parlant de
collectif
:

la

jeunesse,

il

se

sert

du

nom

jeunesse abuse. C'est, du reste, un terme peu littraire que celui de jeunes gens. L'adjectif remplace avantageusement le substantif dans ces expressions le toit ou le foyer paternel, la tendresse materles plaisirs
la.
:

dont

nelle, le

cur humain,
:

etc.

Au

lieu

demander la

expressions

du verbe, on peut prendre le substantif, dans les rougir de ses larmes, s'il savait mes angoisses,

vie,

demander
le

la mort.

Le prsent s'emploie pour

pass dfini quand on peint une


le

action i^apide laquelle on veut faire assister


Le plomb vole

lecteur

l'instant,

Et pleut de toutes parts sur l'escadron flottant.

Le morceau le plus remarquable par l'habile et heureux mlange du pass et du prsent, c'est le rcit de la bataille de
Rocroi que nous avons dj
cit.


Tantt
le

46

comme il
vole, tantt

c'est le
:

prsent

le

voyez-vous,

pass dfini
il

" sitt qu'il le

eut port de rang en rang l'ardeur

dont

tait

anim, on

vit presque en

mme

temps,

etc.

'^

puis

une accumulation marche, mais le prince


L'infinitif est

d'infinitifs.
l'a

Plus

loin,

Beck prcipite
le

sa

prvenu. de tous les modes le plus


'^

vif,

plus rapide,
et qu'il

le

plus sonore, parce qu'il n'a pas besoin de

pronom

ne

Moi! trahir ma patrie et fouler change pas de terminaison. aux pieds ma conscience! ^ C'est un des privilges de la langue franaise de pouvoir
multiplier les infinitifs l'aide des auxiliaires aller, venir, voir,

savoir, devoir, pouvoir, etc.

Tout l'heure, nous citions un passage de Bossuet o le verbe voir amne une srie d'infinitifs. Boileau proposant Thocrite et Virgile comme modles du style de la pastorale,

commence

ainsi l'numration des sujets idylliques

ils pourront vous apprendre Par quel art sans bassesse un auteur peut descendre,

Seuls, dans leurs doctes vers,

Chanter Flore,

les

champs, Pomone,

les vergers, etc.

Et dans

les

Imprcations de Camille
mes yeux
y voir

Puiss-je de

tomber ce foudre

Voir

le

dernier

Romain

son dernier soupir,

Moi seule en

tre cause et

mourir de

plaisir!

Corneille.

soi-mme, le pluriel pour le singulier l'impratif s'impose dans les monologues ou dans les morceaux
se parle

Quand on
:

lyriques

Montrons qui doit cder des mortels ou de nous.


Boileau.

Le participe prsent remplace avantageusement la proposition


relative et peut aussi tre remplac par elle;

usait souvent du
les incidentes.

Chateaubriand premier procd pour viter les qui dans

47

L'actif et le passif se substituent l'un l'autre, selon qu'on

l'ardeur dont exprime l'tat ou l'action. Quand Bossuet dit il tait anim, c'est qu'il veut montrer l'tat o tait le prince de Cond, avant qu'on ne le vt presque en mme temps pousser Il porta de l'aile droite de l'ennemi, etc. Si Bossuet avait dit rang en rang, il se serait plutt servi de l'actif l'ardeur qui Vanimait. L'adverbe peut tre remplac par l'adjectif, non seulement dans le style lev, mais jusque dans le style le plus simple. Si C. Delavigne a dit de Jeanne d'Arc montant au bcher Il s'en alla Tranquille, elle y monta, " on peut dire aussi tranquille. Mais il est des cas o l'adverbe est d'un plus grand
: :

''

effet.

la

veille

de Rocroi,
il

Bossuet, mais jamais

Cond reposa le dernier, dit ne reposa plus paisiblement. Comphrase

parez

cette

chute,

la

semble

s'endormir,

avec

V aidiecWf plus paisible, vous sentirez la diffrence. Est-il vrai

de dire que

du substantif vaut mieux que " Franchement, vous avez ^ Je vous le dis avec franchise. " En tort, " est mieux que " Parler avec franchise. ^ C'est la d'autres cas, nous dirions pense et le got qui en dcident. Parmi les prpositions, il en est deux dont il convient de
la prposition suivie

l'adverbe en

ment? Cela dpend.


: :

signaler aussi
afin, et

l'quivalence

pour, qu'on

peut rendre

par

dans par en. Pour, comme prposition

finale ou intentionnelle, est plus

gnral, plus objectif; afin est plus spcial, plus subjectif. Fnelon dans le Tlmaque a dit
:

Nous nous tions hts de venir attaquer Salente pour nous dfaire du plus faible de nos ennemis, afin de retourner nos armes contre cet ennemi
plus puissant.

Ces
l'autre,

deux
afin

mots
d'viter

toutefois
le

peuvent
la

s'employer

retour de

mme

pour expression dans


l'un

une

mme
et

phrase.
diluons

Nous en
en

autant des deux prpositions de contenance

dans. La premire est plus gnrale et plus vague;

la

48

seconde plus spciale, plus dterminative. On dit entrer en dans cette campagne, entrer en guerre, etc. ^ Mais on dit campagne, dans cette guerre. " Au sens moral, en vaut mieux

que dans.
Il

est des cas

l'un

ne peut remplacer Tautre.

"

L'homme

en l'univers.... Il plonge en son inspiration. " (Octave PiRMEZ.) Quand la chose se peut faire, c'est la prposition en qu'il faut donner la prfrence. C'est plus distingu, plus rapide, plus doux l'oreille. On sait quel service cette forme rend aux potes en besoin d'lision.
doit vivre

en

lui et

Mais sa langue en sa bouche l'instant

s'est glace.

Quand deux dans


serait

se rencontrent en une mme phrase, ce une ngligence de ne pas remplacer l'une de ces prposi-

tions par Tautre.

CHAPITRE

II

LES EPITHETES.

1.

De

la diffrence entre l'pithte et l'adjectif.

2.

Des

trois

espces d'pithtes.

choix des pithtes.

4.

Des genres o

il

ne convient pas que l'pithte abonde.

3.

5.

Du Du

nombre

et de la place des pithtes.

Il

faut bien se garder de confoudr^radjectif avec l'pithte.


est

un dterminatif indispensable s'appliqunTaux personnes comme aux choses, et plus encore aux choses qu'aux Le premier
personnes. Sans
lui, l'ide

resterait vague, incomplte ou obscure,


j

pour embellir ou renforcer le discours. Sans elle, le style peut tre correct, mais souvent il est froid, parce qu'il ne parle pas assez l'imagination ni l'me. Si je dis :UJ[iomme juste reste ibranlable dans les^lusj^r^ rever^^^^^premier de ces qualificatifs est ncessaire c'est un
est
fait
:

La seconde

un ornement

ajfciif; les

deujTautres'sOnt des motsj^ii^aractrisent l'homme


:

y/Juste etjes^drcoustnces o iFseTrouve

ce sont des pithtes.

quelle

marque recoinaissez-vous

l'pithte et la distinguez-

vous de

l'adjectif?

ceci
fois

l'adjectif ajoute

au sens,

l'pithte

l'expression.

Chaque
il

de la phrase,
c'est--dire

qu'un qualificatif est ncessaire au sens est adjectif; quand il est utile l'expression,
il

peint les objets, le caractre des personnes que des circonstances qui nous entourent, l'adjectif n'est plus un simple adjectif, il devient pithte. Il faut donc distinguer trois sortes d'pithtes V Les pithtes tires de la nature des choses; 2 les pithtes
et des choses, ainsi
:

quand

de caractre; 3

les pithtes

de circonstance. par
le

Les premires, dsignant

les objets

ct

le

plus saillant,

sont faites pour les montrer aux yeux par la couleur.

Homre

ne dcrivait gure autrement no^V vaisseau, vaisseau creux, etc. Quand on s'en tient la couleur gnrale vertes prairies,
:


matrielle.

50

blancs Hocoiis de neige, sombre nuit, gris sentiers, blonds pis, ou n'ajoute rien l'objet, sinon qu'on en donne la reprsentation
en est tout autrement, quand l'pithte est mtaphorique. Alors nat l'ide d'un rapprochement par similitude, comme dans les pithtes homriques vaisseaux ails, paroles
Il
:

ailes.

D'un ct
les
les ailes

c'est

se reprsente

encore l'pithte de nature, parce qu'on voiles souleves par le vent, battant l'air

comme

d'un oiseau. De l'autre ct, ce n'est plus qu'une

ide caractrise par un signe matriel de rapidit. pithte de

caractre,

si

on l'entend dans un sens gnral, pithte de


s'il

circonstance,

s'agit

d'une situation donne.


les

Les pithtes de caractre dsignent les personnes ou choses par leurs qualits distinctives ou spcifiques.
La
soLide\er\.\i, la vaste intelligence. (Boileau.)

Dans un chemin montant, sablonneux, malais. (La Fontaine.)

Les deux premires pithtes dans ce vers de La Fontaine ont un caractre objectif, la troisime un caractre subjectif. Si nous disions On monte avec beaucoup de peine les chemins sablonneux, ce ne serait plus une pithte, mais un adjectif indispensable au sens de la phrase. La Fontaine, lui, veut peindre la pnible monte du lourd chariot. Les mots montant, sablonneux, malais sont faits pour l'expression. Voil pourquoi nous les appelons pithtes, pithtes de caractre et aussi de
:

circonstance.

Les pithtes de circonstance sont de beaucoup les plus utiles FornemeECd^iiscrs^ tive du milieu o les~laits se droulent et o les sentiments se produisent. C'est une des marques les plus videntes de la supriorit du talent dans l'art de penser comme dans l'art d'crire. Quelle vrit et quelle beaut de passion dans ces vers de

Racine o Titus exprime de Brnice


:

le

vide que

lui fait

prouver l'absence

Dans l'Ocan

dsert quel devint

mon

ennui!


runies
:

51

Voici des vers o les trois espces d'pithtes se trouvent

pied du mont Adule, entre mille roseaux, Rhin tranquille, et fier du progrs de ses eaux, Le Appuy d'une main sur son urne penchante, Dormait au bruii flatteur de son onde naissante. (Boileau.)

Au

C'est

un excellent exercice pour


qu'ils

se rendre compte des pithtes


Il

les lves que de chercher trouvent dans leurs auteurs.

importe de bien choisir

les pithtes et

de ne

les

admettre

que l o le besoin s'en fait sentir. Les vers les mieux nourris et les plus forts sont ceux qui ont le moins d'pithtes. Voyez dans le Cid le rcit du combat contre les Maures. Quelle sobrit d'pithtes! Dans la narration comme dans la dissertation et le discours, l'abondance des pithtes serait un dfaut; c'est le substantif et le verbe qui doivent dominer. L'pithte est avant tout un

un lment
faute

pictural, fait_pour_]a description.

d^e,

amplifient

volontiers

en

Les jeunes gens, surchargeant leurs

phrases d'pithtes oiseuses. C'est un vice contre lequel il faut ragir. Si celui qui ne sait point se borner ne sait pas crire,
cela est vrai surtout de celui qui fait abus de l'pithte.

On
c'est

a dit qu'il tait bon de prendre pour rgle de ne donner


la

qu'une seule pithte un substantif. Oui, pour

jeunesse,

un conseil
:

salutaire.

Cependant deux pithtes

lies

par la
:

copulative

QQfler et fougueux animal, ou trois sans copulative


est toujours fade,

Le faux
c'est

ennuyeux, languissant
s tyle^quand^la

un excellent proc d de

gradati on

e st

\^ojgneusemeiit_obserye.

Dans

les

accumulations,

comme

M'^ de Svign l'a fait en annonant le W^^ de Montpensier, drouler un chapelet d'pithtes.
l'exception.

on peut, mariage de
Ceci, c'est

La

sobrit est la rgle. Quintilien avait raison de

le discours encombr d'pithtes une arme qui compterait autant de valets que de soldats. Ces moyens amplificatoires affaiblissent la pense, et les ides
I

comparer

principales se noient dans des dtails inutiles.


Quant
la

52

place des pithtes, la rgle en franais tant de

mettre l'adjectif aprs le substantif qu'il modifie, il est clair que l'pithte suit ordinairement le substantif. Si elle le prcde, c'est pour attirer sur elle l'attention ou pour une raison d'harmonie. C'est ainsi que dans un vers compos de

deux substantifs, surtout quand l'un est le complment de l'autre, l'pithte gagne prcder le premier et suivre le second ou rciproquement. Racine a dit
:

Indomptable taureau, dragon imptueux,


Delille
:

Dans

la

profonde horreur des ombres spulcrales.

Boileau

Du mrite clatant

cette

sombre

rivale.

C'est l'oreille et le got qu'il faut ici prendre

pour juges.

CHAPITRE

III.

LA CONSTRUCTION LITTERAIRE.

1.

Importance Inversion dans mots. Construction des propositions de Vinversion. Inversion dans propositions subordonnes. Ce faut penser des propositions aux conjonctions. Rgles observer par rapport aux incidentes.
Diffrence entre la construction grammaticale et la construction littraire.
3.

2.

les

4.

principales.

5.

les

6.

qu'il

7.

relatifs el

Au point de vue grammatical, les mots se placent en franais substantif, verbe, attribut et leurs dans l'ordre logique complments. Les propositions suivent le mme ordre proposition principale, propositions subordonnes et propositions incidentes. Cette rgularit grammaticale est une condition de
:
:

rend la langue uniforme, inlgante et inexpressive. Les idiomes qu'on a nomms synthtiques le latin, le grec, l'allemand, le nerlandais, qui n'ont pas de construction fixe et o l'crivain peut disposer les mots et les propositions selon l'importance qu'ils ont dans la pense, se prtent beaucoup
clart,
elle
:

mais

mieux que nos langues analytiques


l'auteur

l'originalit personnelle

de

comme

la varit et

l'expression du style.
les

Quelles que soient cependant

exigences de
les

la

grammaire,

on peut,
le

mme

en franais, lutter avec

langues anciennes et
la raison.

forcer les mots se ranger dans l'ordre que rclament l'oreille,

got, l'imagination et

le

cur en mme temps que


la

Pour

cela,

il

faut recourir Vinversion qui

renverse ou-^^^'^'^

transpose l'ordre grammatical dans

construction de la phrase.

Nous ne parlerons pas de

l'inversion envisage

comme

figure

particulire la posie. Sous ce rapport, elle trouvera plus loin

sa place. Ici nous ne signalerons que les inversions qu'on peut

introduire dans la prose. C'est un prjug trop rpandu que


celui de rserver l'inversion la posie et de considrer la prose

comme

incapable de se prter ces renversements de construc-


tion.

54

Les exemples que nous allons donner prouveront que, ct de la construction grammaticale de la langue usuelle, il y a une construction littraire assez souple pour rpondre tous les besoins de l'esprit. La prose doit l'inversion quelques-

unes de ses plus grandes beauts qui s'imposent


tellement naturelles que l'crivain et
talent,
s'il

et qui

semblent
et de

manqu de got
s'y prte,

les

et vites.

Quand

la

pense

sans nuire

la

la clart et

aux rapports syntaxiques,

c'est

une conqute pour


stjTiSJ^^

langue que d'y introduire cet lment de varit, d'harmonie,

de peinture et d'action. Ce n'est pas un travail de

^"^
de

nous recommandons.

Il

faut tre matre de sa pense

comme

sa langue pour qu'on puisse mettre l'une au service de l'autre,

comme un vtement qui


langage;
les faire

se plie tous les

mouvements du
elles jaillissent

corps.
le

Faire des inversions par calcul, par systme, serait dnaturer

par exception, quand


dit

de

l'ide

elle-mme, c'est

le

signe auquel on reconnat les lus du gnie.

Quand Boileau a

que Malherbe
le

D'un mot mis en sa place enseign^


c'est
qu'il

pouvoir,

de

l'effet

des inversions qu'il entendait parler.


le

De mme
des
la
fin

y a dans
:

vers alexandrin quatre places pour les mots en


et
le

saillie

le

commencement
il

la

fin

de

chacun
et

deux
des

hmistiches,

y a en prose

commencement
les

phrases et

les

repos marqus par

propositions principales et

subordonnes habilement coupes et suspendues. Voici d'admirables exemples qui portent sur le verbe. Bossuet a plac deux fois en tte de la phrase le verbe qui, grammaticalement, devait se trouver la fin. C'est d'abord dans le portrait de Cromwell
:

Un homme

s'est

rencontr

raffin autant qu'habile politique, capable

cacher, galement actif et

profondeur d'esprit incroyable, hypocrite de tout entreprendre et de tout infatigable dans la guerre; qui ne laissait rien

6' \ine

la fortune de ce qu'il pouvait lui ler par conseil et par prvoyance;

mais

au reste

si

vigilant et

si

prt tout qu'il n'a jamais

manqu
et

les

occasions

qu'elle lui a prsentes; enfin

semblent tre ns pour changer

un de ces esprits remuants le monde.

audacieux qui


de l'infanterie espagnole

55

de Rocroi
:

C'est ensuite, dans l'oraison funbre de Cond, la rsistance


la bataille

Restait cette redoutable infanterie de l'arme d'Espagne dont les gros


bataillons serrs, semblables autant de tours, mais des tours qui sauraient

rparer leurs brches, demeuraient inbranlables au milieu de tout

le reste

en droute

et lanaient

des feux de toute part.

Ce sont l des inversions, mais essayez donc de lire autrement. Dans ce mme rcit de bataille o tout fait tableau, deux
nouvelles inversions se rencontrent
C'est
:

en vain qu' travers des


'

bois,

avec sa cavalerie toute fracfie, Beck


soldats puiss.

prcipite sa

marche pour tomber sur nos


s'avance....

Pendant qu'avec
:

un

air assur

Et dans

cette

comparaison de Cond avec un fleuve

Comme un
les

fleuve majestueux et bienfaisant qui rpand l'abondance dans


les arrosant, et

campagnes en

violence on s'oppose la
cours....

ne s'lve et ne s'enfle qwejorsque avec douce pente qui le porte continuer son tranquille

Et dans cette comparaison avec


Aussi

l'aigle

vifs taient les regards, aussi vive et

imptueuse

tait l'attaque, aussi

fortes et invitables taient les

mains du prince de Cond.

Flchier a t digne de Bossuet dans cette allgorie sur

Turenne

Dj prenait

l'essor,

pour

se sauver

dans

les

montagnes,

cet aigle

dont

le

vol hardi avait d'abord effray nos provinces.

Dans
la
fin

le

passage suivant d'Athalie, Racine a plac

le

verbe

de la phrase,

comme on

le fait

en allemand

Et tout l'or de David, s'il est vrai qu'en effet Vous gardiez de David quelque trsor secret, Et tout ce que des mains de cette reine avare Vous avez pu sauver et de riche et de rare,
Donnez-le.


La Bruyre nous en
juste pense
:

56

belle et
si

offre

un modle dans cette

faut toujours tendre la perfection, ei alors cette justice

que

les

contem-

porains ont refuse vos uvres, ta postrit vous l'accordera.

L'inversion du complment indirect peut devenir galement


trs expressive
:

Prenons

cette pense
le

Il

y a des calomnies auxquelles on


:

ne rpond que par

Supposons que ces calomnies soient dtermines, et qu'on dise On ne rpond ces calomnies que par le silence. C'est la phrase dans sa construction rguOn ne lire. Mais qu'on place le mot la fin et qu'on dise rpond que par le silence ces calomnies, c'est bien plus accentu. Placez maintenant le mot en tte de la phrase, et dites A ces calomnies on ne rpond que par le silence. C'est la phrase dans sa perfection d'accent, l'accent fier, d'une fiert ddaigneuse. Faut-il tre artiste pour trouver cela? Oui, quand on n'est pas dans la situation mais quand on y est, la phrase
silence.
:
:

formule ainsi accourt d'elle-mme sur est ainsi dans le cur.

les lvres,

parce qu'elle

manie des inversions o la phrase prend des allures violentes que condamnent les lois du langage, c'est un genre^d^pngmaht qui n'est pas enviable et qu'il faut laisser ceux qui mettent des mots la place des ides. L'adverbe et surtout l'adjectif-pithte peuvent tre d'un grand effet de style, au commencement ou la fin d'une proposition ou d'une phrase. Au lieu de lout coup, prenez l'adverbe " Brusquanenl il clata, etc., ou brusquement et dites bien " Il prit son chapeau et sortit brusquement ', vous aurez un des secrets d'une cole contemporaine qui a fait beaucoup de tapage. Ceci du moins est une innovation trs acceptable. Pour l'inversion des pithtes ou complments du sujet placs aprs le verbe, voici une nouveaut digne d'tre imite

Quant

la

Une image
elle,

apparaissait, radieuse et consolante


s'apaisaient,
les

la

Surdecharit. Devant
les

les

colres

passions se

taisaient,

irrvrences
et dit qu'un

s'vanouissaient, prises d'une sorte de respect religieux....

On

57

et

baume
fleur

se rpandait sur vous, dlicieux


et

bienfaisant.... Elle s'panouissait^

'

magnifique

toujours fleurie, pour

parfumer

les

tristesses

de la

vie et les angoisses

de

la

mort.

Nous n'avons
Elles relvent

rien dire des


:

propositions principales, au

point de vue de l'inversion


;{

elles n'en

sont point susceptibles.


l'crivain. C'est

du penseur autant que de


si

lui

de voir
relier

si

ses penses doivent tre faites d'une ou de plusieurs

propositions, et

ces propositions doivent se juxtaposer ou se

par

les conjonctions, selon


Il

leur degr d'importance ou

leur succession logique.

serait difficile d'y mettre plus d'art


le

que BufFon, quand


lO^u

il

peint

cheval par gradation ascendante

descendante/:

^.
le
le

Aussi intrpide que son matre,


fait

cheval voit

le

pril et l'affronte;
la

il

se

au bruit des armes

il

l'aime ;
la

il

cherche

et

s'anime de

mme ardeur.
il

H
il

partage aussi ses plaisirs;


tincelle.

Il

se prcipite, se

chasse, aux tournois, modre, ou s'arrte.

la course,

brille^

dans les parallles que les propositions principales produisent un puissant effet par le contraste qu'veille leur rapprochement. Il en sort une tincelle comme du choc de deux nuages par lectricit de nom contraire. Ecoutez Bossuet dans
C'est

son parallle entre Turenne et Cond


(ti'uh>

par de

vifs

et

continuels efforts, emporte l'admiration du genre


J'autre jette d'abord

humain

et fait taire l'envie;

une

si

vive lumire qu'elle

n'osait l'attaquer.

>>
la

/#

L'inversion reprend son empire dans les propositions subor-

donnes. C'est l que

prose franaise peut faire

le

plus de

conqutes. Plus loin, nous verrons, en parlant de la priode,


l'effet

des propositions subordonnes prcdant la proposition

principale.

Sans qu'on

s'en aperoive, ces invei^sions


c'est
la

abondent

sous la plume. Ce qu'il faut viter,

multiplicit des

particules conjonctives qui jettent la confusion dans l'esprit, en

l'empchant de saisir

les

rapports de subordination. Mler les

quand,

les

parce que,
au
lieu

les

puisque dans une mme phrase

c'est faire la nuit

du jour. Les propositions incidentes ou relatives qui s'introduisent dans les autres pour les complter ont leur place dtermine


par
le

58

:
j

substantif auquel elles servent de complment. Ces diff-

o, lequel, etc., sont

relatif ou conjonctif qui, que, dont, un grand embarras pour l'crivain. Quand vous le pouvez, supprimez ces sortes de propositions. Mais les bannir tout fait, comme on l'a essay, c'est d'une impossibilit radicale. Il en est qui s'imposent, surtout dans les priodes et

rentes formes du

pronom

dans

les

formules celui qui, c'est l que,

etc.

On

peut citer bien

des types de phrases o les qui et les que sont parfaitement leur place et ne sauraient tre supprims. Nous en avons cit

une o

les

relatifs

contribuent
"

mme

mieux exprimer

la

pense, parce qu'il s'agit l de faire sentir la pesanteur de


l'infanterie espagnole
:

Cette redoutable infanterie dont les

gros bataillons serrs, semblables autant de tours, mais des


tours qui sauraient rparer leurs brches, etc.
S'il s'agit
il

de vivacit, de lgret, de prestesse, videmment

faut rejeter les propositions incidentes, et souvent

mme
lui

les

subordonnes. Le verbe alors domine pjce que c'est

qui

exprimejejnouyement
11

se trouble,
voit fuir

il

regarde, et partout sur ses rives

Il

grands pas ces naades craintives.

La
tifs,

rgle tablir est celle-ci

viter de multiplier les rela-

parce qu'ils alourdissent la phrase.


les

a-t-il

rien d'aussi

lourd que ces rcits ou l'on rapporte

paroles de quelqu'un

sous cette forme


discours direct.

Il dit que, etc. Rien, dans ce cas, ne

vautl^

dans l'histoire qui ne rapporte que les paroles rellement prononces par les personnages dont elle retrace les actions, bien que les historiens de la Grce et de Rome aient compos eux-mmes les discours que les pei^son nages ont d prononcer en de mmorables circonstances. Mais dans les rcits potiques comme dans les rflexions o l'on s'interroge soi-mme, le discours direct est une prcieuse ressource pour viter les que.
Il

n'est pas facile de l'inti^oduire

Les anciens taient plus l'aise c'tait une beaut chez eux de multiplier les relatifs. En franais, c'est le contraire. Et cela tient la vivacit naturelle de l'esprit qui a prsid la formation de la langue.
:

CHAPITRE

IV.

LA PHRASE, SES FORMES ET SES TOURS.


1.

Ce qui constitue

la

phrase.

2.

La phrase simple et

la

phrase complexe.

3.

Rgle

observer dans les phrases complexes.


style.

9.

4.

Forme gnrale ou

ordinaire de la phrase et du

5.

Formes particulires

style coup et syle priodique.


7.

priode et le style priodique.

Diffrentes espces de priodes.

6.

Diffrence entre la

8.

Dans quels genres

on peut employer

le style

priodique.

Des tours gnraux et particuliers.

La phrase, qui
que
la

est

l'arrangement des mots pour former un sens


suffit

complet, se compose d'une ou de plusieurs propositions. Pour

phrase existe,
:

il

d'une seule proposition,


Si
la

comme

celle-ci

le

beau

est la

splendeur du vrai.
par

pense a

besoin de dveloppement, la phrase contiendra plusieurs propositions

unies

entre elles

un

lien

logique ou par des

montrent les rapports. En gnral, les phrases, pour se prter aux diverses volutions des ides, renferment plus d'une proposition, mais une seule suffit, ne l'oublions pas, pour constituer la phrase. Les formes sentencieuses ou synthtiques gagnent tre ainsi dtaches en une proposition concise. Une phrase d'une seule proposition est une
conjonctions qui en

^phrase simple; quand elle en a plusieurs, elle est complexe. On le comprend, plus il y a d'anneaux dans la chane de nos penses, plus ces anneaux doivent tre habilement souds. En
d'autres termes, et pour parler sans figure, plus la phrase est

tendue, plus
c'viter toute

le

rapport ou

lien

logique entre

les

diffrents

jugements dont
Les formes de
la

elle se

compose

doit tre clairement tabli,

pour

confusion.
la

phrase et du style sont au nombre de trois

foi^me

gnrale

ou

ordinaire;

le

style

coup;

le

style

priodique.

dans l'emploi des phrases simples ou complexes servant exprimer les ides ou les choses faites
est

La forme ordinaire


pour parler
l'esprit,

60

l'imagination ou au cur, sans intention

particulire de passionner le discours. C'est la calme et simple

exposition de nos penses,


dissertation,

comme dans

la lettre, le rcit

ou

la

quand
le

les

choses ne rclament pas l'accent de de

liPmotion pathtique ou les effets de la grande loquence.


2

On

a donn
l

nom

?)t^le

c^up^ au style non priodique,


la priode, le style serait
fait

en sorte que

o ne rgnerait pas
ou bien

toujours coup. Distinction arbitraire tout

inadmissible;

car de deux choses Tune


tion, et alors toute

le style

coup ne serait com-

pos que de phrases d'un seul


priode, ou bien
serait

membre ou d'une seule proposiphrase de plusieurs membres serait une

compos de phrases un ou plusieurs membres qui ne seraient pas priodiques. C'est ne rien comprendre la priode ni au style coup lui-mme. Non, le style
il
:

il est le contraire coup n'est pas le contraire de la priode du style phrases complexes qui ont une certaine tendue, sans aller jusqu' la suspension et la symtrie priodiques. Le style coup se compose de phrases d'un ou de plusieurs membres, plus souvent d'un seul que de plusieurs, que ces membres soient forms de propositions principales ou mls de propositions subordonnes et incidentes, il n'importe, pourvu que ces membres dtachs et courts soient sans liaison de forme, comme si la phrase dans sa concision elliptique tait faite pour s'achever dans l'esprit du lecteur. Souvent d'ailleurs le style coup est tout en propositions principales ou en substantifs

accompagns d'pithtes sans verbe. C'est


motions, des maximes et sentences,
spirituelles,

le

style des fortes

comme

aussi des saillies^

des

rcits

piquants, vifs et lgers, des rsums

d'histoire enfin.

On en trouve des modles dans M"^ de SVign, dans La Bruyre, dans Michelet et dans Victor Hugo. Ce
:

le Rhin dans ce style. Non qu'il rgne seul, mais il y domine, souvent mme avec excs y c'est parfois du style hach. Racine a dit dans le Songe dC Athalie :

dernier a crit ses Lettres sur

J'entre, le peuple fuit, le sacrifice cesse.


C'est

61

exemple de ce style, dans une vive motion, on peut donner, non pour un modle, mais pour une tranget sublime, si elle n'tait bizarre, la lettre sur la chute du Rhin Laufen par Victor Hugo
du
style coup.
:

Comme

Je viens de voir une chose inoue.

J'ai

en moi

comme un
le

bouillonnement
cerveau...

immense.
porte

Il

me
le

semble que
la

j'ai

la

chute du Rhin dans


Spectacle

Une

s'ouvre,

cascade

apparat.

merveilleux!

Effroyable

tumulte. Voil

premier

effet.

Puis, aprs des images gigantesques ou riantes par antithse,


l'auteur se

rsume

Premire impression on ne sait que dire, on est cras comme par tous grands pomes. Puis l'ensemble se dbrouille. Les beauts se dgagent de la nue. Somme toute, c'est grand, sombre, terrible, hideux, magnifique,
:

les

inexprimable.

o M'" de Svign peint le dsespoir de M'" de Longueville en apprenant la mort de son fils, est le plus beau modle du style coup. 3 Le^ style priodiqu e. On donne ce nom des morceaux o abondent les priodes et des numrations dont les diffrents membres sont disposs avec symtrie. Bien des littrateurs se sont tromps sur l'essence de la priode et l'ont confondue avec des phrases composes de diffrentes propositions, les unes principales, les autres incidentes et subordonnes. Recourons l'tymologie. Priode vient de pri, autour et odos, chemin. Au lieu d'aller directement au but, on prend donc un dtour. C'est comme une suite de cercles concentriques tournant autour du mme point et s'en rapprochant toujours jusqu' ce qu'il ne reste plus que le point lui-mme, but suprme de l'esprit. Dans une priode
lettre

La

bien faite, la pense principale est


sitions sont

la

fin, les

autres propo-

subordonnes

celle-l. (^

T'^^JT"
une suite de phrases,
les

^La

priode n'est pas,

comme on

l'a dii,

e^Vme phrase

d'une juste tendue dont

membres

lis

entre eux, quoique distincts, et marchant vers un

mme

but.


Nous
tendue

62

sont disposs avec une certaine symtrie et habilement suspendus jusqu' un dernier et parfait repos.
disons
serait
:

juste

tendue,

parce qu'une phrase trop


l'unit

que la priode doit prsenter l'esprit et serait, surtout dans le discours public, une fatigue pour la voix de l'orateur et pour l'oreille de parce lis, l'auditeur; lis entre eux, quoique distincts qu'ils tendent au mme but; distincts, parce que s'il y a des
prjudiciable
:

membres rentrant
vers

l'un

dans

l'autre,

ils

sont inutiles

un mme

but, parce que les diffrents

marchant membres lis entre


;

eux ou subordonns,

quoiqu'ils puissent prsenter plusieurs ides


le

accessoires la proposition principale, ne sont que

dvelop-

pement d'une

mme

pense, et

comme

l'analyse d'une synthse;


:

cela n'est pas mesur disposs avec wie certaine symt?He au compas, mais il doit y avoir dans les repos un plaisir pour l'oreille, c'est un lment d'harmonie; habilement suspendus,
car,

dans cette suspension o rside l'essence mme de la priode, il ne faut pas que la respiration soit gne; jusqu' un dernier et parfait ^^epos la fin de la priode ne doit rien laisser dsirer, ni pour l'esprit ni pour l'oreille. Il va sans dire que la priode est au moins de deux membres, puisqu'il y a ncessairement suspension mais il n'est pas facile de se borner ces deux parties. La plupart des exemples cits
:
;

par

les

rhteurs ne sont pas concluants.


dit en

Mascaron
11

commenant son oraison funbre deTurenne

n'y a rien

cur,

soit

que l'homme puisse moins soutenir que l'examen de son que Dieu en soit le juge on que les hommes en soient les

arbitres.

Ici, il y a priode. Seulement, les soit que en gnral gagnent tre placs avant la proposition principale. Si cette pense n'tait pas une pense initiale, l'orateur aurait pu dire Que Dieu en soit le juge, etc., il n'y a rien, etc. Comme lorsque
:

Bossuet, aprs cette magnifique priode quatre membres, au

dbut de l'oraison funbre de


7^gne

la

reine d'Angleterre

Celui qui
:

dans

les

deux,

etc.,

dveloppe ainsi sa pense


|

Soit qu'il lve les trnes, soit qu'il les abaisse;

soit qu'il

communique


sa puissance

63
la

relire

aux princes,
|

soit qu'il

lui-mme

et

que leur propre faiblesse; souveraine et digne de lui.

ne leur laisse

il

leur apprend

leurs devoirs d'une

manire

Cette priode est trois membres, de


Car, en leur
fait

mme

que

la

suivante

il

donnant sa puissance, il leur commande d'en user comme lui-mme pour le bien-tre du monde; et il leur fait voir, en la retirant, que toute leur majest est emprunte; et que, pour tre assis sur le trne, ils n'en sont pas moins sous sa main et sous son autorit suprme^
\ |

Remarquez comme

la

les

propositions subordonnes conduisent;

proposition principale; et
elles.

comme

ces priodes s'enchanent,r'

entre

Celle qui ouvre l'exorde aboutit cette pense

Dieu donne aux rois de gj^andes et de terribles leons. Quelles il leur leons? L'orateur le dit dans la priode suivante apprend leurs devoirs d'une manire souveraine en leur
:

donnant ou en retirant sa puissance. La troisime priode sert expliquer ces leons, en montrant que les rois ne reoivent la puissance que pour le bien du monde, et que le souverain
dispensateur, en la retirant, leur fait voir qu'ils sont toujours

sous sa

sous son autorit suprme. Ces priodes se droulent avec une logique, une ampleur, une varit, une
et

main

loquence incomparables.

La priode
o
elle

deux

membres

est

mieux place dans un texte

seule

dpend d'une autre phrase, que si elle contenait elle une pense sans dveloppement. Nous ne pouvons voir une priode dans cette pense de
:

Massillon

Quoique le mrite ait ordinairement un avantage solide sur cependant nous donnons toujours la prfrence celle-ci.

la

fortune^

Encore
la

s'il

y avait

c'est

celle-ci toujours que nous donnons

prfrence.

On

pourrait
:

mme
le

modifier

la

proposition

subordonne
la
elle

et dire

Quoique

mrite ait ordinairement sur

fortune un solide avantage, c'est elle cependant, c'est

vont nos prfrences! Mais la phrase de Massillon est aussi incolore qu'elle est inharmonieuse. C'est

toujours que


sans doute
le

64

cependant qui aura donn le change. S'il n'yi tait pas, qui aurait song y voir une priode, si ce n'est ceux qui la confondent avec une phrase complexe quelconque. Voici une priode deux membres par le sens, trois pour l'oreille, qu'on a donne comme exemple d'une priode ronde, c'est--dire une priode dont les membres sont tellement joints
qu'on a peine voir
Heureux
si,

le lien qui les unit

cheveux blancs du compte que je dois rendre de mon administration, je rserve au troupeau que je dois nourrir de la parole de vie, les restes d'une voix qui tombe et d'une ardeur qui s'teint.
averti par ces

Dans
restes.
doit-il

cette priode, dont la chute est d'une

si

merveilleuse
les

beaut, on a vu un troisime
L'oreille
le

voudrait.

membre commenant par Mais un membre de priode


proposition

ne

pas ncessairement contenir une

entire,

ou subordonne? Le complment direct d'un verbe peut-il servir d'introduction un membre de priode? Devant Bossuet, la rgle se tait en s'inclinant. Nous avons parl de la priode quatre membres que les
qu'elle soit principale

anciens nommsiient priode carre. C'est


et la plus parfaite.

qu'on

nomme

la plus harmonieuse Mais il ne faut pas prendre les subdivisions incises pour des membres entiers de priode,

comme on

l'a fait

en citant ces vers d'Athalie

Celui qui

Sait aussi des

met un frein la fureur des flots mchants arrter les complots.


sa

Soumis avec respect

volont sainte,

Je crains Dieu, cher Abner, et n'ai point d'autre crainte.

qu'une priode deux membres. Ne nous arrelle ne dtermine pas la suspension priodique. C'est le sens qui la doit marquer. Mettez ces vers en prose, et vous sentirez que les deux premiers ne renferment qu'un

Ce

n'est l

tons pas la rime

membre.
les

C'est peine

si

l'on

peut considrer

comme

incises

complments du sujet contenus dans le premier et le troisime vers. Uincise en effet est une subdivision dans un membrp, mais une subdivision dont le retranchement laisserait subsister le membre lui-mme qu'elle ne fait que renforcer par une


nouvelle
proposition,
le

65

mme
nature.

d'autres termes, les

membre dont elles font partie pourraient former chacune un membre de la priode. Par leur runion, elles forment un membre complet. Ce n'est
pas
le

souvent de incises dtaches d'un


plus

En

caractre que nous avons trouv dans

les

vers de Racine

cits plus haut.

en est autrement de la clbre priode de Buffon dans sa rponse au discours de rception de La Condamine l'AcaIl

dmie franaise. On y a vu une priode deux membres avec quatre incises dans le premier. En sorte que le premier membre aurait onze lignes sur treize dont la priode se compose! Que
dites-vous de la proportion?

Voici la phrase

les
011

travers les continents et Avoir parcouru l'un et l'autre hmisphre, surmont les sommets orgueilleux de ces montagnes embrases mers,

des glaces ternelles bravent galement et les feux souterrains et les ardeurs du midi; s'tre livr la pente de ces cataractes cumantes dont les eaux suspendues semblent moins rouler sur la terre que descendre des
|

dans ces solitudes o la immenses o l'on trouve peine quelques vestiges de l'homme, nature, accoutume au plus profond silence, dut tre tonne de s'entendre interroger pour la premire fois; avoir plus fait, en un mot, par le seul motif de la gloire des lettres, que l'on ne fit jamais par la soif de l'or; voil ce que connat de vous l'Europe et ce que dira la postrit.
nues;
|

avoir pntr dans ces vastes

dserts,

Nous avons spar

les

membres de
par
le

cette priode par la ligne


Il

verticale, et les incises

trait horizontal.

y a cinq

membres et quatre incises dont il est ais de se rendre compte. Dans les meilleures priodes, les diffrents membres,
l'exception

conjontions__z^2^a?if, lorsque, puisque, que,


nrfinitifSj

du dernier, sont ordinairement introduits par les ou par des


ceux-ci servent d'introducteurs,
le

Quand
seul

dernier

membre

forme une proposition principale laquelle tout le Sous cette forme, toute une pice, de plusieurs pages mme, peut tre crite en style priodique. V. Hugo a plusieurs pices de ce genre qui comptent parmi les plus belles, et Lamartine, aussi priodique dans sa prose
reste est subordonn.

66

Harmonies le Cri premiers commencent


:

oratoire que dans ses vers, a crit une de ses

de rame, en neuf quatrains dont les sept par quand dans les membres et que dans les incises, et o la proposition principale est contenue dans le huitime. Le dernier est compos de quatre propositions principales sous forme d'une
dernire priode.

Le

voici

Tu ne dors Tu ne dors
Et
S'il est
le cri

pas souvent dans


pas souvent sur
t'y

mon

sein,

nom

sublime;
;

mes

lvres de feu
t'y

Mais chaque impression

trouve et

ranime;
Dieu.

de

mon me

est toujours toi,

mon

vrai de dire que la priode ne doit gure dpasser cinq

six

gnral, vous voyez qu'il y a des exceptions; mais elles supposent un grand souffle, un souffle de gnie. Si

membres en

chaque membre forme une proposition principale, comme dans le dernier quatrain du Cri de l'me, il faut que ces propositions soient bien lies, de manire que nulle d'entre elles ne puisse se dtacher sans nuire l'ensemble. La phrase alors n'est jamais
trs tendue.

la priode.
le soit,
le
il

propos d'tendue, disons un mot des chutes de phrase dans Le dernier repos doit tre complet. Mais, pour qu'il
n'est

nullement ncessaire que


Il

le

dernier

membre

soit

plus tendu.

doit l'tre

dans

la

priode solennelle qui

demande tre gravement dpose et qu'il ne faut pas laisser tomber brusquement, au risque de la briser dans sa chute. Mais
on ne peut riger en rgle cette extension du dernier membre. Les priodes les plus amples, aboutissant la proposition
synthtique qui contient toutes les autres, finissent par le membre le plus court, parce qu'alors cette dernire partie n'est
plus une partie, c'est
le

tout dont l'esprit est d'autant plus vive-

ment frapp qu'il y a plus de lumire dans cette clart condense. Nous venons d'en donner un modle en citant la priode cinq membres de Buffon. Un exemple bien remarquable aussi, c'est la priode dix membres de VOde Bonaparte commenant
par ce vers
:

S'lancer d'un seul

bond au char de

la victoire,


et finissant

67

par celui-ci

Quel rve

!...

et ce fut ton destin.

La
les

priode est une forme de langage essentiellement oratoire;


produit surtout dans
le

elle se

plaidoyer
loin

j'entends par

plaidoiries judiciaires qui sont

non d'exiger toujours un


l,

grand dploiement d'loquence, mais la dfense chaleureuse d'une cause qui exige des arguments parlant au cur autant qu' la raison. La phrase alors prend de l'animation et se droule avec ampleur; mais il faut pour cela que le sujet soit grave et plus ou moins solennel. Dans les genres pistolaire,
narratif et descriptif, la priode n'est pas sa place
:

la

lettre

est trop familire, la narration trop rapide, la description trop

picturale, c'est--dire trop fconde en traits qui se dtachent

pour graver

les objets

dans

l'esprit.

Quant

la

^ssertation,

elle

se prte tous les styles, et

peut, par consquent, recevoir la priode. Mais notons que,

dans l'loquence mme, pour s'exprimer en phrases tendues, il ne faut pas que les priodes soient trop nombreuses ni surtout qu'elles aient la

mme

forme. Le
le

mouvement de
la

l'esprit

exige une grande varit dans


phrases.
Il

tour

comme dans

coupe des

convient de mler

les diffrentes

formes de style
le

forme

ordinaire, style coup, style priodique, selon

mouvement

calme,
ainsi

vif, pathtique ou solennel que prend la pense. C'est, que procdent les meilleurs crivains.JLe style priodique trop prodigu serait une fatigue pour l'auditeur comme pour]
le

lecteur.

cette

Mais il est grandement utile que les jeunes gens s'exercent forme loquente de la priode par des rdactions spciales roulant sur des sujets levs ou simplement sur une pense dvelopper en deux, trois ou quatre parties symtriques, pour se faonner l'oreille l'harmonie du style. Connatre thoriquement le mcanisme de la priode, cela peut suffire pour apprendre goter cette forme de langage, quand on la rencontre dans les crivains de marque. Mais il faut s'y exercer

68

soi-mme pour y russir dans ses crits, aprs avoir observ la marche suivie par les^ matres, dont les plus remarquables,
ce point de vue, sont les orateurs et les crivains qui se distinguent le plus par l'loquence de la parole et du style
:

Bossuet, Flchier, Massillon, Buffon, Lacordaire, Lamartine.

Pour complter ces observations sur la phrase, il nous resterait dire un mot des tours de phrase sur lesquels il est bon d'attirer l'attention de la jeunesse et des crivains eux-mmes ^.
Il

y a quatre tours gnraux


tour interrogatif et

le

tour affirmatif,

le

tour

ngatif, le

le

tour exclamatif. Ces deux


les figures

derniers ne doivent pas tre confondus avec


tiques qu'on
Il

path-

interrogation et exclamation. est ais de se rendre compte de la diffrence de ces tours

nomme

campagne au printemps. doux d'habiter Rien n'est plus doux que campagne au printemps. campagne au printemps? rien de plus doux que Qu'il doux d'habiter campagne au printemps
Il

est

la

la

Est-il

la

est

la

Le tour

affirmatif est l'expression directe, la simple expo-

sition des ides.

rpondre une opinion qu'il combat. Ce n'est et rpond souvent en effet pas sans raison qu'un auteur prend le tour ngatif plutt que le tour affirmatif. Quand on n'a rien combattre, on ne nie pas, on affirme. Pourquoi Boileau commence-t-il le premier chant de VArt potique par ces vers
:

Le tour ngatif a plus de

vivacit. L'crivain semble

C'est
S'il

en vain qu'au Parnasse,

etc.

ne sent point du

ciel l'influence secrte, etc.

C'est parce qu'il fait allusion


le

un auteur qui n'avait pas

feu sacr.
Il

n'est point
l'art

Qui par

imit,

de serpent ni de monstre odieux ne puisse plaire aux yeux.

Pellissier,

dans sa Rhtorique^ a consacr ce sujet une excellente leon, qui

n'a que le tort de faire souvent double emploi avec les figures de pense.


D'un pinceau dlicat,

69

agrable
objet aimable.

l'artifice
fait

Du

plus affreux objet

un
le

Le tour afRrmatif vient aprs

tour ngatif.

Pourquoi? parce que l'auteur, dans sa pense, rpond ceux


qui pourraient dire le contraire J

Le tour

interrogatif, alors

mme

qu'il n'est

pas cette figure


cela, ce qui
:

oratoire faite pour dfier toute rponse ou pour la provoquer

intrieurement, a du moins

l'air d'tre fait


le

pour

augmente

la vivacit

de ce tour sur

tour ngatif

l'interro-

gation tant plus pressante que la rponse suppose.

^ Le

tour exclamatif ajoute un sentiment intime la vivacit

des deux tours prcdents. Ceux-l supposent qu'on s'adresse

d'autres que l'on veut convaincre; celui-ci est un cri du cur

ou de l'me spontanment chapp. Nous le verrons employ comme figure pour exprimer un sentiment dans son paroxysme. Les tours particuliers qui servent avec les tours gnraux varier les formes du langage, sans toucher encore au style
figur sont
les

suivants

les

tours

expositif,

dmonstratif,

descriptif, collectif, impratif, impersonnel, dubitatif et condi-

tionnel.

Le tour eposHf s SLunonce par


Ainsi passent
les

les

mots ainsi,

tel,

tant, etc.

gnrations des

hommes.

Telle

est cette histoire.

Tant

l'esprit livr

lui-mme

est sujet l'erreur.

Le tour dmonstratif se reconnat


le

l'emploi des
Il

mots voici, y
:

voil, voyez, regardez, jetez les yeux, etc.

se

confond avec

tour impratif Qi
Jetez les

le

tour collectif Tmoin cet exemple

et la pit

yeux de toutes parts; voil tout ce qu'a pu faire la magnificence pour honorer un hros... Rien ne manque enfin dans tous ces honneurs que celui qui on les rend.

Le tour descriptif
de de
les

est ce procd

d'numration des dtails

d'un tableau qu'on est forc de peindre successivement, faute

pouvoir montrer d'un seul coup d'il.

On

se sert alors

ici, l, les

uns, les autres, d'un ct, de Vautre, plus loin,

je vois, j'aperois, je dcouvre, ou on voyait, etc.


Ouvrez
le

70
en

toutes
ses descriptions

Tlmaque
Il
il

vous
S'il

rencontrerez ces mots.


dcrit la mer,
ici

en est de

mme

dans Buffon.

dira

sont ces contres orageuses, etc.;

mouvements intestins, des bouillonnements, des trombes... Plus loin, je vois des gouffres dont on n'ose s'approsont des
cher...
les

Au

de\k, y aperois ces vastes plaines, etc. Enfin, portant

yeux jusqu'aux extrmits du globe, je vois ces glaces Voil les principaux Puis l'auteur se rsume normes... objets que nous offre le vaste empire de la mer. ^
^^
:

^^

Le tour collectifest celui qui amne les synthses, aprs les nurarations ou la fin des priodes voil, c'est l, c'est ce que, etc.
:

Le tour i?npratif est

le

plus magistral.

l'idole

Poussons donc bout la gloire humaine par cet exemple; dtruisons des ambitieux; qu'elle tombe anantie devant ces autels.

On

a remarqu

juste titre la puissance que donne au

discours cet emploi de la premire personne du pluriel dans

l'enseignement moral. Quand on semble prendre sa part de la


leon qu'on donne aux autres, on a
le

droit de tout dire, sans

que personne en puisse tre bless. Ce n'est pas aloj;s la synecdoque du pluriel pour le singulier, c'est la premire personne pour la seconde du pluriel, comme si Ton disait un homme qui " Respectons-nous nous-mmes si nous ne se respecte pas voulons tre respects des autres, v LLe tour impersonnel est celui qui convient le mieux au genre didactique.! Les principes qui s'imposent ont besoin de formules impersonnelles, comme on doit, il faut, etc. Et alors mme qu'on exprime son avis en ces matires o toute l'attention se concentre sur les lois qu'on enseigne, il convient de
:

dissimuler sa personnalit derrire

le

pluriel

Nous

croyons,

nous pensons, etc. Quand la pense par elle-mme revt ou qu'on lui imprime un caractre de gnralit, on se sert tout
naturellement du tour impersonnel.
'[Il est

certains esprits dont les sombres penses Sont d'un nuage pais toujours embarrasses.

Ce que Von conoit bien s'nonce clairement.


Le
tour

71

dubitatif s'emploie sous forme interrogative Croyez-vous, pensez-vous, etc. Mais le plus souvent il s'associe au tour conditionnel et se confond avec lui. Abner dit, dans la

premire scne 'Athalie

Ah! si dans sa fureur elle s'tait trompe; Si du sang de nos rois quelque goutte chappe...

De quelle ardeur

j'irais

reconnatre

mon

roi!

Jouffroy a distingu d'un regard


conscience, en se servant de ce tour
S'il fallait
:

profond

la science

et la

devenir philosophe pour distinguer le bien du mal et pour connatre son devoir, la plupart des hommes n'auraient rien dmler avec Dieu ni avec la justice.
Il

y a d'autres tours encore, qui


sont
le

se rattachent

aux figures

tels

tour

numratif

qui

rassemble
nature;

les

lments ou
tours optatif,

parties d'un tout par une

suite

de substantifs, d'adjectifs, de
les

verbes ou de propositions de
ei ironique qui

mme

comme le le impratif tour emphatique, que des variantes du tour exclamatif. Le tour optatif cependant se distingue parfois de Voptation, quand le vu qu'il exprime est un simple souhait ou un vu sans
plus souvent ne sont,
passion,

comme dans
^^

jusque-l!

ces phrases

"

Que ne
le

puis-je arriver

'

Que je voudrais vous

voir sur un thtre

digne de vos talents!

Et

mme

avec

conditionnel

tout

bonnement

Je voudy^ais, etc. Ces diffrents tours rpandent beaucoup de varit et de vivacit dans le style, et il est utile de s'y exercer, pour connatre
:

toutes les ressources du langage. Mais le meilleur conseil qu'on puisse donner la jeunesse, c'est de se bien pntrer du sujet,

pour ne pas s'carter du mouvement et de la physionomie de chaque pense. Recourir trop souvent aux tours particuliers exprimant la passion, quand cette passion n'est ni dans le sujet ni dans notre me, c'est un artifice qui n'atteint pas son but et qui ne parvient rien qu' fatiguer le lecteur. C'est d'ailleurs pcher contre la loi mme qui prside ces diffrents^tours,
car c'est convertir en monotonie un lment de varit.

LIVRE

II.

Les

F'gures.

DFINITION.

IMPORTANCE. CLASSIFICATION.

Les figures sont nes du besoin non seulement de donner un le sens propre et direct des mots pourrait corps la pense mais de lui donner le mouvement et la vie mme y suffire de ame au contact de la nature et des passions. Le langag e vulgaire qui nous dit la chose telle qu'elle apparaijt_ a la froide raison, sans rvoquer nos yeux par une image qui la rende visible et sans la faire palpiter de la vi ejnme qu'elle a^u_gein dTTnature et qu'elle reoit de notre sensibilit, c'est une langue incolore qui peut convenir la science, mais qui ne tfHuit pas les impressions que font sur nous les objets. Les ides abstraites ne peuvent tre saisies en elles-mmes et pour elles-mmes que par de purs esprits. Pour tre saisies et perues par des tres qui sont corps et me, il faut qu'elles s'incarnent dans des images matrielles qui leur donnent une physionomie vivante.

C'est de l qu'est ne la yntaphore, type des figures de mots.

En

sorte que les mots reprsentant les objets de la nature


la

physique sont devenus

reprsentation de la nature intellec-

tuelle et morale, en vertu de l'analogie et

du

lien logique qui

unit nos deux natures. C'est ainsi que la lumire physique est

devenue la lumire intellectelle, que la solidit des corps est devenue la solidit des caractres, que la souillure matrielle est devenue la souillure morale, etc. C'est ainsi que tous les mouvements, comme les vents et les flots, sont devenus l'image
des

mouvements de l'me. Pour

se convertir en parole

humaine,

l'ide a donc d prendre corps, et l'image, en traduisant l'ordre moral par Tordre physique, est devenue le lien des deux mondes. Les langues ne sont pas assez riches pour avoir des mots


cette transposition d'un

78

d'un ordre l'autre; et,

exprimant chaque ide dans sa nature spciale sans recourir

monde ou

fussent-elles assez riches, elles ne devraient pas renoncer ce

moyen de mettre

l'ide

sous nos yeux par l'image. Elles tombe-

raient dans un spiritualisme raffin qui rendrait insensible la


foule la pense renferme dans son intellectualit pure.

Ceci

n'est

qu'un ct de ce phnomne qu'on

nomme

le

langage figur. Pour s'emparer de tout notre tre intellectuel et moral, il a fallu que le langage pt nous intresser par la varit de ses tours et de ses constructions, par ses procds
de dveloppement, par ses moyens pathtiques et ses habilets
dialecticiennes.

De

l
la

mots, mais
figures

dans

de nouvelles figures, non plus dans les\__ manire de prsenter ses penses. Ces
les

embrassant toutes
littraire.

oprations de l'esprit

inven-

tion, disposition, locution, font partie

de l'essence

mme du
^

langage
npp.s

Ce sont des Jor?nes particulires desti-

dnnnpr au x /^^^^ ^^ nniiUnn^ Ip ^Yimn^pniPnt In ^-^io^ In force, la grce, le sel ou V clat qiipRpR p/y n^y^imtpnt h 7^?/,^ 73r opre na^t tirc e t la n n ii r ifr pn'f dr niui' gin' crit o n Qu i parle. ^ Nous disons les figures sont de l'essence mme du langage littraire. Ce serait aller trop loin que de dire qu'il n'y a pas
f'i
^^

de littrature
rature, c'est

il

n'y a pas de figures. L'essence de la little

beau peut exister dans le fond et dans la forme, sans la prsence du langage figur. Les sentences en gnral rejettent l'image et ne veulent tre que des penses. Le sublime proprement dit s'exprime aussi sans figures. Mais ce n'est l qu'une exception, et l'exception confirme la rgle. On peut dfier l'crivain d'crire une page entire sans tre amen par le mouvement de ses penses recourir au langage figur. Il le fera tout naturellement et sans le vouloir. S'il ne le faisait pas, son langage serait aussi froid et aussi mort qu'une
le

beau. Mais

statue sans vie. N'insistons pas.

On

doit se

bien

pntrer de l'importance
sont

de

l'tude

des
l'art

figures,

puisqu'elles

un lment indispensable de

httraire.

Non

pas que la connaissance de ces formes puisse


suppler la nature qui

74

mais
elle

nous apprend choisir. Les en apprcier la valeur, les goter et ignorants les emploient sans songer s'en rendre compte. Les esprits cultivs, quand ils sont sous l'empire de l'enthousiasme
les inspire;

les

ou de

la passion, font

tage pour eux,


logiques

c'est

des figures aussi, sans y penser. L'avande pouvoir reconnatre si les rapports

ou analogiques sont conformes aux lois de la raison eomme celles de l'esthtique. Ce n'est pas l'abondance des figures qu'on juge de la
beaut du langage. Les gens du peuple, c'est--dire les plus impressionnables, emploient plus de figures que les hommes de
" Il se fait plus Dumarsais de figures dans un jour de march la halle qu'il ne s'en fait ^ J'ai pris en plusieurs jours d'assembles acadmiques. " souvent plaisir, dit M. de Brette\'ille, entendre des paysans s'entretenir avec des figures de discours si varies, si vives, si loignes du vulgaire, que j'avais honte d'avoir si longtemps tudi l'loquence, voyant en eux une certaine rhtorique de nature beaucoup plus persuasive et plus loquente que toutes

science. C'est ce qui a fait dire

nos rhtoriques artificielles. " Seulement, dans la bouche du peuple, ces figures employes sans discernement peuvent tre et sont souvent banales ou
grossires. Les

hommes

de science qui veulent voir

l'ide

en

elle-mme sont tents d'carter l'image qui s'interpose entre l'objet et l'esprit qui le peroit. Mais c'est un devoir pour les savants, comme pour les littrateurs et les crivains en gnral, d'tudier de prs les procds de l'imagination populaire pour
mettre
qui est
la vrit
le

la

porte de tous et produire ce


:

phnomne
la vulgari-

secret de l'avenir de la vraie dmocratie

sation de la science. Nous avons fait connatre le caractre fondamental des figures et nous en avons montr l'importance. Voici maintenant la classification qui nous parat la plus rationnelle
:

L Figure s

de sens ou de

si gnificatio n

les tropes.

IL Figures de construction ou figures grammaticales.


III.

75

Figures de dveloppement ou d'imagination.

IV. F^urg^liJiMffl^

V.^'^igures de sentiment ou de passion.

La plupart des rhteurs divisent les figures en deux sections figures de mots et figu7^es de pense. Cette division repose les figures de mots sont telles que, si le mot sur cette ide
:
:

est chang, la figure disparat; les figures de pense subsistent,

quelques mots qu'on emploie


la pense.

elles

sont dans

le

tour donn

Nous prfrons

la division plus
:

logique en cinq classes

que nous venons d'indiquer


des choses et fait

elle est plus conforme la nature mieux comprendre l'emploi de ces ornements

du langage, en suivant, dans l'ordre inverse prescrit par l'numration progressive, la marche de la composition littraire
:

1" les figures qui

appartiennent

l'locution; 2" les figures qui [41


/

appartiennent au dveloppement des ides, c'est--dire la


disposition; 3^ les figures qui appartiennent l'argumentation
et

aux passions,

c'est--dire linveution

mme.

PREMIRE CLASSE.
FIGURES DE SENS OU DE SIGNIFICATION.
LES TROPES.

I.

Leur nature, leur hut et leur porte.

H. Quelle en est

la torle la

plus simple et la plus vraie.

Les tropes sont les figures potiques par excellence. Elles consistent dans un changement de sens ou de signification (du mot grec trep, tourner, changer). videmment, ce n'est pas un pige tendu la bonne foi du lecteur, comme les raisonnements sophistiques. Ce changement, si je puis dire, n'est pas fait pour donner le change sur les intentions de celui qui s'en sert. Et ce n'est point un jeu d'esprit l'usage des artistes ou des penseurs raffins qui procderaient par nigmes en quelque sorte pour faire deviner leur pense. Ce qui le prouve, c'est que les tropes sont plus abondants dans la bouche des hommes du peuple que sous la plume ou sur les
lvres des

hommes
la

d'un esprit cultiv. Disons-le toutefois, c'est


le

l'imagination plutt que

cur

qui les enfante.

Le langage du

sentiment ou de

passion a ses formes ou ses figures particu-

lires; ce n'est pas

ordinairement aux tropes qu'il demande ses moyens d'action. Les rhteurs aiment reproduire la thorie de Quintilien sur les figures en gnral et sur les tropes en
particulier
:

ces formes ajoutent de la force et prtent de la

grce aux choses (vim rbus adjiciunt

et gratiam prstant). ou plutt force ou grce, c'est beaucoup sans doute; mais c'est trop restreindre le but et la porte de ces figures. Ce qui en fait non seulement la force, l'agrment et le

Force

et grce,

charme, mais la richesse et la fcondit pour la vie de l'intelligence, c'est que cette substitution d'un mot l'autre est fonde
sur des rapports logiques et analogiques qui font saisir en

mme temps

l'esprit deux ordres d'ides ou de relations qui


qu'elles

77

conduisent d'une chose l'autre, parce qu'elles se ressemblent,

marchent ensemble l'une avant l'autre ou l'une aprs ou qu'elles sont renfermes l'une dans l'autre. Rapports l'autre, de ressemblance, de concomitance, de connexion, de causalit ou de comprhension.
Les rhteurs ont trop compliqu
le

systme des tropes et de

toutes les figures du langage. Voir des figures dans toutes les

formes qui s'loignent de la parole vulgaire, c'est encombrer l'esprit de vaines formules dont la connaissance est impuissante
rvler
et
les secrets

du

style,

quand on n'en a pas


elle.

le

sentiment

que

la

pense n'apporte pas sa forme avec

En

ce qui concerne les tropes, voici, selon nous, la thorie la


Il

plus simple et la plus vraie.

n'y a en ralit que trois grands


:

tropes, d'une distinction fondamentale

mtaphore, la mtonyynie et la synecdoque. La mtaphore substitue un mot un autre en vertu d'un rapport de similitude, comme la lumire de l'esprit et la chaleur de l'me. Cette substitution se fait dans la mtonymie, en vertu d'un rapport de connexion ou d'une corrlation, comme quand on dit c'est le cur qui parle;
la
:

en vertu d'un rapport de comprhension dans la synecdoque, comme quand on dit de quelqu'un c'est un grand
elle se fait
:

La plupart des autres tropes se rattachent ceux-l mtaphore, Vallusioyi, la catachrse, V allgorie et V anto nomase d'un nom pour un autre; la mtonymie, Vhypallage et la mtalepse; la synecdoque, Vantonomase du nom propre pour un nom commun et du nom commun pour un nom propre. La priphrase, Vhyperbole et la litote, que nous envisagerons part, ne sont en ralit que des varits de la synecdoque. Nous rangerons enfin parmi les tropes Yantiphrase, fonde aussi sur un changement de signification.
esprit.
la
:

CHAPITRE PREMIER.
LA MTAPHORE.
1. Dfinition

de la mtaphore.

2.

Que tout ce qui existe dans

la

nature physique s'applique

la nature morale.
4. 6.

3.

change

qui se fait entre les diffrentes forces de la nature.

Mtaphores d'une espce


Qualits de la mtaphore

l'autre dans le

rgne animal.

5.

Mtaphores

triviales.

Convenance, naturel, justesse, sobrit, choix.

La mtaphore (meta,
au

prposition qui, dans la composition,


porter), consiste substituer

marque un changement, etpher,

d'une chose celui d'une autre avec laquelle on la mentalement. La mtaphore n'est qu'une comparaison compare moins le terme. Si, au lieu de dire d'un homme courageux, il est comme un lion, et d'un homme cruel, il est comme un tigre, c'est un tion ou c'est un tigre, la comparaison devient l'on dit mtaphore. L'effet qui en rsulte est plus vif et plus fort. Mais qu'est-ce que l'on fait en comparant ainsi mentalement un homme un animal? On prend une espce pour l'autre; car, bien qu'il appartienne au genre humain, l'homme, par son corps, fait partie du genre animal. Si l'on prend en lui la partie intellectuelle, et que l'on veuille parler de ses penses dans ce qu'elles ont d'intelligible pour tous, on dira elles ont de la clart ou de Yclat. On transporte ces mots de l'ordre physique l'ordre intellectuel c'est une mtaphore. Et ici, ce n'est plus mme titre d'ornement que l'on emploie ce trope, c'est une ncessit. On ne peut se faire entendre de tout le monde qu'en empruntant ses termes la lumire. L'intelligi: : :

nom

bilit

d'une pense, c'est sa clart; la non-intelligibilit, c'est

l'obscurit.

Une pense

est claire

ou obscure. Le progrs est

lumire et l'ignorance tnbres.

on dira qu'elle est clatante. S'agit-il d'un gnie dont les uvres font l'admiration du monde? on parlera de Yclat de sa gloire. Ce sont l des mtaphores qui
s'imposent. Les comparaisons prises dans les lments du

Si la lumire est vive,

monde

physique

la lumire, le feu, l'air et l'eau

abondent, parce que


manifestation extrieure des
tuelle et morale.

79

la vie intellec-

ces lments de la vie matrielle sont souvent ncessaires la

mouvements de

Mais pour que le discours en soit embelli, il ne faut pas que la mtaphore soit indispensable et entre forcment dans la circulation des ides comme une monnaie courante; il faut qu'elle ait un air de nouveaut, par le caractre mme de la phrase, et par un choix de termes qui se conviennent et
qui rajeunissent la figure.

Quoi
ides,

qu'il

en

soit,

mme quand

l'esprit

se voit

obhg de

monde sensible pour traduire ses nous sommes charms de toucher du doigt ce monde intrieur et suprasensible dont nous avons tant de peine pntrer le mystre, et, en s'associant l'esprit, la matire s'immatrialise en quelque sorte pour exprimer l'inexprimable. On dit le doigt, la main, le bras, l'il, l'oreille, la bouche, la voix de Dieu. Qui songe encore la main de l'homme, lorsqu'on " Tout part de sa puissante main. " Ou bien lit dans Bossuet dans Racine
recourir ces images du
: :

Dieu tient

le

cur des

rois entre ses

mains puissantes.

Pour nous
il
:

faire oublier cette spiritualisation de la matire,,

a fallu qu'un pote ^ gar par l'esprit de parti, vnt nous " Cela n'est pas vrai, d'abord parce que Dieu n'a pas de dire

mains; ensuite, parce que


vrai que c'est le

les rois n'ont

pas de cur.

"

Il

est
:

mme

pote qui a dit par une belle mtaphore

Qui pourra consoler, dans sa terreur profonde,

La France, veuve de ses rois?


Il

faut plaindre les potes entrans par


le
:

le souffle

populaire

proclamer faux
aussi

Je viens de dire
:

lendemain ce qu'ils ont dclar vrai la veille. le souffle populaire. Je fais une mtaphore
et sans

on en

fait

constamment

y penser.

Il

serait inutile

de multiplier

les citations.

On

en ferait des volumes sans le&

Victor Hugo.


puiser
:

80

dans la nature physique peut s'appliquer et s'applique la nature morale. C'est une consquence de la dualit ou de Tunion des deux natures dans l'homme, comme c'est la consquence du plan divin de la cration qui a fait du monde de la matire dans les trois rgnes l'image du monde de l'esprit, non pas seulement de l'esprit humain, mais de l'esprit de Dieu qui se manifeste partout dans son uvre, que ce soit l'ocan, les montagnes ou les cieux. C'est par la visibilit des choses, par la palpabilit des phnomnes que l'invisible, que l'impalpable apparat l'il de l'intelligence et au regard de l'me. Qui ne sent combien les objets s'ennoblissent lorsqu'on emprunte la langue sacre pour dsigner les choses profanes! Dire que Racine dans Athalie est le Bossufit de la scne, qu'il a fait du thtre un sanctuaire o l'on sent monter dans chaque vers la fume de l'encensoir, c'est faire descendre le divin dans l'humain, ou plutt lever la pense humaine jusqu' la pense divine. D'un autre ct, quand on dit les entrailles de la terre, on fait descendre la vie dans le rgne minral et on lve la nature inanime la dignit de
tout ce qui
existe
:

nature vivante. Tous

les

corps solides et brillants, pierres et

marbre, bronze, airain, or et diamant, sont devenus, dans le style noble, des mtaphores et des signes d'ide, symbolisant l'immortalit de la terre, la triste immortalit
:

mtaux

que nous donnons aux hros, comme dit Bossuet. A mesure que l'on monte dans l'chelle des tres et que l'me des choses se dgage, on donne le mouvement, l'agitation, le
gmissement de l'me au rgne vgtal, pour peindre le souffle du vent dans les branches de l'arbre, comme on donne la base le nom de pied et le nom de tte au sommet, comme on donne cet arbre un cur et qu'on en prend la sve et qu'on fait de ses racines, de ses branches et de ses rameaux l'arbre gnalogique des gnrations humaines. Toutes les forces de la nature se font ainsi un continuel change; l'empire de l'me est transport l'empire des eaux, comme de l'empire des eaux l'empire des airs, et ces forces inconscientes servent leur
tour reprsenter
les

orages de nos passions.


l'homme

81

un champ plus vaste

Naturellement, c'est le rgne animal qui sert surtout alimenter la mtaphore, parce qu'ici la ressemblance avec
est plus directe et doit offrir

nos comparaisons.

Nous avons
de cruaut

le

lion et

le tigy^e.
le

comme

le tigre;

Ajoutons-y le loup, symbole renard pour la finesse; lane

pour l'ignorance et l'imbcillit; le mulet pour l'enttement; l'ours pour la lourdeur et la brutaUt grossire; le livre pour la lgret; la tortue pour la lenteur; le lynx pour la clairvoyance; la taupe pour l'aveuglement; l'cureuil pour l'agilit du saut; la souris et le petit chat pour l'air veill et l'espiglerie de l'enfance. Nous pourrions descendre dans retable et la basse-cour, mais nous n'y pourrions trouver que des mtaphores familires, comme un cheval de bataille, une

vache espagnole, faire la roue ou le pied de grue, tre le coq du village ou le diyidon de la farce, une poule mouille, etc. Seuls la poule et l'agneau peuvent entrer dans le style srieux et soutenu. La poule est la plus touchante image de la maternit, quand elle couve ses petits sous son aile
:

Sous

l'aile

du Seigneur dans
la

le

temple lev.
le

Et l'agneau, image de
crucifi.

douceur, est
le

symbole du Dieu
le

L'entomologie nous fournit


la

papillon, Vabeille,

frelon,

gupe et la mouche. Parmi les animaux rampants, la mtaphore s'empare du serpent et de la vipre. Mais c'est aux oiseaux surtout qu'elle demande de lui prter leur vol et leurs ailes l'aigle, le vautour,
fourmi,
la
:

le

cygne,

le

rossignol, la fauvette, l'hirondelle, la tourterelle et


le

le corbeau, le moineau, le roitelet. dans le rgne animal, ce sont les plus Remarquez, que grands le lion et le tigre, l'aigle, le vautour ou le cygne, symboles de la force ou de la grce dans la grandeur, qui servent d'ornement au style lev. Les autres, les animaux domestiques surtout ou les oiseaux familiers, ne s'emploient que dans le style le

tourtereau,

perroquet,

simple, lger ou plaisant.


6


Ce que nous disons
ici

82

prouve bien que la noblesse n'est pas, comme on Ta dit jusqu' prsent dans les traits de littrature, une condition ncessaire de la mtaphore, Sans doute, quand on exprime de hautes et grandes penses,
jamais permis d'y introduire des trivialits. Ainsi il est contraire toute biensance de dire, comme l'a fait Tertullien Le dluge fut la grande lessive de l'univers (Diluvium, natur gnrale liiciviumj, ou comme V. Hugo, faisant tenir ce langage par un ministre Charles-Quint
il

n'est

Et

l'aigle

imprial qui jadis, sous ta


le

loi,

Couvrait

monde

entier de tonnerre et de flamme,

Cuit, pauvre oison plum, dans leur

marmite infme.

mtaphores triviales sont dplaces dans un style qui doit tre noble par convenance, pourquoi la trivialit seraitelle ncessairement bannie du style familier, du langage populaire, du ton de la plaisanterie surtout? Cessons donc une bonne fois de vouloir mettre de la noblesse partout. Si nous l'exigeons, au nom des convenances dans le style lev, nous devons, au nom des convenances aussi, permettre au peuple de parler sa langue lui, [pourvu que l'art, en s'emparant de cette langue, ne s'abaisse pas en faire un idiome de vidangeurs. Sur quoi s'appuie-t-on pour assigner la noblesse la mtaphore? Sur cette ide que la mtaphore est un ornement du langage. Orner, c'est embellir. Oui, mais embellir n'est pas toujours ennoblir. Ainsi, dans le style noble, on dira d'un tyran cruel tigre altr de sang; c'est l'nergie de l'indignation. Mais on pourra dire aussi comme le lion de La Fontaine au Mais
si

les

moucheron

Va-t-en, chtif insecte, excrment de la terre!

Nul ne prtendra que

cette

passant par la bouche du roi

mtaphore soit noble, des animaux c'est de


:

mme

en

l'nergie


lev, la

83

La premire est du style seconde du style familier, comme toutes les images de cuisine et de basse-cour appliques dans le sens moral aux tres ou aux choses dont on se raille ou qu'on mprise. La
encore, mais l'nergie du mpris.
noblesse n'est pas une qualit indispensable de la mtaphore,

pas plus que du style en gnral.

Les qualits indispensables de la mtaphore sont 1 La convenance; 2 le naturel et la justesse; 3*^


4" le choix.

la

sobrit;

Convenance. Ce que nous venons de dire de la noblesse nous conduit naturellement la convenance. Les mtaphores triviales, appliques aux choses qui par leur nature appartiennent au style lev, sont videmment dplaces. Lamartine a dit
:

L'astre brillant

du jour se couchant dans sa gloire Descend avec lenteur de son char de victoire.

C'est de la magnificence.
il

On

n'est pas tenu aller jusque-l

en posie, qu'on parle noblement de cette grande chose. Mais que dire d'un pote qui crit ceci
suffit,
:

Cependant

le soleil

en son gte se rend.

Pour y songer sans doute;


Car que
faire

en un

gte,

moins que

l'on

ne songe?

au contraire d'un simple trou de livre ou de ne pourrait recourir aux grandes mtaphores. Cette figure aime relever les choses vulgaires; mais assurment elle ne doit pas rabaisser les choses leves) Y a-t-il rien de plus choquant que cette image de Balzac
S'il

s'agissait
il

lapin,

est vident qu'on

"

La volont est une force matrielle semblable la vapeur. La convenance exige aussi que tous les termes d'une mta:

phore se conviennent entre eux, c'est--dire qu'ils se rapportent la mme image. Si vous dites d'un orateur c'est un torrent qui enflamme, vous employez deux images qui peuvent convenir


l'loquence,

84

^
elles.

mais qui ne se conviennent pas entre

Duraarsais relve avec raison ce vers de Malherbe


Prends
ta

foudre, Louis, et va,

comme un

lion, etc.

Le lion a des griffes et n'a pas de foudre. On ne peut associer les deux images de Jupiter et d'un lion. J.-B. Rousseau est tomb dans ce dfaut de la mtaphore
incohrente
:

Incontinent vous

l'allez voir s'enfler

De tout le vent que peut faire souffler. Dans les fourneaux d'une tte chauffe.
Fatuit sur sottise greffe.

Greffe dans les fourneaux! Boileau lui-mme, ordinairement

si

correct, a dit en parlant

de

la

tragdie

Inventez des ressorts qui puissent m'attacher.

La mtaphore
mouvoir,
Il
ils

n'est pas soutenue.

Les ressorts, on

les fait

n'attachent pas.
:

a mieux dit dans sa neuvime satire

Sentiez-vous, dites-moi, ces violents transports

Qui d'un esprit divin font mouvoir

les

ressorts?

C'est

usages et au gnie

manquer encore de convenance que de contrevenir aux mme de la langue. On a fait remarquer
les latins,

justement que

au

lieu

de dire

les ailes, disaient les

cornes d'une arme (cornua exercits). Vous le voyez, chaque langue a ses images, selon la nature d'esprit du peuple qui la parle. Quand un mot vient prir, dit Galron, et qu'il est mme officiellement remplac par un autre, comme ceux de toise, pied, arpent, aune, lieue, le sens mtaphorique survit au sens propre. Ainsi on dira toujours toiser et non mtrer quelqu'un c'est cent lieues et non cent kilomtres de la vrit; arpenter et non hectarer sa chambre; il a reu un pied de nez et non un mtre de nez. Pourquoi? Parce que ce sont
;


marche,
le

85

le lever, la

des expressions populaires que l'industrie ne peut changer, pas


plus que la science ne parviendra faire disparatre
le
:

coucher du

soleil.

La mtaphore appartient

tout

monde elle La proprit

n'est pas le privilge des savants.

des termes s'applique au style imag

comme au

style le plus simple.

grand effet est le mlange du sens propre et du sens figur dans la mme mtaphore. Nous avons signal plus haut l'association du nom concret et du nom abstrait, comme dans cette expression de Bossuet Verser des larmes avec des prires. Mais nous ne pouvons admettre ce jeu de mots de Racine digne des concetti
irrgularit qui peut produire un
:

Une

italiens

j'ai faits devant Troie; de regrets consum, Brl de plus de feux que je n'en allumai

Je souffre tous les

maux que

Vaincu, charg de

fers,

Flchier est plus heureux, quand

il

dit

aux ennemis de

la

France
les

"

Puissiez-vous dans l'abondance de vos larmes teindre

feux d'une guerre que vous avez malheureusement allume.


il

mauvais got de trop poursuivre la mtaphore, moins que cette mtaphore ne soit une allgorie. Nous admettons parfaitement le langage mtaphorique de Boileau, quand il dit dans Y Art potique
Enfin
serait de
:

Que toujours

la

raison ^'accorde avec


ils

L'un l'autre vainement

La rime est une esclave et

la rime semblent se har; ne doit qu'obir.

Xnjoug de

la

raison sans peine elle flchit.


nglige, elle devient rebelle.
le

Mais lorsqu'on
Et,

la

pour

la

rattraper,

sens court aprs elle.

Cette

mtaphoi^e

qui

finit

par

une

personnification

est

parfaitement soutenue. Mais Trissotin rpondant Philaminte, dans les Femmes savantes, va beaucoup trop loin, lorsqu'on
lui

demande de

lire

son sonnet

86

PHILAMINTE.

Servez-nous promptemenl votre aimable repas,


TRISSOTIN.

grande faim qu' mes yeux on expose, me semble peu de chose; Un ferai pas mal Et je pense qu'ici je ne De joindre l'pigramme ou bien au madrigal

Pour

cette

pLat seul de huit vers

Le ragot d'un sonnet qui, chez une princesse, A pass pour avoir quelque dlicatesse; Il est de set altique assaisonn partout,
Et vous
le

trouverez, je crois, d'assez

bon got!

Cette prciosit n'est pas seulement un


2

manque de convenance,

c'est encore et surtout l'absence de naturel.

Naturel et Justesse. Dans la mtaphore, comme dans


la vrit.

le style,

rien ne plat que

par

Une

figure qui accuse la recherche, l'affectation,

l'effort,

enlve aux choses leur valeur et jette sur la pense un nuage, au lieu d'une lumire. Les comparaisons forces ou prises de trop loin sont inadmissibles; plus forte raison quand il n'y

a pas de vraie similitude entre

les objets

compars.

En

voici des
est
il

exemples
un

Son cur
jardin, dont

logis qui n'a

pas d'escalier.
le

avait l'air d'tre le dogue fidle,

On voyait au bout du Rhne qui aboyait.


:

pierre. C'est

C'est un solcismeen une faute desyntaxeen pierre!!! Thophile Viaud qui avait beaucoup d'imagination, mais qui " Je baignerai mes mains dans les manquait de got, a dit ondes de tes cheveux. On peut comparer le mouvement des cheveux, comme le balancement des pis, l'ondoiement des ffots; mais y baigner les mains!.,. Victor Hugo, dont les mtaphores sont souvent

Quelqu'un a

dit

d'un btiment boiteux


qui dirait
:

comme

neuves et d'une hardiesse heureuse, en a parfois de bien singulires. En voici une cherche, un peu loin, mais qui ne manque
pas de vrit
Le
:

style sur l'ide, c'est l'mail sur la dent.


En
effet,
le

87

ou,
si

style

donne de

l'clat,

vous voulez, de

la

beaut

l'ide

comme

l'email la dent. Si le style peut tre

compar l'mail, Vide rapproche de la dent forme cependant une image assez trange. Mais voici deux mtaphores
inacceptables
:

La pense en rvant sculpte des nations.

Cette sculpture de nations que produit la rverie, c'est un

faux clat qui n'est point de


strophe tire du recueil Les
Et
Il

la clart. J'en dis


et les

autant de cette
:

Rayons

Ombres

comme aux deux


faut

flancs d'un navire,

que Dieu, de tous compris,

Pour fendre la foule insense, Aix deux cts de la pense Fasse ramer de grands esprits.

ce que
tias.

Quelle analogie y a-t-il entre les deux flancs d'un navire et le pote appelle les deux cts de la pense? Et Dieu de

tous compris

pour fendre
si

la foule insense, c'est du galima-

Quant au mot ramer,


le

avec

navire,

cette

il serait justifi par la comparaison comparaison portait en elle quelque

lumire.

pour faire passer des images hardies, on peut en prose se servir de ces prcautions oratoires pour ainsi dire, si fose m' exprimer ainsi. Oui, mais condition qu'il y ait similitude, quelque loigne qu'elle soit. S'il n'y en a pas, les correctifs ne justifieront point une figure qui n'a de raison d'tre que par ce rapport. Il faut aussi que la mtaphore, pour tre naturelle, soit 2yrpare par les termes qui la prcdent, sans quoi l'esprit ne
dit que,
:

On

saisit pas l'analogie.

Boileau a dit

Tout doit tendre au bon sens; mais, pour y parvenir, Le chemin est glissant et pnible tenir; Pour peu qu'on s'en carte, aussitt on se noie.

On comprend une chute

sur un chemin glissant; mais, pour


qu'on s'y noie,
il

88

faut qu'il y ait de l'eau au bout de ce chemin.

Cette noyade est fort inattendue.


re. Elle ne l'est

La mtaphore est peu prpadu tout dans ce passage de La Bruyre pas


:

peu d'esprits entirement stupides, l'on en voit encore moins qui soient sublimes et transcendants. Le commun des hommes nage entre les deux extrmits,

On

voit

Condillac, dans son Trait de Vart (f crire, o, ct de

pures chicanes,
fort

y a d'excellentes choses, remarquables de M de Svign


il
:

cite

deux exemples

Vous
bien
ils

tes

Hlas! Si vous saviez combien

bonne, quand vous dites que vous avez peur des beaux esprits. ils sont empchs de leur personne, et comsont petits de prs, vous les remettriez bientt hauteur d'appui.
effet

une mtaphore bien prpare; mais si vous retranchiez combien ils sont petits de prs, l'image serait peu
Voil en
saisissable.

Voici l'autre exemple o la mre a mis tout son


Je suis sans cesse occupe de vous,

cur

ma

chre enfant; je passe bien plus

d'heures Grignan qu'aux Rochers.

Supprimez la pense qui prcde la figure et qui la prpare, ou croira que M'" de Svign, au lieu d'tre Grignan en imagination, y est en ralit plus souvent qu'aux Rochers, sa rsi-

dence de campagne. Vous voyez combien


et la

importe d'tre vrai dans le sentiment pense, pour tre vrai et par consquent naturel dans
il

ornements du style. Nous avons dsign parmi les qualits de la mtaphore le 7iaturel et la justesse. Mais ne suffit-il pas du naturel, puisque la nature suppose la vrit? Il y a entre ces deux qualits la diffrence suivante l'absence de naturel est dans la recherche d'une similitude loigne; l'absence de justesse dans l'exclusion
l'emploi des
:

de toute similitude vritable. Vous saisissez

la diffrence.

Une

mtaphore peut tre hardie sans tre prise d'un objet qui n'a point d'analogie avec celui auquel on le compare. Elle ne cesse pas d'tre juste dans sa hardiesse.


La Fontaine
a dit
:

89

Les ruines d'une maison

Se peuvent rparer. Que n'est cet avantage

Pour

les

ruines du visage!

hardiesse des ruines

La comparaison avec les ruines d'une maison sauve la du visage. Quand il y a contradiction dans les termes de la mtaphore, elle manque de justesse autant que de convenance. Nous parlerons tantt de la mtaphore par abus qu'on a surnomme catachrse et o l'usage a triomph
de la ressemblance.

un ornement mesure on en dtruirait Teffet, et d'une qualit brillante on ferait un brillant dfaut. Mieux vaudrait un style simple et nu qu'un style d'une richesse exubrante. Les mtaphores devenues usuelles et qu'on ne remarque plus, tellement elles se sont
3 Sobrit. Si la
il

mtaphore

est

pour

le style

indispensable,

faut viter de la prodiguer sans

multiplies par suite de la pauvret


l'impossibilit

mme

des langues et de

sensible,

o elles sont de rendre l'ide pure sans image peuvent revenir impunment sous la plume; mais les mtaphores d'ornement s'usent trs vite, par cela mme qu'elles
l'attention.

appellent

Leur emploi trop frquent serait une cause de dcadence, car elles ne brillent que par leur nouveaut, et elles vieillissent bien vite pour faire place d'autres que la mode adopte un moment pour les dlaisser ensuite. Il faut aussi distinguer les genres dans l'emploi de la mtaphore. La posie en vers qui ne vit que de mouvement, d'clat
et

d'harmonie,

doit

ncessairement tre

riche

d'images

et

mtaphoriques. L'ode est de tous les genres celui qui se prte le mieux ce langage figur, car il
surtout d'expressions
n'est

qu'une explosion d'enthousiasme. L'pope est plus sobre de figures dans l'expos des faits; c'est dans la description, dans
l'expos des choses que la
Soyez riche
et

mtaphore abonde avec la comparaison.


descriptions.

pompeux dans vos

C'est l qu'il faut des vers taler l'lgance.


les

90

plus rapproch de la convergrands genres de posie celui qui se passe sation, est de tous le mieux de ces figures. Il y a des pages entires de Corneille et de Racine o vous ne trouverez pas une mtaphore, j'entends une mtaphore d'ornement.

Le drame tragique ou comique,

Quant

la prose,

il

va sans dire
les vers.

qu'elle est en gnral plus


ici

sobre d'ornements que


distinguer les genres.

Mais,

plus qu'en vers,

il

faut

La prose

potique et la prose oratoire


la posie

sous ce rapport sont parfois assez prs de


dite, bien qu'il

proprement

ait

en vers des mtaphores inadmissibles en

prose.

La

philosophie et l'histoire ont un langage plus svre, de

que la critique qui participe des deux. L'histoire descriptive inaugure par Lamartine dans ses Girondins tient trop de la posie et de l'loquence pour n'tre pas trs orne. L'historien toutefois n'voque pas l'image pour couvrir le vide de la pense, mais pour lui donner de la couleur et des
ailes.

mme

La
que
de
les
la

critique ne peut se

mouvoir

l'aise

dans

le

style figur

lorsqu'elle apprcie, la lumire des principes et

au milieu

chaleur passionne de ses prfrences ou de ses antipathies,


d'art soumises son contrle.
la
Il

uvres

faut aujourd'hui

autre chose que de


et

raison et du got,

il

faut de l'imagination

du sentiment aussi celui qui expose


la vie.

et qui juge,

comme
dans
qu'il

le

celui qui conoit et qui excute l'uvre originale prise

domaine de

Seulement,

le

critique est tenu plus de


qu'il

sobrit de couleur, par cela

mme

raisonne plus

ne

dcrit et raconte.
4 Il

nous reste une question examiner,


le

la

question princi-

choix des mtaphores. Les esprits froids crient volontiers figures banales, quand ils rencontrent souvent certaines mtaphores consacres, comme celles qui indiquent la direction ou la marche le sentier, le chemin, la route, la <coie. Sans doute, les jeunes gens dans leurs exercices de rdaction abusent de ces figures pour faire des phrases d'une banalit solennelle. Mais quoi qu'on fasse, on dira toujours le sentier
pale
: : : :

-- 91

du progrs,
ne
la
les

du

vice, le

chemin de

la vertu, la route

voies

de la civilisation. Tout dpend de


J'estime que les mtaphores de
terre, au ciel, la mer,

l'allure

qu'on donne la
relveront pas.
la

phrase. Si l'allure est vulgaire, les figures

mouvement empruntes
l'oiseau,

aux vents,

tout ce qui est

bruit, chaleur et lumire, ne disparatront jamais du langage, et que le talent qui saura les employer habilement et en renouveler l'clat, non par amour de la phrase, mais par la force de
la

pense et

le

des esprits et
Il

courant de des curs.

la passion,

saura trouver

le

chemin

mtaphore emprunte au monde matriel, pour exprimer une ide ou un sentiment, doit tre prise dans la nature ou dans les arts et mtiers accessibles au peuple, comme la culture du sol, la construction des difices,
y a ceci remarquer
:

toute

des chars, des navires, l'art militaire, les professions diverses

tous

les

degrs de l'chelle sociale,

les

beaux-arts enfin
en excepte

peinture, sculpture, architecture, musique.

Quant aux sciences proprement

dites, si l'on

les

notions les plus lmentaires de l'astronomie, de la physique et

de l'histoire naturelle, elles ne seront jamais un

laboratoire de

ne sont pas appeles dans leur terminologie scientifique se vulgariser parmi le peuple. Or la mtaphore, alors mme qu'elle est employe titre d'ornement, tend
mtaphores, car
elles

toujours la vulgarisation. C'est une

loi

qui s'impose, parce


le

que cette figure par elle-mme n'est jamais

signe de l'origi-

nalit individuelle, de la personnalit de l'auteur.

Les

stylistes

comme

les crivains

de race savent trouver des mtaphores

une fois trouves, elles tombent dans le domaine public pour grossir le trsor du langage. Le tour seul et le dveloppement de la phrase portent l'empreinte du gnie individuel. La mtaphore a beau vous frapper par son clat plus elle brille, plus elle est expose devenir banale en passant par les mains de la jeunesse que toute nouveaut sduit et qui
nouvelles;

mais,

se laisse blouir par la splendeur des images. L'inexprience


lui fait

croire la fracheur de toutes ces fleurs d'une rhtorique


C'est ainsi

use.

que

les

esprits

d'un

got svre finissent


par comprendre que
prendre,
Tattrait
le

92

du style est encore, tout parce qu'elle chappe

la simplicit

plus

durable,

l'empire de la
elle survit,
Il

mode

et que, vivant de la vie de la pense

mme,

quand

les plus brillantes

couleurs sont fanes.

y a donc dans la mtaphore un ct prissable. C'est ainsi qu'on a trop abus de la lance d' Achille, du cercle de Popilius,
de Procuste, de Vpe de Damocls, de V mail des praipionniers de la civilisation, etc. Il en est de mme des figures conventionnelles empruntes la mythologie et qui sont mortes avec les fictions surannes de l'cole classique. C'est la nature en elle-mme que nous voulons voir, la nature physique et morale, l'une servant interprter l'autre. Certes, nous n'en bannissons point la cause premire et la raison dernire des choses l'esprit planant sur la matire et lui imprimant ses formes, son mouvement et sa vie; mais, entre elle et nous, nous ne voyons plus rien, en dehors de son invisible auteur qui seul remonte l'hymne de la cration. Les divinits paennes qui personnifiaient les forces de la nature ont fait place la ralit de la nature mme. Depuis que Lamartine a banni les dieux du domaine des vers, jamais la posie n'a t plus vivante; elle a dpouill ses formes conventionnelles pour exprimer les motions de l'me en demandant la nature physique de lui servir d'interprte pour les traduire tous les yeux. Cette matrialisation de l'esprit dans le domaine de l'art

du

lit

ries, des

n'allait pas

sans la spirituahsation de la matire, car la posie

s'incarnant dans l'image donnait

une me aussi aux tres

inanims.
Objets inanims, avez-vous donc

une me
d'aimer?

Qui s'attache notre

me

et la force

On comprend que

cette transformation ait enrichi la langue

en renouvelant le style figur. Mais, comme la nature n'tait qu'un intermdiaire entre l'me et Dieu, le style devait tendre sans cesse vers l'idal. Ce qui faisait de la noblesse une loi de
la

mtaphore. L'cole

raliste,

en introduisant dans
avilies

l'art,

sous
fait

prtexte de vrit, des

murs

et

grossires,

93

descendre la mtaphore toutes les trivialits. On ne saurait trop mettre la jeunesse en garde contre les exagrations de ce
dernier systme. Les mtaphores triviales peuvent avoir leur
place dans la peinture des

murs du

peuple; mais la littrature


le

ayant pour objet, non


le

le

vrai seulement, mais

beau fond sur

mtaphore d'ornement ne peut tre puise dans rgout. Si Ton ne va pas jusqu' la noblesse, il faut aller du moins jusqu' la dignit. Il y a des termes qui ne se prtent
vrai, la

nullement l'expression des sentiments nobles. Celui qui crivait " Monseigneur, vous avez pour moi des boyaux Fnelon
:

ces

de pre, ^ au lieu de dire des entrailles, commettait une de mprises qui ont le privilge de nous mettre en gaiet.
D'autres
fois,

expressions vulgaires s'ennoblissent avec la pense et deviennent de vritables trouvailles. C'est


certaines
ainsi

que l'expression pousser bout a fourni cette image Bossuet " Poussons bout la gloire humaine par cet exemple; " que Racine a relev le mot querelle en disant
: :

Lui seul de tant de rois

S'arme pour

ta

querelle et combat pour tes droits;


le

que

le

mme
:

pote a su ennoblir

mot laver

pris

dans son

sens propre

... Et qu'un sang pur par mes mains panch Lave jusques au marbre o\i ses pas ont louch.

Y
par

a-t-il rien
le

de plus rpugnant

comme
le

la

chose reprsente
il

mot vomir? Prenez-le dans


:

sens mtaphorique,

que le on ne voit plus que le mode d'action. airain vomit la mort. Il a vomi des torrents d'injures. En perdant son sens matriel pour revtir sa signification morale, le mot a perdu
reste plus rien de la chose, parce

ne mot reprsente autre

chose

sa brutalit sans perdre, que dis-je, en doublant son nergie.

On

voit par l quel usage

il

faut faire de la

mtaphore pour

la force
Il est

d'hui

du discours. un autre procd dont on abuse singulirement aujourc'est celui qui consiste dans l'change des expressions


procd de
la

94

le

physiques d'un objet l'autre. C'est


couleur.

En

procd pittoresque, le d'autres termes, le matrialisme

dans

l'art.
:

On comprend l'change des mots 1 De la terre a la mer, comme


montagnes humides,
labourant
2^
les
le

la

navire sillonnant

plaine liquide, les les ondes, le vent


ce

vagues.
ciel,
:

De la mer au
les

comme dans

passage de

la

Mditation sur

toiles

Cependant la nuit marche, et sur l'abme immense Tous ces mondes flottants gravitent en silence; Et nous-mme avec eux emports dans leur cours, Vers un port inconnu nous avanons toujours. Souvent, pendant la nuit, au souffle du zphire. On sent la terre aussi flotter comme un navire; D'une cume brillante on voit les monts couverts Fendre d'un cours gal le flot grondant des airs; Sur ces vagues d'azur o le globe se joue.

On

entend l'aquilon se briser sous la proue.

Et du vent dans les mts les tristes sifflements, Et de ses flancs battus les sourds gmissements ; Et l'homme, sur l'abme oii sa demeure flotte, Vogue avec volupt sur la foi du pilote!

Du SON comme V clat


3^

COULEUR ET DE LA COULEUR AU SON, de la voix et V clat de la lumire, la couleur


A

LA

d'une mlodie
des couleurs.

et la

gamme,

la tonalit, \ accord,

Vharmonie

Mais ce qui
cesse la

n'est pas admissible, c'est de faire passer sans


la

langue des sons dans


ridicules
Si

langue des couleurs, et d'ima-

giner ces

alliances de

mots

la

symphonie des

fromages ou du fumier.

des sensations, que du moins ce qui est

vous voulez vous borner dcrire fait pour les yeux parle
s'ap-

aux yeux. Les mtaphores empruntes aux beaux-arts doivent


alors
lieu

pliquer avant tout l'ordre intellectuel et moral. Ces figures

comptent parmi les plus belles de la langue, parce que, au d'tre prises dans l'ordre purement matriel, elles sont


prises

95

plus naturel

dans

l'art,

uvre humaine. Rien de

que

d'appliquer au style les termes des autres arts. Tous les beauxarts ont le mme objet, puisqu'ils expriment le beau, chacun
leur manire.

Parmi

ces termes,

il

en est qui sont devenus


passions.

ncessaires, tels sont les mots cad^e, tableau, peinture. Peinture

des

murs, peinture des caractres, peinture des

Ce ne

sont plus l des mtaphores d'ornements, ce sont des mtaphores usuelles, de vritables catachrses. Mais ce n'est pas une raison

pour identifier en quelque sorte la plume et le pinceau, par abus ils peuvent du genre descriptif. Chaque art a son domaine changer leurs termes, ils ne peuvent pas confondre leurs
:

moyens d'excution.
Les mtaphores empruntes aux tres ou aux objets en mouvement pour peindre le travail de l'esprit seront toujours les plus vraies et les plus vivantes. L'es objets qui servent de point
de comparaison doivent ncessairement tre la porte de tous : c'est pour rendre sensible notre esprit l'inconnu l'aide du

connu que sont ns ces rapprochements analogiques. Il ne servirait rien de donner au langage plus de splendeur, si, pour l'obtenir, il fallait sacrifier la clart. La justesse est donc le premier lment de la comparaison, l'clat ne vient qu'aprs et n'est lgitime que pour la mieux faire resplendir. La perfection est la justesse unie l'clat. De ce principe dcoule une consquence c'est que tout ce qui qu'il importe de ne jamais perdre de vue tient l'ordre intellectuel et moral doit tre rendu palpable par les images du monde physique mais qu'il faut se dfier des analogies du mme ordre les unes ont le tort de trop spiritualiser la langue et de la rendre ainsi peu accessible au
:

vulgaire; les autres ont l'inconvnient de trop matrialiser les


objets et les faits. Les penseurs ont besoin de la

mtaphore qui donne un corps l'ide, non pour qu'elle brille, mais pour qu'elle claire. Choisir ses comparaisons dans les choses de l'esprit pour faire mieux comprendre la pense, c'est s'exposer manquer le but, en choisissant un terme de comparaison moins comprhensible au lecteur que la chose mme que l'on veut lucider par ce rappr,f'chement. On ne saurait trop se mettre


^n
la

96

mtaphores ides abstraites qui composent


le

garde

contre

ce dfaut

dans

choix des

destines mettre en lumire les

trame du discours et la succession logique de nos raisonnements sur le terrain de la prose, o il ne faut songer plaire que comme un moyen de mieux instruire et de mettre la vrit debout devant l'il du corps comme devant le regard de l'esprit.
Voil
Il

les lois

de la mtaphore.
les

Disons maintenant quelles en sont


en est de quatre espces
:

formes particulires.

P
2

3 4

La La La La

mtaphore usuelle par catachrse; mtaphore prolonge par allgorie mtaphore par allusion mtaphore par antonomase.
;

CHAPITRE

IL

FORMES PARTICULIRES DE LA MTAPHORE.

I.

LA CATACHRSE.
1.

Ce

qu'il

faut entendre par le

phnomne populaire de
3.

la

catachrse.

2.

Mtaphore par

usage plus que par abus.


personnification.

Que

la

catachrse s'applique aussi la mtonymie et la

4.

Curieux emploi des verbes devoir, aller, vouloir, voir,

La mtaphore

usuelle a reu

le

nom

de catachrse (cata-\

chresis, usage, abus), lorsque la langue n'a pas d'autre terme'

pour dsigner une ide ou un objet. La mtaphore alors cesse d'tre un ornement et devient le terme propre. C'est une consquence de la pauvret des langues, et la langue franaise n'est
pas une des plus riches. Mais
et
il

faut la prendre telle qu'elle est,


le

grand matre. Les langues sont faites pour le peuple, et le peuple n'est pas assez riche pour changer d'habit tous les jours. Il est naturel qu'une mre arrange pour son dernier enfant le costume qui a servi au premier. Plus une langue devient populaire, plus elle reste confine dans les vieux mots usuels qui, comme les vieux meubles, passent traditionnellement de main en main et d'un ge l'autre
ne pas oublier qu'ici l'usage est
et qu'on

emploie diffrents usages. Essayez d'y introduire des

mots nouveaux, le peuple ne vous comprendra pas. Une langue faite pour les artistes ou pour les savants peut grossir son
vocabulaire; celle qui veut tre comprise des ignorants doit se

nombre de mots passant d'un objet l'autre jusqu' puisement des analogies. Est-ce une pauvret cela? Nous estimons que c'est une richesse de pouvoir
restreindre et se borner un certain

exprimer beaucoup de choses avec le moins de mots possible, comme c'est une richesse de pouvoir crer une foule de combi-


naisons avec
les sept

98

notes de la gamine. Les lettres de l'alphabet

ne changent pas, pourquoi les mots devraient-ils changer chaque instant? Les objets peuvent changer et les ides aussi;

mais comment s'entendrait-on s'il fallait, au gr de la fantaisie individuelle, former de nouveaux mots pour exprimer chaque objet et chaque ide? Le peuple, vrai crateur du langage, ne procde pas ainsi. Il conserve les mmes signes traditionnels et
les

applique aux diffrents objets de la pense, en vertu des


le

rapports d'analogie qui s'imposent l'esprit et que tout peut


saisir.

monde

Ouvrez

le

dictionnaire et voyez combien de signi-

fications les

mmes

signes s'tendent. Prenez par exemple les


les principales parties

mots qui dsignent


Yil,
le

du corps humain
le

la tte, le

front, la

bouche, Voreille,

bras, la main,

pied; puis ceux qui dsignent la demeure de l'homme,

comme

la
les

chambre,
mots

la porte, la ctef, la table, le

feuille,

glace,

fleur,

etc.,

procds extensifs du langage, et

foyer; prenez ensuite vous comprendrez les vous aurez le secret de la

mtaphore usuelle qu'on nomme catachrse. Ce mot n'tait pas ncessaire il a une physionomie trop savante pour la chose vulgaire qu'il exprime. Les rhteurs donnent gnralement une fausse ide de cette figure en la restreignant aux mtaphores par abus, comme ferrer d'argent, aller cheval sur un bton ou sur un ne, une plmne d'acier, puis une foule d'expressions elliptiques comme du bordeaux pour du vin de Bordeaux, la basse, le trompette, le troiubone, etc., appliqus aux
:

personnes qui jouent de ces instruments; puis encore des

termes employs par extension abusive, comme panHcide, qui proprement signifie le meurtrier d'un pre et qui se dit galement de celui d'une mre ou de celui de la patrie, car matricide n'est pas admis par l'Acadmie fratricide qui, d'ajDrs l'tymologie, s'applique au frre et s'tend la sur. Le vrai sens de la mtaphore par catachrse est l'usage plus encore que l'abus, mais l'usage vulgaire, car en gnral c'est dans le style familier que s'emploie ce genre de mtaphores, qu'on ne remarque plus, tant elles s'imposent au langage usuel. Ainsi prenez les deux extrmits d'un objet quelconque qui
;


s'lve

99

du sol. Vous ne direz pas la base, mais au pied de la montagne, tandis que vous direz le sommet et non la tte de la montagne. On se sert tout moment de la langue pour dsigner la parole et ensuite l'idiome dans lequel on parle. Ici ce n'est plus une mtaphore, mais une mtonymie l'organe ou l'instrument pour la chose elle-mme. C'est encore une figure usuelle qui ne
:

s'emploie pas titre d'ornement.

autre figure ne de la mtaphore et qui donne naissance l'apostrophe et la prosopope, la personnification, a fait entrer dans la circulation du langage familier des catachrses

Une

d'un nouveau genre qui ne sont nullement


tion
ni d'un

l'effet

d'une conven-

calcul, mais d'un usage extensif qui fait passer

instinctivement un mot du sens moral au sens physique et du


sens physique

au sens moral.

Il

y a peu d'annes encore,

personne, que je sache, n'avait appel l'attention sur le curieux emploi des verbes devoir, aller, vouloir dans les expressions
Y erhsdes devoir fleurir, qui appartient la conjugaison

mme;

vouloir tre vu, aller voir, etc. o l'ide contenue dans les mots devoir, c'est--dire avoir contract une dette, voidoir, manifester sa volont, aller, se mettre en marche pour atteindre

un but, disparat, en s'appliquant des choses sans mouvement

et sans vie. C'est ainsi qu'on dit


^'

'^

Cette plante doit fleurir.

^^

Vous allez voir ce qu'il faut en penser. veid tre vu dans son vrai jour. " Et, ce qui

Ce tableau est plus fort, dans le mme sens dJavoir besoin, c'est ce passage d'Athalie o le verbe vouloir a pour sujet non plus un nom de chose, mais
" le

nom du

peuple

Bientt ils vous diront Qu'aux larmes, au travail le peuple est condamn. Et d'un spectre de fer veut tre gouvern.

Assurment, si le peuple a besoin d'tre ainsi gouvern, cela conforme ses dsirs. Signalons encore avec Galron d'autres emplois du verbe voi7'
n'est pas
:

Mose, par sa

Se

vit,

mre au Nil abandonn, presque en nissaXU prir condamn. ^^^^\JoveTSitJ^

BIBLIOTHEQ

100

Rien de plus commun que ces expressions cela s'est vu, on en voit de singulires. Je me vois forc de.... Les aveugles mmes disent je vois bien qu'il faut passer par l. Il s'agit c'est le cas de cet ici de l'il intellectuel. Mais il y a mieux aveugle, victime d'un vol, qui dit au prsident du tribunal, en Je ne voyais pas cela expliquant les manuvres du voleur
:
:

'*

de bo7 il.

'

IL

l'allgorie,

1.

Le

vrai sens de l'allgorie.

exige une parfaite clart.


5.

2.

D'o nat

le

charme de cette

figure.

3.

Que l'allgorie

4. Qu'elle

est venue d'Orient par la fable et la parabole.

Que

la posie et l'loquence lui doivent de

grandes beauts.

6.

La comparaison mle
9.

l'allgorie.

7.

Allgorie oratoire.

les

pomes allgoriques.

Personnification des tres moraux. 10. Les biroglyphes. Les emblmes.


8.

Un mot sur

11.

U allgorie

(de allon, autre,

et

mtaphore prolonge dans une


phrase entire et o
celui des paroles.
Il

suite de traits

agoreu, accuser) est une embrassant la

les

termes accusent

un autre

se^is

que

ne faut pas confondre V allgorie-mtaphore avec Vallgorie-pome. La premire est un trope, la seconde est plus
qu'une figure,
laisse
c'est

un procd de composition.

Il

y a beaucoup

d'analogie entre l'allgorie et l'allusion, car des deux parts on

entendre un autre sens que celui des paroles. -,Le sens littral appartient Tordre matriel, le sens vritable l'ordre

intellectuel ou moral. C'est


l'esprit

une forme ingnieuse qui charme


l'ide

en

lui

laissant

deviner

cache sous

l'image

sensible; mais elle ne plat que par sa transparence.

Lemire a

dit

avec raison

L'allgorie habite

un

palais diaphane.

L'image cesse de charmer ds qu'on doit faire effort pour Ure travers. L'application de l'ordre physique l'ordre moral


doit

101

en quelque sorte crever les yeux. Toutefois, il faut une certaine culture d'esprit pour discerner aisment le sens allgorique. Les ignorants ne comprendraient pas,
si

on ne leur

a trop abus de cet artifice de langage et de composition import d'Orient. Le Gange et le

donnait la clef du mystre.

On

Jourdain roulant dans leurs


et

flots

sacrs les images de la terre

du

ciel

ont enfant l'allgorie pour rendre plus sensibles


d'un ct, par la parabole^ie l'autre que l'Orient

l'imagination du peuple les vrits religieuses et morales. C'est

par

la fable

mettait cet enseignement la porte du vulgaire.


l'loquence chez les

La

posie et

peuples modernes ont trouv de grandes

beauts dans l'allgorie par cette reprsentation emblmatique

de la pense qui semblerait trop abstraite ou trop crue,

si

on

la

prsentait dans sa spiritualit pure ou dans sa ralit vulgaire.

Une
celle

des plus gracieuses et des plus dlicates allgories est


le

o M"" Deshoulires invoque


:

secours de Louis

XIV

en

faveur de ses enfants

Dans ces prs


Qu'arrose
la

fleuris

Seine,

Cherchez qui vous mne, Mes chres brebis.

Qui ne connat l'ode d'Horace comparant la Rpublique romaine un vaisseau ballott par la tempte et auquel il souhaite de revenir au port? (L. I, Od. xiv.) La Fontaine dit en parlant de la vie de cour
:

Lorsque sur cette mer on vogue pleines voiles. Qu'on croit avoir pour soi les vents et les toiles, 11 est bien malais de rgler ses dsirs; Le plus sage s'endort sur la foi des zphyrs!

Voici l'hommage que la nature rend au Crateur dans la

Mditation de Lamartine sur


L'univers est
le

la

Prire
la

temple, et
le

terre est l'autel;

Les cieux en sont

dme;

et les astres sans

nombre.

Ces feux demi-voils, ple ornement de l'ombre, Dans la vote d'azur avec ordre sems,


Sont
les sacrs

102

flambeaux pour ce temple allums. Et ces nuages purs qu'un jour mourant colore. Et qu'un souffle lger du couchant l'aurore, Dans les plaines de l'air repliant mollement, Roule en flocons de pourpre au bord du firmament,
Sont les flots de l'encens qui monte et s'vapore Jusqu'au trne du Dieu que la nature adore.

Dans un autre genre, un homme qui a jou un grand

rle

en ce sicle et qui a crit l'histoire avec une simplicit de style

trangre toute prtention litti^aire, M. Thiers, a dit sous une forme digne cette fois de Bossuet lui-mme
:

Lorsque

la

vieille

Rome tomba

vaincue

et toute

sanglante aux pieds des

barbares, l'glise romaine recueillit l'esprit

que dans

le

sac d'une ville on trouve expirant sur

humain comme un pauvre enfant le sein de sa mre gorge.


o
elle le nourrit
et

Elle le recueillit, elle le cacha

dans ses

asiles mystrieux,

des lettres grecques et latines; elle

lui

enseigna tout ce qu'elle savait,

personne alors ne savait davantage;


jour o cet enfant devenu

elle lui

prodigua tous ses soins, jusqu'au

homme

s'est

appel Descartes, Bacon, Galile.

en vertu de

le style s'lve avec la pense et comment, hauteur d'une conception juste, un habile causeur politique se trouve transform tout coup en crivain de race. Remarquons que, dans ces deux derniers passages, la mtaphore est plus visible que l'allgorie; le sens rel se mle au sens " L'Eglise romaine figur. " Vunivers est le temple, etc. ^

Voil

comment
la

recueillit
Ici la

l'esprit

humain com?ne un pauvre enfant,


l'allgorie
le

etc.

"

comparaison prcde

exprime en une priode


le

qui offre ceci de remarquable que

sens rel et

sens figur

comme s'ils enfant devenu homme.


s'y

mlent

ne faisaient qu'un, jusqu'au mot cet


la rapidit
:

Bossuet, dans sa clbre allgorie sur

de

la vie

humaine, commence aussi par une comparaison


La vie humaine
affreux.
est semblable

un chemin dont

l'issue est

un prcipice

partir de l

il

n'est plus question

que du chemin

et

du

prcipice qui en est l'issue.


tiennent au sens figur.

103

L'allgorie complte est celle dont tous les termes appar-

On

a cit sous

le

nom

d'allgorie oratoire des

mtaphores

baroques qui n'ont rien d'allgorique que la continuit d'une mme figure, comme ces phrases amphigouriques des orateurs
de
la

Convention

Je

me
me

suis retranch, disait Danton,

dans

la citadelle

de

la

raison et j'en

sortirai

avec

le

canon de

la vrit.

un autre, sur e roc inbranlable de la vrit, 4'oj'aivu l'onde courrouce de l'imposture se briser avec une impuissante
Je
suis appuy, disait
furie sous

mes

pieds.

Cela est aussi prtentieux que ridicule. Cette dernire image


deviendrait une allgorie
si l'on

disait

"

Que peut
^'

l'imposture

contre

la vrit?

Roc inbranlable

qui voit les ondes courrouces

se briser ses pieds avec une impuissante rage.

On donne
tres

aussi le

nom

d'allgorie la personnification des


Il

moraux dont on

fait le portrait.

que

l'on citera toujours,

comme

les "

Prires

en est des exemples ^ dans VIliade,

qui suivent

l'Injure " d'un

pied timide et chancelant pour

gurir les

maux
"

qu'elle a faits; ^ l'Envie "


et

dans

les

Mtamor-

phoses d'Ovide
"

l'Esprance

dans la Henriade de Voltaire, de mme que dans les Martyrs de Chateaubriand. Quand ce genre d'allgorie fait agir et mme parler les tres
des personnes relles, ainsi que dans la prosoil

moraux comme
pope,

faut un grand talent pour sauver la froideur de ces

abstractions parlantes qui ont la prtention de se substituer aux


tres vivants pour en jouer
le

rle dans

une pice entire.


la

Boileau dans

le

Lidrin a

russi

faire agir et parler

Mollesse

pomes allgoriques, comme le Roman de la Rose et le Roman de Renard au moyen ge, qui avaient leur raison d'tre dans l'esprit de l'poque, sont condamns ne point survivre au temps qui les
:

ce n'est l qu'un pisode. Mais les

a vus natre, pi^cisment parce qu'ils ne vivent que d'allusions et qu'ils ne parlent qu' la raison sans frapper l'imagination, et

encore moins

le cur, qui ne reconnat pas l'humanit dans cet ingnieux systme d'tres sans vie et par consquent sans ralit.


gnement pour mettre
intelligences.

104

comme moyen
la porte

L'allgorie-pome n'a de valeur que


la vrit

d'enseiles

morale

de toutes

ce point de vue, l'apologue, la fable, la parabole


et incontestable utilit pratique, atteste et

sont d'une grande l'Orient, la Grce

par

Rome,

et

par

les

leons de l'vangile.
la

Les hiroglyphes de l'Egypte et de

Scythie taient aussi

de vritables allgories trop nigmatiques, mais faites pour entrer dans l'esprit par des signes qui parlaient aux yeux.

Les emblmes sont des figures symboliques traduisant nos ides d'une manire sensible par la peinture ou la statuaire, comme les attributs mythologiques des divinits paennes, les
femmes-desses ou
les fleuves, la
les

dieux-hommes reprsentant

les villes et

Paix et la Guerre, etc. Il y a tout un tableau dans ces vers du Passage du Rhin de Boileau, que nous avons dj cit
:

Au

pied du

mont Adule,

etc.

Et dans ceux-ci de Dranger


J'ai

vu

la

Paix descendre sur


l'or,

la terre,

Semant de

des fleurs et des pis;

L'air tait calme, et

du dieu de

la

guerre

Elle toufi'ait les foudres assoupis.

Quoi de plus expressif que cette allgorie de l'loquence sous majestueux d'une reine, le front ceint d'un diadme? Elle tient la foudre et des fleurs dans sa main, car elle agit par la grce, par le sentiment comme par la raison. Le caduce est ses pieds, car elle soumet par la persuasion le monde son empire. Elle s'appuie la colonne rostrale, c'est--dire la tribune d'o s'panche la parole et o se lisent les deux grands
les traits

noms de

l'loquence antique

Dmosthne

et Cicron.

105

m.
l'allusion.

1.

En quoi consiste
allusions

contemporaines.
la

mtaphore

synecdoque.
l'allusion.

2.

Les allusions historiques ou mythologiques.

3.

Les

4. 6.

L'allusion par antonomase.

5.

L'allusion passant

de la

Un

trait sanglant.

Vallusion consiste veiller le souvenir d'une chose, d'un fait, d'une personne prsentant un rapport analogique avec l'ide qu'on exprime. Ces souvenirs qu'on voque appartiennent soit l'histoire, soit la fable, soit la tradition, aux murs, aux proverbes, une parole clbre ou quelque circonstance actuelle. Il y a cette diffrence entre la mtaphore proprement dite et la mtaphore par allusion, que la premire n'est jamais que dans le mot, tandis que la seconde est le plus souvent dans la phrase et qu'elle affecte la pense plus encore que l'expression. Les mots en effet conservent souvent leur sens propre, mais derrire ce sens propre l'auteur en veille un autre. Dans la prophtie de Joad, au cinquime acte d'Alhalie, Racine annonce, sous forme d'allusion, les destines futures du peuple Juif et l'tablissement du christianisme
:

Gomment en un plomb
Quel est dans
le lieu

vil l'or

pur

s'est-il

chang?

saint ce pontife gorg?

Le premier vers reprsente Joas tomb dans l'idoltrie, aprs avoir march sur les traces de David l'or pn7\ chang en plomb vil, c'est le symbole de l'abaissement. Ici le sens de& mots a chang. Dans le vers suivant, o le grand prtre voit le pontife Zacharie mis mort par ordre de Joas, les mots n'ont point chang de signification.
:

O menez-vous

ces enfants et ces

femmes?

Quelle Jrusalem nouvelle


Sort

du fond du

dsert, brillante de clart?

D'o lui viennent de tous cts Ces enfants qu'en son sein elle n'a point ports?


Voil
la captivit

106

le

de Babylone,

christianisme naissant et

ouvrant

les

bras toutes les nations. Le rapport de similitude


la

qui produit

mtaphore

n'existe pas dans le second ni dans le


:

troisime des vers que nous venons de citer


lieu saint, etc.

Quel

est

dans

le

Ce caractre de l'allula figure est uniquement dans la pense. sion est exceptionnel Seulement ces enfants et ces femmes sont une partie du peuple pour le peuple entier l'image la plus touchante des misres de l'exil. Dans les quatre derniers vers, la mtaphore reparat sous la figure d'une Jrusalem nouvelle, symbolisant l'glise avec ses attributs de mre. Les allusions aux faits de l'histoire sont les plus frquentes et les meilleures. Ainsi le passage du Rubicon reprsente la
Oit

menez-vous,

etc.

hardiesse d'une prilleuse entreprise,


loi

comme Csar bravant


est ^!

la

romaine qui
la tte

lui

dfendait de franchir cette limite cisalpine


:

de son arme

Ala jacta

Un

saut dans

l'in-

<onnu.

Le sage
les

est celui qui

ne pose jamais un acte sans en

avoir mesur
Il

consquences.

y a une diffrence notable entre les allusions qui portent sur des faits historiques ou sur la fable et celles qui ont trait <iuelque personnage ou quelque circonstance du temps prsent. Les premires sont aises comprendre pour ceux qui connaissent l'histoire; les secondes, plus piquantes, ne sont gure entendues que des contemporains et exigent un commentaire pour la postrit. C'est ainsi que Dante, Cervantes et Rabelais sont parfois difiiciles saisir et exercent la sagacit du critique, parce qu'ils prouvaient le besoin de s'entourer de
voiles et de mystres
bilit

pour chapper l'ombrageuse susceptide leur temps par des allusions dont nous n'avons pas
clef.

toujours la

Nous pourrions
:

citer bien des

exemples d'allusions historiques

ou mythologiques gnralement connues et dont l'usage a consacr l'emploi comme avoir des yeux d'Argus, monter ait

Le sort en est

jet.


Capitale,

107

le
il

gordien,
M'"^ de

se retirer sous sa tente, trancher nud brler ses vaisseaux, n'y a quun pas du
:

Capitole la Roche tarpienne, etc.

Svign est trs heureuse dans ses allusions, surtout " Je fis justement comme le quand elle est en veine d'esprit mdecin de Molire, qui s'essuya le front pour avoir rendu la parole une fille qui n'tait pas muette. " Ici Tallusion ne va
pas jusqu' la mtaphore, elle s'en tient la comparaison,

comme

il

arrive souvent dans Boileau

Ainsi tel autrefois qu'on vit avec Faret

i,

etc.

N'imitez pas ce fou qui, dcrivant les mers, etc. Gardez vous d'imiler ce rimeur furieux, etc.

L'allusion contemporaine est plus difficile saisir dans ces

expressions gnrales
C'est

en vain qu'au Parnasse im tmraire auteur,

etc.

Je ne puis estimer ces dangereux auteurs, etc.

Dans

le

premier de ces deux vers,


mais
est
s'agit-il,
11

il

s'agit,

dit-on,

de

la

dans le second, des le supposer; mais, la distance oii nous sommes, nous ne pouvons rien affirmer. La mtaphore par allusion historique ou mythologique est particulirement heureuse dans cette phi^ase oti M"' de Svign
Mesnardire;

contes de

La Fontaine?

permis de

rappelle un

mot clbre de Pompe

pied, rien ne sort qu'une vie triste et


est le

beau frapper du monotone. " La Fontaine


"

J'ai

grand matre de l'allusion tour tour gracieuse ou Dans Les deux Coqs, rien de plus navement ingnieux que ce mot Aynour, tu perdis Troie. L'allusion se fait souvent aussi par antonomase
piquante.
:

Plus d'une Hlne au beau plumage

Fut
...

le

prix

du vainqueur.

Rodilard, V Alexandre des chats;

V Attila,
1
:

le flau

des rats.

La mtaphore est plus loin Court avec Pharaon se noyer dans

les

mers.


Parfois, dans

108

peu respectueuse
:

La Fontaine,

l'allusion est

Dom Pourceau
Bossuet
sait
qu'il
fait allusion

raisonnait en subtil personnage.

au sommeil d'Alexandre
il

la veille
:

de la

bataille d'Arbelles,
fallut
"

quand

dit

de Cond Rocroi

'^

rveiller

d'un

profond
la

sommeil

cet

Et Ton autre

Alexandre.

synecdoque dans plus d'une Hlne en parlant des poules. C'est le nom propre pour le nom commun. La synecdoque est mieux marque dans les expressions proverbiales qui ont commenc par tre de simples allusions des contemporains ou des usages particuliers, comme faire la figue quelqu'un, dorer la pilule, courir la poste, etc. Parmi les allusions des faits contemporains, il en est qui sont des traits sanglants, comme celui de cet homme qui faisait du bruit au thtre et que Cond dsignait du doigt en disant " Qu'on me prenne cet homme-l! Monseigneur, s'criat-il, on ne me prend pas je m'appelle Lrida! " Allusion l'chec de Cond devant cette place.
L'allusion passe de la

mtaphore

IV.

l'antonomase.
(

1.

L'antonomase, tantt mtaphore et tantt synecdoque.


sur la mtaphore.

2.

Dans quel cas

elle

est fonde

h' antonomase (anti, au lieu de,

onoma, nom)

est

un nom

substitu un autre nom. Les uns en font une synecdoque, les

autres une mtaphore.

Elle est tantt synecdoque et tantt

mtaphore. Elle est mtaphore, quand elle substitue un nom propre un autre nom propre, comme dans cette allusion du " Il fallut rveiller rcit de la bataille de Rocroi par Bossuet d'un profond sommeil cet autre Alexandre. Cond est com:

''


par Alexandre
le

109

le Grand. On peut dire de Lacordaire c'est Bossuet du dix-neuvime sicle, comme on a appel Grtry le Molire de la musique. Ce sont l de vritables mtaphores. Il n'en serait pas de mme si Ton disait d'un orateur c'est un Cicron, ou d'un pote c'est un Homre, ou d'un critique c'est un Aristarque. Le nom propre pour un nom commun devient synecdoque, car ce trope est fond sur un rapport de comprhension, comme nous le verrons plus loin. Voil, sous ses diffrentes formes, la mtaphore, ce trope qui domine tous les autres et qui repose sur un rapport de
:
:

similitude.

CHAPITRE

III.

LA MTONYMIE ET LA SYNECDOQUE.
1.

La mtonymie et
similitude.
3.

la

synecdoque ne sont pas fondes comme


la

la

mtaphore sur un rapport de


et

la

2.

Thorie de

mtonymie embrassant
la

la 4.

mtalepse

Vhypallage.

Comment

synecdoque diffre de

mtonymie.

Dans quels cas ces deux figures

se touchent.

I.

CONSIDRATIONS GNRALES.

les tropes avaient leur source dans la Ton prend ce mot dans son sens le plus gnral, comparaison. Si dans le sens logique, oui, la comparaison marquant un rapport soit de ressemblance, soit de dissemblance pourrait tre considre comme le principe de tous les tropes. Mais si l'on entend par comparaison le rapport de similitude sur lequel est fonde la mtaphore, on jetterait non seulement la confusion, mais l'erreur dans l'esprit, si Ton n'tablissait avec exactitude la diffrence de rapport qui spare la mtaphore de la synecdoque et de la mtonymie. La mtonymie, avons-nous dit, repose sur un rapport de connexion, la synecdoque sur un rapport de comprhension. Passez en revue toutes les espces de synecdoques et de mtonymies, vous n'en trouverez pas qui drive d'une ressemblance entre les mots dont l'un se substitue l'autre, sauf quand la mtonymie touche au sens mtaphorique, comme dans le signe pour la chose signifie. Au reste, si ces tropes existaient en vertu de ce mme rapport de similitude ils ne seraient que des ils n'auraient pas de raison d'tre varits de la mtaphore. Pour bien nous rendre compte de ces figures, examinons
:

On

a dit que tous

leurs divers emplois.

Mtonymie

est

un terme vague qui ne nous claire pas

111

suffisamment sur sa nature (Meta, qui marque changement et onoma, nom); nous ne savons par l qu'une chose c'est que c'est un changement ou une substitution de nom. Mais en vertu
de quel rapport? Le mot ne
l'emploi.
le dit

pas

Il

en faut interroger

Les rhteurs en gnral disent que la mtonymie substitue le contenant au contenu, le temps ou le lieu o une chose se passe la chose elle-mme, la personne qui produit la chose produite. Jusque-l tout le monde est d'accord. Voici les uns rangent dans la mtonymie la cause oii l'on dif're
:

les autres appellent ceci pour l'effet ou l'effet pour la cause une mtalepse, de mme que le moyen pour le but ou le but pour le moyen, l'antcdent pour le consquent ou le consquent pour l'antcdent. Les premiers ont raison la mtalepse est une figure inutile qu'on doit faire rentrer dans la mtonymie^ pour ne pas compliquer le systme des tropes. Le rapport de connexion sur lequel est fonde la mtonymie tablit une liaison, une corrlation extrieure entre deux parties d'un mme tout ou entre deux manires d'envisager une mme chose, en prenant un terme pour l'autre. Dans un verre, il y a le vase qui contient et le liquide contenu. Je prends l'un pour l'autre, quand je dis boire un verre. Dans l'intelligence, il y a
: :

la facult et l'organe qui lui sert

d'instrument. Je prends l'un

quand je dis C'est un cerveau puissant ^ employ pour la cause ou dans la cause employe pour l'effet, pourquoi verrait-on une mtalepse plutt qu'une mtonymie? Ce n'est qu'une dispute de mots. La mtalepse (de meta et lamhan prendre, ce qui signifie prendre une chose la place d'une autre), n'implique qu'un changement de signification et n'a par elle-mme aucune autre porte. Il convient,^
pour
l'autre,
:

Dans

l'effet

pour

la simplification
la

de la thorie des tropes, de laisser la


le le

mtonymie
but pour
le

cause, et d'y rattacher

moyen, l'antcdent pour

moyen pour le but, le consquent et le cons-

^ Si j'assimilais l'un

l'autre,

comme

font les matrialistes,

il

n'y aurait plus dfr


la

figure, mais

une

sottise indmontrable,

d'un paralogisme de Teftet

un sophisme de l'erreur sur sans cause ou sans analogie avec la cause.

cause doubl

112

buent pour Tantcdent. Il y a l une connexion ou corrlation l'effet se reliant la cause, le moyen logique, mais effective au but, le consquent l'antcdent, comme le contenu au contenant, comme la chose produite la personne qui la produit, comme toute action au temps o elle s'accomplit et au
lieu qui

en est

le

thtre,

comme

le

signe la chose signifie,

comme
pas

l'indterminn au dtermin,

comme

l'abstrait

au con-

cret. C'est le

mme

le

domaine entier de la mtonymie. Je ne conserverais nom de mtalepse pour le cas particulier qui
l'objet

consiste reprsenter l'auteur ou

personnifi

comme

producteur de l'action qu'il met en scne, car ce n'est en ralit qu'une des applications de la cause pour l'effet. A la mtonymie se rattache encore Vhypallage, figure gnralement incomprise que Cicron et Quintilien ont confondue avec la mtonymie et o les rhteurs franais, si Ton en excepte Galron, n'ont vu, les uns qu'une espce de trope, les autres une figure de grammaire trs rare dans notre langue. Cicron et Quintilien sont tout prs de la vrit, mais ne l'ont
pas saisie entirement. L'hypallage se rattache la mtonymie

sans s'y confondre. Elle consiste appliquer la chose ce qui ne convient qu' la personne ou la personne ce qui ne convient
qu'
la

chose.

Il

y a interversion du rapport corrlatif de cause


la

effet

entre la personne qui agit et

chose excute. Seule-

ment on ne substitue pas un terme l'autre, puisqu'ils sont exprims tous deux on ne fait que renverser les termes. C'est une transposition dans l'ordre logique des ides ou dans la connexion des parties d'un mme tout. Si je dis avec Boileau
:

Trahissant

la

vertu sur un papier coupable,


la

je

transporte au papier

culpabilit de l'auteur qui

verse

le vice sur le papier dont il se sert comme d'un instrument de perversion morale. Mais je ne substitue pas le papier l'auteur ni l'auteur au papier; j'applique l'un ce qui logiquement ne convient qu' l'autre.

l'erreur et

De mme quand Dranger, dans


2')euples,

la

donne

l'pithte

de

vastes

aux

Sainte alliance des conqurants, il


transporte ces

113

hommes

de guerre l'action qu'ils produisent

non pas substitue, mais applique la personne. Il y a mtonymie, puisqu'il y a connexion ou corrlation entre la personne et la chose mais il y a hypallage, parce qu'on associe les deux termes, au lieu de substituer l'un l'autre. C'est une figure trs potique et qui est loin d'tre aussi rare que l'ont prtendu les rhteurs. Nous avons signal plus haut trois cas oii la mtonymie ctoie la synecdoque. Expliquons-nous sur cette figure. Le mot est assez barbare de physionomie. Tous ne l'crivent pas de la mme manire. Les uns disent synecdoque, les autres synecdoche. La premire orthographe a gnralement prvalu. Si le mot synecdoque ne sonne pas bien harmonieusement l'oreille, en revanche il est parfaitement compos. Sun, avec, ek, dehors, et c'est dekomdi, recevoir. Recevoir plus ou recevoir moins l'emploi du plus pour le moins ou du moins pour le plus, du tout pour la partie ou de la partie pour le tout. Ce sont l des jeux qui plaisent l'esprit. Chaque fois que le plus sera employ pour le moins ou le moins pour le plus, il y aura synecdoque. Ce trope est donc fond sur un rapport de comprhension, c'est--dire que le terme qu'on substitue l'autre comprend plus ou comprend moins, qu'il a plus ou qu'il a moins de porte, qu'on prend le gnral pour le particulier ou le particulier pour le gnral. En matire de raisonnement, ce serait un sophisme; en littrature, c'est une beaut, parce que le terme sort de sa signification commune ou banale. C'est tort que certains auteurs, Gruzez entre autres, ont considr la synecdoque comme une varit de la mtonymie. Le rapport de connexion, de corrlation, de correspondance d'une partie l'autre dans un mme tout ne peut tre confondu avec un rapport de comprhension entre les lments constitutifs d'un objet, de la partie au tout ou du tout la partie. Ce dernier rapport est plus intime que l'autre qui souventesttoutextrieur. Mais il est des cas o ces deux tropes se touchent, sans jamais se confondre. Si vous dites le sceptre pour la royaut, et que vous considriez ce mot comme un des attributs de la royaut.
les vastes conqutes. C'est la chose
;

114 -^

vous en ferez une synecdoque, bien qu'en ralit il n'y ait l qu'un signe extrieur en correspondance avec l'ide de la puissance royale. Il est beaucoup plus simple de n'envisager ici
que
la

conneocion, sans aller jusqu' la comprhension.


l'emploi

du dtermin pour l'indtermin, la synecdoque est ct de la mtonymie. Par lui-mme l'indtermin est plus tendu que le dtermin, comme l'indfini est plus tendu

Dans

que

le fini;

mais

si

V heure

employe pour

le

temps

:/ieer,

aujour-

d'hui,

demain employs pour


moins pour
le

depuis peu, maintenant, bientt,

sont

une vritable synecdoque, il y a d'autres applications du dtermin pour l'indtermin o la synecdoque n'est qu'bauche, comme quand
le

plus et constituent ainsi

Boileau dit

Yingt fois sur

le

mtier remettez votre ouvrage.

Ce

n'est ni le plus

pour

le

moins

ni le

moins pour

le

plus,

c'est un dtermin sans dtermination prcise, car il signifie plus ou moins et ne peut se traduire que par plus d'une fois, plusieurs fois, souvent. Dans ce cas, il y a mtonymie plutt que synecdoque. ISahstrait pour le concret, malgr la corrlation qui fait considrer gnralement cette figure comme appartenant la mtonymie, forme souvent une synecdoque, parce que l'abstrait est plus gnral que le concret. Galron en a fait une synecdoque. Seulement il a tort de n'y voir que la partie pour le tout. Ainsi dans cet exemple
:

L'ignorance toujours est prte s'admirer.

Uignorance a

plus d'tendue que

le

concret ignorant. L'ide


les

gnrale est plus comprhensive que

tres

particuliers

auxquels on l'applique.

115

IL

APPLICATIONS DE LA MTONYMIE.

1.

Mtonymie de contenance.
nymie de personnes.

2.

Mtonymie de temps.

3.

Mtonymie de

lieu.
6.

4.

Mto-

5.

Mtonymie de causalit

et d'antcdence.

Mtonymie du

signe pour la chose signifie.


tion.

7.

Mtonymie de dtermination.

8.

Mtonymie d'abstrac-

9.

L'hypaliage appliqu la mtonymie.

10.

Rflexion gnrale sur la mtonymie.

I.

MTONYMIE DE CONTENANCE.
Le contenant pour
contenu. C'est la rapidit du langage par laquelle on prend dans un objet la
le

1^

qui a cr cette ellipse

partie qui renferme pour celle qui est renferme.

contient
dit,

le

liquide est substitu au liquide lui-mme,

Le verre qui quand on


:

comme on le fait tous les jours, d'une manire gnrale hoire un verre, ou, en spcifiant le liquide boire un verre de liqueur ou boire un verre de vin. Boire la bouteille ou boire
:

une

bouteille de vin. Si on ajoute la bouteille le lieu de prove-

nance en disant une bouteille de bordeaux ou de bourgogne, ou simplement du bordeaux du bourgogne^ on fait une double mtonymie mtonymie de contenance et mtonymie de lieu. Ceci est du langage familier. Le contenant pour le contenu se prte la noblesse solennelle du langage potique, mais alors le contenant est personnifi et touche la mtaphore par cette assimilation de la chose la personne La ville est en moi, pour les habitants de la ville. Une ville peut tre sans habitants comme un verre sans liquide mais, quand on applique au contenant ce qui doit s'appliquer au contenu, tous comprennent la substitution, et l'esprit est
, : : ;

charm de
style noble,

cette

rapidit et de cette hardiesse


la vie

qui,

dans

le

semble donner
Mal que

aux choses inanimes.

le ciel,

Inventa pour punir

les

en sa fureur, crimes de

la terre.

Le

ciel

pour Dieu,
lut

la

terre pour ses habitants.

La terre se

devant Alexandre.

Tout Paris

assistait ce spectacle.


Ici la

116

synecdoque est mle la mtonymie. Le pensionnat est en promenade. Une illustre 7naison, la maison de France, etc., pour dsigner la famille royale ou une grande
famille.
2^

On

pourrait multiplier indfiniment

les

exemples.
est d'un

Le contenu pour le co7itenant. Exprimer la partie contenue pour celle qui contient

emploi assez rare.

Quand

Virgile dit

Ucalegon

est

en flammes,

Jam proximus
Ucalegon
il

ardet

dsigne l'habitant pour


:

la

maison.

On

dit

de

mme

en termes

le voisin bride, menace ruine ou va tre dmoli. familiers Le temps o une chose se MTONYMIE DE TEMPS II.

fait

pour

la

chose elle-mme

Je vous parai,

lui (lit-elle,

Avant

l'ot, foi

d'animal.

\Jot pour
les

la
:

moisson.

Perse a dit La fureur de la canicule brle depuis longtemps moissons dessches. ^ La canicule dsigne le temps des grandes chaleurs. On emploie aussi la chose pour le temps o elle s'accomplit. Je vous payerai la moisson, la vendange, aux semailles, pour dsigner les mois d'aot, de septembre ou d'octobre. Le lieu o une chose se passe III. MTONYMIE DE LIEU. pour la chose elle-mme.
"

Pharsale tua

la libert

romaine; Waterloo

et

Sedan ont tu deux empires.

C'est

le

thtre de l'action pour l'action elle-mme.


Il

faut

que

le

cur seul parle dans

l'lgie.

(BoiLEAU, Art pot.)

Le cur,

sige du sentiment, pour


lui jetant

le

sentiment lui-mme.

La Reine alors sur

un il farouche.
(Racine, Atfialie.)


le

117
le

regard qui en
entrer dans
est l'exercice,

L'il, organe de la vue, pour

mouvement l'action. La mtonymie de lieu

fait

la

langue par

catlachrse des mots qui dsignent les fonctions ou attributions

gouvernementales,

comme

la

cour,

le

cabinet, la

chambre,

et

Porte pour le gouvernement turc; puis encore le parquet pour le ministre public, dans Tordre judiciaire, et le barreau, la tribune, la chai'e pour les diffrentes sortes d'loquence. Enfin le lieu de production pour la production elle-mme. Un caudebec, pour les chapeaux fabriqus dans cette ville. Un damas, pour un sabre de Damas. Du damas, pour une toffe de soie fabrique dans la mme ville. Nous avons parl plus haut du bordeaux, du bourgogne et du Champagne. Quand on dit du Champagne de Saumur ou de Huy, c'est par catachrse de mtonymie. Cette espce de mtoIV. MTONYMIE DE LA PERSONNE. nymie comme celle du lieu de production se rattache la cause pour l'effet dont nous allons parler. Un gibus, un quinquet, sont des noms de producteurs de chapeaux et de lampes. Prenez votre auteur, lisez Boileau, tudiez Racine .. Q' es,i l'auteur pour son uvre, le producteur pour ses productions. Possder un Rubens, un Rembrandt, un Raphal. Excuter du Mozart, du Rossini, du Meyerbeer. La langue, organe de la parole, pour la parole elle-mme, et, par catachrse, pour l'idiome d'un peuple.
la

mme

Dans toutes

les

langues,

la

clart est considre

comme

la

qualit matresse.

DE CAUSALITE ET d'aNTCEDENCE. Cette sorte de mtonymie que d'autres ont nomme mtalepse emploie la cause pour l'effet ou l'effet pour la cause; le moyen pour le but ou le but pour le moyen; l'antcdent pour le consquent, ou le consquent pour l'antcdent. 1 La cause pour V effet. Vivre de son travail, au lieu du fruit de son travail. Etre visit par la muse, au lieu de dire par V inspiration.
V.
Ne
dis plus, Jacob,

MTONYMIE

que ton Seigneur sommeille.


(Racine, Atliaiie.)


Jacob, pre du peuple
2
juif,

118

le

pour

peuple lui-mme.

n effet pour la cause.


la

Plion n'a plus d'o?nbre, c'est--dire plus d'arbres.


Boire

mort dans

la

coupe sacre.

L'airain vomit

la rnort,

c'est--dire le

poison

et la 7nitraille qui
portait la victoire

donnent

la

mort.

Un jeune prince du sang qui

dans ses yeux,

c'est--dire la confiance qui assure la victoire.


Ces mots ont
fait

monter

la

rougeur sur son

front.

(Racine, Athalie.)

La rougeur,

effet

de

la

honte.

Je tremble, htez-vous d'claircir votre mre.


(ID-)

Je tremble, effet de la crainte.

La

triste vieillesse. Vieillesse qui rend triste.

D'un tyran souponneux ples adulateurs.


(BoiLEAU, Art pot.)

Adulateurs qui tremblent,


8^

mme

en flattant

la tyrannie.

Le moijen pour
Le
ciel

le but. voir

nous

le fait

un poignard

la

main.

(Racine, Athalie.)

Un poignard

la

main, l'implacable Athalie.


(ID.)

Le poignard, moyen ou instrument du crime.


N'tes-vous pas
ici

sur

la

montagne
fils

sainte

le

pre des Juifs, sur son

innocent.

Leva, sans murmurer, un bras obissant,


Et mit sur le bcher ce fruit de sa vieillesse.
(ID.)

Le bras et le bcher, moyens ou instruments du 4 Le but pour le moyen.


Dj

sacrifice.

mme

au secours toute voie est ferme.


(Racine, Athalie.)


Au

119

secours, c'est--dire aux ynoyens de secours. Galron qui signale ces exemples en cite un autre bien gracieux de C. Delavigne dans une pice son fils
'

Mieux

te plat,

cher dmon, quand des papillons bleus,

Nacrs, dors, l'essaim brillant l'appelle,

Sur les roses de mai te jouer avec eux, Dans les rayons o leur voi tincelle.

Le vol
S''

est

pour

les ailes

qui servent voler.

IJ antcdent pour le consquent. a vcu, c'est--dire il nest plus. 6"^ Le consquent pour V antcdent Nous le pleurons, c'est--dire il est mort. En voici un exemple tir de l'opra des Huguenots, dans la scne du massacre de la Saint-Barthlmy. Ils chantent encore, c'est--dire ils ne sont pas morts L'antcdent pour le consquent. Ils ne chantent "plus Le consquent pour l'antcdent. A la mtonymie de causalit se rattache ce trope o l'auteur est donn comme produisant lui-mme l'action qu'il reprsente. Boileau, dans Y Art potique, aprs avoir cit Thocrite et Virgile comme les modles de la pastorale, dit ceci
Il
:

Seuls, dans leurs doctes vers, ils pourront vous apprendre Par quel art sans bassesse un auteur peut descendre;

Changer Narcisse en

fleur, couvrir

Daplin

cl'corce.

Ce
la

n'est

pas l'auteur qui change Narcisse en fleur et qui


il

couvre Daphn d'corce;

se

borne raconter et dcrire


le

mtamorphose.
Plus
loin,

en caractrisant l'Ode,

lgislateur du Parnasse

franais, dit qu'elle

Mne

Achille sanglant au bord du Simos.

L'Ode personnifie semble produire elle-mme


chante.
Il

l'action qu'elle

nullement ncessaire d'appeler cette figure mtalejose, ce n'est qu'une varit de la cause pour U effet.
n'est


VI.

120

SIGNIFIEE.

MTONYMIE DU SIGNE POUR LA CHOSE

Le

signe, le symbole, l'instrument pour dsigner des choses qui

par elles-mmes ne parlent qu' l'esprit, c'est un moyen d'lgance qui frappe l'imagination en montrant l'objet matriel, signe
visible de l'ide immatrielle. C'est
le

une mtonymie qu'affectionne


de magnificence
le

langage potique.
cit

Nous avons Lemierre


:

comme exemple

vers de

Le trident de Neptune

est le sceptre

du monde.

symbole de la puissance des mers, comme le sceptre est le symbole de la puissance royale. Galron considre le sc^p^r^, X^trne, l couronne, le diadme comme des attributs de la royaut. A ce titre, il les range dans la synecdoque. Nous ne partageons pas cette manire de voir. Dans la synecdoque la partie se prend pour le tout ou le tout pour la partie. Mais c'est la partie d'un objet matriel ou l'ide particulire dans l'ide gnrale. Peut-on dire que le sceptre soit une partie de ce tout qui s'appelle royaut, disons mieux

Le tyHdent

est le

puissance, autorit royale? Est-ce qu'un objet matriel


tel

comme

peut faire partie d'une ide, d'une notion, d'un principe?

Cela manquerait de
partie, c'est le

logique. Non, le sceptre n'est pas une symbole de la royaut! Retranchez le sceptre, la royaut existe encore tout entire. Dans son ode Bonapa'te, Lamartine, mditant sur cette gloire choue Sainte-Hlne, a dit
:

Sur un cueil battu par


Le nautonier, de

la

vague plaintive,
blanchir sur
flot

loin, voit

la rive

Un tombeau
Le temps

prs du bord par le

dpos;

n*a pas

Et, sous le vert tissu

encor bruni l'troite pierre, de la ronce et du lierre,

On
Quelle
de

distingue

....

un sceptre

bris.

profonde pense!
le

L'il
le

vulgaire

ne voit

qu'un

tombeau sur
la

bord de l'ocan;

penseur rflchit au nant


il

gloire,

et,

au fond de chaque mot,

lit

puissance
le

anantie. Interrogez recueil, la vague plaintive,

tombeau


dpos par
chute et poussire d'empire.

121

ronce
ide
:

les flots, V troite pierre, la

et le lierre, le

sceptre bris, tout est plein de la


Il

mme

cueil, ruine^

semble que tous les tropes qui mtaphore, sollicitent la pense se soient ici donn rendez-vous allusion, mtonymie. Mais il n y a point de synecdoque. On ne
:

peut dire que ce sceptre soit la partie d'un tout, c'est

le

tout

lui-mme, ce tout qui n'est plus rien

la

puissance impriale
signe pour la

tombe sous l'empire du nant.

On

cite

ordinairement
:

comme exemple du
la

chose signifie

la fin j'ai

quitt

robe pour Vpe.

La magistrature pour
effet

l'tat militaire.

La robe

et l'pe

en

ne peuvent tre prises pour de simples attributs de ces

carrires.

Ni

la

robe ni l'pe ne font partie intgrante et

constitutive de la magistrature et de l'tat militaire.

On peut

porter la robe sans tre magistrat et


soldat,

mme

l'pe

sans tre

comme on

peut tre magistrat sans robe et soldat sans

pe. Mais Xpe et la rohe sont des signes reprsentant l'arme


et la magistrature.
Il y a connexion et non comprhension. La connexion est mieux marque dans le sceptre, qui appelle ncessairement l'ide de la puissance d'un monarque, comme la houlette l'ide

du

commandement
Le mot de Louis

d'un berger sur son troupeau. Seulement,,

ce sont des signes extrieurs, sans ide de plus ou de moins.

XIV

Philippe

il

riy a plus de

Pyr-

nes, c'est--dire plus de frontires entre la

France et l'Espagne, appartient la mme figure. Les exemples abondent la tiare pour le pontificat, la mitre pour l'piscopat, les aigles romaines^ pour les armes, la croix pour la religion chrtienne; Xolivier pour la paix; le laurier pour la victoire; la palme pour le martyre. Un Louis pour la monnaie qui porte son empreinte. A la mtonymie du signe pour la chose signifie appartiennent aussi ces exemples qui se rapprochent de la mtaphore
: :

Lorsque l'enfant parat, le cercle.de famille Applaudit grands cris, son doux regard qui

brille

]^22

Fait briller tous les yeux;

Et les plus tristes fronts,

les

plus souills peut-tre,

Se drident soudain, voir l'enfant paratre,

innocent

et

joyeux.

Applaudit, se drident, signes de joie. Enfin Tinstrument d'un art ou d'un mtier pour l'art ou le n:itier lui-mme le pinceau, la palette, le burin, la plume, le crayon, la truelle, etc., ou l'instrument pour la personne bo7ine lame,
: :

bonne fourchette, belle 7nain. VII. Le dtermin MTONYMIE DE DETERMINATION. pour r indtermin appartient tantt la mtonymie, tantt

la

synecdoque.
cit plus
fois

Nous avons

haut cet exemple


le

Vingt

sur

mtier remettez votre ouvrage.

On ne peut
le

dire que

le

chiffre vingt reprsente le plus

pour

moins. Combien de

fois faut-il

revoir son travail? Cela dpend

<]u plus

ou moins d'exprience qu'on a dans l'art d'crire. Les uns n'ont besoin de revoir qu'une ou deux fois, d'autres ont besoin de revoir plus souvent. Revoir trop peu, c'est un dfaut;
revoir trop est un autre dfaut.

On

s'expose d'un ct des

ngligences, de l'autre des scrupules de puriste qui refroidissent la verve et gtent les meilleui^s lans. Qu'a voulu dire

plus oit moins; iTiais ce n'est pas le plus pour le moins, ni le moins pour le plus. En ralit, c'est la connexion du dtermin pour Vindtermin qu'il faut envisager ici il y a mtonymie plutt que synecdoque. Autre exemple. Le chiffre trois renferme l'ide de perfection. C'est comme un i^eflet de la trinit divine. Si l'on dit trois fois heureux ou trois fois saint, est-ce le moins ou le plus? Non, car l'ide du parfait n'a pas plus ou moins de comprhension. En soi, c'est une ide absolue. Elle n'est relative que par drivation et application aux choses contingentes. C'est encore une mtonymie plutt qu'une synecdoque. Reconnaissons du reste que ce sont l des cas exceptionnels.
Boileau?
Il
:

faut revoir avec soin son travail, ve\o\r


VIII.

123

Quand on prend

MTONYMIE d'abstraction. Ne voir dans Y abstrait


concret qu'une mtonymie, c'est une erreur; mais n'y
concret en appliquant une qualit
elle

j)Our

te

voir qu'une synecdoque, c'est une autre erreur.

pour le dtermin, auquel


l'abstrait

l'objet

appartient, ce n'est qu'un substantif

pour un adjectif. C'est l ce que Galron a confondu avec la synecdoque de la partie pour le tout. Il ne s'agit point l de partie; c'est simplement un terme pour l'autre. Mtonymie
complte.

un exemple Abner dit de Mathan,


voici

En

le

prtre apostat

Son impit
Voudrait anantir
le

Dieu qu'il a quitt.

Quelle est la signification du mot impit? Est-ce l'impit

en gnral pour tous

les

impies? Alors
tel

car l'impit a plus d'tendue que

y aurait synecdoque, ou tel impie, et mme que


il

tous les impies rels, car elle s'tend tous les impies possibles.
L'ide gnrale dpasse toutes les applications qu'on en peut
faire.

Supprimez tous
:

les tres conci^ets, l'ide


il

abstraite existe

encore. Elle prexiste


des

a fallu l'ide de blancheur pour crer


dit

murs

blancs. Mais

quand on
si

de Mathan
:

voudrait, c'est
n'est ni plus ni

comme

Ton

disait

cet

son impit impie voudrait.


:

L'abstrait est plus grave, plus svre, plus solennel

mais ce

moins que le substantif pour l'adjectif, un nom pour l'autre. En bonne logique, il en est ainsi de tous les autres exemples analogues. Gronte dit au Menteur
:

Que ton

effronterie a surpris

ma

vieillesse!

citer ce mot de Phdre en parlant de la grue qui plonge son cou dans la gueule du loup
:

On aime

Gulaeque credens coUi longitiidinem

longueur de son cou. Phdre, dans ses fables, usait et abusait des termes abstraits. C'est une beaut, en franais surtout; rien ne contribue davantage la noblesse
Elle lui confie la


nous

124

du style que l'abstraction personnifie. Cela tient l'ide gnrale. Mais si l'on abuse du procd, il devient monotone et
laisse froids.

C'est en

vertu de la

mme

figure qu'on

dit

Sa Majest,

Son Excellence, Sa Grayideur, Sa


IX.
sition des rapports de

L'hypallage appliqu a la METONYMIE. Par transpocause


effet.

Saintet.

Tous

les

auteurs citent cet exemple d'hypallage


Ibanl obscuri sola stib nocte per

tir

de Virgile

umbram.

obscurs travers les tnbres dans la nuit soliils marchaient seuls dans la nuit taire. Au lieu de dire on transporte la obscure. Les pithtes sont renverses personne ce qui ne convient qu' la chose et la chose ce qui ne convient qu' la personne. L'hypallage est double. Jamais on ne fit application plus hardie d'une figure de langage. Le pote veut marquer la profondeur des tnbres de la nuit. Ceux qui marchaient dans ces tnbres en taient comme revtus, obscuri. On ne voyait plus, on n'entendait plus rien. Dans
Ils allaient
: :

cette confusion des

hommes

et des choses, tout appartenait


:

l'empire de la nuit. Elle rgnait seule

sola sub nocte.

Voici des exemples o l'on applique la chose ce qui ne convient qu' la personne et o la transposition des rapports de

cause et

d'effet est facile

saisir.

On

dit tous les

jours un triste

temps, une riante journe. Le temps nous rend tristes ou joyeux on applique la chose l'effet qu'elle produit sur nous.
:

Jusque sur notre autel votre injuste martre Veut offrir Baal un encens idoltre.
(Racine, Athaiie.)

Le pote applique
Il

l'encens la qualit de l'encenseur.


le

faut

que sur

trne un roi soit lev.

Qui se souvienne un jour qu'au rang de ses anctres

remonter par la main de ses prtres, L'a tir par leur main de l'oubli du tombeau. Et de David teint rallum le flambeau.
Dieu
l'a fait

(ID.)


pour ressusciter
trait
la

125

utaphore la mtonymie
:

L'pithte de la chose est transporte la personne, auteur

de la race. C'est un hypallage de

la

race teinte de David. Cette figure est un


les

de gnie. Dans

derniers vers d'Andr Chnier attendant

l'heure du bourreau, nous trouvons un hypallage particulire-

ment remarquable

Avant que de ses deux moitis Ce vers que je commence ait atteint la dernire,
Peut-tre, en ces

murs

effrays,

Le messager de mort, noir recruteur des ombres, Escort d'infmes soldats,

Remplira de

mon nom

ces longs corridors sombres....


le

temps de composer la dernire ynoiti du- vers commenc; mais l'avant-dernier vers de ce chant du cygne resta sans rime. Ces murs effrays. Il semble que la natui^e inanime participe au sentiment d'horreur que dut prouver le pote. L'hypallage, on le voit ici, est un comtTiencement de personnification. Quand il ti^ansporte la chose ce qui ne convient qu' la personne, c'est plus qu'une mtaphore. On n'tablit pas un rapport de similitude de la nature morte la natui^e vivante. Il en est autrement des flots irrits. Le mouvement des eaux ressemble aux mouvements de l'me. Nous ne disons pas alors qu'il y a hypallage c'est simplement une expression mtaphorique. L'hypallage appliquant la chose ce qui ne convient qu' la personne par transposition d'effet est plac sur la limite entre la mtaphore et la personnification. Ce sont des nuances
le fait

Comme

observer Galron,

pote avait eu

le

qu'il faut saisir.

Citons maintenant quelques exemples d'hypallage appliquant

la personne ce qui ne convient qu' la chose.


partout
l'effet

Nous y verrons

associ la cause.

^^kvdA\%Qv 2,^\ivastes

conqurant rapide.
et de

J.-J.

conqurants Fnelon appelle Alexandre Rousseau dit en parlant de la nature


.

Dieu

"

La nature
aux

et son

cevable

s'applique

inconcevable auteur. ^ Inconchoses, et incomprhensible aux

personnes.

126

l'pithte de

Chateaubriand donne aux cavaliers de Clodion

menaants. Andr Chnier, inspir par la Grce, pays de sa mre et patrie de son imagination, a dit d'Homre dans l'idylle de V Aveugle
:

Harmonieux

vieillard, tu n'as

donc point chant.


le

Nous disons

la

aussi

{'harmonieux ou

mlodieux
dit,

pote.

C'est par hypallage que nous parlons ainsi, en appliquant l'effet

cause. C'est par hypallage encore que l'on


:

comme

" La terre d'Egypte semblait Fnelon dans le Tlmaque /la'r devant nous. ^ L'effet apparent est substitu l'effet rel. On rencontre enfin l'hypallage dans bien des locutions et rendre r homme au gallicismes. En voici quelques-uns bonheur, pour rendre le bonheur l'homme. Enfoncer son chapeau dans sa tte, pour enfoncer sa tte dans son chapeau. Rue passante, Argent comptant, pour argent compt. pour rue par o l'on passe. La mtonymie RFLEXION GNRALE SUR LA METONYMIE. qui exerce le mieux la pntration est, de tous les tropes, celui de l'esprit, parce qu'il laisse quelque chose deviner, pourvu
:

que ce n

soit

pas une nigme.

m.
APPLICATIONS DE LA SYNECDOQUE.

l'T.

LE PLUS POUR LE MOINS.

Le genre pour l'espce.


4.

2.

Le tout pour

la partie.

3.

L'abstrait pour le concret.

Le

nom commun pour

le

nom

propre.

5.

Le pluriel pour

le singulier.

he genre pour V espce. Exemples Les mortels pour les hommes. Mortels s'tend tous les animaux. Crature "i^owv homme est plus tendu encore, puisque ce mot comprend tous
:

les tres crs.

telle

ou

telle

peut tre genre aussi par rapport il y a espce d'hommes. Comme si l'on disait
:

Homme

127

deux cent mille homynes engags dans cette bataille. Ces hommes sont des soldats. L'animal pour tel animal. Lsl volatile malheureuse pour le pigeon dans La Fontaine. 2 Le tout pour la partie. Habiter une ville, une 7'ue, une maison. S'asseoir sous un chne, etc.
Tout Paris pour Chimne a
Il les

yeux de Rodrigue.
:

y a trois figures dans tout Paris le tout pour la partie, le contenant pour le contenu et une personnification. Au tout pour la partie se rattache la matire dont une chose est faite pour la chose mme. Le fer pour Vpe, V acier pour le poignard, V airain ou le bronze pour le canon, V airain encore pour la cloche ou le clairon. 3*^ U abstrait pour le concret. Synecdoque d'abstraction. Nous avons cit des cas o l'abstrait pour le concret est plutt mtonymie que synecdoque. En voici d'autres o l'abstraction, formant une ide gnrale et ne dsignant personne en particulier, est une synecdoque, parce qu'elle a plus d'tendue que les tres concrets auxquels on peut l'appliquer.
Vignorance doit rougir d'elle-mme, aujourd'hui surtout que tant de prcieuses dcouvertes.
La
vieillesse
la

science a

fait

chagrine incessamment amasse.


(BOILEAU.)

La haine excite

les

querelles

mais
la

la

charit couvre toutes les fautes.


:

Boileau

dit,

en parlant de

mission de la satire

Elle seule, bravant Vorgueil et Vinjuslice,

Va jusque sous
4"

le

dais faire plir

le vice.

Synecdoque par antonomase ou un nom

la

place d'ui

autre.

Le no7n
l'espce.

commun pour
le

le

nom

propre. Cet emploi du

nom

commun pour
La

nom propre

ressemble celui du genre pour

seule diffrence, c'est que, au lieu de procder du

genre l'espce, on procde de l'espce l'individu. Le pote


chez
les

Grecs, c'tait Homre,

comme

['orateur tait

Dmos-

thne.


Il

128

en tait de mme, Rome, de Virgile et de Cicron, du


c'est saint

dernier surtout. Dans la langue sacre, \ Aptre


nations.

Paul, Taptre des

comique,

En France, quand on dit le fabuliste, le satirique, le pote c'est de La Fontaine, de Boileau et de Molire qu'on
il

mprendre. C'est un nom commun qui caractrise ce point l'individu auquel il s'applique qu'il semble s'identifier avec lui. Ce nom commun est l'attribut d'une dfinition ainsi formule Cicron Rome fut Vorateur par excellence. De l, Vorateur roynain. Ce nom
veut parler;
n'est

personne qui puisse

s'y

-qui

s'tend tous les orateurs, devient la dsignation d'un seul.


:

Ces expressions qui abondent le destructeur de Carthage, pour le second Scipion (l'Africain); le cygne de Mantoue, pour Virgile \e philosophe de Stagire, pour Aristote; le satirique de Volaterre, pour Perse; \e pote de Colone, pour Sophocle; le 7nanchot de Lpante, pour Cervantes; le philosophe de Genve pour J.-J. Rousseau; le patriarche de Ferney, pour
:

chantre dJElvire, pour Lamartine, sont des expressions que rclament l'lgance et la varit du style, dans la haute critique littraire surtout, comme le grand pote, Villustre orateur, etc., pour ne pas rpter sans cesse un nom qui doit revenir souvent sous la plume. Mais alors le nom commun devient priphrase. C'est encore par synecdoque d'antonomase que l'on dit le roi, l'empereur, le prsident, le gouverneur, le bourgmestre, ou le prfet, le maire, comme on dit la ville, la campagne, la maison, monsieur, madame, etc. On applique une personne ou une chose particulire un terme gnral qui appartient
Voltaire;
le

tous les individus de la

mme

espce.

Quand on
en vertu de

dit
la

j'ai

mal

la tte, j'ai froid

aux mains,
:

c'est

mal ma tte, car on ne peut avoir mal la tte d'un autre, moins qu'on ne veuille, comme M'"^ de Svign, exprimer, sous une forme aussi dlicatement profonde qu'elle est grammaticalement et logiquement incorrecte, qu'on souffre du mal d'un autre ^' J'ai mal ta poitrine. "

mme

figure.

On

ne peut dire

j'ai


Deux mots grecs ont
quables
5^
le
:

129

mathmatiques,

fourni deux antonomases bien remar-

hbiion, la Bible, et ynathmata, les


le

c'est--dire

livre et la scie7tce par excellence.


pou7'' le

Le pluriel

singulier est beaucoup plus rare que

Les anciens disaient, au lieu d'wn ancien. On lit dans les potes, dans les prophtes, dans les psaumes, au lieu de dire dans tel pote, dans tel prophte, dans tel psaume. Par politesse et respect, on dit vous au lieu de tu. Un auteur en parlant de lui, pour viter le moi, toujours un peu hassable, dira nous.
singulier pour
le pluriel.

n.

LE MOINS POUR LE PLUS.

1.

L'espce pour le genre.

2.

La partie pour
le pluriel.

le

tout.

3.

Le nom propre pour

le

nom

commun.

4.

Le singulier pour

5.

Le dtermin pour l'indtermin.

La

posie, qui

aime particulariser

les

choses gnrales et
plus

fixer l'imagination sur des tres concrets, individuels, dter-

mins, use plus souvent de la synecdoque du moins pour

le

que de

celle

du plus pour

le

moins.

le genre. c'est un lche pour stigmatiser un tre pervers, on dit ou im infme, on prend un vice particulier pour le vice en

Uespce pour

Si,

gnral.

Buffbn, montrant l'uvre de l'homme au sein de la nature, dit


Il

embellit
et la

la

nature

mme,

il

la cultive, l'lend et la polit,


la rose.

en lague

le

chardon

ronce, y multiplie le raisin et

le

ronce pour les plantes inutiles raisin et la rose pour les fruits et les fleurs. La Fontaine dit du lion
et la
:

Le chardon

et nuisibles;

En son Louvre,
2

il

les invita.

La partie pour

le tout.

On prend

la partie la plus saillante

d'un objet pour dsigner

l'objet tout entier.

130

Cent voiles pour cent vaisseaux Aujourd'hui que les bateaux vapeur ont dtrn les bateaux voiles, il ne serait plus gure possible de prendre la partie pour le tout, sauf qu'on
peut dire encore
font pas bon

un

trois mts.

Il

n'y aurait pas

moyen de

substituer les chemines aux voiles. L'industrie et la posie ne

mnage ensemble.
ville

On

dit

une

de vingt-cinq mille mes, pour dire de vingt-

cinq mille habitants; c'est un village de quatre-vingts

feux

pour quatre-vingts maisons.


pour la maison. Les lambris maisons riches ou les palais. Ceci touche s'emploient pour les la mtonymie du signe pour la chose signifie.
dit le toit, le foyer, le seuil
Il

On

ne veut plus parler que de rime


le

et

de prose.
(BOILEAU.)

La rime pour
C'est

vers.

un esprit suprieur, pour un homme qui possde C'est un cur d'or, un cur d'minentes facults.

sensible, etc.

une bonne tte, il y aurait tout la fois synecdoque et mtonymie, car la tte est prise alors pour l'intelligence qui y rside en mme temps que pour Les bras s'emploient pour dsigner les l'homme lui-mme. il y a autant de bras dans cette usine ouvriers, quand on dit ou dans cette fabrique.
Si l'on disait de quelqu'un c'est

Quand

le

pote disait
a des

La Seine
C'tait

Bourbons,

le

Tibre a des Csars,

pour dire la France a des rois et Rome des empereurs. dans ce vers une double synecdoque la partie pour le Il y a tout, et le nom propre pour le nom commun.
: :

Trois fois
trois fois
il

le jeune

fut

repouss par

vainqueur s'effora de rompre ces intrpides combattants, le valeureux comte de Fontaines, etc.

C'est le gnral pour son arme. Aprs quelques moissons, pour quelques annes. Virgile a employ Vpi dans le mme sens.


Post aliquot,

131

mea rgna

videns, mirabor, aristas.

Aprs quelques pis, je serai tonn en revoyant mon domaine. Compter Cette hardiesse ne serait pas admise en franais.

dix-huit

dix ans.

printemps soixante-dix hivers, dix-huit ans, soixanteAu printemps de la vie serait une mtaphore.
,

V.

Hugo

a dit

"

Elle

avait ce
le

charmant Avril
^

qu'on

nomme

vingt ans.
:

"

Avril pour

printemps.

Les trois tropes sont ici runis neig, c'est--dire ces cheveux ont blanchi, mtaphore. Les" hivers ont pass sur ces cheveux, mtonymie du signe pour la chose signifie. Par consquent, les annes se sont accumules sur cette tte, synecdoque. 3" Synecdoque par antonomase.
^ Il

Et Lamartine

a neig sur ces cheveux-l.


:

nom propre pour le nom co^nmun. Un Crsus pour un homme riche, aujourd'hui
Le
Rotschild.

on dirait un

Un Mcne pour un

protecteur des lettres.

Un Arisiarque pour un

Les Thermopyles, Waterloo,


complte, mais glorieuse.
Cette espce
sans
s

Un Zdile pour un censeur envieux. Un Caton pour un homme juste et austre. Un Cicron pour un grand orateur. Un Homre pour un grand pote pique ou mme un grand pote en gnral.

critique impartial.

etc.,

pour dsigner une dfaite


la

de synecdoque touche
Il

mtaphore, mais
le

y confondre.

n'y a

mtaphore que quand

nom

propre,

au lieu de reprsenter une ide de classification, ne reprsente qu'une personnalit dtermine, comme nous l'avons montr en
parlant de
la

mtaphore par antonomase.

Le nom propre transform en lieu commun se comprend mieux dans l'emploi du pluriel que dans l'emploi du singulier. On dit en style solennel les Corneille, les Racine et les Molire ont fait la gloire du thtre franais au xvii sicle. Mais si l'on dit les Corneilles, les Racines et les Molires de l'avenir devront se conformer aux nouvelles conditions du drame pour
: :

'^

adopter par la dmocratie, " ces noms propres sont videmment transforms en noms communs. Sans doute, il y a
se faire

encore une sorte de comparaison mentale, mais

elle

ne s'tablit


pas dans
la

132

d'homme homme: il s'y ajoute une ide gnrale, l'ide d'une classe d'hommes dont une grande individualit est le type. La synecdoque du moins pour le plus est
parit
visible.

Le singulier pour

le

pluriel.
le

Le Franais, n malin, forma

vaudeville.

(BoiLEAU, Art pot.)


Il

entend

les

soupirs de l'humble qu'on outrage.


(Racine, Esther,)

Le Jourdain ne

voit plus V Arabe

vagabond

Ni Valtier Philistin, par d'ternels ravages.

Gomme
Vennemi
est

au temps de vos

rois,

dsoler ses rivages.


(Racine, Athalie.)

nos portes.

Vhirondelie revient

saluons

le

printemps.

Dans
l'espce.

ces exemples, l'individualit est employe pour dsigner


C'est

comme le nom propre pour le nom commun. Le dtermin pour V indtermin L'heure d'agir a sonn. Uheure pour le temps. Dtruire le lendemain ce qu'on avait
5"
.

difi la veille.

Les mondes que tu rpares Devant toi vont rajeunir. Et jamais tu ne spares Le pass de l'avenir.

Tu

vis et tu vis

Les ges.

Ingaux pour tes ouvrages. Sont tous gaux sous ta main; Et jamais ta voix ne nomme. Hlas! ces trois mots de l'homme

Hier y aujourd'hui, demain!


(Lamartine.)

CHAPITRE

IV.

L'HYPERBOLE ET LA LITOTE.
I.

l'hyperbole.
En quoi consiste l'hyperbole.

7.

2. Qu'elle se

rattache
3.

la

synecdoque dont

elle est

une varit,

bien qu'elle tienne aussi de la mtaphore.


sont ceux qui sont ports
6.

l'hyperbole.

Exagration en grand ou en
5.

petit.

4.

Quels

Comment

elle

dgnre en emphase.

L'hyperbole prolonge.
la vrit.

Que l'hyperbole est une figure lyrique.

8. Qu'elle

est faite

pour

V hyperbole
vrit pour la

(huper, ball, jeter au-dessus), va au del de

la

mieux

faire sentir.

On

dit

verser des ruisseaux

ou des torrents de larmes, un ocan de douleurs. On dit aussi plus blanc que la neige, plus rapide que le vent. L'expression dpasse le but. mais l'esprit y ramne. L'imagination est trop
frappe et l'me trop
plus souvent une

mue pour songer

lexagration.

La
la

vrit de l'hyperbole est dans Tmotion qu'elle provoque. C'est

mtaphore outre, mais elle appartient synecdoque, parce qu'elle emploie le plus pour le moins.
le

Cette figure n'est pas d'un facile emploi. Elle ressemble au

sublime qu'on ne franchit d'un pas que pour tomber dans


ridicule.

le

L'hyperbole est un excs;

si

on

la

pousse trop

loin,
:

c'est l'excs
c'est

dans
de

l'excs.
la

Ce ne peut jamais tre un calcul

ou

l'effet

passion qui s'exalte et qui les termes

ordinaires ne suffisent pas pour exprimer ce qu'elle sent; ou bien

de l'imagination qui, ayant dcrire la beaut grandiose d'une


scne de
la

nature ou quelque image de

la

puissance divine,

pousse

termes l'extrme vers l'infiniment grand ou vers va du plus au moins comme du moins au plus. Seulement, dans la pense de
les

l'infiniment petit, car l'hyperbole est double et

celui qui l'emploie,

il

n'y a pas,

comme dans
le

la litote

dont nous
le

parlerons bientt, l'intention de dire

moins pour

plus.


C'est celui qui
lit

134 --

ou coute faire la part du feu. Pour caractriser la grandeur de l'homme, si l'on dit il est le roi c'est un de la cration, ou exagre en grand; si Ton dit un roseau, on exagre en petit, c'est insecte, un vermisseau, plus ou moins que la ralit. Le plus souvent on fait les objets plus grands que nature. Voil pourquoi l'hyperbole au fond n'est qu'une varit de la synecdoque. Il est des esprits naturel: :

lement ports l'hyperbole


en qui dominent
autoriser
les facults

ce sont les natures enthousiastes

potiques et oratoires. Mais, pour


il

l'emploi

de

l'hyperbole,

faut que

les

choses se

distinguent par un cachet de grandeur.


tout et propos de rien, s'crient
:

Ceux

qui, propos de

magnifique, superbe, admirable, splendide, font perdre aux mots comme aux choses leur valeur relle et manquent de got comme de discernement. Les choses ont leurs nuances qu'il faut saisir, en se dfiant un peu de son premier mouvement. L'exagration hyperbolique portant sur des objets d'importance relative conduit aisment l'emphase et la dclamation qui fatiguent la longue, quelle que puisse tre la verve de l'auteur. Mais ce qui est surtout de mauvais got, et, en dpassant la mesure, va jusqu'au ridicule, c'est l'hyperbole qui se prolonge et qui semble dupe d'elle-mme, quand en ralit il n'y a l qu'un artifice, comme il est arriv un pote bien sens et assez peu enthousiaste de sa nature. Malherbe, dans les Larmes de saisit
C'est

Pierre, a dit

Ses soupirs se font vents qui les chnes combattent;

Et ses pleurs, qui tantt descendaient mollement.

Ressemblent au torrent qui, des hautes montagnes, Ravageant et noyant les voisines campagnes, Veut que tout l'univers ne soit qu'un lment.

ce que lui ont fait les larmes pour amener un tel dbordement. C'est lui encore qui, dans dans ses vers son ode sur la mort de Henri IV, a dit des pleurs de la Reine
se
:

On

demande

L'image de ces pleurs dont la source fconde Jamais depuis ta mort ses vaisseaux n'a taris. C'est la Seine en fureur qui dborde son onde

Sur

les

quais de Paris.

135

me
passionne. Ce ne

L'hyperbole est une figure essentiellement lyrique, cest-dire qu'elle suppose Tmotion d'une

sont pas les choses telles qu'on les voit qui portent l'hyperbole,
ce sont les choses telles qu'on les sent.

exposant

les

sentiments d'autrui,

Ce n'est donc pas en mais en exprimant ses senti-

ments propres, qu'on a recours l'hyperbole.

Quand
il

Lee,

le

dramatiste anglais, dcrit une douleur dont


qu'il dit
:

a t tmoin, sans l'avoir prouve lui-mme, et

Je la trouvai sur le plancher, tendue dans l'orage de sa douleur, mais

toujours belle; versant des larmes en


eiit
t'

telle

abondance que,

si le

monde

entier

en flammes,

le

torrent qui sortait de ses

yeux aurait

suffi

pour noyer

la colre

du

ciel et

teindre L'incendie de la terre,

il

tombe dans une

ridicule

emphase. Le narrateur qui expose


le

les faits d'aprs

son tmoignage ou celui des autres et

pote

qui se fait l'cho d'une vraie douleur n'ont pas besoin d'hyperbole, car leur

premier devoir est d'tre

les

interprtes fidles

de

la vrit.

Disons-le avec Boileau

Mais n'allons point aussi sur

les

pas de Brbuf,
les rives

Mme
Et

en une Pharsale, entasser sur


et

De morts
ailleurs
:

de mourants cent montagnes plaintives.

Ces grands mois dont alors l'acteur emplit sa bouche Ne partent point d'un cur que sa misre touche.

C'est l'adresse de ces esprits

au contrepied de

la

amoureux d'hyperboles outres, nature, que La Fontaine a dit


:

Celui-ci se croyait l'hyperbole permise


J'ai

un chou plus grand qu'une maison. Et moi, dit l'autre, un pot aussi grand qu'une glise. Le premier se moquant, l'autre reprit tout doux
vu,
dit-il,
:

On

le

fil

pour cuire vos choux.

Cela rappelle une gasconnade qu'on nous contait dans notre


enfance. C'tait qui inventerait
Vois, dit l'un, celte
le

plus absurde

mensonge

mouche au sommet du clocher;


marcher.

Et l'autre dit

C'est vrai, moi, je l'entends


L'hyperbole est
faite

136

ment d'erreur,

il

pour la vrit; si on en fait un instrune reste qu'un parti prendre C'est d'en rire.
:

II.

LA LITOTE.
La
oppose l'hyperbole.

1.

litote

2.

La

litote

dans

la

conversation.

3.

La

litote,

expres-

sion de la dlicatesse du sentiment.

une hyperbole renverse. L'hyperbole exagre, la litote attnue. L'une va au del, l'autre reste en de de la vrit. Il y a une autre ditirence essentielle
litote (Litos, petit) est
:

La

l'hyperbole n'est telle que pour celui qui

lit

ou coute;

elle

ne

doit pas exister dans la pense de celui qui l'emploie.

La
le

litote

au contraire n'existe qu'

la

condition de dire moins pour faire

entendre plus.

Il

est des esprits qui,

emports par

double

mouvement de

l'imagination et de la sensibilit, ne peuvent

s'assouvir d'hyperboles. D'autres, plus dlicats, plus rservs,


plus calmes, plus rflchis aiment rester en de de la vrit,

dans la crainte d'tre accuss d'exagration. Ainsi dans les jugements prononcs d'une faon familire, on dit volontiers ce nest pas mal, ce nestpas ynal du tout, pour dire c'est bien, La manire de le dire fait entendre qu'on reste dessein en
:

de de sa pense. Mais l'intention litotique disparat quand un homme de mtier, jugeant l'uvre d'un rival, dit ce n'est pas

mal.
si

Il

ne veut pas faire entendre que c'est trs bien. Seulement


il

celui qui sait qui


c'eiait

a affaire comprend que c'est trs bien, car


dirait
:

simplement passable, on

c'est passable.

Rien

de plus.

que l'on se sert le plus souvent de la litote. Les esprits dlicats, ceux qui ne se font pas un dieu de leur ventre, craindraient d'tre souponns de gourmandise si, quand on leur demande comment ils trouvent
C'est en fait de mangeaille peut-tre
tel

ou

tel plat, ils s'criaient

c'est excellent, dlicieux, exquis!


:

Ils

prfrent dire par attnuation

cela nest

pas

?7iauvais,


fort

137

fait

cela se laisse ynanger, d'un ton qui laisse entendre que c'est

bon
:

effet. Si

c'est

l'amphytrion qui

la litote
"

en vous
politesse

disant

Cela n'est pas

mauvais, n'est-ce pas?


:

La

exige que vous rpondiez


Il

7nais c'est excellent!

y a en littrature certains cas de litote fort remarquables. Chimne, l'hrone du Cid de Corneille, lutte contre son amour

pour Rodrigue au

nom du

devoir qui

lui

dfend de donner sa

dans un duel d'honneur. La raison retient l'aveu sur ses lvres; mais le cur, clatant malgr la raison, elle s'crie

main

celui qui a tu son pre

Va, je ne te liais point.

Le cur qui
Iphignie

l'coute sait quoi s'en tenir.


la

s'exprime avec

mme

dlicatesse,
elle

lorsqu'elle
le

veut faire entendre son pre combien


fice

regrette

sacri-

de sa vie

J'ose vous dire ici qu'en l'lat

je suis

Peut-tre assez d'honneurs environnaient

ma

vie,

Pour

7ie

pas souhaiter qu'elle

me

ft ravie!

Dans la deuxime glogue de Virgile, le berger Corydon je ne suis pas si laid (nec sum adeo in fournis).
Il

dit

ne peut dire

qu'il est

beau garon, mais


auti^e

c'est cela qu'il

veut faire entendre.

Nous retrouverons tantt une


l'euphmisme.

sorte de litote dans

CHAPITRE

V.

^.'ANTIPHRASE.
1. L'antiphrase par

euphmisme.

2.

L'antiphrase par ironie.

Uantiphrase
le

(anti, contre,

phradz,

parler), consiste

dire

contraire de ce qu'on veut faire entendre.

On

se sert de ce

trope par timidit de conscience, au moyen de Veuphynisme, comme pour conjurer le mal par l'expression du bien, pour
railler

ou s'indigner, en se servant de Yironie.


(eu,

V euphmisjne
dure, on dira
:

bien,

phmi,

dire)

est

s'emploie par dlicatesse,

pour ne

pas dire

une figure qui brutalement les

choses. C'est ainsi que par litote, pour adoucir une vrit trop

vous

tes

dans

l'erreur, au lieu de dire

vous

mentez, ou qu'on prendra l'antcdent pour le consquent ou le consquent pour l'antcdent, par cette sorte de mtonymie qu'on a nomme mtalepse. Il a vcu ou nous le pleurons, pour dire il est mort. C'est ainsi encore qu'on se sert de la
priphrase pour viter de

nommer

les

choses grossires et

rpugnantes devant
tre respects.
1^

les

gens qui se respectent et qui veulent

Uantiphrase par euphmisme a cr des expressions qui


si

sembleraient ironiques,

elles n'taient inspires

par un sentifuries,
les

ment de

crainte, par l'ide d'carter un

mauvais prsage. Les

anciens, craignant

d'appeler

par leur

nom

les

nommaient bienveillantes (Eumnides). Le prince des tnbres se nommait Lucifer, porteur de lumire. Le mot de sacer, sacr signifie saint et maudit. On connat ce beau vers de
Virgile
:

Quid non morlalia pectora Au ri sacra fams!

cogis,

quoi ne pousses-tu pas les mortels,

faim sacre

(c'est--

dire soif maudite) de l'or!


2"

139

le

Uantiphrase par ironie. LHronie est un trope qui exprime

contraire de ce qu'on

veut dire. C'est tantt l'esprit railleur, tautt le cur indign et dsespr qui emploie l'ironie. Dans ces deux derniers cas,
c'est

une figure de passion. Voici des exemples de ces


a)

trois espces d'ironie.

Par

raillerie

Puisque vous
Je
le

le

voulez, je vais changer de style.

dclare donc, Quinault est un Virgile.

Colin, ses sermons tranant toute La terre,

Fend

Les flots

d'auditeurs pour a Lier sa chaire.

On
fait-il

se sert

frquemment de

cette sorte d'ironie. Quelqu'un

mal? On
etc.

dit c'est bien, trs bien.

Continuez ainsi,

c'est

charmant,

ddain. Comme dans les vers d' Androinaqiie o b) Hermione reproche Pyrrhus son inconstance

Par

Est-il juste, aprs tout,

qu'un conqurant s'abaisse

Sous

la servile loi

de tenir sa promesse?

Couronner tour tour l'esclave et la princesse! Immoler Troie aux Grecs, au fils d'Hector la Grce! Tout cela part d'un cur toujours matre de soi.

D'un hros qui


c)

n'est point esclave de sa foi.

Par

dsespoir. Oreste, dans la

mme

pice,
la

mort d'Hermione, dont il a servi inutilement frappant Pyrrhus, s'crie


:

apprenant la vengeance en

Grce aux dieux,


Oui, je
te Loue,

mon malheur
ciel,

passe

mon

esprance!

de ta persvrance.

J'tais

n pour servir d'exemple

ta

colre.
:

Pour

du malheur un modle accompli H bien! je meurs content et mon sort est rempli!
tre

Il y a une espce particulire d'ironie qui donne l'loge la forme d'un reproche ou d'un blme, comine dans l'pisode du


de l'veiller tous
lettre de
les

140

XIV

Lutf'in de Boileau o la mollesse personnifie accuse Louis

jours au bruit de ses exploits, et dans la


la bataille

o
A
ge,

il

a Tair de

Voiture au prince de Cond, aprs le blmer par ces paroles


:

de Rocroi,

dire la vrit, Monseigneur, je ne sais quoi vous avez pens, et *a t,

sans mentir, trop de hardiesse et une extrme violence vous d'avoir votre

choqu deux ou

trois

vieux capitaines que vous deviez respecter, quand


fait

ce n'et t que pour leur anciennet;

qui tait un des meilleurs

pauvre comte de Fontaines, qui le prince d'Orange n'avait jamais os toucher; pris seize pices de canon, qui appartenaient un prince qui est oncle du roi et frre de la reine, avec qui vous n'aviez jamais eu de diffrend, et mis en dsordre les meilleures troupes des Espagnols qui vous avaient laiss passer avec tant de bont!
tuer
le

hommes de Flandre,

et

Ce jeu
Romains,
d'esprit.

d'esprit se

nomme

astisme
Grecs,

(de

astu,

la

ville

par
les

excellence, Athnes, chez


signifiait

les

comme

JJrhs, chez

Rome). Le mot astisme rpond au mot


fait partie

urbanit. C'est une urbanit raffine qui

de

la finesse

Vous
un

le

voyez, l'ironie est un trope, mais diffrent des autres,


qu'il est

en ce sens
t7^ope

dans

la

pense plus que dans

les

mots. C'est

littral dit le contraire

Le sens du sens rel, cach sous les paroles, mais trs comprhensible l'esprit. Toutefois l'ironie ne russit qu' deux conditions 1 que l'on ne puisse pas se tromper sur l'intention de celui qui l'emploie; 2^ qu'elle ne soit pas inopportune. Quand on parle, l'accent suffit faire comprendre l'ironie.
l'allgorie et l'allusion.
:

de phrase,

comme

Le ton
il

fait la

chanson,

comme

dit le proverbe.

Quand on

crit,

faut que quelque circonstance vienne clairer l'esprit sur la


l'art oratoire, l'ironie est

pense de l'auteur. Dans

un puissant
rit

moyen de triomphe, condition que l'arme ne


ner contre l'agresseur
dernier. Cicron,
les rieurs le
"
si
:

puisse se retour-

on

rit

mal, quand on ne

pas

le

habile manier l'ironie, n'eut pas avec


le

lui
:

jour o

svre Caton
consul.

lui
^

dcocha ce

trait

Nous avons un

plaisant

(Lepidum hdbemus

consulem.)


Un mot du sarcasme. Ce
d'ironie; mais c'est

141

qu'une espce particulire

n'est

moins un trope qu'un tour de pense o l'injure clate sous un rire infernal dans un accs de colre impie ou de vengeance inhumaine exerce par un tre qui abuse de sa force contre la faiblesse dsarme. Il suffit de signaler cette figure pour la fltrir. Passons elle ne vaut pas qu'on s'y
:

arrte.

RFLEXIONS SUR LES TROPES.

Quatre conditions
tropes
1 Il
:

sont

indispensables

dans

l'emploi

des

faut en tre sobre dans

le

style simple;

2" Il faut viter les figures banales


3 Il faut prfrer le

dans

le style

orn;
figur ne

mot simple, quand

le

mot

donne pas plus de relief la pense; 4" Il faut se conformer au gnie de la langue et ne pas chercher la nouveaut en dehors des rgles prescrites par le got
et l'usage.

DEUXIEME CLASSE.
FIGURES DE CONSTRUCTION.

Les

figures

de

construction

sont au

nombre de huit

Vellipse, la syllepse,

Vinversion ou Yhyperbate, la parenthse, Vanacoluthe, qui sont une drogation aux rgles de la grammaire; le plonasme, la rptitio7i et V opposition ({m n'offrent
point d'irrgularit syntaxique.

Bien que l'enseignement grammatical s'occupe de la plupart de ces figures, parce que la construction rgulire de la phrase relve de la syntaxe, elle comptent parmi les ornements parfois les plus indispensables du style et les marques les plus saillantes du talent. Il ne convient pas, pour s'en faire une juste ide, de se borner en citer quelques exemples. Il faut
indiquer
faire
l'effet

qu'elles

produisent, quand

l'crivain

en sait

trouver naturellement sous

un emploi judicieux, ou quand son inspiration les lui fait la main. C'est ce que nous allons montrer dans chacune de ces figures.

I.

l'ellipse.
En quoi consiste
dans
triade.
et quel en est l'effet.
le

1.

l'ellipse

2.

Sur quels mots elle porte.

3.

Ce

qu'exigent la grammaire et
la

got.
la

4.

La disjonction.

5.

Suppression de

la

copulative

6. Ellipse

dans

forme dialogique.

Vellipse consiste supprimer certains mots exigs par la


construction grammaticale. Toutes les langues ont leurs ellipses

mais surtout dans les vers les ncessits de la mesure et du trait en font une loi. L'effet qui en rsulte est la rapidit ou l'nergie, l'harmonie et la noblesse. C'est par l'ellipse que s'obtient la concision. L'hbreu, le grec, le latin, et particulirement le premier et le dernier, abondent en ellipses. Le franais est moins hardi il aime les
la

dans

prose

comme dans

les vers,


Le grec

143

le latin

constructions rgulires. L'hbreu et


plus concises.

ont l'avantage de
de cette particule
la

n'avoir pas d'articles; ce qui rend ces langues naturellement


sait aussi se passer

alourdissante et vulgaire. Eschyle, dcrivant par

bouche

d'un messager la destruction de la flotte persane Salamine,


s'crie
:

Nas anas, vaisseaux, plus vaisseaux. Pindare^

montrant le nant de la vie, la compare une ombre qui passe. Skia 'parodos o bios mn, passage d'une ombre, notre vie. Il y a dans ces exemples tout la fois suppression de l'article et du verbe tre. C'est le procd ordinaire. En gnral, l'ellipseporte sur les particules de dtermination, les noms, les pronoms, les verbes, ceux-l surtout qui ont l'infinitif pour complment. Les exemples sont nombreux. Citons-en quelques-uns
:

Ainsi dit le renard, et flatteurs d'applaudir.

Pour exprimer
il

la

pense contenue dans

le

second hmistiche,,

faudrait dire
le

et les flatteurs

ne manqurent pas d'applaudir,,


ainsi

vous

pensez bien.

En

parlant de la laitire,
Ayant mis ce

La Fontaine s'exprime
pour tre plus
agile,

jour-l,

Cotillon simple et souliers plats.

L'ellipse ici est plus qu'utile, elle est ncessaire. Si elle n'y
tait pas, la

phrase serait d'une outrageuse banalit. Les formules exclamatives, interrogatives et optatives souvent^
le sait,

en

tions!

sont elliptiques.
Vai7i espoir!

Quoi de plus?

Vaines prcau-

Double virginit! corps o rien n'est immonde, Ame o rien n'est impur.

V.

HUGO.

Ah! puisse, puisse alors sur ma funbre couche, Triste et calme la fois, comme un ange plor, Une figure en deuil recueillir sur ma bouche L'hritage sacr. Lamartine.
Je plie et ne romps pas.

La Fontaine.
Dieu
veut-il qu' toute

heure on prie, on

le

contemple?
(Racine.)

144
Delille a dit

Un prcepte est aride, il le faut embellir; Ennuyeux, L'gayer; vulgaire, L'ennoblir.


Certaines ellipses, celles o Ton supprime lois dentes, semblent vouloir braver les
Corneille a dit
:

les

phrases inci-

grammaticales.

Qui m'aima gnreux

me

harait infme,

c'est--dire

Racine,

quand f tais et si ftais. dans kndromaque, a t plus


Je t'aimais inconstant, qu'euss-je

loin

fait fidle?

C'est dire
fidle.

quoique tu fusses inconstant et si tu avais t Ce sont l d'heureuses hardiesses. Mais elles ne peuvent

tre admises qu' la condition de ne nuire en rien la clart. Si l'on retranche un mot ncessaire l'inteUigence de la pense,

comme
ne

il

arrive par excs de concision, c'est un dfaut que rien

justifie.

Corneille est suffisamment clair dans ce beau vers senten-

cieux

Le crime

fait la

honte, et non pas rcliafaud.

On comprend

en

effet

que l'chafaud

est sujet et
l'on disait

non com:

plment du verbe faire. C'est


pas l'chafaud qui
dit
fait la

comme
le

si

ce n'est
l'a

honte, c'est

crime, car, ainsi que

Lamartine,
L'chafaud pour
le juste est le lit

de sa gloire.
dites

Mais

si,
:

en changeant
J'eusse t prs

le

temps d'un verbe, vous

avec

Voltaire

du Gange esclave des faux dieux.

Chrtienne dans Paris, musulmane en ces lieux,


la Grammaire exige que le mme verbe soit sous-entendu devant chaque terme de l'numration. Cependant la pense est

celle-ci

Je suis 'inusulynane. Voil comment l'incorrection


l'ellipse

conduit l'obscurit.
Toutefois quand la pense est claire et que

donne au

145

la
:

style quelque qualit suprieure, le got

impose silence grammaire. Qui n'approuverait ces vers de Corneille

Comme

on

voit l'Ocan recevoir cent rivires


ni ses

Sans tre plus enfl

ondes plus
:

fires.

Grammaticalement, il faudrait dire sans qu'il soit plus enfl et sans que ses ondes soient plus fires. Jugez de la diffrence! On permet la posie de sous-entendre au pluriel un verbe exprim antrieurement au singulier et vice ve^^sa
:

Le cur

est

pour Pyrrhus,

et les

vux pour
Il

Oreste.

Mais, dit-on, c'est un dfaut en prose.


dire
:

serait plus juste de

un dfaut. Ce qui arriverait, si l'on pouvait s'exprimer autrement sans dsavantage. On peut approuver Montesquieu disant " Le peuple jouit des refus du prince, et
cela peut tre
:

les

courtisans de ses grces.

Ce qui

est dfectueux, c'est l'emploi de l'actif dans


la

membre de

suppression du passif tre dans

le

un premier second. Les

meilleurs crivains n'ont pas vit ce dfaut assez choquant.


Qui ne
sait point

aimer

n'est point

digne de VLre.

Ne
a dit
:

croirait-on pas qu'il soit

ici

question de l'existence? Racine

Elle fit fermer de bonnes murailles son abbaye, qui ne que d'une mchante clture de terre.

l'tait

auparavant

Et Fnelon
Vous

flattiez Csar, votre tyran, plus

bassement que Csar ne

Vlait par

ses esclaves.

Ce sont des fautes


dire
Il
:

si

faciles viter. Ainsi

pourquoi ne pas

Csar, votre tyran, tait flatt par vous, etc.

y a une espce d'ellipse qu'on a tort de considrer une figure part c'est la disjonction. On aime citer ces vers de Voltaire
:
:

comme

Franais, Anglais, Lorrains, que

la

fureur rassemble

Avanaient, combattaient, frappaient, mouraient ensemble.

10


Il

146

l'article et celle

y a

ici

double ellipse
le

celle

de

de la copudisjonction

lative et,

devant

dernier mot de Taccumulation.


faire

La

alors est indispensable.

Une observation importante


substantifs,

est

celle-ci

deux

deux adjectifs, marchant ensemble doivent


de
la conjonction.

deux verbes

ou

deux

adverbes

tre unis par la copulative; trois

substantifs, trois adjectifs, trois verbes ou adverbes


l'ellipse

demandent

Prenez le commencement du passage de Buffbn sur La nature et l'homme, vous y trouverez le chardon et la ronce, le raisin et la rose; mais quand, usant de la triade, l'auteur dit que l'homme tablit dans la nature Vordre, la subordination, V harmonie, la copulative disparat et doit disparatre. Boileau, dans sa neuvime ptre, a dit
:

Il
11

n'est pas sans esprit; mais,

triste et pesant,

veut tre foltre, vapor, plaisant.


:

Et plus

loin

Le faux

est toujours fade,

ennuyeux, languissant.

Rien de plus commun que l'ellipse dans toutes les relations de la vie et dans le langage des arts et mtiers. Elle est ne du besoin d'conomiser le temps. En littrature, c'est la rapidit du sentiment et de la passion qui l'amne. Voil pourquoi elle est frquente dans l'loquence et dans la posie, dans la posie lyrique surtout, dont un des privilges est la hardiesse des
ellipses.

Une
o

des ellipses les plus littraires est la suppression de dit-il

et rpondit-il
l'on fait

dans

la

prose dialogique.

On

ne peut, en un rcit

parler ensemble divers personnages, rpter sans

cesse dit-il et rpondit-il, avec leurs variantes deynanda-t-il,


'reprit-il, etc. C'est

alourdir

le

dialogue.
vif surtout, l'ellipse
:

Voyez quel tour heureux, et vers du Meunier Sans-Souci

donne ces

Il nous faut ton moulin, que veux-tu qu'on t'en donne? Rien du tout, car j'entends ne le vendre personne, etc.

L'auteur a supprim

dit-il.

147

Puis dans ces vers du Crucifix

Je n'osais!... Mais le prtre entendit


Et,

mon

silence;
:

de ses doigts glacs prenant


Emporlez-les,

le crucifix

Voil le souvenir, et voil l'esprance;

mon

fils.

Ce dernier exemple est le plus remarquable, car ici ce n'est pas un dialogue. Le pote ne fait que rapporter les paroles sous forme directe.

II.

SYLLEI'SE.
En quoi consiste
4. Syllepses

1.

la syllepse.

2.

Emploi de

la syllepse.

3.

de genre.

Syllepses de nombre.

5.

Les syllepses formant des idiotismes.

La

syllepse dtruit l'accord grammatical au profit de l'accord

logique. Elle consiste essentiellement faire accorder un

mot

au pluriel (nom, pronom ou verbe), non avec

le

singulier auquel

grammaticalement il se rapporte, mais avec l'ide de pluralit contenue dans ce terme pris collectivement ou par synecdoque. On en cite deux exemples emprunts Racine
:

le pauvre et vous, vous prendrez Dieu pour juge; Vous souvenant, mon fils, que, cach sous ce lin, Gomme eux vous ftes pauvre, et comme eux orphelin.

Entre

(AtliaLie.)

On ne
Le
ciel

voit point le peuple

mon nom

s'alarmer.

dans tous leurs pleurs ne m'entend point nommer.


(Britannicus.)

Cette figure, qui semble un privilge des vers, se rencontre


pai^fois aussi

dans

la prose.

Bossuet a
la terre

dit

Quand
anctres.

le

peuple hbreu entra dans

promise, tout y clbrait leurs

Mais, dans cette phrase,

il

n'y avait pas de raison de dire

le

peuple hh^eii plutt que

les

Hbreux.
:

Avec

les

locutions collectives

la

plupart des

hommes

ou

le


reste des

148

grand nombre de

hommes, une

foule de gens, un

personnes, etc., la syllepse est naturellement entre dans la langue usuelle. Il n'en est pas tout fait de mme quand le singulier est employ seul. La plupart et un grand noynbre se construisent avec le pluriel, mais une foule et le reste admettent prfrablement le singulier, mme en vers. Racine a employ les deux nombres dans ce passage d' A ^/ia^/':
Le
Se
reste

pour son Dieu montre un oubli

fatal,

Ou mme, s'empressant aux


fait initier ses
le

autels de Baal,

Et blasphme

nom

honteux mystres, qu'ont invoqu leurs pres.

pour viter l'quivoque de deux ses se rapportant le reste et Baal. Bel exemple, fourni deux noms diffrents par un grand matre, de la subordination des lois du langage la clart. cette qualit souveraine
C'tait
:
:

Il

a,

outre

les syllepses

de nombre, des syllepses de genre.

C'est ainsi qu'une


:

femme, en parlant des personnes de son sexe, peut dire on est assujettie, ou mme assujetties au pluriel, bien que on soit du masculin singulier.
Toutes
les

langues ont leurs syllepses.

On

n'a pas s'arrter

ici

celles qui forment des idiotismes, exceptions aux rgles


la

de

syntaxe.

En

littrature; le got de l'crivain et le tour

particulier de sa phrase, dterminent ces infractions


ticales qui seraient injustifiables,
si

gramma-

elles

n'taient autorises

par une raison suprieure.

Les Grecs et
sunesin,
les

les Latins, parfois ti^s

hardis en posie dans


c'est--dire

leurs syllepses, appelaient cette construction, les premiers cata

seconds
le

secundum

intellectum,

construction selon

sens.

149

III.

l'inversion ou hyperbate.
L'hyperbate dans
posie classique.

1.

la

2.

Qu'elle est favorable l'lgance et l'harmonie

du vers, mais la condition de n'tre jamais force.


dsagrable en prose.

3.

Que l'inversion force est surtout

Nous n'avons pas


usuelles du genre de
Tout vous
est

signaler
:

comme

figures des inversions

celle-ci

aquilon; tout

me semble

zphyr.

Mais chaque fois que le complment prcde le sujet ou l'attribut et que le verbe marche en premire ligne, ce renversement constitue en franais la figure de construction qu'on a surnomme hyperbate. Les exemples en vers sont trs nombreux, dans la posie classique surtout. Le plus remarquable peut-tre est celui-ci, dans la premire scne 'Athalie
:

Que les temps sont changs sitt que de ce jour La trompette sacre annonait le retour, Du temple, orn partout de festons magnifiques. Le peuple saint en foule inondait les portiques.
!

Et plus

loin

dans

la

mme
en

pice

J'ai senti

tout

coup un homicide acier

Que

le tratre
.

mon

sein a plong tout entier.

Et encore

Viens-tu

du Dieu vivant braver

la

majest?

Voici une autre inversion bien hardie, dans


Dj, contre
tes

Andromaque

Grecs plein d'un noble courroux,


fils le

Le soin de votre

touche autant que vous.


:

La

construction grammaticale serait celle-ci


fils

Le soin de votre

touche dj, autant que vous, Pyrrhus, plein d'un


Grecs.

noble courroux contre


Il

les

faut se garder de toute inversion force, et ne pas dire


:

avec Voltaire

Je n'ai pu de

mon

fils

consentir h la mort.

150

indirect

Le complment d'un rgime


Pour oui
tient

ne se prte pas
:

l'inversion. N'imitez pas Boileau lorsqu'il dit

Apollon tous ses trsors ouverts.

Les deux premiers vers de VAri potique prsentent une autre particularit dans l'inversion.
C'est en vain qn'au

Parnasse un tmraire auteur


hauteur.

Pense de

L'art des vers atteindre la

L'oreille est satisfaite,

mais essayez de mettre ces vers en


:

au Parnasse. Et puis on se demande si l'art des vers est perch au sommet de la montagne. Les modernistes essaient de bannir l'inversion du langage des vers. Mais c'est en vain qu'ils cheixhent convertir en loi cette suppression. On peut faire sans inversion les plus beaux vers du monde, condition qu'ils se prsentent sous cette forme la pense; mais le vers alexandrin cadence symtiique, au contour harmonieux, ne peut toujours se passer
prose, vous ne saurez que faire de ces mots
d'inversion.

Pour l'harmonie comme


la

poui^ le

mouvement

et la peintui^e

en action, Thyperbate restera un des plus beaux privilges de

chaque fois que l'inversion est Remarquez-le amene par raison d'harmonie et de relief, si vous la supprimez en faveur de l'ordre grammatical et logique, il ne reste plus
posie.
:

qu'une prose lourde, banale, incolore.

Nous avons
sens, au

parl plus haut des inversions forces.

Il

en est
le

qui bouleversent tous les rapports syntaxiques et qui altrent

point de rendre la pense non

seulement obscure,
viter
:

mais

inintelligible. C'est l surtout ce


diW

qu'il faut

sur

cette pente on aboutirait

galimatias. Les grandes difficults

d'interprtation des langues anciennes et les nbulosits de la

langue allemande proviennent prcisment des fantaisies de


construction favorables sans doute l'originalit des crivains^

mais prjudiciables

la clart, la nettet, la prcision

de

la

pense. Sous ce rapport, la langue

franaise a d'heureuses

entraves qu'on ne mconnat pas en vain.

On

s'expose ia

151

impunment
l'esprit

vulgarit, mais on ne laisse pas

dans

les

tnbres. L'embarras des constructions est toujours facile


viter en prose.
Il

n'en est pas de

mme

dans

la versification

dont

le

manque

d'lasticit

conduit parfois des constructions


pas dit

incorrectes,

mme

sous la plume des matres.


n'a-t-il
:

Molire lui-mme

Ma mie,
S'il

La curiosit qui vous presse est bien forte, nous venir couter de la sorte.
:

avait dit

Pour nous venir,


il

ma

mie, couter de

la

sorte,

et vit

les

protestations de la grammaire.
ti^s

Crbillon est parfois

malheureux dans
:

ses constructions.

Voici des vers qu' premire vue, personne ne peut comprendre.


Ils

sont tirs de la tragdie d'Idomne


Je

me

dfiais

peu de

la

main qui m'enchane,

Ayant

tant de sujets de vengeance et de haine;

Ni qu'Idamante en dt interrompre le cours, Avec tant de raison de Le har toujours.

L'auteur se comprenait lui-mme;

complment du
une
si le

telle

mais en dplaant le dans les deux parties de la phrase, il jette confusion dans l'esprit du lecteur que l'on se demande
siijet

second et le quatrime vers se rapportent au complment ou au sujet du verbe. C'est au sujet qu'il faut rattacher ces
vers, mais la construction senrble indiquer le contraire.

un autre exemple de Bourdaloue o la phrase est tellement embarrasse qu'elle en devient inintelligible. Il s'agit du prince de Cond en qui l'orateur veut louer
cite

On

Cet inflexible oubli de sa personne qui n'couta jamais la remontrance,


ei,

auquel constamment dtermin,

il

se

fit

toujours

un devoir de prodiguer

sa vie, et

un jeu de braver

la

mort.
le sicle
si

Poser de telles nigmes en pi^ose dans c'est une anomalie fort trange. Encore

de Bossuet,
elle-

la

phrase en

mme

avait quelque beaut! Mais conoit-on rien de plus anti-

fi^anais

que cet oubli de

la

personne qui

couta jamais la


participe dtermin.

152

remontrance, et surtout ce auquel, qui semble le complment indirect du verbe "prodiguer, tandis qu'il est le complment du
Cependant
celle
la

rputation oratoire de Bourdaloue balanait

de Bossuet lui-mme. Que dis-je? On prfrait le premier au second. Vous connaissez ce mot de W^^ de Svign Nous allons en Bourdaloue. " Cela prouve combien les gots taient srieux cette grande poque, car ce puissant dialecticien de la chaire est loin d'avoir eu le don du style dans sa prose oratoire.
:

'^

IV.

LA PARENTHKSK.
1.

quoi sert la parenthse.


elle

2. Qu'il

en faut user rarement.

3.

Qu'elle n'est lgitime

que quand

est ncessaire.

4.

Par quel signe on l'indique aujourd'hui.

5.

viter

surtout les parenthses successives.

La parenthse (para, auprs,


est

en, dedans, tithmi, placer)

une phrase qu'on insre dans une autre laquelle elle se le sens et non par le rapport syntaxique. C'est une sorte d'opposition, non d'un substantif, mais d'une proposition explicative ou exclamative dont on ne veut point faire une phrase part, pour ne pas interrompre le cours de la pense principale et la suite des ides. Ce temps d'arrt qui interrompt momentanment la construction grammaticale pour jeter dans la phrase une proposition qui devrait venir aprs, c'est une inversion d'une espce particulire qui a pour but d'claircir la pense, mais dont il faut user bien rarement, car cette figure brise l'unit de la phrase dont elle disjoint les membres par l'intercalation d'une pense explicative. On peut dire que la parenthse n'est lgitime que pour autant qu'elle soit ncessaire. Quand elle est courte, on peut l'indiquer par des virgules. Le plus souvent, elle est mise entre deux crochets auxquels on a donn le nom de la figure elle-mme. Aujourd'hui on prfre la marquer par des traits horizontaux qui blessent moins l'il que la ligne courbe.
rattache par


En
voici des

153

et

exemples dans Racine

La Fontaine
le

Un songe {me

devrais-je inquiter d'un songe?)

Entretient dans

mon cur un
(cet

chagrin qui

ronge.

Mais un fripon d'enfant


Prit sa fronde
Il

ge est sans

piti!)

pour expliquer un mot doit tre place aprs ce mot comme une sorte d'apposition. Ce qui serait un vice peine supportable dans le nglig d'une conversation, c'est une succession de parenthses o des ides accessoires font perdre de vue l'ide principale. Il y a de ces
est vident qu'une parenthse faite

esprits qui ne peuvent suivre la gnration logique des ides et

qui intercalent les rflexions dans les rflexions et les faits dans
les faits

par une sorte de papillonnement continu qui

les fait

sauter d'une branche sur l'autre

comme
s'crie
:

ce personnage de la

comdie des Oisifs de Picard, qui


Vous
ici,

cher Duchemin! Ah! mais en effet vous habitez cette venu si souvent du temps de l'ancienne propritaire, la veuve d'un capitaine de cavalerie, un trs bel homme je dis beau, il avait une balafre sur la figure la faute d'un postillon qui le versa dans un voyage qu'il fit Genve au bord du lac d'oii viennent ces bonnes truites : c'est un mets dlicieux, moi je prfre les carpes du Rhin.

mon

maison,

j'y suis

V.

l'apposition.
Caractre de l'apposition.

1.

2.

Heureux

effet de cette figure voisine de la parenthse.

L'apposition (ponere, poser, ad, auprs) est un substantif auquel on fait jouer le rle d'adjectif ou d'pithte, en le joignant l'un des termes de la proposition, ordinairement au sujet,

nom ou pronom.
effac

L'article dterminatif est

le

plus

souvent
vers-

devant

le

substantif mis en
se
fait

apposition. C'est en vertu


Ainsi,

d'une ellipse que

l'apposition.

dans ce

de Segrais

Sa beaut mprise, impardonnable offense!


le

154

second hmistiche quivaut dire ce qui est une impardonnable offense. On voit que Tgpposition ressemble la on peut galement dtacher l'apposition sans parenthse
:

nuire la construction de la phrase.


Cette figure peut trouver sa place dans tous les genres de
style,

mme

dans

le style le

plus familier ou

le

plus trivial.
:

Nous avons

cit dj ce vers

de La Fontaine

Va-t-en, chtif insecte, excrment de la terre.

Cette espce d'apposition se rencontre assez souvent dans la bouche du peuple, quand il se fche. Mais le plus souvent l'apposition appartient au style soutenu, par cela mme qu'elle est un effet d'art, un effet cherch.

J'apparus

Au banquet de la vie, infortun convive. un jour, et je meurs!


Ciel, pavillon de

l'homme,
la

etc.

(Gilbert.

Un jeune

lis,

Vamour de

nature.
(Racine.)

Cette Grce polie, la mre des philosophes et des orateurs.

(BOSSUET.)

Un jeune amant des


Vamoiir de
Brlait de visiter cette

arts,

ses parents, l'espoir de la peinture.

demeure obscure.
(Delille.)

De notre antique

foi

vnrable berceau.

Vous voyez que

l'article n'est

pas toujours supprim.

VI.

l'anacoluthe.
1. Explication de l'anacoluthe.
est admissible en franais.

2.

Effet qu'elle produit.

3.

quelles conditions ce latinisme

\S anacoluthe (a priv. et acolouth, suivre) est

une construcpas,
lie

tion

brise ou interrompue. Les

membres ne~s~sivnt

La

proposition

commence

fait

place une autre qui se


srement
son
la

155

lui-mme
dans

logiquement, mais non grammaticalement, la premire. Ce dsordre apparent est un effet d'art qui atteint d'autant plus
but
qu'il

semble

natre

de

l'abandon de

phrase improvise. Le tour est plus vif et

semble plus naturel. Abner apostrophe ainsi Mathan, donnant Athalie un conseil
cruel
:

Et vous, qui lui devez des entrailles de pre,

Vous, ministre de paix dans les temps dcolre,

Couvrant d'un zle faux votre ressentiment, Le sa7ig votre gr coule trop lentement.
C'est la substitution d'un sujet un autre.

mort d'Hippolyte, Thramne, faisant le portrait du monstre vomi par les flots, s'exprime ainsi par

Dans

le rcit

de

la

anacoluthe

Indomplabie taureau, dragon imptueux, Sa croupe se recourbe en replis tortueux!

On
E<:prit

attendait

il

aprs l'apposition. D'Aguesseau, dans son


et la

Discou7^s sur V EsprHt


plus brillant

Science, dit avec beaucoup d'art


trompeuse
et

que

solide, lumire souvent

infidle,

L'attention le fatigue, la raison le contraint, l'autorit le rvolte; incapable

de persvrance dans la recherche de son inconstance qu' sa paresse. Par


elle
(la

la vrit, elle

chappe encore plus

science), l'homme ose franchir les bornes troites dans semble que la nature l'ait renferm citoyen de toutes les rpubliques, habitant de tous les empires, le monde entier est sa patrie.

lesquelles

il

Buffon, dcrivant les

mouvements du cygne, s'exprime avec


loin,

grce en disant
Soit

que voguant en troupe, on voie au


la flotte aile.

au milieu des grandes eaux,

cingler

Autre exemple
qu'ils

Qui demanderait tous les hommes o ils vont, vont la mort ou l'ternit. (Nicole.)

ils

rpondraient tous

En
Ne

voici
sait-il

deux d'une

sinsfulii^e

hardiesse sframmaticale

pas qu'en toute langue, mettez un car mal propos,

il

n'y a

point de raisonnement qui ne devienne absurde?

(Boileau.)

-- 156

Votez donc ce subside extraordinaire, qui puisse-t-il tre suffisant!

Cette incorrection chappe Mirabeau, dans l'improvisation du clbre discours sur la Banqueroute, n'est justifiable

aucun point de vue. L'anacoluthe est un latinisme import dans notre langue par les grands matres des xvii et xviii sicles. C'est une irrgularit grammaticale en franais, non en latin o les mots qui commencent la phrase sont un complment par inversion du substantif ou du verbe, complment dont le rapport est marqu
par
la dsinence.
:

Ainsi, dans cette phrase


l'attention
le

^ "

Esprit plus brillant que


les

solide,

fatigue,

etc.,

latins
le

mettraient espynt

complment direct de " Qui demanfatigue. L'attention fatigue leur esprit, etc.
l'accusatif

pour marquer

qu'il

est

derait tous les

rpondraient, etc. Ils rpondraient celui qui leur demanderait, etc. Qui en latin serait au datif, complment du verbe rpondre. La clart
ils

hommes o

vont,

ils

de

la

phrase latine n'avait jamais souffrir de ces constructions


franais,

parfaitement rgulires.

En

on ne peut

les

admettre qu'

la

condition d'intro-

duire une beaut littraire qui ne puisse prter l'quivoque.

y gagne en hbert, en souplesse, en vivacit, en naturel mme, la grammaire serait mal venue protester.

Quand, sans rien perdre de sa

clart, la phrase

VII.

LE PLONASME.
1.

En quoi consiste
4.

le

plonasme.

2.

Quel en est

le

hut.

3.

Dans quel cas

il

est vicieux.

Ne pas

le

confondre avec

la rptition.

he Plonasme (pln,
le

plus) est le contraire

de

l'ellipse

Tune

retranche des mots ncessaires, l'autre ajoute des mots qui ne


sont pas. C'est une des qualits et souvent un des dfauts de

l'abondance.

Au

lieu

d'une seule phrase ou d'un seul

membre de

phrase, on en emploie deux pour donner au style plus d'ampleur

ou plus d'harmonie. C'est

le

procd favori de Massillon. Les


hommes
manires de rendre
la

157

d'imagination qui trouvent sous leur plume diffrentes

mme
:

ide aiment recourir ces redou-

blements d'expression

On rend
bonheur
et
si

des

hommages indignes
est

L'effronterie

la

plus honteuse

un
;

honteux

regard avec envie, au lieu de

l'tre

avec excration

Vadulation publique couvre l'infamie du crime public. Non, les princes,

et

ds qu'ils se livrent au vice, ne connaissent plus d'autre frein que leur volont; leurs passions ne trouvent pas plus de rsistance que leurs ordres.
(Discours sur les Tentations des grands.)
Il

y a

deux redoublements dont


le

le

premier est d'une


la

souveraine nergie, et dont

second n'ajoute rien

pense.

VIII.

LA RPTITION.
1,

La rptition, lment d'nergie.

2.

Les diverses places de

la rptition

dans

la

phrase.

La
la

rptition est une figure d'une haute importance dans la

construction grammaticale. Ce qui est vice de ngligence dans


rdaction devient une source de beauts suprieures dans des
l'expression

mouvements de
la passion.

l'me.
Il

La

rptition

est

un

lment d'nergie dans

n'est pas d'loquence sans

Et remarquez que ceci n'est pas une question d'art. C'est la passion qui se fait cho elle-mme e qui insiste enfonant la pense coups redoubls, comme on enfonce un clou coups de marteau. On a donn des noms divers aux diffrentes espces de rptitions. C'est compliquer inutilement les figures. Il sufilt d'observer la place de la rptition dans la phrase. Ainsi nous avons
rptition de mots effet.
:

1^

Ce qu'on a appel
:

la

conjonction, c'est--dire

la rptition

de la copulative

On gorge
Et Et Le
fils

la fois les enfants, les vieillards,

la

sur
les

et le frre,

la fille et la

mre.
(Racine, Esther.)

dans

bras de son pre.

158

C'est la rptition dans l'accumulation.

La

rptition d'un

mot une place dtermine.


tout pacte avec l'impit.

Rompez, rompez

(Racine, Athaiie.)

Fuyez, fuyez-\ous vous-mme. (Bossuet.)


3

La

rptition d'un ou plusieurs


la fin

mots au commencement,

au milieu ou

de chaque proposition.

Ah! ne comptez point tant sur vos belles couleurs! Un jour peut les fltrir un jour fltrit les fleurs.
:

(Gresset.)

Voici une rptition la


Attale le

fin

des incises

cur grand,

l'esprit

grand, l'me grande.


fait

Et toutes les grandeurs dont se

un grand

roi.

(Corneille, Nicodme.)

La

rptition au

commencement
la

et la fin des propositions

Qui
les

fait le

mouvement dans
Dieu; qui fait

nature?

c'est

Dieu; qui
les

fait

vgter toutes
c'est

plantes?
la

6*'e5/

le

mouvement dans
Dieu.

animaux?

Dieu;

qui fait

pense de l'homme?

c'est

La rptition de deux expressions dont Tordre


ta tte, fier

est renvers

Courbe
as ador.

Sicambre

adore ce que tu as brt,

et

brute ce que tu

6^

La

rptition des

mmes

sons formant assonance.

L'impie Achab dtruit, et de son sang tremp

Le champ que par


Prs de ce

le

meurtre

il

avait usurp;

champ

fatal

Jzabel immole.

Sous les pieds des chevaux cette reine foule. Dans son sang inhumain les chiens dsaltrs. Et de son corps hideux les membres dchirs.
(Racine, Athaiie.)

C'est sur cet lment de force et sur ce

retour des

mmes

sons que repose la rime.


7^

159

paronomase
:

La

rptition des

mmes

sons dans la

Son me

se remplit d'erreurs et de terreurs.

Saint-Simon
"

dit,

propos d'un intrigant

Si

rompu aux

affaires, la cour, qu'il tait


il

corrompu.

'

Ceci devient un jeu de mots o

y a plus d'esprit de surface


le

que de profondeur.
8

La

rptition qui

peint les objets par

son et qui se

rattache l'harmonie imitative par onomatope.

La plus remarquable des rptitions, est Vanaphore o le mme mot se reproduit en tte de chaque membre d'une priode
9

ou d'une srie de phrases priodiques. d'une singulire puissance


:

En

voici

deux exemples

Et comptez- vous pour rien Dieu, qui combat pour nous?

Dieu, qui de l'orphelin protge l'innocence,


Et
fait dans la Dieu qui, hait

faiblesse clater sa puissance;


les tyrans, et qui,

dans Jezral,
;

Jura d'exterminer Achab et Jzabel

Dieu, qui frappant Joram,

le

mari de leur

tille,

A jusque sur son


Dieu, dont

fils

poursuivi leur famille;

le bras vengeur, pour un temps suspendu, Sur cette race impie est toujours tendu?

(Racine, Athatie.)

Puis

les

imprcations de Camille

Rome, l'unique objet de mon ressentiment, Rome, qui vient ton bras d'immoler mon amant, Rome, qui t'a vu natre et que ton cur adore, Rome, enfin que je hais parce qu'elle t'honore.
(Corneille, Horace.)

dans l'art oratoire que l'anaphore produit ses plus effets, par ce tour hardi qui emporte l'auditeur tout haletant en un courant d'irrsistible argumentation. Le plus admirable exemple qu'on en puisse citer, c'est celui de la trente-neuvime confrence de Lacordaire Il y a un homme dont l'amour garde la tombe; il y a un homme dont le spulcre n'est pas seulement glorieux, comme l'a dit un prophte, mais dont le spulcre est aim. Il y a un hom.me
c'est
:

Mais grands

'>


dont
la

160

cendre, aprs dix-huit sicles, n'est pas refroidie; qui chaque jour renat dans la pense d'une multitude innombrable

<i'hommes qui est visit dans son berceau par les bergers, et par les rois lui apportant l'envi et Tor, et l'encens et la myrrhe. Il y a un homme dont une portion considrable de l'humanit
;

reprend

les

pas sans se lasser jamais, et qui, tout disparu qu'il

est, se voit suivi

par cette foule dans tous


les

les

lieux

de son

antique plerinage, sur

genoux de sa mre, au bord des


secret des dserts. Il

lacs, au haut des montagnes, dans les sentiers des valles, sous

l'ombre des oliviers, dans

le

y a un

homme

mort et enseveli dont on pie le sommeil et le rveil, dont chaque mot qu'il a dit vibre encore et produit plus que l'amour, produit des vertus fructifiant dans l'amour. Il y a un homme attach depuis des sicles un gibet, et cet homme, des millions d'adorateurs le dtachent chaque jour de ce trne de son supplice, e mettent genoux devant lui, se prosternent au plus bas qu'ils peuvent sans en rougir, et l, par terre, lui baisent avec une indicible ardeur les pieds sanglants. Il y a un homme flagell, tu, crucifi, qu'une innarrable passion ressuscite de la mort
et de l'infamie, pour
le

placer dans la gloire d'un


lui

amour
dans

qui

ne dfaille jamais, qui trouve en


et jusqu' l'extase.
Il
tj

la paix,

l'honneur, la joie

un homme

poursuivi

son

supplice

et

sa

tombe

par une inextinguible haine et qui,


et des

demandant des aptres


gnrations.
Il

lve, trouve des aptres et

martyrs toute postrit qui se des martyrs au sein de toutes les


enfin, et le seul, qui a fond son

y a un homm,e

homme, c'est vous, Jsus! Vous qui avez bien voulu me baptiser, me oindre, me sacrer dans votre amour, et dont le nom seul, en ce moment, ouvre mes entrailles et en arrache cet accent qui me trouble moi-mme et que je ne me connaissais pas.
amour sur
la terre, et cet

TROISIME CLASSE.
FIGURES D IMAGINATION PAR DEVELOPPEMENT.

LA
1. Dfinition

PERIPHRASE.

de la priphrase.
priphrase.

2. Sa raison d'tre.

3.

Abus qu'on en a

fait.

4.

Raction

contre la

5. Qu'elle

a sa place dans la haute posie.

La priphrase
circonlocution,

(pri,

autour, phradzein, parler) est une


le

un circuit de paroles pour remplacer

mot
font

simple et direct de la chose.

Nous

la

rangeons,

comme

tous les rhteurs, parmi les figures de dveloppement, bien

qu'au fond ce soit un trope vritable, une synecdoque de conle moins pour le plus. La priphrase, en effet, est une ide particulire prise dans le sens gnral d'un mot, c'est

struction

dont le mot simple est le sujet. Il y a interversion des termes de la dfinition mme. Or, une dfinil'attribut d'une dfinition
tion, si parfaite qu'on la suppose, n'tablit

jamais une quation

complte entre

le sujet et l'attribut.

de comprhension.

On

dfinit

Ce dernier a toujours moins l'homme tm animal raisonnable

ou un animal moral. Cet attribut n'est pas le seul qui convienne l'homme. On pourrait l'appeler aussi enfant de la terre, crature en qui Dieu mit ses complaisances, ou par drision

bipde sans plumes. Si, comme Scudry, on nomme les vaisseaux des chteaux flottants, ou, comme Voltaire, des chteaux ails, ce n'est pas la seule dfinition potique qu'on en puisse donner. Une flotte peut s'appeler encore une fo'rt

maritime (pontion

alsos, selon l'expression d'Eschyle) etc.

On

est loin d'avoir puis l'ide de Paris en V SL^ppelsint capitale

de France. Qu'on dise en parlant de Ptrarque

le pote de Vaucluse, on n'aura exprim qu'une des faces du gnie de Ptrarque. Il en serait de mme si l'on disait de Bossuet, le

11


grand orateur sacr ou
le

162

le

de Lamartine,

pote

du Lac ou

chantre d'Elvire.

La

le style, de lui

priphrase a sa raison d'tre dans la ncessit de varier donner plus d'lgance ou plus de majest, en
attribut en
les

choisissant un

harmonie avec

l'ide

particulire

qu'on exprime, selon

circonstances.

On
ait

a trop abus de

la

priphrase au sicle dernier dans l'cole


le chef.

descriptive dont Delille fut

On comprend
la

qu'en vers on

recours ce procd pour viter

vulgarit ou la trivialit

du mot propre, qui ne l'est pas toujours; mais quand on peut se servir du mot de la chose, on gagne en clart et en nergie plus
qu'on ne peut gagner en lgance par
c'est
la

priphrase. Mais

il

est

des cas o la priphrase est elle-mme une condition de clart:

quand

le

mot a besoin

d'tre dfini pour qu'on en ait


la logique
:

une
c'est

complte intelligence. Je suppose qu'on dise de


plus intelligible que
trivial blesse
le

la science des lois de la pense. Cette dfinition est beaucoup

mot lui-mme. D'un autre

ct,

si le

mot
:

l'oreille et le

got, la posie se voit force par

euphmisme

d'avoir recours la priphrase,

comme dans

ce vers

Cet

immonde animal que

la

Jude abhorre.

Ce serait coup sr pousser trop loin l'horreur du mot propre que de dire comme Gabriel Legouv, pour exprimer la poule au pot de Henri IV
:

Je veux que, dans les jours

marqus pour le repos, Le modeste habitant des paisibles hameaux, Sur sa table moins humble, ait, par ma bienveillance,
Quelques-uns de ces mets rservs l'aisance.

Ou

bien

comme un

autre

Je veux, dit ce roi populaire,

Que chaque paysan puisse

enfin, son tour.

Voir bouillir, au foyer de son

humble chaumire, Upouse du chantre du jour.


ridicule du
l'a fait

Et ce serait

aller jusqu'au

d'appeler les hirondelles,

comme

manir que Saint-Amand, les petits


style

163

prcurseurs de la saison plaisante; le bec des oiseaux, l'endroit aigu d'ot sort la mlodie; les poissons, de rapides 7nuets. On sent ici qu'on est au temps des Prcieuses qui appelaient le miroir le conseiller des Grces, et un fauteuil les
com^nodits de la conversation.
Mais,
est
il

faut

le

reconnatre, la priphrase, titre d'ornement,

un des plus heureux privilges du langage potique. Nul n'y a mieux russi que Racine
:
I

elle avait encore cet clat emprunt Dont elle eut soin de peindre et d'orner son visage. Pour rparer des ans l'irrparable outrage.

Mme

Est-il possible de

mieux dire
la

elle tait
ici

farde"^ Et, dans ce

noble style 'Athalie,

priphrase

n'tait-elle pas
:

de rigueur?

'Boileau tait trs fier d'avoir dit son ge

cinquante-huit ans,

dans ces vers de

la

X Eptre

Mais aujourd'hui qu'enfin

venue, Sous mes faux cheveux blonds dj toute chenue, A jet sur ma tte, avec ses doigts pesants, Onze lustres complets surchargs de trois ans.
la vieillesse

Voltaire doit la priphrase bien des tours lgants.

Il

a parl

en ces termes des ramoneurs et des chemines


Ces honntes enfants Qui de Savoie arrivent tous les ans, Et dont la main lgrement essuie Les longs canaux engorgs par la suie.

Voici sa priphrase sur les vaisseaux

L'appareil inou, pour ces mortels nouveaux,

De

nos chteaux ails qui volaient sur

les

eaux.

Si Delille a fait

abus de

la

priphrase,
la belle

aussi avec

un got excellent dans


de

en a us souvent et brillante facture de


il
Isl

son vers classique.


Il lui

coitait

nommer

le

caf,
:

le

th,

porcelaine.

Il

en

parle dans une triple priphrase

La

fve de Moka, la feuille de Canton Vont verser leur nectar dans l'mail du Japon.

14

Il

accumule volontiers

les

priphrases

Un jeune amant des


L'amour de ses parents,
C'est
l'espoir

arts,

de

la

peinture.

chaque pas qu'on rencontre la priphrase dans l'uvr; de DeUUe. Andrieux, dans le Meunier Sans-Souci, dit en parlant di mercure baromtrique
:

Tel s'lve ou s'abaisse, au gr de l'atmosphre,

Le Liquide mtal enferm sous

le

verre,

moderne, ragissant contre le culte de priphrase qui ne convient gure en gnral l'expression de ides dmocratiques, est tombe dans l'excs conti^aire trivialit, voire mme la grossiret des termes, ce que Boileai appelait la bassesse et qu'il censurait dans Scarron. Aujourd'hui V animal qui se nourrit d on ne dit plus comme Delille glands. On rougirait, mme en vers, de prendre un parei dtour. Jargon pour jargon, le premier tait plus franais. Nou avons gagn en nergie, mais le got ne perd pas ses droits. Dans la haute posie, la priphrase aura toujours sa place Ecoutez Lamartine
littrature
1;
:

La

1;

Et

toi,

Byron, semblable ce brigand des airs,


tes plus

Les cris du dsespoir sont

doux concerts.
s'agit.

On comprend que

c'est

de Taigle qu'il
:

Le mme

pot(

a dit de Jupiter mtamorphos en aigle

Quand Vaigle du tonnerre Emporta Ganymde aux cieux.

En

parlant de Dieu

Aux regards de Celui qui L'insecte vaut un monde

ft
:

l'immensit
ont autant cot.

ils

La

priphrase est souvent ncessaire en parlant de celu


si

qu'aucun nom,

grand

soit-il,

ne peut galer.


Ouvrez Racine, vous
Celui qui

165
:

lirez

met un

frein la fureur des flots, etc.

Ouvrez Bossuet, vous

lirez

Celui qui rgne dans les Cieux, etc.

gtyle, la
Il

soit la vivacit familire de son priphrase divine semble accourir d'elle-mme, quand aborde aux rivages de l'infini et qu'il rencontre Celui qui a

Ouvrez Lacordaire, quelle que

onn

ses lvres la

ttributs qu'il reoit son vrai

uissant,

nommer. N'est-ce pas par ses nom le Trs-Haut, le ToutVEtre Suprm, VEtre des tres, le Roi du ciel et de
grce de
le
:

a terre,
itanies
l'ternel

le

divin Crateur,

la

Beaut incre,
la

etc.

Et

les

ne sont-elles pas fondes sur


aliment du mysticisme.
le style

priphrase? C'est
le

On

dira aussi dans

soutenu

V astre ou

roi

du jour

V astre ou la reine des nuits, V astre au front d'argent, etc. Enfin, chaque fois qu'on crira la biographie ou qu'on fera le portrait d'un auteur et qu'on apprciera ses uvres, on se verra forc de faire appel la priphrase sous peine de rpter sans cesse le mme mot ou le mme nom. Il en est de cette figure comme de toutes les bonnes choses si l'abus est mauvais,
:

l'usage est excellent.

n.

Jt'HYPOTYPOSE _ ou DESCRIPTION
L'hypotypose

1.

dans

le

rcit.

2.

Qu'elle s'applique surtout au tableau d'une action.

Le portrait.

La description qui a pris de nos jours tant d'importance n'est au fond qu'une figure, une forme particulire de langage qui
consiste exposer les choses de manire Iss montrer aux yeux.
Il

y aurait beaucoup dire sur ce chapitre; mais ces considle rcit.

rations appartiennent plutt l'exposition et l'histoire des

genres. Bornons-nous la description dans


\e

166

poin prin

Nous ne sommes pas de Tavis de ceux qui n'admettent genre descriptif. Dans une uvre qui aurait pour but

cipal l'expos des choses,

comme dans les relations de voyagi ouvrages d'histoire naturelle, il est vident qu< ou dans les nous ne pouvons pas considrer la description comme une simple figure de style. Si la description ne faisait partie que di rcit, elle ne constituerait pas un genre part, cela va sani dire, mais une des formes du rcit lui-mme. Lamartine historien,

par exemple, a introduit en littrature le rcit descriptif Ce n'est videmment qu'une des varits de la narration. Il faui rserver le nom de figure une description faite en passani

pour nous frapper en mettant les choses sous nos yeux. C'est U ce qu'on nomme hypotypose (hupo, sous, iuptein, frapper) L'hypotypose s'applique moins la description des lieux qu'au tableau rapide et vivant d'une action passe laquelle on nous fait assister comme si elle tait prsente. C'est pour ce motil que le plus souvent on emploie alors le prsent historique. Il en est des exemples que Ton citera toujours la mort de la duchesse d'Orlans et les batailles de Rocroi et de Fribourg dans
:

Bossuet.

Une

des hypotyposes les plus saisissantes est la scne des

adieux de Louis
pourrait la
plus loin.

XVI

sa famille dans

les

Girondi^is. Nul ne

lire tout haut sans avoir la voix brise du contrecoup de cette innarrable douleur. Le pathtique ne peut aller

Voici deux passages de Racine contenant deux tableaux en


action qui nous frappent d'autant plus qu'ils sont resserrs

dans un cadre plus troit

Figure-toi Pyrrhus,
Entrant
la

les

yeux tincelants,

lueur de nos palais brlants,

Sur tous mes frres morts se faisant un passage, Et, de sang tout couvert, chauffant le carnage; Songe aux cris des vainqueurs, songe aux cris des mourants Dans la flamme touffs, sous le fer expirants; Peins-toi dans ces horreurs Andromaque perdue Voil comme Pyrrhus vint s'offrir ma vue.
:

(Andromaque.)


Hlas!
l'tat

167

me l'offrit mon esprit.

horrible o le ciel
effrayer

Revient tout moment De princes gorgs la chambre tait remplie;

Un poignard la main, .l'implacable Athalie Au carnage animait ses barbares soldats.


Et poursuivait
le

cours de ses assassinats

Joas, laiss pour mort, frappa soudain

ma

vue;

Je

me

figure encor sa nourrice perdue,


les

Qui devant
Je
le pris

bourreaux

s'tait jete

en vain,
visage,

Et, faible, le tenait

renvers sur son sein.

tout sanglant.

En baignant son

Mes pleurs du sentiment lui rendirent l'usage; Et, soit frayeur encore, ou pour me caresser,

De

ses bras innocents je

me

sentis presser.

(Athalie.)

Cet exemple prouve que le prsent pour le pass n'est pas indispensable Thypotypose, et que Dumarsais a eu tort de ranger cette figure parmi les tropes. Un des plus beaux modles qu'on puisse donner de la triple description des lieux, des temps et des faits, est la tempte dans le dsert de Chateaubriand, C'est une matresse page. La
description des
rives
la

du Meschacb compte aussi parmi


lieu,

les

chefs-d'uvre de
considre

topographie.

Toute description de

de temps et de
Il

faits

ne peut tre

comme

hypotypose.

faut que les choses aient un

caractre de vie qui parle l'me autant qu' l'imagination.

un autre genre de description qui se prte encore l'hypotypose le portrait. Un recueil de portraits physiques,
Il

est

littraires et

moraux appartient au genre


rcit, c'est,

descriptif.

Un

por-

trait

dans un

comme

les

tableaux dont nous venons

de parler, une des formes de


qu'il

la narration.

Ce sont

des choses

ne faut point confondre, sous peine de dnaturer les genres. Rien n'est de plus mauvais got que les longues descriptions qui suspendent le rcit des faits, comme celle du pome d'Alaric que ciie Boileau, propos d'abondance strile. Les portraits hors de proportion avec l'ensemble de l'ouvrage servaient galement un vice de composition, quelque beaut qui rgne dans ces morceaux descriptifs.

168

Les meilleurs portraits, soit du corps ou prosopographie, soit du caractre ou thope, sont gnralement les plus courts. Saisir les grandes lignes et mettre debout le personnage, en
sorte qu'on
le

voie

comme
la

s'il

tait l vivant et parlant, c'est


les dtails,

tout l'art
c'est faire

du portrait

plume. Se perdre dans


l'air,

perdre de vue. l'ensemble de

de

la figure,

de

la

physionomie et du caractre. On ne doit jamais oublier que la parole ne peut galer le pinceau pour les contours prcis et la configuration des choses. Il faut chercher toujours rendre le successif simultan. La perfection est dans le double portrait physique et moral, l'un interprtant l'autre. Sous ce rapport, l'auteur des Girondins, quoiqu'excessif parfois dans les nuances fugitives de la physionomie et des traits du visage, a saisi la vraie nature du portrait des personnages de l'histoire.

ni:

ACCUMULATION ET NUMRATION.
1.

Ne pas confondre

ces deux figures.

2.

Que l'accumulation es Lune varit de l'numration.

'

]J accumulation et V numration sont

confond aisment.
les

Il

y a cette difi'rence

deux figures que l'on que la premire, dans

->?/

une intention d'art, peut, sans ordre et sans gradation, entasser dveloppements d'une ide, tandis que la seconde est soumise une gradation rgulire. L'numration suit un ordre logique dans l'analyse d'un tout divis en ses parties. C'est mme un moyen d'argumentation. L'accumulation ne cherche pas argumenter, elle ne veut qu'blouir, en jetant <oup sur coup des traits qui frappent comme des clairs de la pense et nous tiennent tout haletants, sans nous permettre en quelque sorte de reprendre haleine. Le commencement de la lettre de M'" de Svign sur le mariage de Lauzun avec Mademoiselle est un exemple d'accumulation d'pithtes.


Je
la

169
la

plus tonnante,
la

m'en vais vous mander


la

la

chose

la

plus surprenante^
la

plus merveilleuse,

plus miraculeuse,

plus triomphante,

plus tour-

dissante, la plus inoue, la plus singulire, la plus extraordinaire, la plus

incroyable,
plus
Il

la

plus imprvue,
la

la

plus grande, la plus petite,


la

la

plus rare, la

commune,

plus clatante,
le

plus secrte jusqu'aujourd'hui.

semble que tout

vocabulaire de l'hyperbolisme y doive

passer.

On comprend
l'hyperbole.

quel parti l'loquence et la posie peuvent tirer

de cette figure qui touche,

comme nous venons

de

le

voir,

Un rhteur
a cit

\2ii\ou\meune numraiion surcharge

C'est en effet

genre.

On

une varit de Tnumration, une espce dans le comme exemple d'accumulation le premier
:

chur d'Athalie

Tout l'univers
Il

est plein

de sa magnificence,

etc.

n'y a rien l qui ressemble une accumulation. C'est

un

tout divis en ses parties.

Mais quand Joad, pour relever le courage d'Abner, numre les merveilles par lesquelles Dieu fait clater sa gloire, il y a l une vritable accumulation d'effets, de traits clatants,. selon l'expression du pote. On cite encore ce passage de Massillon dans son sermon sur
le petit

nombre des

lus

Le frre dresse des embches au frre;


l'poux de son pouse;
il

le

pre est spar de ses enfants,


vil intrt

n'est point

de lien qu'un

ne divise;

la

bonne
un

foi n'est plus

que

la vertu des simples; les haines sont ternelles; les

un ennemi comme on se dchire, on se dvore les uns les autres. Les assembles ne sont plus que des censures publiques; la vertu la plus entire n'est plus couvert de la contradiction des langues; les jeux sont devenus ou des trafics, ou des fraudes, ou des fureurs; les repas, ces liens innocents de la socit, des excs dont on n'oserait parler notre sicle voit des horreurs que nos pres ne connaissaient mme pas. La ville est une Ninive pcheressela cour est le centre des passions humaines; et la vertu, autorise par l'exemple du souverain, honore de sa bienveillance, anime par ses bienfaits, y rend le crime plus circonspect, mais ne l'y rend pas peut-tre plus rare. Tous les tats, toutes les conditions ont corrompu leurs voies les pauvres murmurent contre la main qui les frappe; les riches oublient l'auteur de leur abondance; les grands ne semblent ns que pour euxrconciliations sont des feintes; et jamais on ne regarde
frre;
:


mmes, et de la terre
la

170

mme

licence parat

le

seul privilge de leur lvation; le sel

lampes de Jacob se sont teintes; les pierres du sanctuaire se tranent indignement dans la boue des places publiques, et le prtre est devenu semblable au peuple. Tous les hommes se sont gars.
s'est affadi; les

Ce morceau d'une si haute et si terrible loquence prsente une numration trop rgulire pour qu'on y puisse voir une accumulation proprement dite. Tous les ho7nmes se sont
gars, voil
la

synthse dont

le

reste est l'analyse gradue.

Si c'tait une accumulation, il faudrait en voir une aussi dans l'exorde de l'oraison funbre de la reine d'Angleterre, quand l'orateur en u mre les prosprits et les disgrces d'Henriette de France pour montrer les leons que Dieu donne aux rois. Distinguons donc avec soin accumuler, c'est numrer avec un dsordre apparent pour frapper l'imagination; enwmeVer, c'est dvelopper d'une faon rgulire et gradue les diverses parties d'un tout.
:

IV.

EXPOLITION OU REPRODUCTION DES rOES.

1.

Valeur littraire

de l'expolition.

2.

Groupement des synonymes.

3.

L'excs dans la

reproduction des ides.

nous n'avions pas plus de mots que nous n'avons d'ides, les langues seraient bien pauvres, et les ides elles-mmes seraient condamnes rester incomprises de la plupart des hommes. La ncessit de se faire comprendre exige que les
Si
ides- se

produisent et se reproduisent sous diffrentes formes.

C'est cette reproduction des ides que les rhteurs ont

nomme

expolition. Les formes nouvelles qu'on donne ses ides ont

donc pour but de les mieux faire pntrer dans l'esprit. A force de frapper toutes les portes, la pense finit par entrer dans les mes les plus fermes et les plus troites. Si vous ne comprenez pas d'une manire, vous comprendrez de l'autre, et la clart se joindra l'lgance, puis le charme, et, mesure qu'on


sentira soi-mme

171
est

en
pleine

que

l'ide

lumire,

le

style

prendra de
Il

la

verve, de l'loquence et de
les rptitions

l'clat.

ne faut pas craindre

d'ides,

quand

elles

contribuent la clart, l'lgance, la force et la grce.

Les amplifications de rhtorique o la phrase succde la phrase, sans rien ajouter la pense souvent absente, c'est un jeu de phrasologie bon pour exercer la jeunesse aux diffrentes formes du style. Mais quand on crit pour le public, et que, vivement pntr de ses ides, on s'applique les faire pntrer on a souvent recours aux rptitions, pour s'emparer puissamment des esprits. On retient malgr soi les penses qui entrent ainsi par toutes les avenues. S'agit-il dans
l'esprit des autres,

par exemple d'un sujet qui rencontre des prjugs dfavorables, combien ne faut-il pas de prcautions oratoires, pour viter les
oppositions qui surgissent dans les esprits prvenus.
il

Avec eux,
il

n'est pas possible de russir,

si

l'on est trop carr;

faut

s'assouplir

pour

les assouplir

eux-mmes

et les convaincre.

Ne

s'aperoit-on pas dans la conversation qu'il faut prsenter une


ide sous diffrentes formes pour qu'on dise
:

c'est cela,

nous

sommes
qu'il

y a aussi des esprits dlicats et sceptiques faut prendre, non pas directement, mais par des voies
d'accord.
Il

dtournes et avec

les mille

nuances du langage. Ces nuances


les

supposent une connaissance exacte et approfondie de toutes

formes que peut revtir


Il

le

sentiment ou

la

pense.

faut pour cela bien connatre la valeur des mots.

La synonymie ']oue un rle important dans l'art d'crire. Le groupement des synonymes doit se faire par gradation. Sa
perfection est dans la triade ascendante. Ainsi Buffon parlant

de

Vordre,

l'homme destin transformer la terre dit qu'il tablit la subordination, Vharmonie. Il y a l une gnration
:

qui ressemble la trinit divine


tion, et l'harmonie

l'ordre enfante la subordina-

procde de l'un et de l'autre. Boileau, dans son plaidoyer en faveur de la mythologie,


:

s'crie

_M^esl
Ailleurs, les

ce qui surprend, frappe, saisit, attache.


:

synonymes se croisent sous forme proportionnelle

Orne, lve, embellit, agrandit toute chose.


Orne Nous
est embellit

172

comme

lve est agrandit.

synonymes devaient tre placs par gradation. Le premier mot en effet emporte Tide avec lui; les synonymes ne font que le renforcer. Comme moyen de dveloppement, la gradation di une tout
disions tout l'heure que les

autre porte

non seulement

elle s'exerce

dans

la

synonymie,

mais

elle

ajoute l'ide simple un rapport d'analogie qui la porte

plus loin, en avant ou en arrire, par progression ou rgression

dans une suite d'ides du mme ordre. C'est ce qu'on appelle la gradation OLScendwnte ou descendante. Nous avons donn des exemples de gradation ascendante. En voici d'autres o la gradation est descendante. Dans le
Lutrin,
la

Mollesse
Soupire, tend
les bras,

ferme

l'il et s'endort.

Dans Buffon,

le

cheval

"

se prcipite, se

modre ou

s'arrte. "

une ide pour la renforcer ou qu'on la prsente sous ses diffrents aspects pour mieux s'emparer des esprits et des coeurs, ces sortes de reproductions sont pour l'crivain une des plus grandes marques du talent. Racine et Massillon, Chateaubriand et Lamartine se sont particulirement distingus dans ces reproductions d'ides. L'excs, ici comme en toute chose, devient un dfaut d'autant plus saillant qu'il noie les ides gnrales et les vues d'ensemble dans un flux de paroles dont la richesse apparente ne rachte pas la pauvret
Ainsi, qu'on insiste sur

Boileau a raison de protester contre cette abondance strile, propos des descriptions prolixes. On le dira toujours
relle.

avec

lui

Qui ne

sait se

borner ne sut jamais crire.

V.

RESSEMBLANCE ET CONTRASTE.

prendre

les

choses de haut, tout dans

la

nature procde
partie du plan

par ressemblance ou par contraste. Cela

fait


divin de la cration.

173

l'enfanteil

Le grand principe qui prside


c'est l'unit

ment de toute chose,

dans

la varit.
il

Or

n'y a

pas d'unit sans ressemblance,

comme

n'y a pas de varit

sans contraste. Allez au fond de toute composition littraire,

vous trouverez tantt un rapprochement de choses ou d'ides semblables, tantt un rapprochement de choses ou d'ides
opposes. Ce double rapprochement, c'est ce qu'on appelle d'un
ct

comparaison, de

l'autre contraste

ou antithse.

1er.

LA COMPARAISON.

1.

Sur quoi la comparaison est fonde.

2.

elle

emprunte ses images.

3.

But de

la

comparaison.

4. Qu'elle

convient aux vers plus qu' la prose.

Ce

5.

Ce que la prose exige


faut pour
tre neuf

dans
dans
9.

la

comparaison.
comparaison.
la

6.

Les comparaisons homriques.

7.

qu'il

la

8.

Que

la

comparaison porte sur des objets de l'ordre physique.


10.

Bossuet dans

comparaison.

Des comparaisons communes.

La comparaison est fonde sur la ressemblance des objets. Ce mot vient de cum, avec, et parare, dont la racine est par, semblable, d'o vient notre substantif _par^e. Nous l'avons dit
cependant, la comparaison, dans son sens le plus large, s'tend mme aux dissemblances que l'on rapproche. Mais, en littrature,

on ne compare pas les choses dissemblables, on les oppose l'une L'autre. La comparaison ne peut donc s'tablir qu'entre les
objets qui ont entre

que que

la
la

eux un rapport de similitude. Remarquez similitude s'entend d'une ressemblance matrielle, tandis parit s'applique la ressemblance morale qui va jusqu'
qui porte
ses
le

l'galit.

La comparaison,
similitude,

plus souvent sur des rapports de

emprunte

rendre sensible une ide abstraite, propos de la mtaphore.

images l'ordre physique, pour comme nous l'avons observ

Les comparaisons tires de l'ordre intellectuel serven t plutt ici la comparaison que comme figure de style. Dans l'argumentation, on rapproche des ides semblables, sans qu'il soit besoin de recourir aux termes de comparaison, comme tel, semblable, pareil, etc.
d'arguments. Mais nous ne considrons


Dans
le style,

174

on voque des inoages qui ont un double but claircir et orner la pense. Nous disons claircir et orner les comparaisons les plus belles en effet et les plus parfaites
:

sont celles qui runissent la justesse

l'clat.

Elles

appar-

tiennent la prose

comme aux

vers.

citerons de Bossuet qui, sous ce rapport, n'a pas va sans dire que la prose doit tre plus sobre de d'gal. comparaisons que les vers. Cela dpend cependant des genres. Les uvres d'imagination, les uvres destines plaire, comportent plus de comparaisons que les uvres destines instruire. Celles-l peuvent n'admettre la comparaison qu' titre d'ornement; celles-ci exigent qu'elle soit une lumire en mme temps qu'un plaisir pour l'esprit qui, travers l'image rapprochant les ides, voit l'union des choses dans l'ordre de l'intelligence et de la matire. Il ne faut pas l'oublier, toute omnis comparatio claudicat. Ce comparaison est boiteuse n'est pas l'identit, c'est la ressemblance qu'il faut chercher ici. j'entends la posie en vers une ressemblance En posie, loigne suffit. Les comparaisons piques ont mme, depuis Homre, le privilge de s'tendre au del de la ressemblance,
Il
:

Nous en

ce point qu'une

ombre de

similitude autorise

le

pote prolonger

l'image et la prsenter dans tout l'clat qu'elle peut revtir

par elle-mme, abstraction


l'objet

faite

de tout nouveau rapport avec

compar.

au sixime chant de YOdysse, Ulysse, sortant couvert de boue d'un marais fangeux, est compar un lion, pour la frayeur qu'il inspire la princesse, et que la comparaison continue se dvelopper, sans que l'ide de force et de courage qu'veille le roi des animaux s'applique en rien au personnage qui a t le point de dpart de la comparaison. Perrault, pour censurer Homre, disait ce sont des comparaisons longue queue. Pauvre critique, qui ne prouve rien en faveur des modernes. Nous ne prtendons pas qu'il faille imiter Homre dans ses comparaisons. Mais si nous avions encore des potes aussi bien inspirs que ce grand anctre de la posie, nous n'hsiterions
C'est ainsi que, dans l'pisode de Nausicaa,
:


pas leur dire
aujourd'hui,
:

175

Allez et ne vous souciez point de cette puissance

des impuissants qui sait reprendre et ne sait faire. C'est bien

quand rgne

la

manie

descriptive,

qu'il

faut

reprocher

les

comparaisons

prolonges

ce

pote qui

ne

connaissait que la peinture en action et qui d'un mot, d'une


pithte, savait

montrer aux yeux ce que

les

modernes ont peine

dcrire en plusieurs pages.


il est difficile d'tre Il nous reste deux observations faire neuf dans la comparaison; il faut beaucoup observer et avoir un profond sentiment de la nature pour russir trouver de nouvelles images. Mais il y a un art de s'approprier l'image et de rajeunir par l'expression les choses mmes qui ont le plus tran dans tous les chemins de la littrature. Nous avons dit plus haut que la comparaison portait sur les objets de l'ordre physique servant rendre l'ide plus palpable; mais que la comparaison pouvait tre tire aussi de l'ordre intellectuel. Ajoutons que ce serait abaisser l'esprit devant la matire que de passer de l'ordre physique l'ordre intellectuel dans la comparaison. On a blm avec raison Chateaubriand d'avoir compar une colonne une pense solitaire. Citons quelques comparaisons de Bossuet. Sous ce rapport,
:

comme sous mme de la

bien d'autres,

il

est plus

qu'un modle, c'est

l'idal

cette simple et

si peu la mode du jour que soit grande parure. Rien que dans VOraison funbre de Cond, que de perles

prose oratoire,

cueillir!

Les gros bataillons serrs de l'infanterie espagnole sont semblables autant de tours, mais des tours qui sauraient
r'parer leurs brches. Parlant de la bont chez
les

grands, l'orateur recourt cette


:

comparaison aussi simple qu'inattendue

La grandeur qui vient p'^lr-dessus n'est faite que pour l'aider se communiquer davantage, comme une fontaine publique qu'on lve pour la rpandre^

Puis envisageant en hros dans l'homme


:

mme temps l'homme

dans

le

hros et

le

Reconnaissez,

dit-il, le

hros qui, toujours gal lui-mme, sans se haus-


trouve

176

ser pour paratre grand, sans s'abaisser pour tre civil et obligeant, se

comme un
villes

naturellement tout ce qu'il doit tre envers tous les hommes fleuve majestueux et bienfaisant, qui porte paisiblement dans les
les

l'abondance qu'il a rpandue dans


tout le

campagnes en
s'enfle

les

arrosant, qui

se

donne

monde,

et

ne

s'lve et

on s'oppose
Telle a t la

la douce pente qui le douceur et telle a t la

que lorsque avec violence porte continuer son tranquille cours. force du prince de Cond.
ne

coutez

l'aigle

maintenant

A quelque heure et de quelque ct que viennent les ennemis, ils le trouvent toujours sur ses gardes, toujours prt fondre sur eux et prendre comme un aigle qu'on voit toujours, soit qu'il vole au milieu ses avantages
:

des regards perants,

le haut de quelque rocher, porter de tous cts tomber si srement sur sa proie, qu'on ne peut viter ses ongles non plus que ses yeux. Aussi vifs taient les regards, aussi vive et imptueuse tait l'attaque, aussi fortes et invitables taient les mains du

des airs, soit qu'il se pose sur


et

prince de Cond.

Et enfin cette image de grandeiu^ sereine


Si l'on avait traiter

-choisir

quelque grande affaire avec ce prince, on et pu de ces moments o tout tait en feu autour de lui, tant son esprit s'levait alors! tant son me paraissait claire comme d'en haut, en ces terribles rencontres! Semblable ces hautes montagnes dont la cime, au-dessus des nues et des temptes, trouve la srnit dans sa hauteur, et ne perd
la

micun rayon de
Voici un

lumire qui l'environne.

exemple de comparaison prolonge, emprunt Lamartine dans son ptre C. Delavigne


:

Mais adieu; de l'plre osant braver

les lois,

Ma muse

inaltentive lve trop la voix.

D'un ton plus familier, d'une voix plus touchante.


Je voulais te parler, et voil
Ainsi,

que

je chante.

quand sur
la

Sduit par

bords du lac qui m'est sacr, douceur de son flot azur.


les

Ouvrant d'un doigt distrait rann|;au qui la captive, J'abandonne ma barque l'onde qui drive. Je ne veux que raser, dans mon timide cours.

De

ses golfes riants les flexibles contours.

Et, sous le vert rideau des saules

du

rivage,

Glisser,

en drobant quelques

fleurs

au bocage.


Badine avec

177

mon
insu
;

Mais du vent qui s'lve un souffle inaperu

ma

voile, et l'enfle

Le flot silencieux, sur la liquide plaine, Pousse insensiblement la barque qui m'entrane, L'onde fuit, le jour tombe; et, rveill trop lard, Je vois le bord lointain fuir devant mon regard.

Peut-on dire plus potiquement qu'on prend un ton un peu trop haut et qu'on va trop loin? S'il faut viter les comparaisons banales dans la grande littrature, il est permis dans le style badin ou familier de faire
des comparaisons communes, triviales

mme.

Elles abondent

dans la langue et sont aussi populaires qu'expressives. Dire que quelqu'un a t reu comme un chien dans vm jeu de quilles, ou qu'il n'a pas plus de courage qu une poule jnoitille, cela n'appartient pas au style noble, mais la noblesse n'est pas une qualit essentielle du style. Ce qui n'est pas noble ne demande pas tre exprim noblement. Il y a des comparaisons qui manquent de justesse et de convenance. Tel est ce passage de la Jeune Captive :
Sans crainte du pressoir,
Boit les

pampre, tout doux prsents de l'aurore


le
:

l't,

Et moi,

comme

Lui belle, etjeine

comme

lui...

et ne peut pas tre

remarquer avec raison le pampre n'a jamais t un symbole de beaut et de jeunesse. U allgorie, qui se rattache la comparaison, est un autre moyen de dveloppement. Nous en avons parl au chapitre de
l'a fait
:

On

la

mtaphore.

IL

LE CONTRASTE ET l'aNTITHSE.

1.

En quoi consiste
grandes beauts.
sion.

le

contraste et en quoi
3.

il

diffre de l'antithse.

8.

2. L'antithse,

source de

L'antithse en jeux de mots.

4.

Le paradoxisme.

5.

La rver9.

--

6.

L'enthymmisme.

7.

L'antithse par drivation.

Le polyptote.

Abus

en thymmisme de l'antithse.

une opposition d'ides ou de choses. Ce n'est pas une simple figure, c'est une succession de choses et de tons
est
12

Le contraste


diffrents,

178

un lment de varit enfin. Ne disons pas le contraste est une comparaison qui porte sur des objets mis en opposition l'un avec l'autre. L o il y a opposition, il n'y a pas ressemblance et, par consquent, point de comparaison littraire. Ne dit-on pas de deux choses qui devraient se ressembler ce sont des disparates qui choquent et ne se ressemblent pas
:

par leur dissemblance? C'est tort que l'on confond


Celle-ci

le

contraste avec Vantithse.


la

suppose un paralllisme dans

phrase

mises en prsence et opposes l'une l'autre


Voici deux

deux ides forment antithse.


;

hommes ou deux
:

choses qui ne se ressemblent par


:

aucun ct. Direz- vous c'est une antithse? Non, vous direz c'est un contraste. Le contraste n'est pas toujours un moyen
d'art
:

c'est

souvent

la

simple constatation

de choses dis-

semblables.
L'antithse est un contraste tabli avec intention et ordinai-

rement marqu par

le

rapprochement des mots qui font

saillir
le

l'opposition des ides ou des choses.

On

devrait rserver

nom

d'antithse l'opposition des mots aussi bien que des objets que
ces mots reprsentent.

Cependant ce nom s'applique galement au seul contraste des ides, pourvu que l'crivain fasse ressortir cette opposition par le rapprochement des membres de la phrase, sinon par le rapprochement des mots. L'antithse n'est parfaite que quand le mot est oppos au mot, comme l'ide l'ide et la chose la
chose.

En musique, on

passe de la douceur la force, du majeur au

mineur, pour varier les impressions. C'est un contraste qui rgne d'une partie l'autre. Pour former antithse, il faudrait que d'un membre de phrase ou d'une phrase l'autre, le contraste ft marqu dans la contexture mlodique.

De mme quand Boileau

dit

Heureux qui, dans ses vers, sait d'une voix lgre Passer du grave au doux, du plaisant au svre,
c'est

du contraste qu'il s'agit, car le ton ne varie pas de la premire partie du vers la seconde partie ni d'un vers


l'autre,
ait
le

179

mais d'un ordre d'ides un ordre diffrent. Pour qu'il y antithse, il faut que l'opposition soit rendue sensible par

paralllisme

mme

de

la

phrase.
citer!

Que d'exemples nous pourrions

En

voici quelques-uns

Quelle chimre est-ce donc que l'homme? Juge de toutes choses, imbcile
ver de terre, dpositaire

rebut de l'univers.

du

vrai, cloaque d'incertitude et d'erreur, gloire et

S'il se

vante, je l'abaisse;

s'il

s'abaisse, je

le

vante,

jusqu' ce qu'il comprenne qu'il est un monstre incomprhensible.

(Pascal.)

Pour monter, o ne descend-on pas?


(Delavigne.)

Ou monter ou

tomber,

c'est la loi

des grands

hommes.
(Lamartine.)

Sur ce front foudroyant

le

moucheron bourdonne.
(ID.)

Dans son discours sur


dont on menaait
'^

la

Prsidence, en

1848,

le

pote-

orateur qui se refusait croire l'lection de Louis Bonaparte


la

Rpublique, s'cria
^

Il

faudrait pour cela des annes, de

Terreur en arrire

et

des

Marengo en avant.

Dans Alzire, Guzman assassin


Les tiens t'ont

dit

Zamore en mourant
:

Des dieux que nous servons connais la diffrence command le meurtre et la vengeance; Et le mien, quand ton bras vient de m'assassiner, M'ordonne de te plaindre et de te pardonner.
(Voltaire.)

Racine a

dit

dans Esther

Dplorable Sion, qu'as-tu

fait

de

ta gloire?

Jusques au

ciel leve autrefois,

Jusqu'aux enfers maintenant abaisse.

Et dans Athalie
Comment

en un plomb vif l'or pur

s'est-il

chang?
:

La Fontaine a

dit

dans

le

Chne

et le

Roseau

Tout vous

est aquilon, tout

me semble

zphyr.

180

voisine

Et

la fin

Celui de qui la tte

au

ciel tait

Et dont les pieds touchaient Vempire des morts.

Victor

Hugo

est

particulirement

le

pote

de l'antithse

Cette figure semble incruste dans son cerveau. Antithse de

mots, antithse de phrase, antithse de pense, antithse de


situation,

toutes les formes lui en sont familires. Vers ou

prose, ode ou critique,

drame ou roman, son

travail d'artiste

rapprochement des contrastes. Tout est bti sur l'antithse. C'est excessif, et, dans le drame surtout, c'est faux bien souvent. Ange ou dmon, ce sont des extrmes qui frappent, mais qui ne sont gure dans la nature! Quoi qu'il en soit, nul n'a mani avec plus d'art cette figure clatante. Pour citer, nous n'avons que l'embarras du choix
se porte sans cesse sur ce
:

L'ardente charit, que

le
la

Mre de ceux pour


tit

Perle avant de tomber, fange aprs sa chute. Ce que Dieu chantait dans son dlire
et

qui

pauvre idoltre, fortune est martre.

petit

Tout ce que Dieu fit grand, et je voyais sourire Le colosse l'atome et l'toile au flambeau; La nature semblait n'avoir qu'une me aimante. La montagne disait Que la fleur est charmante! Le moucheron disait Que l'Ocan est beau
: :
!

L'antithse,

quand

elle sort ainsi des

choses mmes, est la


le

source des plus grandes beauts. Nous verrons


tir

subUme

sor-

du contraste qui

s'tablit

dans

l'esprit

entre l'infiniment

petit et l'infiniment grand.

Mais cette figure, si elle n'est que dans les mots, cesse d'tre srieuse et devient un jeu d'esprit fort puril. On connat l'antithse dont Molire se raille dans le Misanthrope
:

Belle Philis,

on dsespre.

Alors qu'on espre toujours.

Le pre Lemoine, dans son pome sur saint Louis, a commis


ce vers
:

Le beau feu de son cur

lui fait

mpriser Veau.


Et
J.-J.

181
"

Le repas serait le repos; mon matre d'htel ne me vendrait point du poison pour du poisson. " On peut descendre ces jeux de mots dans la conversation familire, quand on n'a rien de mieux dire. Mais ce sont
Rousseau a
crit
:

des vtilles que Ton n'envoie pas la postrit.


la premire moiti du xvii*^ sicle, Marini avait import en France des concetti ou pointes d'esprit, rapprochement antithtique roulant sur les mots plus que sur la pense et la

Dans

d'Italie

dont

mode

s'tait introduite

dans

les

genres

les plus

srieux

en matire de sentiment
matique. Boileau en a

comme dans

le style

badin ou pigram-

fait justice

au premier chant de VArt


la

potique.

Mais
et qui

il

est

une varit d'antithse qui ressemble

pointe
les

peut trouver sa place dans l'expression des penses

plus justes. C'est le

paradoxisme, rapprochement ou

alliance

de mots qui ne semblent pas

faits pour aller ensemble. C'est un tour paradoxal, mais qui exprime une vrit d'autant plus

saillante qu'elle a l'air d'une contre-vrit.

Telles sont les antithses suivantes

Pour rparer des ans Virrparable outrage.


(Racine.)

Et Dieu trouv fidle en toutes ses menaces.


(ID.)

Et

mont sur

le fate,

il

aspire descendre.

(Corneille.)

A Vobscure

clart qui

tombe des

toiles.
(ID.)

Quel bras vous suspendit, innombrables toiles, Nuit brillante, dis-nous qui l'a donn tes voiles?
(Louis Racine.)

Chanter du peuple hbreu

la fuite

triomphante.
(Boileau.)

Fuyez de ces auteurs {'abondance

strile.
(ID.)

Il

ici

y a d'autres formes d'antithse que nous devons signaler P la rversion, qui prsente deux propositions opposes
:

l'une l'autre en renversant les termes

Nous ne devons pas, dit Bourdaloue, juger des rgles et des devoirs


par
les

182

murs
par
le

et

par les usages, mais nous devons juger des usages et des
et

murs

devoir

par

les rgles.

Autres exemples. Ausone a


en franais
:

fait

une pigramme ainsi rendue

Pauvre Didon, o t'a rduite De tes maris le triste sort L'un en mourant, cause ta fuite,
:

L'autre, en fuyant, cause ta mort.

On demandait
rponse
:

Esope ce que Jupiter

faisait

au

ciel.

Voici sa

Il

lve ce qui s'abaisse et abaisse ce qui s'lve.

forme littraire de l'enthymme, ce syllogisme o manque une des prmisses, est une antithse o les deux membres sont opposs l'un l'autre.
Je t'aimais inconstant, qu'euss-je fait fidle?

U enthymmisme,

Molire a

fait dire

un de ses personnages
et

Quoi

vous tes dvot

vous vous emportez!


:

De

Belloy, dans le Sige de Calais, a dit


Vous
ftes

malheureux,

et

vous tes cruel!


la

Quand

les

mots qui diffrent entre eux ont


par drivation.

mme

origine,

c'est l'antithse

Delille traduisant le

beau vers de Virgile

Non ignara
a oppos
les

mali, miseris succurrere disco,

deux mots malheureux

et

malheur
le

Malheureuse, j'appris plaindre

malheur.
:

Corneille emploie la

mme
finit,

figure dans ces deux vers


mais non pas invincible.

Ton bras

Et
Quand
se

est invaincu,

le

combat

faute de combattants.

ce sont diverses formes du

mme

mot, l'antithse

nomme

polyptote
Il

plat tout le

monde

et

ne saurait se plaire.
(BOILEAU.)

183

Racine, dans Britanniciis dit de Nron


Et ion

nom

deviendra, dans

la

race future,

Aux plus

cruels tyrans

une

cruelle injure.

On peut juger par

ces varits d'antithses

combien cette

figure a d'clat ou de spirituelle saillie.


et avec propos, elle ne

Amene naturellement

l'imagination et tout

manque jamais son effet. Mais toute l'esprit du monde ne parviendront pas

en faire pardonner la recherche et l'abus. Les oppositions symtriques surtout perdent leur effet par l'uniformit mle la monotonie. On sent trop l'artifice, et c'est le cas de dire " Ceux qui font des antithses en forant les avec Pascal mots sont comme ceux qui font de fausses fentres pour la
:

symtrie. Leur rgle n'est pas de parler juste, mais de faire

des figures justes.

Snque, Flchier, Marivaux, voil, avec


le

V. Hugo,
Il

les

auteurs qui en ont

plus us et

le

plus abus.

est rare

que l'antithse serve au raisonnement, et plus rare


il

encore au sentiment. Mais,


thse est
le

faut

le

reconnatre, quand l'anti-

rsultat d'une inspiration vritable plutt qu'une

recherche d'art,
hardies, les

une des figures les plus vives, plus sublimes qu'il y ait dans la langue.
c'est

les

plus

VI.

LE PARALLLE.
Ce qui constitue
3. le parallle.

1.

2.

Quels sont les plus beaux parallles en franais.

Pourquoi

il

n'est pas ais d'y russir.

de parallle une espce particulire de comparaison et de contraste qui met en regard deux objets ou deux personnages ayant vcu la mme poque et exerc le mme art ou la mme profession, mais se distinguant par des
le

On donne

nom

qualits ou des dfauts diffrents ou opposs.


C'est

lignes allant

une mtaphore emprunte aux mathmatiques deux dans le mme sens, sans se rencontrer jamais. Le
:


parallle littraire repose

184

et

donc sur une srie de similitudes

de faire ressortir d'une faon aussi prcise et aussi exacte que possible. Le double procd de la
de dissemblances
qu'il s'agit

synthse et de l'analyse est ncessaire pour y russir. Il faut saisir les grandes lignes ou traits caractristiques des personnages, les traits qui constituent leur physionomie propre et dter-

minent le rle qu'ils ont jou dans l'art ou dans la vie publique. Les plus beaux parallles en franais sont ceux de Cond et de Turenne par Bossuet, de Corneille et de Racine par La Bruyre, de Charles XII et de Pierre le Grand, de Guillaume III et de Louis XIV, de Richelieu et de Mazarin par Voltaire. Citons encore les parallles de Descartes et de Newton par Fontenelle, de Bossuet et de Corneille par D'Alembert, de Molire et de La Fontaine par Champfort, de Bossuet et de Fnelon par D'Aguesseau. Les parallles
littraires de

La Harpe sont

aussi trs ingnieux, de

mme

que les parallles de Buffon entre les animaux. Bien des crivains se sont essays dans le parallle. Peu y ont russi compltement. La symtrie des rapports de similitude et de dissimilitude conduit trop souvent des recherches de dtails et d'antithses qui peuvent tre ingnieuses, mais qui ont plus de finesse que de profondeur, plus d'clat que de vrit. On s'gare aisment, quand on sort des grandes lignes
qui marquent les diffrences foncires entre les
les choses.

hommes

et

un parallle entre deux caractres gnraux qu'entre deux hommes. L, on peut se dispenser de dtails; ici, en effaant les nuances, on risque de mconnatre
Il

est plus ais d'tablir

le

mrite des

hommes par

la ncessit

l'on est

de marquer
sorte que,

les

traits qui les diffrencient et les sparent.

En

pour tre reprendre

juste,

on se voit forc de

faire ses rserves et de

les analogies,

aprs avoir tabli les contrastes. Les


le

moins une dmarcation rigoureuse. On ne peut russir les mettre en parallle, portrait contre portrait, que s'ils diff'rent essentielle ment de gnie, bien qu'gaux par la transcendance de l'art et de l'inspiration.
potes et les artistes sont ceux qui se prtent

QUATRIME CLASSE.

PREMIRE SECTION.
FIGURES ORATOIRES OU DE RAISONNEMENT.

Ce genre de figure consiste en des tours de phrase qui ont pour but, soit de gagner la bienveillance en mnageant les susceptibilits, comme dans la prolepse, soit de renforcer la pense, comme dans la concession et la correction, soit enfin
de faire rflchir et de pntrer plus srement, par ces artifices
et ces habilets de langage,

dans

l'esprit

de l'auditeur ou du
l'interrogation et

lecteur sollicit se prononcer lui-mme sur les sentiments

qu'on veut

lui

faire partager,

comme dans
:

toutes les formes qui en dpendent

siibjection, duhitation,

suspe7ision, rticence, comynunication.

Nous n'avons gure nous tendre


sur ces figures.
Il

et disserter

suffit

de

les bien dfinir et

beaucoup d'en donner des

exemples qui

les fassent

toucher du doigt.

I.

ATTNUATION ET EXAGRATION.
Diffrence de ces deux figures avec l'hyperbole et la

1.

litote.

2.

Ne pas confondre

l'att-

nuation avec

l'ironie.

3.

Quand l'exagration devient de l'hyperbolisme.

Il

ne faut point confondre ces deux figures de raisonnement


la litote qu'elles avoisinent. Celles-ci

avec l'hyperbole et

sont

des tropes portant sur les mots

eux-mmes

allant au del

ou

restant en de de la vrit, tandis que l'attnuation et l'exagration portent sur la pense dont elles veulent diminuer ou

augmenter l'importance. Le plus souvent,

il

s'agit d'un fait

ou

186

d'une action qu'on attnue ou qu'on exagre, pour blanchir ou noircir celui qu'on veut accuser ou dfendre.

On cite avec raison comme exemple ' attnuation la confession de l'ne, et comme exemple d^exagration la harangue du loup
dans
les

Animaux malades
le

L'attnuation sert aussi,

comme

de la peste. l'euphmisme, adoucir

le

blme. Alceste, dans

Oronte
il

qu'il avait fait

Misanthrope, ne voulant pas dire un mauvais sonnet, lui dit qu'un jour
les

conseillait

un de

ses

amis d'abandonner
ORONTE.

vers

Est-ce

que vous voulez me dclarer par


de vouloir....
ALCESTE.

Que

j'ai tort

Mais
Qu'il

je lui disais,

Je ne dis pas cela. moi, qu'un froid crit assomme,

ne faut que ce faible dcrier un homme.


les

Et qu'et-on d'autre parr cent belles qualits,

On regarde

gens par leurs mchants cts.

ORONTE.
E.-:t-ce

qu'

mon

sonnet vous trouvez redire?

ALCESTE.
Je ne dis pas cela

blme " l'ombre de l'loge selon l'expression d'un rhteur. " Personne, dit Dmosthne s' adressant aux Athniens, personne mieux que vous ne sait ce qu'il faut faire mais vous attendez, vous hsitez, vous comptez sur vos voisins.... Ah! si les dieux vous donnaient une volont
D'autres
fois,

on

fait

passer

le

gale votre intelligence!

Mais on va trop loin, quand on fait aller l'attnuation jusqu'au blme sous la forme de l'loge. Non, ceci n'est plus simple
attnuation, c'est de
l'ii^onie.
:

Ainsi, ce vers de Boileau


Je
le

dclare donc, Quinault est

un

Virgile.


C'est de l'ironie

187

au premier chef

le

satirique n'entend pas

attnuer

le

blme.

cach sous la forme du blme, c'est Vastisme. L'exagration devient de Yhyperbolisme, lorsqu'un personSi l'loge est

nage l'emploie pour s'riger un pidestal


rateur de sa propre renomme,

et se faire le vocifle

comme

hros de Corneille

dans

le

Cid

Mon nom
Grenade

sert

et

de rempart toute la Castille l'Aragon tremblent quand ce fer

brille....

Ou comme Rotrou dans


Pre de
la clart,

son Hercule 7nourant


grand
astre, astre

du monde,

Quels termes n'a franchis

ma

course vagabonde?

Sur quels bords a-t-on vu tes rayons tals, O ces bras triomphants ne se soient signals?
J'ai

port

la

terreur plus loin que

ta carrire,

Plus loin qu'o tes rayons ont port ta lumire;


Et

que le jour ne voit pas; vu la nature au del de mes pas; Neptune et ses Tritons ont vu d'un il timide Promener mes vaisseaux sur leur campagne humide. L'air tremble comme l'onde au seul bruit de mon nom. Et n'ose plus servir la haine de Junon. Mais qu'en vain j'ai purg le sjour o nous sommes Je donne aux immortels la peur que j'te aux hommes.
J'ai

forc des pays

j'ai

Baron considre
internes,

les figures

oratoires
la

comme
la

des antithses prtrition,


la

parce
la

que,

dans
la

prolepse,

correction,
il

concession,

communication,

V interrogation,

y a, dit-il, un contraste entre la pense et la parole, comme dans ironie et Vastisme. C'est donner trop d'extension l'antithse et risquer de n'tre pas compris en gnralisant des
Il

artifices oi^atoires qui ont besoin d'une explication particulire

et prcise.

n'y a pas toujours contraste d'ailleurs entre la

pense et

la

parole, tmoin

la

prolepse,

l'interrogation, la
la

subjection, la concession, la
la rticence,

suspension, o l'on ne feint pas d'ordinaire des sentiments ou des ides qu'on n'a point. Nous ne trouvons ce contraste que dans la prtrition, la permission et la correction.

communication,

188

IL

LA PROLEPSE OU ANTOCCUPATION.
En quoi consiste
cette figure.
subjection.
la prolepse. 3.

1.

2.

Que Boileau est particulirement heureux dans l'emploi de

Prcautions oratoires dans l'exorde.

4.

La prolepse sous forme de

Parmi

les artifices oratoires,

il

n'en est pas qui atteignent plus

srement leur

effet

que

la

prolepse ou antoccupation, avec ses


en mnageant ses adversaires,

procds insinuants. Elle consiste essentiellement prvenir


les objections et les difficults

en
la

les

louant

mme, pour

leur dire ensuite de cruelles vrits.

Elle rfute d'avance les raisons qu'on peut nous opposer. C'est figure des

mnagements

et des

prcautions oratoires, la

figure qui fait qu'on va au-devant du pril pour le conjurer et

pour arracher ceux que l'on combat des armes qu'ils pourraient tourner contre nous. Le clbre pisode de Chapelain, dans la IX satire de Boileau, en fournit un loquent exemple. L'auteur fait l'loge de l'homme pour mieux accabler le pote
:

Il

a tort, dira l'un; pourquoi faut-il qu'il


si

nomme?

Attaquer Chapelain! ah! c'est un


Balzac en
Il
Il

bon homme!

fait l'loge
s'il

en cent endroits divers.

est vrai,

m'et cru,
:

se tue rimer

Voil ce

que

l'on

qu'il n'et point fait de vers. que n'crit-il en prose? dit. Eh! que dis-je autre chose?

En blmant

ses crits, ai-je, d'un style affreux.

un venin dangereux? Ma muse en l'attaquant, charitable et discrte, Sait de l'homme d'honneur distinguer le pote.
Distill sur sa vie

Qu'on vante en lui la foi, l'honneur, la probit; Qu'on prise sa candeur et sa civilit; Qu'il soit doux, complaisant, officieux, sincre

jy souscris, et suis prt me taire. Mais que pour un modle on montre ses crits; Qu'il soit le mieux rente de tous les beaux esprits;

On

le

veut,

Gomme
Ma

roi

des auteurs, qu'on l'lve l'empire;

bile alors s'chauffe, et je brle d'crire;


Et,
s'il

189

le

ne m'est permis de
la terre, et,

dire au papier, ce barbier,


:

J'irai

creuser

comme

Faire dire aux roseaux par


Midas,
Il
le roi

un nouvel organe

Midas, a des oreilles d'ne.

y a

ici

tout la fois

mnagements

et prcautions oratoires.

Boileau est trs heureux dans l'emploi de cette figure.


dire de lui,

On

peut

comme

de tous

les potes classiques

du xvii

sicle,

que

les

beauts de son style sont plus loquentes qu'elles ne


cette excellente boutade qui
le

sont potiques.

Dans

voulant viter
d'un ne,
il

laisse

forme la huitime satire, reproche d'avoir mis un docteur au-dessous supposer que cette ide lui vient d'un autre,
:

sous forme d'objection

Mais pourquoi, diras-tu, cet exemple odieux? Que peut servir ici l'Egypte et ses faux dieux?
Quoi!

me

prouverez-vous par ce discours profane


est

Que l'homme, qu'un docteur

au-dessous d'un ne,

Un Un

ne,

le

jouet de tous les animaux,


seul en soi
:

slupide animal, sujet mille maux,


le

Dont

nom

comprend une

satire?

Oui, d'un ne

et qu'a-t-il qui

nous excite rire?

exemple de mnagements nous vient de l'antiquit. Les soldats de l'empereur Othon, croyant que le snat conspibel
rait contre lui, avaient

Un

tion des conspirateurs.

envahi son palais, demandant l'excuOthon, comprenant qu'il y va de son


il

trne, veut punir les auteurs de cette meute. Mais

com-

mence par louer ceux

qu'il doit

blmer ensuite:

Ce n'est point pour rchauffer dans vos curs votre affection pour moi, compagnons d'armes; ni pour exciter votre valeur que je viens ici (vous
m'avez prodigu des preuves clatantes de l'une et de vous demander plus de modration dans votre courage

pour de mesure dans votre dvouement ma personne. L'origine du dernier dsordre n'est ni la cupidit ni la vengeance, qui ont souvent sem la discorde dans les armes ce n'est pas mme la timidit ou la crainte du danger, l'excs de votre amour pour moi l'a fait natre avec plus d'ardeur que de rflexion, car souvent un sentiment gnreux, quant il n'est point clair par le jugement, amne de fcheux rsultats i.
l'autre); c'est
et
;

Voir Galron, Principes oratoires,

t.

II,

190

Les prcautions oratoires, touchant au sujet, la personne de l'orateur ou aux dispositions du public, se produisent particulirement dans lexorde. Sous ce rapport, on peut citer comme modles l'exorde de Dmosthne dans sa premire Philippique et celui de Cicron contre la loi agraire. Chaque fois qu'il y a des prjugs combattre ou des objections rfuter, l'emploi de la prolepse est ncessaire et le succs dpend de l'habilet
de l'orateur.
Cette figure prend assez souvent la forme de la subjection

dont nous parlerons plus loin. C'est ainsi que Beaumarchais a dit en parlant d'un juge prvaricateur
:

Et vous, ses amis, on est assez curieux de voir comment vous vous y prendrez pour l'excuser. Sera-ce sur sa jeunesse? Il a quarante ans passs; sur son ignorance? Il se dit le Du Gange du sicle; sur la frivolit de son
tat?
Il l'a
11

est conseiller de grand'chambre; sur dgrade publiquement.

la

considration due sa place?

III.

LA

PRTRITION.

1.

En quoi consiste

l'artifice

de la prtention.

2. Quels

avantages

elle

procure l'orateur et

l'crivain pour la force du discours et la varit des tableaux descriptifs.

Cette figure, de
qui

mme

que

la prolepse,

touche l'ordre dans


a
l'air

lequel on dispose ses arguments.

La

prolepse met en avant ce


d'ometti^e ce

devrait venir aprs; la prtrition

pour insister sur des choses plus importantes. Mais dans la prtrition, on ne parle pas comme on pense, puisqu^n_ exprime av ec intenti on ce qu'o n dit devoir tai re. On
qu'elle veut dire

comprend quels srieux avantages fournit l'art de la parole et du style une figure qui donne l'orateur ou l'crivain la facult de se montrer gnreux et convaincu de l'excellence de sa cause, puisqu'il renonce en apparence des arguments qui
ont leur valeur, tout en
lui

permettant de

les

produire au gi^and

jour et d'ajouter une force nouvelle aux arguments ultrieurs.

191

Voltaire, dans Alzire et dans \diHenriade, a fait un heureux

emploi de la prtention. Alzire qui a pous Guzman et qui a embrass

le

christia-

nisme pour obir son pre, en croyant que Zamore n'tait plus, se retrouve tout coup devant lui. Au lieu de s'excuser en racontant simplement les faits, elle se dit inexcusable, tout
en exposant
les

raisons qui l'excusent

Je pourrais l'allguer, pour affaiblir

mon

crime,

De mon pre sur moi


Les pleurs que

le

pouvoir lgitime,

L'erreur o nous tions,


j'ai trois

mes

regrets,

mes combats.

ans donns ton trpas;

Que, des chrtiens vainqueurs esclave infortune, La douleur de ta perte leur dieu m'a donne;

Que je l'aimais toujours; que mon cur perdu A dtest les dieux qui l'ont mal dfendu.
Mais je ne cherche point, je ne veux point d'excuse;
Il

n'en est point pour moi lorsque l'amour m'accuse.

Tu vis, il me suffit; je t'ai manqu de foi; Tranche mes jours affreux, qui ne sont plus pour

toi.

Racine, dans Athalie, a recours cet artifice pour initier les spectateurs aux motifs de l'apostasie de Mathan. C'est le personnage lui-mme qui expose ces motifs Nabal, son

complice

Qu'est-il besoin, Nabal, qu' tes yeux je rappelle De Joad et de moi la fameuse querelle. Quand j'osai contre lui disputer l'encensoir. Mes brigues, mes combats, mes pleurs, mon dsespoir.

Moyen
l'me de
cela
le

d'art d'une habilet

suprme qui nous


monde, sans

fait

entrer dans

Mathan pour y
la

saisir le

mobile de ses actes, et tout


sortir

plus naturellement du

de l'action

scnique ni de

vraisemblance.

Bossuet, Massillon, Flchier ont mani avec beaucoup d'art aussi ce tour loquent. Flchier en abuse parfois. Mais il est
bien beau dans l'oraison funbre de Turenne.
N'attendez pas. Messieurs, que j'ouvre ici une scne tragique, que je reprsente ce grand homme tendu sur ses propres trophes, que je

dcouvre ce corps ple


qui
l'a

et sanglant,

frapp, et

que j'expose

vos

auprs duquel fume encore la foudre yeux les tristes images de la religion et

de

la

patrie plores.


Indpendamment de
la
la

192

d'viter
il

valeur relative des choses elles-mmes


le

prtrition

offre

encore
les

moyen
:

l'excs

dan
toui

l'abondance et de varier

tableaux

mais

en est de ce

comme

de tous ceux que signale la rhtorique, il y faut plus qu du mtier l'imagination et la verve sont indispensables. Sous ce rapport, on ne peut rien citer de plus remarquable
:

F que la description de la Cascade de Terni, par Lamartine. Aprs avoir dcrit les lieux et ce que j'appellerai le prodrom^l du spectacle, quand l'auteur est l, sur ce promontoire, d'o i
peint la scne qu'il a sous les yeux,
"
il

commence par
^

dire

Nous n'entreprendrons pas de


ne s'attend
impossible, et,

dcrire ce spectacle....

On comme

pas une description que l'auteur donne

description est faite, et

quand on arrive la page suivante, la l'on assiste avec une innarrable motion
l'artifice

cette catastrophe des eaux, sans avoir pris garde


et sans

que

le

pote lui-mme ait song faire de la rhtorique.

IV.

LA CONCESSION.

La concession,

artifice

pour passer du blme rloge ou de rloge au blme.

La concession

est

une figure par laquelle l'orateur ou


il

l'auteur accorde ce que souvent

serait en droit de refuser,


qu'il

pour tirer d'autant plus avantage de ce

Ce qui
l'loge

fait la force

de

la concession, c'est qu'elle

ne peut accorder. donne celui

qui l'emploie toutes les apparences de l'impartialit.

On accorde

pour

faire ressortir le

blme ou pour donner plus de prix


haut

l'loge.

Dans

l'pisode de Chapelain, cit plus


il

comme exemple

de prolepse,

y a concession d loge pour aboutir au blme.


lui la foi,

Qu'on vante en

l'honneur,

la

probit, etc.

On

le

veut, j'y souscris, etc.


Dans
le

193

passage suivant de Tloge funbre de la reine d'Angleterre, il y a la concession d'une faute pour aboutir
l'loge
:

Je veux bien avouer de lui (Charles

l^^)

ce qu'un auteur clbre a dit de

Csar, qu'il a l. clment jusqu' tre oblig de s'en repentir. Que ce soit l, si l'on veut, l'illustre dfaut de Charles aussi bien que de Csar; mais que ceux qui veulent croire que tout est faible dans les malheureux et dans les vaincus, ne pensent pas pour cela nous persuader que la force ait manqu
son courage ni la vigueur ses conseils.

Citons encore ces vers o Boileau dit son fait la noblesse qui n'a d'autres titres que ceux qu'elle tient de ses anctres
;

Je veux que

la

valeur de ses aeux antiques,

Ait fourni de matire

aux plus
lis

vieilles

chroniques.

Et que l'un des Capets, pour honorer leur


Ait

nom.

de

trois fleurs

de

dot leur cusson.

sert ce vain amas d'une inutile gloire, de tant de hros, clbres dans l'histoire, Il ne peut rien offrir aux yeux de l'univers Que de vieux parchemins qu'ont pargn les vers! Si, tout sorti qu'il est d'une source divine. Son cur dment en lui sa superbe origine, Et, n'ayant rien de grand qu'une sotte fiert. S'endort dans une lche et molle oisivet?

Que
Si

Ici

encore,

comme dans

l'pisode de Chapelain, Boileau ne

loue que pour

mieux blmer.

V.

LA PERMISSION.
Diffrence entre la concession et la permission.

1,

2.

Puissance de cette dernire figure


l'ironie.

pour exprimer la passion sous

la

forme de l'indignation ou de

3. Artifice

oratoire

pour dsarmer un adversaire ou pour obtenir justice.

La permission ressemble
prend
la phrase,

la concession dans

le

tour que

Dans

la concession,

mais cette ressemblance n'est qu'apparente. on dit d'abord le contraire de ce que l'on
13

194

va dire; dans la permission, on dit souvent le contraire de ce que l'on pense. La concession accorde une chose pour tablir l'impossibilit
d'accorder l'autre.

La

permission, en gnral, n'accorde rien,


elle

en paraissant tout accorder, ou bien

accorde tout en

effet

par

la confiance qu'inspire

l'orateur la bont de sa cause.

C'est une figure d'une rare puissance pour faire sentir toute l'tendue, toutes les consquences et toute l'horreur de leur

ou qui nourrissent le dessein de mal faire, et qu'on abandonne eux-mmes, comme s'il n'tait plus possible de leur faire entendre la voix de la raison. On espre ainsi les toucher et les arrter sur la pente du crime, ou les rendre plus odieux. Crbillon, en une des scnes les plus tragiques qu'il y ait au
fait

conduite ceux qui ont mal

thtre,

met dans
fils
:

la

bouche de Thyeste ces terribles paroles

l'adresse de son frre Atre qui lui tend la coupe remplie du


sani? de son '&

Grands dieux! pour quels

forfaits

lancez-vous

le

tonnerre?

Monstre que les enfers ont vomi sur la terre, Assouvis la fureur dont ton cur est pris; Joins un malheureux pre son malheureux

fils;

ses

mnes sanglants donne

cette victime,

Et ne t'arrte point au milieu de ton crime.

Barbare, peux-lu bien m'pargner dans ces lieux

Dont

tu viens

de chasser

et le

jour et

les

dieux?

Et Agrippine, apprenant que Britannicus par la main de Nron, s'crie


:

est

mort empoisonn

Poursuis, Nron, poursuis; avec de


Par des
faits

tels

ministres,

glorieux tu te vas signaler;

Poursuis.

Ta main

Tu n'as pas fait ce pas pour reculer; commenc par le sang de ton frre.

Je prvois que tes coups viendront jusqu' ta mre.

y a dans cette figure de passion plus que de raisonnement. Mais elle n'est pas toujours un mouvement d'ironie ou d'indignation; c'est plus souvent encore un artifice oratoire o l'on cherche tantt dsarmer
voit quelle poignante ironie
il

On


un adversaire
arbitres,
irrit,

195

le

tantt obtenir justice en laissant aux


la

comme

dans

communication,

soin de prononcer

eux-mmes

la sentence.

VI.

LA CORRECTION.

1.

En

quoi consiste la correction.

2. Effet qu'elle produit.

3.

Signes qu'elle emploie.

La correction

consiste se reprendre,

comme pour

dire

mieux ou plus que ce qu'on avait dit. Il y a l un contraste ou une gradation qu'on n'attendait pas et qui pique vivement l'esprit en renforant l'ide, qu'on ne semble rtracter que pour l'tayer de nouveaux arguments. Le signe de la correction est dans les mots que dis-je? Je me tro'^npe, bien plus, bien mieux, ce qui vaut mieux, ou plutt, ce n'est pas ceci, mais cela, etc. Phdre, livre ses remords et cherchant se fuir elle-mme,
:

s'crie

O me cacher? fuyons dans la nuit infernale. Mais que dis-je? Mon pre y tient l'urne fatale.

Devant
fleur,

le

cercueil de la duchesse d'Orlans enleve dans sa


:

Bossuet s'crie

vie n'est

Non, aprs ce que nous venons de voir, la sant n'est plus qu'un nom, la qu'un songe, la gloire n'est qu'une apparence, les grces et les plaisirs ne sont qu'un dangereux amusement; tout est vain en nous, except
sincre aveu que nous faisons devant Dieu de nos vanits, et
fait

le

le

jugement

arrt qui nous

mpriser tout ce que nous sommes.


le

C'est

l'homme qui a parl; coutons maintenant

prtre

Mais dis-je La vrit? L'homme que Dieu a fait son image n'est-il qu'une ombre? Ce que Jsus-Christ est venu chercher du ciel en la terre; ce qu'il a
cru pouvoir, sans se
ravilir, racheter de tout son sang, n'est-ce qu'un rien? Reconnaissons notre erreur sans doute, ce triste spectacle des vanits humaines nous imposait; et l'esprance publique, frustre tout coup par la mort de cette princesse, nous poussait trop loin. 11 ne faut pas permettre
:


et

196

l'homme de se mpriser tout entier, de peur que, croyant avec les impies que notre vie n'est qu'un jeu o rgne le hasard, il ne marche sans rgle et
sans conduite au gr de ses aveugles dsirs.

Cousin a

dit

Dieu a voulu communiquer et rpandre son intelligence, mieux, sa justice, et, ce qui vaut mieux encore, sa bont.

et,

ce qui vaut

Autre pense aussi juste que


Rougir d'un ami malheureux,
trahison; je
c'est

forte

une

faiblesse; je

me

trompe,

c'est

une

me

trompe,
la

c'est

une

lchet.

On

saisit

puissance de ces sortes de gradations et de

contrastes soiis forme de correction.

Citons encore ces vers du pote des


Et vous qui survivrez
Si

Harmonies

vous voulez charmer

ma cendre glace, ma dernire pense,

Un

jour levez-moi... Non, ne m'levez rien;

Mais, prs des lieux o dort l'humble espoir de chrtien,

Creusez-moi dans ces champs


Et ce dernier sillon o

la

couche que
vie.

j'envie,

germe une autre

VII.

LA LICENCE.
1.

Ce qu'on entend par licence.

2.

En quoi

elle diffre

de la correction.

On

a donn

le

nom

de licence une sorte de correction


faire passer l'loge sous la
la

oij

Ton prend la libert de blme, ou le blme sous

forme du

forme de

l'loge.
:

Nul

n'a dpass Boileau dans la licence

Grand

roi

cesse de vaincre ou je cesse d'crire.

Voltaire dit son ami Thiriot


"

vous aimais moins, je vous plaisanterais sur votre paresse; mais je vous aime et je vous gronde beaucoup. ^ C'est une forme piquante et humoristique.
Si je

197

VIII.

l'piphonme et les sentences.


Caractre, forme et place

1.

de l'piphonme.

sentences, force du discours.

valeur de ces rflexions. cueils viter dans l'emploi des sentences.


2.

3.

Les

On donne
parole)

le

nom d'piphonme

(epi, sur, et

phojima,

une espce d'exclamation sentencieuse jete la fin d'un rcit, d'une dissertation, d'un discours, d'un raisonnement mme, pour le rsumer sous une forme synthtique qui grave la pense dans l'esprit. Elle est ordinairement amen par tant ou
voil. Tel est
le

mot de

Virgile

Tantae niolis erat

romanam condere gentem


:

que Delille traduit

ainsi

Tant dut coter de peine Le long enfantement de la gloire romaine!

Bossuet, montrant o vient aboutir la grandeur d'Alexandre,

Et voil le fruit glorieux de tant de conqutes! Sous cette amre ironie, quelle leon pour les conqurants! Ce grand orateur, qui est l'loquence mme, a souvent recours cette exclamation. Son rcit de la mort d'Henriette d'Angleterre finit par ce mot terrible o apparat tout le nant
s'crie
:

"

-^

de

la vie

La mort ne nous laisse pas assez de corps pour occuper quelque place, et on ne voit l que les tombeaux qui fassent quelque figure. Notre chair change bientt de nature; notre corps prend un autre nom; mme celui de cadavre, dit Tertullien, parce qu'il nous montre encore quelque forme humaine, ne lui demeure pas longtemps il devient un je ne sais quoi, qui n'a plus de nom dans aucune langue; tant il est vrai que tout meurt en Lui, jusqu' ces termes funbres par lesquels on exprimait ses malheureux restes.
:

Nous
ailleurs

disions tantt que cette forme d'piphonme se rencontre

encore qu'au

bout d'une composition, et qu'elle se


d'un raisonnement, dans
le

produit
discours.

mme

la

fin

corps' du


En En
voici des

198

le

exemples

traant grandes lignes, selon sa manire,


dit
:

caractre

du cardinal de Retz, Bossuet a

Ferme gnie que nous avons vu en branlant


dignit qu'
qu'il eut le
la

l'univers s'attirer

une

fin

il

voulait quitter
le

comme

trop chrement achete, ainsi


le

courage de
et enfin
et le

reconnatre dans le lieu

plus minent de la
:

chrtient,

comme peu

capable de contenter ses dsirs

tant

il

connut son erreur

vide des grandeurs

humaines!

et

Et Voltaire, dans sa son sicle


:

lettre

milord Harvey, sur Louis

XIV

L'vque Burnet avoue que ce got, acquis en France par les courtisans de Charles 11, rforma chez nous jusqu' la chaire, malgr la diffrence de nos religions tant la saine raison a partout d'empire!
:

Mais

c'est trop

restreindre l'emploi de cette figure

elle

s'tend toute rflexion courte, vive et frappante qui couronne

un

ou toute espce de composition. Voici un bel piphonme mis en opposition, sous forme exclamative encore, la fin du rcit de la mort d'Hippolyte
rcit
:

Triste objet

oij

des dieux triomphe

la colre.

Et que mconnatrait l'il

mme

de son pre!

M de Svign termine ainsi sa lettre M. de Pomponne sur un pige tendu au marchal de Gramont, propos d'un madrigal fait par le roi lui-mme
:

Pour moi, qui aime toujours


en
ft

faire des rflexions, je voudrais

l-dessus, et qu'il juget par l

combien

il

est loin

que le roi de connatre jamais

la vrit.

heureuse que ces sortes de rflexions, quand elles sont amenes avec autant de justesse que d'-propos. Ne confondons pas l'piphonme avec les sentences qui peuvent se placer partout, au commencement et au milieu
Il

n'est pas de fin plus

comme

du discours. Les sentences ou maximes, ainsi que les proverbes, sont des penses gnrales qui rsument la sagesse des peuples comme celle des grands hommes et qui servent nous clairer dans la vie. C'est ces lumineuses

la fin

199

penses que tous nos raisonnements viennent aboutir, et c'est

que se concentre tout le suc, toute la substance, toute la force du discours. les longs dveloppements sentenIl y a deux cueils viter cieux qui alourdissent la marche du discours et fatiguent le lecteur; la trop grande abondance de rflexions, quand l'intrt rside dans la succession des faits, et quand les rflexions naissent d'elles-mmes dans l'esprit du lecteur. s'il s'agit Tout dpend ici du but que l'crivain poursuit
:

d'veiller la passion, ce n'est pas

le lieu

des rflexions ni des

sentences. S'agit-il au contraire de frapper vivement l'esprit

par un trait de lumire qu'on voudrait graver jamais dans la conscience, il faut alors condenser la pense et lui donner le
poids des vrits ternelles.
C'est en matire de
le

plus d'importance.

murs que les sentences ou maximes ont On sait que l'apologue ou la fable n'a pas

d'autre but que de dvelopper sous forme de rcit une vrit

ou au commencement de la pice. Comme exercices de rdaction pour la jeunesse, on ne peut choisir de sujets plus fconds que ces grandes penses sentencieuses qui contiennent parfois tout un monde d'ides. Elles gagnent tre prsentes dans le corps du discours avec le dveloppement

morale place

la fin

qu'elles

comportent

et se

souder

la

chane du raisonnement

plutt qu' se dtacher, moins qu'on n'en fasse de ces recueils

o vont puiser les penseurs. Dans son ode contre la peine de mort au peuple du 19 octobre 1830, Lamartine, qui n'aimait pas la politique en vers, mais qui, chaque fois qu'il s'en est ml, l'a fait avec tant de succs, a exprim ces nobles sentiments, sous forme de sentence
dveloppe
:

11 est beau de tomber victime, Sous le regard vengeur de la postrit, Dans l'holocauste magnanime

De
Il

sa vie la vrit!
te

L'chafaud pour
est

juste est

te tit

de sa gtoire!
l'histoire,

beau d'y mourir au

soleil

de


Au

200

milieu d'un peuple perdu;


la foule insense,

De lguer un remords

Et de lui dire en face une mle pense,

Au

prix de son sang rpandu

Celui qui a crit ces vers avait,


sa vie,
1

comme

il

l'a

montr dans

arae d'un hros.

Observation gnrale.
Il

faut viter Temploi trop frquent des sentences. Outre que

le style

en paratrait pdantesque,

il

aurait cet autre vice d'tre

trop hach et trop dcousu.

SECONDE SECTION.
FIGURES ORATOIRES OU LA PASSION SE MLE AU RAISONNEMENT.
l'interrogation.

1.

6.

2.

LA SUBJECTION.

3.

LA DUBITATION.

4.

LA SUSPENSION,

5.

LA RTICENCE.

LA COMMUNICATION.

Les figures dont l'interrogation


fictives,

est

le

type appartiennent

essentiellement la stratgie oratoire. Ce sont des


forant l'auditeur ou
le

formes

lecteur faire un retour sur

lui-mme pour rpondre la pense que l'orateur ou l'auteur exprime avec cette vivacit de ton qui ne laisse personne indiffrent. C'est un raisonnement passionn et qui passionne.

I.

l'interrogation.

1.

But et effet de l'interrogation oratoire.


rpte.
5.

2.

Que l'interrogation ne doit pas tre trop souvent

3. Quelle

est la rgle la plus sre.

4.

L'interrogation dans la polmique.

Exemples d'interrogation

relle et d'interrogation feinte.

L'interrogation,
interrogatif, simple

qu'il

ne faut point confondre avec le tour moyen de varit, ni avec l'interrogation

201

proprement dite qui appelle ncessairement une rponse, est une question que l'on feint d'adresser un autre ou soi-mme pour agir fortement sur l'esprit ou le cur. Ce n'est pas le signe d'un doute, mais un mouvement fait pour appeler vivement l'attention. C'est ordinairement le signe d'une me mue par un sentiment de surprise, d'tonnement, de crainte, d'indignation ou de douleur qui veut nous faire partager ses motions

en nous mettant l'unisson de ses penses. C'est l'orateur surtout qui aime recourir l'interrogation pour raviver une
attention qui tend sans cesse s'affaiblir. L'orateur nous inter-

avec l'accent vrai de l'interrogation, ne peut manquer de nous suspendre ses lvres. Cette figure inhrente
pellant
ainsi,

la

parole publique est celle qui donne nos crits

le

plus

d'loquence, quand elle sort spontanment et sans calcul d'une

me vritablement
Toutefois,
il

passionne.
ici

y a

un cueil

mme

dans

la passion, l'interle

rogation trop souvent rpte serait une fatigue pour


et ferait

lecteur

ressembler

le

discours un perptuel dfi de penser

autrement que

l'auteur;'

quand la rponse que que l'motion partage fera dire c'est vrai! comme il a raison! S'il s'agissait de combattre au lieu de persuader, le succs serait tout autre et amnerait celui qui pense autrement que nous nous rpondre en nous interrogeant son tour. C'est de cette chaleur que sort la plus vive lumire. Dans l'art de la parole ou du style, on n'a qu'un ennemi vaincre l'indiffrence. Il y aurait trop citer. Le plus bel exemple d'interrogation indigne, c'est la scne 'Athalie o Joad gourmande Josabeth de s'tre entretenue avec Mathan
rgle la plus sre est de n'interroger que
n'est pas douteuse, et
: :

La

suis-je? de Baal ne vois-je pas le prtre? etc.

Et ce mlange de surprise et de douleur, quand, rpondant Abner qui, pour expliquer son inaction, avait reprsent le peuple juif abattu et se croyant abandonn de Dieu, le grandprtre s'crie
:

Et quel temps tut jamais

si fertile

en miracles?


deux vers

202

Voulez-vous vous rendre compte de la diffrence qu'il y a ^ntre l'interrogation relle et l'interrogation feinte? Lisez ces
:

JOAD.

D'o vous vient aujourd'hui ce noir pressenliment?

ABNER.
Pensez-vous tre saint
et juste

impunment?
seul est
la

Le premier sollicite une rponse le second La verve si spirituelle et si entranante de


;

une figure. neuvime satire,


qu'il sollicite

Boileau la doit l'interrogation et aux rponses dans ce piquant dialogue avec son esprit.
Ceci nous conduit la subjection.

IL

LA SUBJECTION.

1. But de la subjection.

2.

En quoi

elle diffre

de l'interrogation proprement dite.

3.

Sub-

jection o l'on se rpond soi-mme.

4.

La suijection, tour interrogatif.

une interrogation o l'on fait soi-mme la rponse que l'auditeur ou le lecteur cherche et devine. C'est souvent un moyen de rfutation anticipe, comme dans la prolepse. Mirabeau, dans son clbre discours sur la Banqueroute, pose cette question la Constituante
est
:

La subjection

ri quelqu'un dans l'assemble.


considrer....

Avons-nous un plan substituer celui qu'on nous propose? Oui, a Je conjure celui qui rpond oui de

On
l elle

conoit la diffrence qui spare la subjection de l'interIci la

rogation proprement dite.

demande

plus de rflexion

rponse est toujours simple; une part est faite l'inat:

tendu, puisque
qui la pose.

la

rponse
la

la

question est donne par celui


l'inter-

L o

rponse est clairement prvue,

rogation

suffit.


let
I

203

J.-B. Rousseau a us de la subjection avec beaucoup d'habi-

dans cette pigramme

Est-on hros pour avoir mis aux chanes

Un peuple ou deux? Tibre


(
Par
la

eut cet honneur.

Est-on hros en signalant ses haines


Est-on hros en rgnant par

vengeance? Octave eut ce bonheur. la peur?


tout trembler, jusqu' son matre.
le salptre,

Sjan

fit

Mais de son ire teindre


Savoir se vaincre
et

rprimer

les flots

De son orgueil, c'est ce que j'appelle tre Grand par soi-mme, voil mon hros.
Il

en est peu qui aient russi aussi bien que Massillon dans
:

l'emploi de cette figure


Je veux hlas!
elles

que vous prolongiez vos jours au del mme de vos esprances mes frres, ce qui doit finir doit-il vous paratre long? Que laissent:

de

rel

rvez que vous avez vcu

dans votre souvenir? pas plus qu'un songe de voil tout ce qui vous en reste.
;

la

nuit.

Vous

Turenne, a fait un heureux emploi de la subjection. Seulement ici nous avons un tour interrogatif plutt qu'une interrogation.
Flchier,

dans

loraison

funbre

de

Dans

la fable des

Animaux malades de la peste, La


:

Fontaine

fait dire

au renard

Eh bien! Manger moutons,

canaille, sotte espce,


ftes,

yr Q\>W^^

Est-ce lin JSst-ce un pch? Non, non. Vous leur

seigneur. seig

En

les

croquant, beaucoup d'honneur.


le

Ceci est une subjection o


qu'il fait

malin orateur, dans

la

rponse
les

son interrogation, est sr d'tre l'cho de tous


l'on

flatteur s.,

y a une manire particulire de subjection o rpond soi-mme. Citons comme exemple le monologue d'Auguste
Il
:

se

'/

Rentre en toi-mme, Octave, et cesse de te plaindre. Quoi! tu veux qu'on t'pargne et n'as rien pargn!

Songe aux fleuves de sang o ton bras

s'est

baign.

204

Remets dans ton esprit, aprs tant de carnages, De tes proscriptions les sanglantes images, O toi-mme, des tiens devenu le bourreau, Au sein de ton tuteur enfonas le couteau
;

Et puis ose accuser

le

destin d'injustice,

Quand

tu vois

que

les tiens

s'arment pour ton supplice.

Souvent la subjection n'est qu'un tour interrogatif, comme dans les passages suivants de Boileau
:

Voulez- vous du public mriter les amours?

Craignez-vous pour vos vers

Sans cesse en crivant variez vos discours. la censure publique? Soyez-vous vous-mme un svre critique.

III.

LA DUBITATION.

1.

La dubitation, varit de
dans
la

la sujection.

2.

Qu'il

en est de deux sortes aussi

incertitude

forme d'un ct; incertitude relle de

l'autre.

une subjection o l'on semble hsiter sur ce que l'on doit dire ou faire, associant le lecteur ou l'auditeur notre incertitude ou nos perplexits. Germanicus s'exprime ainsi en s'adressant ses soldats
est

La dubitation

rvolts
Quel

nom

donnerai-je ce rassemblement? Vous appellerai-je soldats?

les armes la main, avez assig dans son camp le fils de votre empereur! Citoyens? vous qui avez foul aux pieds avec tant de mpris l'autorit du Snat! Vous avez mme viol les lois de la guerre, le caractre sacr des ambassadeurs et le droit des gens! (Tacite, Ann. 1,42.)

vous qui,

C'est la vraie figure de la dubitation.


n'est
Il

Le doute,

l'incertitude

que dans

la

forme.

est d'autres cas

le

tour dubitatif est l'expression d'une

incertitude relle.l

En

voici des

exemples bien remarquables


Misrable! o irai-je?

205

Caus Gracchus, poursuivi par ses ennemis, s'crie


O trouver un
asile?

Au Gapitole?

Il

est

inond du

Dans ma maison? J'y verrais larmes, ensevelie dans une inexprimable douleur!
sang de

mon

frre.

ma

pauvre mre en

Et ces vers de Phdre en proie ses remords


O me cacher? Fuyons dans Mais que dis-je? Mon pre y
la

nuit infernale.

tient l'urne fatale.

Cette forme dubitative, sorte de dialogue avec soi-mme dans une situation perplexe et dsespre est d'un effet dramatique trs puissant; mais ici ce n'est pas par fiction qu'on
s'interroge.
Il

faut

donc distinguer deux sortes de dubitation,


:

comme

il

y a deux sortes de subjection quand on s'adresse aux autres ou quand on s'adresse soi-mme. Le tour dubitatif est toujours

une feinte oratoire dans le premier cas; il peut ne pas l'tre dans le second. Nous disons il peut ne pas l'tre. Il y a en effet des dialogues avec soi-mme dans les monologues dramatiques o l'interrogation semble exprimer un doute qui n'est pas rel, comme dans la tragdie de Marne Stuart par Lebrun. Elisabeth s'interroge, non parce qu'elle hsite, mais parce qu'elle cherche des raisons pour s'encourager perdre sa rivale.
:

Graindrais-je incessamment de faire excuter Ce qu'au fond de mon cur je brle de hter?
Est-ce
Si

un crime aprs

tout qui souille


l'abri

pourtant je pouvais mettre

ma mmoire? ma gloire!
'

IV.

LA SUSPENSION.
1.

La suspension dans
dans
le

la

pense et dans

la

phrase.

2.

Effet qu'elle produit par l'inattendu

srieux et

le plaisant.

La suspension nous
la

dans l'incertitude, pour donner pense une conclusion inattendue destine nous frapper.
tient


Il suffit

206

que la pense soit en suspens; mais souvent la phrase s'arrte avec la pense suspendue. La Fontaine, pour dire que la peste rgnait parmi les animaux, suspend ainsi ce mot terrible
:

qui rpand la terreur, Mal que le ciel en sa fureur Inventa pour punir les crimes de la terre, La peste (puisqu'il faut l'appeler par son nom).

Un mal

On

cite

partout

cet

exemple de Bossuet, dans l'oraison


:

funbre de la reine d'Angleterre


Combien de
grces
:

fois

a-t-elle

remerci Dieu humblement de deux grandes


...,

l'une de l'avoir faite chrtienne; l'autre


les affaires

Messieurs, qu'attendez-

vous? Peut-tre d'avoir rtabli l'avoir faite reine malheureuse.

du

roi,

son

fils?

Non,

c'est

de

Peut-on, aprs avoir excit ainsi l'attente, la satisfaire d'une faon plus inattendue, et par une plus haute pense? Cette

au comble de ses prosprits, nous paratrait moins grande qu'elle ne Test dans ses disgrces. Auguste, dans Cinna, aprs avoir numr tous ses bienfaits,
reine,
s'crie
:

Tu t'en souviens, Ginna, tant d'heur et tant de Ne peuvent pas si tt sortir de ta mmoire.
Mais ce qu'on ne saurait jamais s'imaginer, Cinna, tu t'en souviens... et veux m'assassiner.

gloire

mariage de Mademoiselle avec M. de Lauzun o les pithtes s'accumulent tantt en gradation, tantt en antithses, offre un des plus curieux exemples de suspension dans le genre familier. Comme suspension plaisante, il faut citer ce sonnet de
lettre de M'^ de

La

Svign sur

le

Scarron

Superbes monuments de l'orgueil des humains, Pyramides, tombeaux, dont la noble structure A tmoign que l'art, par l'adresse des mains Et l'assidu travail, peut vaincre la nature;

Vieux palais ruins, chefs-d'uvre des Romains,


Et les derniers efforts de leur architecture;
Colyse, o souvent des peuples inhumains

De s'entr'assassiner se donnaient tablature;


Il

207

le

Par l'injure des temps vous tes abolis, Ou du moins, la plupart, vous tes dmolis.
n'est point

de ciment que

temps ne dissoute.

marbres si durs ont senti son pouvoir, donc m'tonner qu'un mchant pourpoint noir, Qui m'a dur dix ans, soit perc par le coude?
Si vos

Dois-je

Malgr le barbarisme dissoute, c'est une perle que ce sonnet. Voil un contraste qui n'est pas une antithse. Pouvait-on s'attendre cette conclusion, aprs ce majestueux dbut? Un vers cependant prparait un peu le ton comique le dernier du second quatrain. La suspension serait manque, si elle rpondait mal notre attente ou si l'attente se prolongeait au del des bornes.
:

V.

LA RTICENCE.
1.

En quoi
3.

la

rticence

diffre

de

la

suspension.

2.

Sentiments qu'elle comprime.

Raret de son emploi.

La

rticence est une espce de suspension o

la

pense

s'arrte et ne

s'achve pas, ou s'interrompt pour s'occuper

d'autre chose, laissant deviner l'auditeur ou au lecteur ce

qu'on ne veut pas dire soi-mme, par un sentiment de respect,

de crainte, de

piti,

de honte ou d'horreur.

AthaUe menace
Te...

ainsi

Joad

Je devrais sur l'autel o ta

main

sacrifie
il

mais du prix qu'on m'offre

faut

me

contenter.

Dans

la

scne de l'interrogatoire,

elle avait dit

de Joas

La douceur de sa voix, son enfance, sa grce, Font insensiblement mon inimiti


Succder... Je serais sensible
la piti!

Comme

on reconnat

la

femme dans

cette reine

anime

de-


-elle,

208

malgr
sur

Tesprit de vengeance qui bout dans son sang, et qui,


la

rend impitoyable.
n'osant clairer Thse
le

crime de Phdre, soulve un coin de ce mystre effroyable qui va se dvoiler


Aricie,

ses yeux

Prenez garde, Seigneur, vos invincibles mains

Ont de monstres sans nombre affranchi les humains; Mais tout n'est pas dtruit, et vous en laissez vivre Un... votre fils, Seigneur, me dfend de poursuivre.

Citons encore l'accusation

d'Agrippine contre Snque et


de l'arme,

Burrhus

J'appelai de

l'exil, je tirai

Et ce

Qui

mme Snque et ce mme Burrhus, depuis... Rome alors estimait leurs vertus.
beaucoup plus grand que celui de dans l'inattendu de la pense qui

L'effet de la rticence est


la suspension. Ici l'effet est

dans un silence qui dpasse la porte de toute parole. La rticence est une figure qui porte dans ses flancs tous les orages des passions tragiques. Elle ne peut gure se produire que dans les situations extrmes.
s'achve
;

l,

il

est

VI.

LA COMMUNICATION.
En quoi consiste
communication.

1.

la

2.

Condition du succs dans l'emploi de cette figure.

La communication

est

une figure par laquelle l'orateur,

confiant dans sa cause, s'en rapporte ses auditeurs, ses


juges, son adversaire

mme, de la dcision qu'ils auront prendre. C'est un appel direct au jugement des autres devant lesquels on met nu sa conscience, pour leur demander s'ils
ne feraient pas

comme

nous, ou pour leur dire de prononcer

eux-mmes sur la valeur de nos ides. Moyen puissant, mais qui a besoin d'une complte assurance pour conduire au succs.


Dmosthne,

209

aimaient recourir ce

et surtout Cicron,

procd qui enlve l'argumentation tout ce qu'elle pourrait avoir de prtention dominatrice et qui dispose en faveur de l'orateur ou de l'crivain, plus encore qu'en faveur de ses raisons.

Dmosthne, pour se justifier dans le Discours sur la couronne, s'adresse ainsi son adversaire
:

Que devait
les

faire la

Rpublique, Eschine, en voyant Philippe se prparer


la

voies

la

souverainet de

Grce? Qu'est-ce que je devais dire ou

dcrter,

moi

conseiller, et conseiller d'Athnes?

Cicron, plaidant pour Ligarius, aprs avoir interpell vive-

ment Tubron, son accusateur,

s'adresse Csar

la

Qu'en pensez-vous. Csar? Croyez-vous que je sois embarrass dans dfense de Ligarius? Vous semble-t-il que je ne sois occup que de sa

justification? Mais quels

que soient
de

les

moyens
client.

qi>e

j'ai

dvelopps devant

vous, c'est votre humanit, votre clmence, votre compassion que je

veux devoir, avant

tout, le salut

mon

Voici

un exemple remarquable

tir

de Poljbe.
la bataille

confrence de Scipion et d'Annibal avant


le le

Dans la de Zama,

gnral Carthaginois proposait des conditions de paix que

Romain ne pouvait
:

accepter.

Il

adoucit son refus par cette

communication
Que me
trait les
reste-t-il

faire? Mettez-vous
les

ma

place. Faut-il retrancher

du

conditions

plus dures, afin que les Carthaginois reoivent le

prix de leur serments?

infidlit et

apprennent ainsi aux autres peuples

violer leurs

Les plus beaux exemples en notre langue sont


suivants
:

les

deux
petit

Massillon, dans la proraison de son sermon sur

le

nombre des

lus, s'est cri

Or, je vous le

demande,

et

vous

le

demande
vous

frapp de terreur, ne sparant


le

pas en ce point
paraissait

mon

sort

du

vtre... je

demande

si

Jsus-Christ

dans ce temple... pour nous juger.... Croyez-vous que le plus grand nombre... ft plac la droite? Croyez-vous que les choses du moins fussent gales? Croyez-vous qu'il s'y trouvt seulement dix justes?... Je vous le demande; vous l'ignorez; je l'ignore moi-mme; vous seul, mon Dieu, connaissez ceux qui vous appartiennent.
14


Le
ainsi
vieil

210

fils,

Horace, dans son plaidoyer pour son


:

interpelle

Valre

Dis, Valre, dis-nous, puisqu'il faut qu'il prisse,

O penses-tu

choisir

un

lieu

pour son supplice?

Sera-ce hors des murs, au milieu de ces places

Qu'on voit fumer encor du sang des Curiaces, Entre leurs trois tombeaux et dans ce champ d'honneur, Tmoin de sa vaillance et de notre bonheur?
(Corneille.)

VII.

l'hypothse ou supposition.
L'hypothse, fiction oratoire d'un grand effet.

1.

2. Qu'elle doit

produire l'illusion de la ralit.

La plupart

des rhteurs ont nglig cette figure. Elle est


effet

cependant d'un puissant


ralit possible,
si

sur Tesprit public, quand

elle nat

de la situation mme. C'est une supposition ralisable ou sans

mais qui doit oprer sur nous le mme effet que la chose suppose tait ou pouvait tre relle. En voici des exemples remarquables puiss dans les deux
justifie sa

uvres oratoires les plus clatantes de l'antiquit. Dmosthne, dans le Discours sur la couronne,
conduite par cette hypothse
Si,
:

par une lumire prophtique, tous


les

les

Athniens, lisant dans l'avenir,

vnements futurs, et que vous, Eschine, vous les eussiez prdits et annoncs avec votre voix de tonnerre, Athnes, mme dans ce cas, aurait d faire ce qu'elle a fait, pour peu qu'elle et respect sa gloire, ses anctres et les jugements de la postrit.
eussent prvu

Cicron, dans la Milonienne,


Si Milon,

fait cette

loquente supposition
;

tenant son pe encore sanglante, s'criait


j'ai

Venez, citoyens,

coutez-moi;

tu Clodion. Ses fureurs, qu'aucune

loi

ne pouvait plus
le droit,

refrner, ce fer, ce bras les


l-'quil, les lois, la

ont cartes de vos ttes; par moi seul,

Rome;

y aurait-il

libert, la pudeur, l'innocence demeurent intactes dans craindre qu'un tel aveu ft mal accueilli du peuple?


Et dans
le

211

mme
la

discours encore

Figurez-vous par
citant

pense que
s'il

je puisse faire

absoudre Milon, en ressussur vos visages? Quelle

Glodius.

D'oi

vient cet effroi

que

je

lis

impression

ferait-il

sur vous,

tait vivant, lui qui, tout


?

mort

qu'il est,

vous meut ainsi de sa

vaine image

Citons aussi ce passage de Bourdaloue


Si je

me

trouvais seul et sans guide dans

une solitude

affreuse, expos

tous les risques d'un garement sans retour, je serais dans des frayeurs

mortelles.
Si,

dans une pressante maladie, je

me

voyais abandonn, n'ayant que

compter sur ma gurison; dans une affaire capitale, o il s'agirait pour moi, non seulement de ma fortune, mais de ma vie, tout autre conseil que le mien venait me manquer, je me croirais infailliblement perdu. Gomment donc, au milieu du monde, parmi tous les prils qui me menacent, tous les ennemis qui me poursuivent, toutes les occasions de prir o je me suis expos, sans autre secours que moi-mme, pourrais-je vivre en paix et n'tre pas dans de continuelles alarmes?

moi-mme pour

veiller sur moi, je n'oserais plus

si,

On

voit

quel

parti

l'loquence peut tirer de l'hypothse,

surtout de ces hypothses hardies voquant les morts pour faire

aux vivants et citant l'avenir lui-mme au tribunal de la conscience, pour accuser ou justifier les actes du prsent ou ceux du pass.
la leon

CINQUIME CLASSE.
FIGURES DE PASSION PROPREMENT DITES.

Les figures o rgne exclusivement la passion se divisent en deux sections dont V exclamation et V apostrophe sont les types.

212

1.

PREMIRE SECTION. l'optation. l'obscration. l'exclamation.


2. 3.
I.

-t.

l'imprcation.

l'exclamation.
1.

Sous quelle forme l'exclamation se produit.


mation.

2. Quelles

sont les natures portes l'exclafo.

3.

But de l'orateur et de l'crivain dans l'emploi des formules exclamatives. -

un cri de Fme sous forme d'interjection. une explosion de joie, d'admiration, de douleur, de surprise, de colre ou d'effroi. Le plus souvent, l'exclamation est sans phrase, sous forme de proposition elliptique contenue dans un mot, comme en ces vers du songe d'Athalie

V exclamation est
cri est

Ce

Pendant qu'il me parlait, surprise! terreur! J'ai vu ce mme enfant dont je suis menace...

La

plus belle des exclamations est ce cri qui


:

fit

fondre en

larmes tout l'auditoire

nuit dsastreuse! nuit effroyable, o retentit tout coup,


clat
est

de tonnerre, cette tonnante nouvelle morte


!

Madame

se meurt,

comme un Madame

Les natures lyriques et passionnes sont fcondes en exclamations. Le but de l'orateur ou de l'crivain, en se servant de formules exclamatives, est de faire passer dans l'me de leurs auditeurs ou lecteurs les motions qu'ils ressentent. Nous avons parl plus haut de l'exclamation sentencieuse
qu'on

nomme piphonme.
II.

l'optation.
1.

Nature de l'optation.

2.

Deux ordres diffrents

d'optation.

ISoptation est un

vu

ardent qui prend naturellement

la

213

forme exclamative pour pntrer plus profondment dans l'esprit et dans le cur de ceux qui nos paroles s'adressent. L'optation pourrait exprimer et exprime souvent aussi un dsir intime et particulier notre me, sans autre intention que
d'exhaler nos sentiments, nos aspirations et nos
sonnels. Ce sont
se

vux

per-

deux ordres diffrents d'optation, selon qu'oir place au point de vue de l'intrt public ou celui de l'intrt
les

priv.

L'orateur qui parle pour


ses auditeurs.
Il

autres ne

fait

des

vux que pour


le

en est de

mme

de tous ceux qui ont cur

bien public et les progrs de l'humanit,


et les

comme

les

moralistes

hommes

d'tat.
la

Dans son discours sur

Banqueroute, Mirabeau

disait

Je supplie celui qui dit oui de considrer que son plan n'est pas connu;
qu'il faut
le ciel

du temps pour

le

dvelopper, l'examiner,

le

dmontrer. Mais

le

me

prserve d'opposer mes projets


la

aux

siens!

Dans son discours sur Lamartine disait


:

Prsidence de

la

Rpublique en 1848,

Plt Dieu que

la

Rpublique

ft

ne enfant avec toute son nergie,


!

comme

ce dieu de

la fable

qui touffait des serpents dans son berceau


la

Et encore, en prvision de
tait le
Si ce

chute du gouvernement dont

il

fondateur

malheur

arrive, disons-nous le

mot des vaincus de Pharsale

Victrix causa diis placuit, sed victa Catoni.

Et

que

cette protestation contre l'erreur


et

ou

la faiblesse

de ce peuple
la

soit

son

accusation devant lui-mme,

notre absolution nous devant

postrit!

C. Delavigne, dans la

Mort de Jeanne d'Arc,


il

est

anim d'un

ardent patriotisme, quand

s'crie

Qu'un monument s'lve aux lieux de

ta

naissance! etc.

Les
Qui
je

vux

personnels sont du domaine de la posie lyrique.


David, pour que

prenne

me donnera des ailes comme la colombe, disait mon vol et que je cherche un lieu de repos!

214

ubi campil... s'crie Virgile par une ellipse que nous avons dj signale. Et Boileau, si rare que soit en lui le sentiment de la nature, a dit, comme dans un commentaire de ce

mot de

Virgile

fortun sjour! champs aims des cieux! Que, pour jamais foulant vos prs dlicieux.

Ne
Et,

puis-je ici fixer

ma

course vagabonde,

connu de vous

seuls, oublier tout le

monde!
tragique
:

Cloptre, dans Rodogiine, prononce ce

vu
me

Tombe

sur moi
ici

le ciel,

pourvu que je

venge!

L'homme montre
est

sa nature petite ou grande, selon qu'il

gnreux ou goste. Mais, alors mme qu'il n'obit qu' ses instincts troits, ses vux exprims avec passion nous plaisent par la sincrit de Taccent. On lirait au fond du cur de tous les grands crivains, si l'on relevait tous les endroits de leurs crits o ils ont formul leurs ^dsirs sous cette forme exclamative.

III.

l'obscration.
Son caractre
l'obscration.

1.

et

son but.

2.

Exemples clbres de

l'antiquit.

3.

L'optation unie

Uobscration, qu'elle s'adresse au ciel ou aux reprsentants d'un pouvoir humain, est une prire suppHante, qui a pour but, soit de rclamer secours, faveur ou pardon, soit de conjurer un malheur. C'est encore une optation. Elle n'est efficace que quand elle s'appuie sur des motifs assez puissants pour flchir et toucher ceux qui elle s'adresse. On n'en peut citer un plus majestueux exemple que l'invocation au Dieu de paix qui termine le morceau de BufFon sur
la

Nature

et

V homme
dont
la

Grand Dieu

seule prsence soutient

la

nature

et

maintient l'har-


monie des
qui,
lois
;

215

de l'univers vous qui, du trne immobile de l'empyre, voyez

rouler sous vos pieds toutes les sphres clestes sans choc et sans confusion;

du sein du repos, reproduisez chaque instant leurs mouvements immenses; et seul rgissez dans une paix profonde ce nombre infini de cieux et de mondes; rendez, rendez enfin le calme la terre agite! Qu'elle soit dans le silence! qu' votre voix la discorde et la guerre cessen^t de faire retentir leurs clameurs orgueilleuses Dieu de bont auteur de tous les tres, vos regards paternels embrassent tous les objets de la cration mais l'homme est votre tre de choix, vous avez clair son me d'un rayon de votre lumire immortelle; comblez vos bienfaits en pntrant son cur d'un trait de votre
! !

ce sentiment divin se rpandant partout runira les natures ennemies l'homme ne craindra plus l'aspect de l'homme; le fer homicide n'armera plus sa main; le feu dvorant de la guerre ne fera plus tarir la source des gnrations; l'espce humaine maintenant affaiblie, mutile, moissonne dans sa fleur, germera de nouveau et se multipliera sans nombre; la nature, accable sous le poids des flaux, strile, abandonne, reprendra bientt avec une nouvelle vie son ancienne fcondit; et nous, Dieu bienfaiteur, nous la seconderons, nous l'observerons sans cesse, pour vous off'rir chaque instant un nouveau tribut de reconnaissance et d'admiration.
;

amour

Priam redey a des exemples clbres dans l'antiquit mandant Achille le corps de son fils, au xxiv chant de V Iliade; Philoctte suppliant Noptolme de ne point labandonner dans Fle de Lesbos. Fnelon, dans le Tl77iaque, a
Il
:

rendu avec loquence cette scne de Sophocle

fils! je te conjure par les mnes de ton pre, par ta mre, par que tu as de plus cher au monde, de ne pas me laisser seul dans les maux que tu vois. Il n'y a que les grands curs qui sachent combien il y a de gloire tre bon. Ne me laisse point seul en un dsert o il n'y a pas vestiges d'hommes. Mne-moi dans ta patrie, renvoie-moi mon pre... J'ai, recours toi, mon fils. Souviens-toi de la fragilit des choses humaines. Celui qui est dans la prosprit doit craindre d'en abuser.

mon

tout ce

Elle est bien touchante aussi la prire de Micipsa,

roi

de

qu'il lui a

Numidie, suppliant Jugurtha, son donns pour frres.

fils

adoptif, d'aimer

ceux

(Voir Salluste, Yie de Jugurtha.)

Citons encore la prire d'Audromaque Hector au de Vlliade.

YP chant
:

Charretier embourb, aide-moi, est une obscration.


le

Dans

le cri

du charretier Hercule,


Aman, aux

216

pieds d'Esther, implore ainsi son pardon

Par le salut des Juifs, par ces pieds que j'embrasse, Par ce sage vieillard, l'honneur de votre race, Daignez d'un roi terrible apaiser le courroux; Sauvez Aman qui tremble vos sacrs genoux,

L'optation et l'obscration sont souvent unies


ces beaux vers de Victor

comme dans

Hugo

Seigneur, prservez-moi, prservez ceux que j'aime.


Frres, parents, amis et

Dans

le

mes ennemis mme. mal triomphants;

De jamais voir, Seigneur, l't sans fleurs vermeilles, La cage sans oiseaux, la ruche sans abeilles, La maison sans enfants.

Les deux figures sont galement associes dans

le

passage de

Mirabeau que nous venons de


de Buffon.

citer et aussi

dans l'invocation

IV.

l'imprcation.

1,

En quoi consiste l'imprcation.


rencontre.
6.

2.

Quel en est

recueil?
5.

3.

Dans quel genre* on

4.

Noblesse

dans

l'imprcation.

7.

L'obscration unie l'imprcation.


finale.

la

Que cette figure est rare dans l'loquence.

Observation

ISimprcation
vengeance du
ciel

est

une prire

aussi,

mais inspire par

la
la

haine ou la colre, un souhait de maldiction qui appelle

ou des hommes sur une chose ou une personne abhorre. C'est une figure tragique d'une grande puissance, mais dont l'emploi doit tre aussi rai^e en posie qu'il l'est dans la ralit. L'cueil est l'accent dclamatoire o il est ais de tomber, faute d'avoir pu observer ce mouvement de l'me en soi-mme ou dans les auti^es. Seule la posie dramatique a le privilge des longues imprcations tirades foudroyantes.

La

plus

clbre est celle de


faut-il

Camille dans Horace. Mais quel talent ne

pas pour

217

dclamer ces vers, sans sortir du vrai ton


en ces accs de fureur et de dsespoir.
des imprcations d'Oreste dans
Il

celui de la

nature

en faut dire autant

Andromaque

Remarquons que
pice, de
fils

ces explosions n'clatent qu' la fin de la


les

mme
Rgne
Je
t'ai

que

imprcations de Cloptre contre sod

et

son pouse dans Rodogune.


:

de crime en crime enfin


tous

te voil roi,

moi; deux vous prenant pour victimes. Laisser tomber sur vous la peine de mes crimes Puissiez-vous ne trouver dedans votre union Qu'liorreur, que jalousie et que confusion! Et, pour vous soutiailer tous les malheurs ensemble, Puisse natre de vous un tils qui vous ressemble!
dfait d'un pre et d'un frre et de
le ciel,

Puisse

(Corneille.)

Et ces

dernii^es pai^oles d'Athalie contre Joas


Qu'il

rgne donc ce

fils,

ton soin et ton ouvrage;

Et que, pour signaler son empire nouveau.

On

lui fasse

en

mon

sein enfoncer le couteau


lui

Voici ce qu'en

mourant

souhaite sa mre...

C'est l'optation imprcatoire.


Il est un genre d'imprcation plus noble c'est celle qui maudit le crime et ceux qui le commettent. Telle est celle d'dipe dans la tragdie de Voltaire
:
:

Punissez l'assassin, dieux qui


Soleil,

le

connaissez;

cache ses yeux


fils,

le

jour qui nous claire!

Qu'en horreur ses

excrable sa mre,

Errant, abandonn, proscrit dans l'univers,


11

rassemble sur

lui

tous les

maux des
la

enfers;

Et que son corps sanglant priv de spulture,

Des vautours dvorants devienne

pture.

Parfois, l'obscration et l'imprcation se succdent,

comme

dans ces paroles de Joad, sous forme hypothtique


Grand Dieu
Il
!

Si lu prvois

qu'indigne de sa race.
la trace.

doive de David abandonner

Qu'il soit

comme
souffle

le fruit

en naissant arrach.
sa tige a sch!

Ou qu'un

ennemi dans


Mais
si

218

utile,

ce

mme

enfant, tes ordres docile,

Doit tre tes desseins

un instrument

Fais qu'au juste hritier le sceptre soit remis;

mes faibles mains ses puissants ennemis; Confonds dans ses conseils une reine cruelle Daigne, daigne, mon Dieu, sur Mathan et sur elle Rpandre cet esprit d'imprudence et d'erreur, De la chute des rois funeste avant-coureur!
Livre en
:

En dehors

de la posie dramatique, ces grandes explosions de

olre indigne ou de maldiction ne seraient pas admissibles.

L'loquence ne peut faire qu'un bien rare usage de l'imprcation


qui ne peut se produire alors que sous une forme adoucie,

comme
Necker
Malheur

celle
:

de Mirabeau

propos du

projet

financier

de

qui ne souhaite pas


la

succs dont

France

un besoin

au premier ministre des finances tout le si urgent! Malheur qui pourrait mettre
la

des opinions ou des prjugs en balance avec

patrie!

Les prophtes, qui agissent par

la

menace, sont fconds en

formules imprcatoires, Isae et zchiel surtout. En gnral, l'imprcation n'a gure sa place dans des uvres
crites o l'auteur parle en son

nom

personnel.

On ne

peut

l'admettre qu'en passant,

comme

dans ces vers de Lamartine

Nmsis

Honte

qui peut

chanter pendant que

Rome

brle,

S'il n'a

l'me et

la lyre et les

yeux de Nron;

Pendant que l'incendie en fleuve ardent circule. Des temples au palais, du Cirque au Panthon! Honte qui peut chanter pendant que chaque femme Sur le front de ses fils voit la mort ondoyer, Que chaque citoyen regarde si la flamme Dvore dj son foyer!

1 La Nmsis, journal satirique, avait dans son n du 3 juillet 1831, attaqu pour avoir pos sa candidature la Chambre des dputs.

le

pote

219

DEUXIME SECTION.
PERSONNIFICATyON'.""^

A^STROPHE.

PROSOPOPE.

DIALOGISME.

1.

Gnration de ces figures.

2.

Ce

qu'il

faut penser du dialogisme.

3.

Quelle est la

diffrence entre l'apostrophe et la prosopope ?


l'emploi de ces

4.

Qu'il faut

mettre de

la sobrit
,

dans
' '

deux grandes figures.

/-

Un

des plus beaux privilges du

langage

littraire,

c'est

de donner la vie aux choses qui ne l'ont pas.iNous ne pouvons,

comme

l'auteur de la nature, crer le principe de la vie; mais

Part du

moins

fait

surgir intellectuellement de

la
le

matire
principe

inerte la personnalit vivante, en

crant d'abord

de l'action dans la personnification proprement deux modes d'action la parole de vie adresse par l'tre anim aux tres inanims dans Vapostrophe, et enfin la parole donne aux choses sans vie dans la prosopope. Tchons de bien comprendre ces trois -figures qui ne sont que les trois espces d'un mme genre. Voici comment l'art a t conduit logiquement cette transmission de la vie aux

ou

le sujet

dite; puis

tres inanims.

comparaison des tres inanims aux tres dous de sensibilit et d'intelligence; de la comparaison est ne la 77taphore puis on a fait une interversion de rles, en donnant tour tour aux choses les attributs de la personne de l Vhypallage. La et la personne les attributs des choses personnification est venue ensuite pour faire de la chose le sujet de l'action exprime par le verbe et transformer ainsi
la
;
:

On a commenc par

la

chose en personne

Sait, les

La plaintive lgie en longs habits de deuil cheveux pars, gmir sur un cercueil.
le

cesse

trope pour faire place l'abstraction vivante qui


la signification des

n'est plus

un simple changement dans

mots,

mais un principe d'action sentant et agissant par lui-mme comme un tre actif dou de mouvement et de vie. La passion


s'ajoutaiit

220

la

rimagination a

fait

un pas de plus dans

person-

nification, en

compltant l'action par

la parole, seul attribut

de

l'tre intelligent.

L'homme

a adress la parole aux choses sa vie, et auxquelles


il

inanimes

qu'il sent associes

avait

dj donn une

me en

les personnifiant.

De

l Y apostrophe;

mais, non content d'adresser lui-mme la


il

parole aux choses inertes et muettes,


Il

leur a donn la parole.

me semble

dj que ces murs, que ces votes


la

Vont prendre
Attendent

parole

et,

prts m'accuser,
le

mon poux pour

dsabuser.

bouche de Phdre montrent combien il est naturel l'imagination que la passion gare de donner ainsi la vie aux choses inanimes, au point de les faille agir et parler comme nous agirions et parlerions nous-mmes, si nous devions tre appels en tmoignage dans une situation pathtique. Remarquez que c'est toujours pour les appeler servir de tmoins ou pour les associer nos sentiments ou nos actions que nous adressons ainsi la parole aux choses inanimes ou que nous leur donnons la parole elles-mmes. Enfin, unissant l'apostrophe et la prosopope, nous tablissons un dialogue entre nous et ces tres abstraits levs la personnalit,
Ces paroles que Racine
la

met dans

comme

Boileau s'adressant l'avarice dans

la

huitime satire

et son esprit

dans

la

neuvime, et

les

faisant parler pour

leur accorder

le

droit de se dfendre.
est d'un

Le dialogisme
prolongeant

heureux emploi, mais


la

il

perd en se

l'effet

de l'apostrophe et de

prosopope, pour
et de l'allgorie

se confondre avec les varits de la

synecdoque

ou de
Il

la

mise en scne dramatique.

Quelle est la diffrence entre l'apostrophe et la prosopope?


n'est pas ais d'tablir

une ligne de dmarcation entre ces


son

deux

figures.

V! apostrophe,

comme

nom

l'indique,

consiste

se

dtourner d'un objet pour aller vers un autre (apo, streph). C'est une figure essentiellement oratoire o la parole se

991

dtourne un

moment

de son

cours pour

s'adresser

des

personnes prsentes ou absentes, des morts ou


^^

mme

des

tres inanims.

Cicron, qui
''

s'adressait

ses collgues du snat, voyant


:

entrer Catilina, l'apostrophe en ces termes

Jusques quand, Catilina, abuseras-tu de notre patience?

Tant
-

qu'il

ne s'agit que des personnes, l'apostrophe n'offre


Il

pas de difficults.

en est autrement, quand


est

il

s'agit des choses.


la

La
'

plupart des littrateurs confondent l'apostrophe avec

prosopope,

quand

il

question

d'voquer

les

morts ou

d'adresser la parole aux tres inanims.


.

La
:

diffrence entre les

deux figures devient alors presque insensible. Qu'est-ce en effet que la prosopope? Consultons la racine prospon, poiein, donner un front ce qui n'en a pas, en d'autres termes personnifier, personnifier compltement, jusqu' la parole prte aux objets. Mais la prosopope ne consiste pas seulement prter un langage aux choses muettes; elle consiste aussi leur parler, comme si elles pouvaient nous rpondre. Quelle est donc la limite dlicate qui spare l'apostrophe proprement dite de la prosopope sous forme d'apostrophe? La diffrence gt en ceci, que l'apostrophe proprement dite n'est qu'un dtour brusque et momentan du cours de la parole c'est comme un fleuve qui dborde, mais pour rentrer aussitt dans son lit; tandis que la prosopope sous forme d'apostrophe est une apostrophe prolonge, embrassant parfois une pice entire.
:

Ainsi la prophtie de Joad, qui est tout en apostrophes,


n'est qu'une longue prosopope.
Il

en est de

mme du Lac
le

de
la

Lamartine o le pote appelle tour tour le lac, nature, en tmoignage des motions d'une heure
voulu rendre ternelle et
crits.
qu'il

temps,

qu'il

aurait

a ternise en effet dans des


ils

vers qui vivront autant que la langue dans laquelle


la parole est

furent

Mais l'apostrophe oratoire ou potique, o le cours de interrompu pour un moment, doit tre distincte


Quand
la

222

de la prosopope, mme quand elle s'adresse aux tres mtaphysiques, imaginaires ou inanims.

jeune captive s'crie

mort, tu peux attendre, loigne, loigne-loi; Va consoler les curs que la honte, l'effroi, Le ple dsespoir dvore,
c'est

une apostrophe et non une prosopope. Ces vers ' Andro^naque


:

Non, vous n'esprez plus de nous revoir encor,


Sacrs murs, que n'a pu conserver

mon

Hector;

et

mme

ces adieux la vie, la fin de l'lgie de Gilbert,


:

mourant l'Htel-Dieu
Salut,

champs que

j'aimais, etc.

ne sont que des apostrophes jetes en passant et o la parole se dtourne un moment de son cours pour s'adresser d'autres
objets,

comme quand Bossuet


d'Angleterre
:

s'crie

dans l'oraison funbre de

la reine

ternel, veillez sur elle!


invisibles, et faites la

Anges

saints,

rangez alentour vos escadrons


si

garde autour d'une princesse

grande

et si dlaisse.

La^ prosopope sbus forme d'apostrophe est donc une apostrophe dveloppe o l'auteur, vivement mu, interpelle les absents, les tres moraux ou les tres inanims, comme s'ils
taient vivants, pour les associer son motion, ou voque les

morts,

comme

s'il

voulait les ressusciter pour les faire assister

aux vnements prsents. Ces sortes de prosopopes se rencontrent surtout dans les chants des prophtes. Le dithyrambe de Lamartine sur la Posie sacre en offre le plus clatant exemple. On peut citer du mme pote cette prosopope sous les deux formes o, aprs avoir donn la parole aux rvolutionnaires du XVIII sicle qui croyaient l'avenir du monde et le bonheur de l'humanit suspendus la hache du bourreau, il leur rpond par cette apostrophe
:

Eh bien! le temps sur vos poussires A peine encore a fait un pas.


Sortez,

223

pres,

mnes de nos

Sortez de la nuit du trpas! Venez contempler votre ouvrage; Venez partager de cet ge La gloire et la flicit! race en promesses fconde. Paraissez! bienfaiteurs du monde.
Voil votre postrit!

Que

vois-je?

ils

dtournent

la

vue,

Et se cachent sous leurs lambeaux;

Leur

foule,

de honte perdue.

Fuit et rentre dans les tombeaux.

Non, non, restez, ombres coupables; Auteurs de nos jours dplorables. Restez! ce supplice est trop doux. Le Ciel, trop lent vous poursuivre, Devait vous condamner vivre Dans le sicle enfant par vous
!

prosopope se rencontrent aussi dan& la clbre vocation de l'ombre de Fabricius par J.-J. Rousseau. C'est la proraison d'un discours. Et si l'loquent crivain .'tait content de dire sous forme d'apostrophe

Les deux formes de

la

Fabricius, qu'aurait dit votre grande me,


tacle

si elle

avait assist au spec-

de cette

Rome

si

diffrente de celle qui a vu fleurir vos vertus, etc.

on n'y aurait vu qu'une apostrophe oratoire; mais Rousseau fait parler son personnage, et ds lors la prosopope prend sa forme la plus saisissante et la plus solennelle. M. Paul Deschanel, prsident de la Chambre des dputs de France, a employ deux fois la prosopope par apostrophe avec

un rare bonheur, d'abord dans son discours du 10


sur l'agriculture et
l'afichage
le

juillet

1897

socialisme dont la
les

dans toutes

Chambre communes de France


:

a ordonn

Cher paysan

de France,

disait-il,

ternel

crateur de

richesse,

de

puissance

sauveur de la patrie et dans la paix et dans la guerre, toi qui tant de fois as rpar les revers de nos armes et les fautes de nos gouvernements, ta claire et fine raison sauvera d'un matrialisme
et

de

libert, ternel

barbare l'me idaliste de

la

France.

224

Dans son discours de rception l'Acadmie franaise


le 1^ fvrier 1900, l'loquent orateur,

ensuite,
s'est

dans sa proraison,

cri
<c

Et

toi,

France, pays de lumire, de justice et de libert, qui, dans tous

temps, fus l'aptre des ides les plus gnreuses, le champion du droit; qui, dans ta jeunesse premire, sauvas l'Europe de l'invasion africaine,
les

comme

Athnes avait sauv


la

l'Hellas

Croisades, gagnas

civilisation
le

la

de la barbarie asiatique; qui, par les Mditerrane et l'Orient; qui, avec

Jeanne d'Arc, cras

le

pome

plus idal dont le

cur

et l'imagination

des

hommes
raison;
les

ait

toi

jamais t ravi, parce qu'il est fait la fois d'enthousiasme et de qui, en secouant le joug de la monarchie universelle, prservas
la

nations modernes de

servitude

oij

avaient sombr les peuples asia-

tiques; patrie de la tolrance religieuse et de l'abolition des privilges;

France de
lore, les
bataille,
la

la

Rvolution, portant au monde, dans

les plis

ides

du dix-huitime

sicle, et

poursuivant sur

du drapeau tricoles champs de

par

par l'pe de les hros, l'uvre que tes penseurs avaient commence plume; sainte protectrice de tous les faibles, de tous les opprims, de tous les vaincus, inspire nos mes afin que nous restions dignes de nos pres, garde tincelant dans tes mains le glaive qui dfend ton honneur et
ta vie,

car

ils

sont les meilleurs garants de l'humanit devant

la justice

ternelle!

Que

faut-il

penser de l'emploi de l'apostrophe et de la proso-

pope? Ces deux figures sont les plus hardies et les plus hautes du langage. Filles du gnie enflamm d'une noble passion,
elles font nati^e en nous les impressions les plus vives; mais, conues froid, elles tomberaient dans l'emphase et la dclamation. Rousseau lui-mme en est peine exempt dans l'vocation de l'ombi^e de Fabricius. Il faut donc tre sobre d'apostrophes et de prosopopes, et ne recourir, mme en

moyens, que quand ils se prsentent d'euxmmes sous la plume, enfants par le mouvement de la pense qu'chauffe le feu de la passion. Aujourd'hui, dans le terre terre des vulgarits banales que charrie une prose abaisse, on est trop tent de pi^endre ces figures grandioses pour les formes uses d'un langage dclamatoire. Il en est mme qui, pour apprcier un auteur, s'emparent de ces formes en les dtachant du contexte et disent Jugez du style, voil l'crivain Et ceux qui, froidement, lisent ces extraits peuvent leur donner raison.
posie, ces grands
: !


Comme moyen
si
il

225

l'inspiration
les

d'art,

il

faut donc se dfier de ces figures d'un

dangereux emploi; mais, quand


les plus

produit,

ne faut point les bannir de l'loquence ni de la posie

elles

peuvent crer
en soi

magnifiques beauts. Si l'on ne sent pas ces mouvements de passion, qu'on ait du moins assez de

got et de hauteur d'esprit pour en apprcier la valeur littraire, en se plaant dans le courant d'ides o s'est mis l'auteur, quand a pass sur son me le souffle des grandes inspirations.

15

LIVRE

III.

I^e style.

Qu'est-ce que

le

style? C'est

\di

physionomie de

la pense.

Chaque pense en effet a un caractre propre, et, quelque analogie qu'il y ait entre elles, elles ne rentrent jamais l'une
dans l'autre, de mme que deux frres qui se ressemblent beaucoup, qui ont ce qu'on appelle un air de famille, ont cependant chacun leur physionomie propre. Il en est ainsi de nos penses; et c'est quand on est parvenu trouver cette physionomie qu'on rpand la varit dans son style. Mais chaque crivain n'a-t-il pas son style propre? Oui, et c'est par l seulement qu'il se distingue des autres. Les penses
en
est
effet

appartiennent tout
de l'humanit. Nul n'a
il

le

monde

c'est
:

le

domaine
pense

commun
Le

le

droit de dire

telle

moi, sinon quand


style fait
lui

y a mis son empreinte personnelle. d'une pense commune tous la proprit d'un seul,
enlever, sous peine d'un larcin qu'on

que nul ne peut


plagiat.

nomme

La pense en

ce qu'elle a

d'objectif,
le

on

la

peut prendre

partout, car elle appartient tous;

style, jamais, puisqu'il

n'appartient qu' l'auteur.

Buffbn a

dit

Le

style cest

Vhoynme mme. Pense

juste et

profonde, car

le style

ne doit pas seulement montrer du talent,

mais l'homme tout entier, avec ses ides, ses sentiments, ses
tendances, ses aspirations, ses murs, sa condition, son tat, son me et son sexe. L'homme aux ides et aux sentiments
nobles ne parlera pas

comme

celui qui a des ides

communes

et

des sentiments vulgaires; l'homme tourn vers l'utile pas comme celui qui avant tout cherche le beau; l'homme aux murs dlicates ne parlera pas comme celui qui a des murs

ne parlera


grossires; un

227

comme
parlera
celui
le

homme du

peuple ne parlera pas

qui appartient l'aristocratie;

magistrat ne

pas

comme comme comme


un

comme le professeur, le professeur l'artiste, l'artiste comme le prtre, le jeune homme le vieillard, Thomme comme la femme. Un vrai style,
le

soldat, le soldat

style sincre doit

montrer l'homme

tel qu'il est,

non

tel qu'il

voudrait paratre.

Le beau style, comme l'a dit Lacordaire, c'est le son que rend une grande me. Une me infrieure n'y atteindra jamais
compltement, car, quoi qu'on fasse
:

Le vers se sent toujours des bassesses du cur.

Toutefois, la perfection du style n'est pas dans


particulier de

le

caractre

chaque crivain, mais dans le soin qu'on met saisir le ton gnral qui convient chaque sujet et la physionomie de chaque objet, de chaque pense, de chaque sentiment, de chaque personnage mis en scne. C'est ce ct impersonnel du style qu'on reconnat si l'uvre est faite de main
d'ouvrier.

Les qualits du style se divisent en qualits gnrales qui conviennent tous les genres et qui forment ce qu'on appelle le bon style; puis en qualits particulires qui dpendent de la nature du sujet et du caractre de l'auteur. Elles forment le beau style. Sans les premires, on n'est pas un bon crivain sans les secondes, on n'est pas un crivain de talent.
;

PREMIRE SECTION.
LES QUALITS GNRALES DU STYLE.
Les qualits gnrales Oy^tyle sont au nomljre de neuf
cision; 40 le

1 la clart

2" la puret

3 la pr-

naturel/S" l'lgance

6o^la dignit; 7^ l'unit

et la varit;

8 l'harmonie;

9Ma convenance^/
n'est pas

AyiMJutc^) JijXCxj^uihJAy>

une de ces qualits qui ne convienne non seulement aux sujets les plus simples, mais toute espce de rdaction, mme administrative. Les quatre premires surtout sont des qualits de diction, des lois du langage que nul ne peut enfreindre en quelque genre et quelque sujet qu'il crive, qu'il s'agisse de science ou d'affaires, aussi bien que de littrature. Les cinq autres sont des qualits essentiellement littraires, des qualits de style qui ne tiennent plus avant tout, comme les premires, la correction et la clart du langage, mais qui tiennent la physionomie littraire de la pense. Quant la convenance, c'est une loi suprme essentielle tous les sujets aussi, mais qui est le point de dpart des qualits particulires du style. Parcourons successivement ces lois du style, en nous plaant au point de vue spcial de l'art d'crire dans le domaine de la
Il

littrature.

I.

LA CLART.
1. Dfinition

de la clart.

2.

Son importance.

3.

La

clart dans les choses mystrieuses et

profondes.
6.

4.

Que

la clart n'est

pas une qualit absolue.

Quels dfauts sont surtout viter.

5.

Les causes d'obscurit.

7.

Quelle est la premire condition pour obtenir la

clart du langage.

La
sous

clart

du

style, c'est la

lumire rpandue sur la pense.

Elle est la transparence


les

du langage qui laisse voir les ides mots, comme on verrait une perle au fond d'un ruisseau


du

229

sous la transparence d'une eau limpide. La clart, non la clart vulgaire, mais la clart pntrante, c'est la vertu souveraine

dans toutes les langues. Aucune, sous ce rapport, que la langue franaise. Non pas qu'il soit tout moment on est toujours ais d'tre clair en franais expos ne point l'tre. Mais le gnie franais est par-dessus tout le gnie du bon sens. On peut le dire avec vrit ce qui
style,

n'est plus exigeante

n'est pas clair n'est pas franais.

Il

est vident que,

quand on

parle ou qu'on crit, ce n'est pas pour soi-mme, c'est pour les
autres.

On

qu'on
et,

le soit.

peut se comprendre sans tre compris. Or il faut Pour cela, il faut se mettre en prsence du lecteur,
relit,

chaque phrase qu'on

se

demander

Ma

pense

entendue? Ce que j'avais en dedans, l'ai-je bien mis au dehors dans la forme voulue? La conversation franaise a habitu les crivains songer toujours au lecteur, mesure que le fond passe ainsi dans la forme et d'un esprit dans l'autre, comme une liqueur goutte goutte transvase. Etre compris c '^st le but qu'il faut atteindre. Quand on a quelque chose dire, on doit le dire en termes assez clairs pour qu'on ne puisse pas hsiter un seul instant sur le sens et la nuance de la pense
sera-t-elle
^'
, :

que la clart soit telle, dit Quintilien, que la plus faible attention pour comprendre, et que la pense frappe les esprits comme le soleil frappe la vue. Ce n'est pas assez que l'auditeur puisse nous comprendre, il faut mme qu'il ne puisse en aucune manire ne pas nous comprendre.
Jl

faut

suffise

dans les choses banales; il ne l'est pas, quand on veut dire des choses neuves et profondes. Tout ce qui tient de l'infini, par exemple, est toujours un peu vague, quelque simple qu'en soit l'expression. La faute n'en est pas
Il

est ais d'tre clair

l'crivain, mais

la

langue, souvent impuissante rvler


le

des mystres que l'esprit conoit et dont l'me a

sentiment

ou

le

pressentiment, sans que

les

mots puissent jamais apporter


la

la pense une complte lumire. Allons plus loin et disons

que

le

demi-jour vaut mieux alors pour nos aspirations que

pleine clart.

Tout ce qui est intelligible en soi peut-il tre galement compris par tous, quand l'ide est clairement rendue? En d'autres

230

il

termes, la clart est-elle une qualit absolue? Non,

n'en est

pas ainsi. Prenez une pense philosophique parfaitement claire

par elle-mme, comme celle-ci par laquelle Dieu se dfinit dans Je suis celui qui est. ^ Cela la Gense, en parlant Mose sera-t-il compris sans commentaire par les enfants ou les
:

'^

Nul ne rpondra affirmativement cette cependant sont les plus simples, les plus question. Les mots lmentaires et, par consquent, les plus clairs de la langue. Pourquoi donc ceux qui sont trangers aux plus hautes questions de la philosophie trouveront-ils cette pense obscure? A cause
esprits sans culture?

de sa profondeur.

donc une qualit relative. Il arrive aux hommes d'esprit d'exprimer leurs penses avec une certaine finesse qui peut n'tre pas comprise des ignorants ou des esprits obtus, mais ce n'est pas l'auteur qu'il faut s'en prendre. La clart
.

La

clart est

est le privilge des esprits droits et sincres


le

l'obscurit,

comme

dit

Gruzez, ne peut convenir qu'aux charlatans et aux

esprits

mal

faits.

D'o nat l'obscurit? De plusieurs causes. M. Baron en cite quatre que nous citerons avec lui, en j ajoutant deux autres P L'ignorance ou l'oubli des rgles de la grammaire, les phrases quivoques ou mal construites, l'emploi de mots
:

inconnus ou hors d'usage, l'improprit absolue ou relative


des termes.
2^

La

diffusion en priodes interminables, la multiplicit des


les

parenthses,
principale.

digressions pisodiques, les ides accessoires


le

qui embarrassent

lecteur et lui font perdre de vue l'ide

3 L'affectation de la brivet

J'vite d'tre long et je

deviens obscur,

l'obscurit tant aussi bien

dans l'extrme concision que dans

l'extrme abondance.

termes trop abstraits, l'abstraction ne donnant pas assez de corps la pense. 5 L'abondance des pronoms pour viter des rptitions souvent indispensables.
4^ L'emploi

de


et hors de propos.
sottise,

231

l'esprit
l'esprit,

6 Enfin le dsir excessif de

montrer de

Quand

on court aprs

tout propos on attrape la


le

a dit Montesquieu.
diffrentes
il

On

attrape aussi l'obscurit et

galimatias.

De

ces

causes d'obscurcissement

l'expression,

l'quivoque, la

en complication de

est trois sur lesquelles


la

rsultant de nous devons insister


:

phrase et l'emploi des pronoms

et adjectifs possessifs.

L'quivoque peut tre voulue, comme dans les oracles ou dans la plaisanterie. Jamais, elle ne peut tre admise dans le style srieux qui va droit son but sans ambages et sans dtours.

pour avoir raison dans toute ventualit, aient parl par quivoque. Ils auraient perdu tout crdit, si l'vnement leur avait donn tort. Quand Porus interroge l'oracle pour savoir s'il sera vainqueur de Pyrrhus, la phrase latine que prononce la pythonisse, dico te vincere Pyrrhum, signifie tout la fois qu'il sera vainqueur ou vaincu. Ainsi encore l'avnement au consulat du premier des Brutus

On comprend que

les oracles,

pouvoir appartiendra celui qui le premier aura embrass sa mre. Brutus en tombant par terre avait embrass notre mre commune. Ne nous arrtons pas aux mots double sens qui descendent jusqu'au calembourg. Mais quand Boileau, oracle du got et du
lui fut

prdit par ces mots

le

bon sens,

dit

en parlant de

l'ode,
et

aprs avoir caractris l'lgie


non moins d'nergie,

L'ode avec plus d'clat


laisse planer sur sa

il

pense une quivoque inadmissible. A la lettre, le second hmistiche comme le premier se rapporte l'lgie, et en ralit l'nergie se rapporte l'clat. L'ode a plus
d'clat

que

l'lgie, et elle n'a

pas moins d'nergie que d'clat.

Les phrases trop compliques ont le malheur de drouter l'esprit en le conduisant dans des chemins dtourns, au lieu les d'aller droit au but. Toute phrase doit tre une par l'ide propositions incidentes ou subordonnes ne sont l que pour faire cortge la proposition principale, et non pour attirer sur elles-mmes, au dtriment de celle-ci, l'attention du lecteur.
:


Il

232

certaine tendue,

faut qu'en

commenant une phrase d'une

moins

qu'elle ne soit priodique, l'esprit saisisse

immdiatement

l'ide principale et ne la perde point de vue dans les dvelop-

pements qu'on

lui

donne. Sans cela, l'attention occupe de

plusieurs choses la fois se disperse,

quand

elle aurait

besoin

de se concentrer. Le jour ne se
l'intelligence, force de saisir

on ne retient rien, et tout en mme temps, ne s'assimile


fait pas,

point cette nourriture indigeste.

Mais
C'est
ici

le

plus grand pril de

la

langue franaise est dans

l'emploi des pronoms, faits pour viter la rptition

du nom.

prouve combien clair en franais. Les pronoms il,

que

l'on

il

est parfois malais d'tre

elle, le, lui,

eux, leur, qui,


tre scru-

que

et les adjectifs son, sa, ses prsentent parfois des difficults

srieuses.

Sur ce
la

point,

il

faut faire

comme Bayle

puleux jusqu'
quivoques.

superstition, pour viter les ambiguts et les


le

Nous
Il

savons, les esprits exercs ne s'y trompent


les

pas, et l'on dirait

que
se

pronoms dans

cette langue ont t

crs pour eux.


adjectifs

n'en est pas moins vrai que ces

pronoms

et

possessifs
la
:

rapportant des

choses diffrentes

peuvent rendre

pense obscure. Cela est arriv aux plus

grands crivains nous le verrons tout l'heure. Les anciens avaient sur nous cet avantage de possder deux l'adjectif suus, son, et le pronom formes pour les possessifs ejus, de lui, le premier se rapportant au sujet, le second au complment. Ainsi si vous disiez de quelqu'un tromp par un cur, avant d'avoir pu il a eu tort de lui ouvrir son ami
:

s'assurer de sa

constance, les latins disent son

cur

(cor

suum),

et la constance

de lui (ejus constantia). Pas d'amphila clart

bologie possible alors.

Racine a

dit

avec un grand souci de

Le reste pour son Dieu montre un oubli fatal, Ou mme, s'empressant aux autels de Baal, Se fait initier ses honteux mystres, Et blasphme le nom qu'ont invoqu leurs pres.
Si
le

pote avait dit ses pres,

"prfr leurs se

y avait quivoque. Il a rapportant par syllepse aux Isralites contenus


il

233

il

dans le reste. Mais Racine est moins heureux, quand Louis XIV
On
croira ajouter quelque chose la gloire de notre auguste
qu'il

dit

de

lorsqu'on dira qu'il a estim,

monarque, honor de ses bienfaits le grand

Corneille, et que, mme deux jours avant 5a mort, lorsqu'il ne lui restait plus qu'un rayon de connaissance, il lui envoya encore des marques de sa
libralit.

Les Latins auraient


liberalitafis.

dit

ante ejus

mortem

et

su testimonia

Comment Racine

devait-il dire?
et

11 a honor Corneille de ses bienfaits, de ce grand homme, etc.

mme deux

jours avant

la

mort

La Bruyre,
simples, a

qui attache tant de prix la clart et qui, pour


les

qu'on soit mieux entendu, ne veut pas qu'on raffine sur

choses

commis une phrase o


monde
bien

les

qui

lui

ont jou un vilain

tour
Il

n'est

personne dans

le

si

li

avec nous de socit

et

de bien-

veillance, qui nous aime, qui nous gote, qui nous fait mille offres de services
et

qui nous sert quelquefois, qui n'ait en soi, par l'attachement son intrt,

des dispositions trs proches rompre avec nous.

Peu
pas

s'en faut qu'il ne faille tre

un

homme

d'esprit

pour n'y

sacrifions-le

une nigme. L'accessoire gne-t-il le principal, dans l'intrt de la clart. Quant aux ambiguts rsultant de l'emploi des pronoms et des adjectifs possessifs, on ne les fait disparati^e que par la rptition du nom qui la
voir

clart ajoute l'lgance.

pour paratre spirituels ou profonds, s'entourent volontiers de mystres, on


l'adresse

de ceux qui, sans ncessit

et

aime

citer ces vers de

Maynard

Mon

ami, chasse bien loin

Cette noire rhtorique:

Tes crits auraient besoin

D'un devin

cjui les

explique.

Si ton esprit

veut cacher
qu'il

Les belles choses

pense.

Dis-moi qui peut t'empcher

De

te servir

du silence?

234

Quand
elle est

Disons-le en finissant, la premire condition pour obtenir la


clart du langage, c'est de bien mrir sa pense.

nettement conue, le mot n'a pas besoin d'tre cherch, il est trouv, car une pense ne peut avoir atteint sa maturit sans avoir pris corps dans l'expression. Si l'on ne sait pas parfaitement ce qu'on veut dire, l'expression est vague et indcise comme la pense elle-mme et ne laisse rien dans l'esprit. N'crivons donc jamais avant de bien savoir ce dont nous voulons parler.

II.

LA PURET.

1.

risme et du solcisme.

proprit des termes.


La

En quoi consiste

la puret

du
4.

style.

2.

La puret comme qualit de


style.

diction.
5.

3.

Du bariala

La puret comme qualit du

Ce que c'est que

6.

Le purisme, l'archasme, l'emploi de jargons et d'argot.

puret, qui consiste essentiellement dans l'absence de tout

dfinition

mlange, est une des conditions de la clart. Elle rsulte de la mme que nous avons donne de cette qualit-mre. Puret, dans ce sens, est synonyme de correction car le
la

contraire de

puret en littrature, c'est l'incorrection.

La

donc la correction du langage, qualit qu'on doit considrer deux points de vue par rapport la grammaire d'un ct, par rapport la pense de l'autre. Au premier point de vue, la puret est une qualit de diction et consiste observer les rgles de la grammaire consacres par la raison et par l'usage. Au second point de vue, la puret est une qualit de style; il faut l'envisager, non seulement par rapport au langage, mais par rapport la pense, puisque le style en est l'expression. La puret grammaticale consiste viter P le barbarisme, c'est--dire l'invasion dans la langue de mots trangers non consacrs par l'usage ou bien dnaturs, estropis, comme rbarbaratif "^owv rbarbatif; 2 le solcisme, c'est--dire les fautes contre les rgles de la syntaxe. Le mot solcisme a pour racine le mot Soles, nom d'une localit de la Cilicie o s'taient
puret est
:

235

qui,

transports des habitants de

l'Attique

sur cette terre

trangre, avaient perdu la puret du langage natal. On cite comme offrant un exemple de barbarisme ces vers

de Lamartine
.
.
.

Un

brouillard glac, rasant ces pics sauvages.

Comme un
L'exemple

fils

de Morven,

me

vtissait d'orages.

de haut. L'auteur a dit 7xvtait dans les dernires ditions. Mais son oreille n'a jamais pu se faire l'imparfait vtait, et il a continu crire vtissait par
est pris

habitude, non par systme. Cette irrgularit


serait

je vts ]e vtais
,

elle-mme un barbarisme, si elle n'tait autorise par l'usage. Mais aujourd'hui l'oreille franaise a peine s'y faire, et les meilleurs crivains prfrent vtisse et vtissait vte et vtait, en protestant contre la grammaire.

On

cite

encore pour exemple de solcisme ces vers de Boileau


Sans
la

langue en un mot, Vauteiir

le

plus divin

Est toujours, quoi qu'il fasse, un mchant crivain.


Il

serait fort trange que, dans ce passage de

VA?i potique

il aurait o Boileau professe un respect sacr pour lui-mme commis un de ces orgueilleux solcis77tes contre lesquels il s'insurge. Mais il n'en est rien. Soit qu'il y ait ici une allusion l'auteur de Clovis, Desmarets de Saint-Sorlin, qui avait employ dans son pome le merveilleux chrtien, soit

la langue,

qu'il s'agisse,
le

comme nous
les

le

pensons nous-mme, de l'auteur


l'esprit et le plus lev d'inspi-

mieux orn de tous


il

dons de
si

ne peut ajouter au divin dans hyperbolique sans son sens absolu, on peut, par mtaphore, appliquer ce mot tout ce qu'il doute, mais trs lgitime, y a de plus grand et de plus sublime dans les choses humaines.
ration,
est vident

que

l'on

un divin pote. Ds lors, il peut y avoir des des degrs entre ceux auxquels on peut donner cette pithte. Au reste, si l'on ne peut dire le plus divin, on ne pourrait pas mme dire le plus parfait, car, mtaphysiquement, le parfait
C'est ainsi qu'on dit
:

est le parfait,

comme

le

divin est

le

divin, sans qu'on puisse

y rien ajouter

ni en rien retrancher.


Enfin, on cite ce vers
C'est vois,
:

236

mon

esprit,

qui je veux parler;

Pour la grammaire, vous que. Mais cette


les

une faute; il faut dire cest locution est un gallicisme autoris par matres du grand sicle. Boileau l'a employ dessein, pour
oui, c'est
:

insister sur l'interpellation qu'il adresse son esprit.

Des barbarismes et des solcismes, on en voit assez les rues. Mais on ne doit pas en accuser lgrement
les plus

ils

courent
auteurs

les

soucieux de

la perfection.

La puret

considre au point de vue littraire, c'est--dire


\si

comme

proprit des termes. Qu'est-ce qu'un terme propre? Est-ce un mot pris dans son sens direct? Non, car un mot pris dans un sens figur peut tre aussi un terme propre. C'est ainsi que, pour dsigner la partie d'un banc qui repose sur le sol, on dit le pied du banc, par une
qualit de style, consiste dans

comparaison mentale avec notre pied; et ce mot est tellement le terme propre qu'on ne saurait pas s'exprimer autrement sans recourir la priphrase. Le terme propre, au point de vue du style, c'est celui qui rpond le mieux la pense.
Entre toutes
dit
les
il

expressions qui peuvent rendre une seule de nos penses,


n'y en a

La Bruyre,

qu'une qui
11

soit la

toujours en parlant ou en crivant.

est vrai

bonne; on ne la rencontre pas nanmoins qu'elle existe, que

tout ce qui ne l'est point est faible et ne satisfait point

un homme

d'esprit

qui veut se faire entendre.

Et

il

ajoute ceci de remarquable, que, lorsque cette expression

unique est trouve, on reconnat


Qu'elle est celle qui tait
la

plus simple,

la

plus naturelle, et qui semble

devoir se prsenter d'abord

et

sans

effort.

Pourquoi donc cette expression naturelle

et simple

ne vient-

elle pas d'elle-mme l'esprit? C'est tantt parce qu'on n'a que des ombres de pense, et tantt parce que l'on s'efforce de

donner aux choses un


qui passent et
si

nouveaut et un clat qu'elles n'ont pas par elles-mmes. Voil pourquoi il y a tant d'uvres
air de

peu qui restent.


Le mot
fidle

237

il

n'est ce qu'il doit tre


l'ide. Il est

que quand

est la traduction
le

de

impossible d'tre correct, dans


si

sens de

la

proprit des termes,


et de justesse.

nos raisonnements manquent de


est

solidit

Un terme impropre
C'est
ici

une nouvelle
il

espce de barbarisme.

S'il

n'est pas tranger la langue,

est

tranger
fait

la pense.

qu'on aurait d placer


lui

le

mot

d'une anglaise qui reprochait son cordonnier de


des souliers trop quitables,

avoir

pour dire trop justes. Le barbarisme n'est pas dans le mot, il est dans l'emploi qu'on en fait. La connaissance exacte de la valeur et de la signification
des mots, l'tude des

synonymes surtout,

c'est le seul

moyen

pratique d'acqurir la proprit des termes et de ne jamais


risquer, en crivant, de prendre

le

un mot pour l'autre. Les dfauts contraires la puret du style sont le purisme, nologisyne, Varchasme, l'emploi des jargons et de V argot.

Le purisme

est l'exagration de la puret, c'est la proccuraffine,

pation constante d'une correction

l'emploi systma-

tique des mots et des tours de la langue d'une poque en dehors--,

de laquelle on ne voit rien que corruption et dcadence. Rien n'est plus contraire la vritable loquence du style et
l'essor

du gnie que ces esprits murs contre toute hardiesse


la rgle.

d'expression et toute heureuse alliance de mots que n'a pas)

prvues
J.-J.

Rousseau, dit Gruzez, a donn ces casuistes du pdantisme une leon judicieuse, qu'il ne faut pas cependant prendre la lettre, lorsqu'il a dit
:

Toutes

les

fois

qu' l'aide d'un

solcisme, je pourrai

me

faire

mieux

entendre, ne pensez pas que j'hsite.

N'est-ce pas l en effet

le

but qu'il faut atteindre

commu-

niquer aux autres ce qu'on pense, et


il

comme on

le

pense? Mais
c'est

y a moyen
Et

d'tre compris, sans tre incorrect, littrairement

incorrect.

mme

la meilleure
les

manire d'tre entendu,


le

encore de respecter non


tel

prescriptions arbitraires de

tel

ou

grammairien, mais

les lois

gnrales du langage et

gnie

particulier de la langue qui sert d'organe nos penses.


C'est

238

Montaigne,
et

aux paroles
te

servir et suivre, dit

que

le

gascon y

arrive, si

franais n'y peut aller.

On

voit

combien

les vrais

crivains attachent plus d'imporil

tance aux choses qu'aux paroles mmes, et combien

est puril

leurs yeux de s'attacher aux mots pour eux-mmes.

mmes

Les langues ne peuvent rester comme formes. De mme que les arbres,

ptrifies
elles

dans
Il

les

ont besoin de

renouveler leur feuillage, selon l'expression d'Horace.


d'anciens mots qui tombent en dsutude et

y a des mots nouveaux

qui arrivent pour exprimer de nouvelles ides, de nouvelles

tendances, de nouvelles sensations, de nouveaux besoins. C'est

une consquence de

la loi

mme du

progrs, des rvolutions des relations de peuple

qui modifient les principes et les

faits,

peuple, des changements qui s'oprent dans les conditions sociales, du gnie et du temprament particulier des crivains
qui ont chacun leur manire de voir et de sentir.

Nous admettons donc

la

nologie

comme une

ncessit qui

s'impose dans l'expression des ides et des choses nouvelles.

comme

Mais ce que nous ne pouvons admettre, c'est le nologisme systme, c'est--dire la manie de vouloir renouveler la
les

langue et de modifier

acceptions au gr de ses fantaisies et

sans ncessit, quand la langue possde assez de mots pour rendre toutes nos ides avec les nuances qu'elles comportent. C'est afficher une prtention qui souvent n'a d'gal que l'ignorance de la valeur des termes consacrs. Il est clair que si l'on

a besoin de crer des mots, c'est dans des occasions bien rares.

En

gnral, les termes qui dsignent les lois de la raison, les

oprations

de

l'esprit,

les

sentiments

de

l'me,

les

choses

connues et communes tous les hommes longtemps dans la langue. On peut les associer et les tourner diffremment, mais non les rejeter comme une dfroque use. On finirait par ne plus se comprendre, et les uvres de nos devanciers seraient menaces de devenir pour nous lettres mortes, au grand dtinment de l'ducation du peuple. Persuadons-nous bien que ce qui est humain n'est jamais nouveau
dans une langue.
Il

enfin, existent depuis

y a

mme

gagner, sous ce rapport,

239

reprendre des mots anciens qu'on a eu tort d'abandonner, et qu'il est bon de relever de leur dchance.
C'est l ce qu'on appelle

archasme, reprise

et rajeunis-

sement des mots. Rien n'est plus conforme au gnie vrai d'une langue que de la ramener, autant qu'on le peut, ses origines. Les vieux mots nafs ont une saveur particulire et un air de jeunesse que n'ont pas les termes plus rcents qu'on leur a substitus. Ce n'est pas une raison pour faire systmatiquement encore du vieux neuf, en s'eforant de ramener des formes qui auraient le double dsavantage de n'tre point comprises des masses et de remplacer l'inspiration par un travail d'art aussi peu naturel dans sa prtention qu'il voudrait tre savant. Hamilton, d'imiter le style marotique, et Balzac de nos jours ont donn
dans ce travers de l'archasme forc. Il faut s'en tenir ce mot Prendre dans les mots si juste et si profond de Quintilien les plus anciens et dans les anciens les plus nouveaux nouveaux. C'est le moyen de se garder des innovations prilleuses et de conserver les traditions de la langue en la
:

rajeunissant.

nous ne les condamnons pas d'une manire absolue; ils peuvent trouver leur place dans la comdie et le roman, lorsqu'on veut mettre en scne des personnages dont les murs seraient fausses, s'ils tenaient un langage tranger aux habitudes du milieu social o ils vivent. Mais ce ne peut tre l qu'un accident. Si ces jargons et cet

Quant aux jargons

et Vargot,

argot envahissaient

la littrature

honnte, la seule qui puisse


le

recevoir des rgles et servir d'enseignement,

mtier d'crivain

de la langue aussi intimement qu'il est bien que de la impossible de conserver la puret du style dans la corruption des murs. Le nologisme, flau de nos temps troubls, peut attirer les regards des gens que toute nouveaut sduit. Mais
deviendrait mprisable, et c'en serait
fait
si

morale, qui se tiennent

tout cela n'a qu'un jour. Les uvres vritablement


s'crivent

humaines

dans une langue intelligible pour tous, qui doit servir nos descendants comme nous-mmes, et par cons-

240

quent rester immuable dans ses caractres gnraux et dans ses significations reues. Les artistes, les virtuoses de la parole peuvent essayer d'innover parfois dans les mots comme dans les choses; mais il n'est donn qu'aux crivains de gnie d'importer dans la langue des expressions nouvelles, et il ne faut pas oublier que cette proccupation constante de faire un
sort chaque mot,
la

comme
la

pauvret des ides,

annonce dans l'auteur prtention de faire admirer le talent


dit Rivarol,
qu'il

aux dpens des ides mmes

veut mettre en lumire et

qu'enfin ces prciosits de langage ne nuisent pas moins aux

lans spontans de la pense que les raffinements de correction

des puristes les plus hostiles toute nouveaut. Ici encore les

extrmes se touchent
de l'un et de l'autre

et la vrit est

au milieu,

gale distance

^
m.
LA PRCISION.

1.

Ce que c'est que la prcision.


diffusion et la prolixit.
la prcision. 8. Rflexions

4.

2.

Diffrence entre la prcision et la concision.

3.

La

Les redoublements.

5.

Les diverses manires d'envisager

6.

Les

lois

du dveloppement littraire.

7.

Un mot de

l'amplification.

sur notre temps.

La prcis ion
1

consiste n'employer qu'autant de

paroles

Voir notre

Campagne

contre
il

le

naturalisme.

Des vocables nouveaux,


geoisie et forceront les

en est plusieurs qui plus tard recevront droit de bourportes de rAcadmie elle-mme, quand l'usage les aura dfini-

tivement consacrs. Ce ne seront pas des termes exotiques


langue du journalisme, mais des termes pittoresques,
et

comme

interview, et

interviewer, reporter, reportage, etc., qui se contenteront de trouver asile dans la

comme

ensoleiller, au propre

au figur; tre assoiff, mtaphore nergique qui exprime une nuance que ne contient pas l'expression verbale avoir soif. Plusieurs substantifs, drivs d'adjectifs

en ant mriteraient d'tre admis,


de

mme

de certains adjectifs en
il

al,

comme attirance, comme familial


la

voire

mme
et

fulgurance.

Il

en est
citer

et gnial.

Nous en pourrions
l'autorit

d'autres auxquels

tie

manque que

sanction du temps

des grands

Le signe du gnie, ce n'est point la cration des la conformit avec l'intelligence des masses. En dehors de l, il n'y a point de langue durable. Restons fidles pour le fond du langage au got classique, en tant qu'il convient l'expression des ides modernes comme celle des ides gnrales. C'est le plus sr moyen de recueillir les suffrages de la
crivains. Mais, prenons-y garde!

mots, c'est

la

cration des choses et

postrit.


brille le talent et le gnie

242

caresse avec amour, pour savoir prendre ce qui convient et abandonner ce qui ne convient pas dans une composition o

mme.

Toutefois la brivet de la phrase et des membres de la phrase n'est pas un sr garant de prcision. On peut, en des phrases trs courtes ayant le moins de mots possible, entrer

dans des dtails parfaitement


billet, je

inutiles. Si

vous dites

"

Je sors

la gare, je prends mon vous tes concis dans les termes, mais vous n'tes pas prcis dans les choses, puisqu'il Je prends le train huit heures pour me suffisait de dire mettre en voyage. " Les intermdiaires ne seraient utiles que s'il vous tait arriv quelque chose dans la traverse de chez vous la gare. La question de got devient aussi une question de convenance. La concision, pour tre une qualit, consiste dire beaucoup et non ne rien dire ou dire des riens en peu de mots. Pousse trop loin, elle dgnre en obscurit, comme l'abondance en diffusion ou prolixit. L'obscurit par excs de concision provient de trop nombreuses ellipses retranchant des mots ncessaires l'intelligence de la pense. L'auteur se comprend lui-mme, il faut le supposer du moins; mais il ne se demande pas s'il sera compris du lecteur. Voil comment, force d'tre bref, on devient obscur. L'excs d'abondance, dfaut des hommes d'imagination, est un grave cueil. La pense se noie dans un dluge de mots. C'est ce que Voltaire appelle

de chez moi, huit heures, je vais

monte en wagon
:

et je pars,

'

'^

Un dluge de mots
C'est qu'en
effet

sur un dsert d'ides.

surabondance dans la phrasologie n'est pas l'annonce d'un fond solide. Le style en sa dlayant l'ide morcele se prsente en s'affaiblit, s'alourdit et se trane lambeaux dcousus et ne parvient pas se graver dans l'esprit sous une forme saisissable. En sorte qu'elle reste obscure encore,
cette
;

faute d'tre prcise. C'est l

le

rsultat de ce dfaut qu'on

nomme

diffusion ou surabondance de mots dans des phrases qui, pour tre excellentes, ne demanderaient souvent que d'habiles cou-


qu'il eiL.iaut.i)mLL_rendre la

241

le

pense avec la clart et

degr

d'.lgaiice Qi'elle Jeraaiula^-So-n


'

tymologie

(p^'^,

devant, et

cdere, couper) annonce un travail de retranchement, de coupure, comme celui du jardinier qui lague les branches excessives ou parasites, pour que l'arbre donne autant qu'il
peut porter.
Ceci n'est pas une question de plus ou de moins d'tendue

une question de mesure. Aller au del ou rester en de de ce que l'ide ou le sujet exige, c'est manquer de prcision. Dire ce qu'il faut pour obtenir la clart ne suffit pas, il y faut encore la mesure d'lgance qui convient. Vous le voyez, c'est une qualit rare et qui suppose dans l'crivain un homme de got et un
dans
la
:

phrasologie ou dans les dveloppements

c'est

penseur.
Il

ne faut point confondre

la

prcision avec la concision.

L'une consiste ne rien dire d'inutile, l'autre ne rien dire que ce qui est ncessaire pour tre compris. La premire est une qualit gnrale qui appartient tous les genres; la seconde, une qualit particulire qui convient certaines penses dont la force ou la rapidit est dans la condensation et la brivet de la c'est phrase. Concision vient de cum avec, et cdere couper couper, non de droite et de gauche, mais de tous les cts, dans
:

l'ensemble de la phrase.

une qualit essentielle du style, l'abonconcision et abondance dance serait un dfaut. Ces g ^glii s ne tiennent pas seulem ent la nature du sujet, mais au caractr e^mme de l'auteur. Il en est en qui le jugement domine et qui voudraient que chaque mot ft une ide. Ceux-l sont natuSi la concision tait
:

rellement ports la concision.


n ^J^;[2--^J^^lI!lil!-^--^^

Il en_est.iilaatr:S-eii-qui-l44ai-

t.rnnvftnt.

sons

Ipiir

plnmp

difTrAnt.ps

manires _de rendre une m m^O-paasa-et de la fa ire resplendi f-par_nmage. Ceux-l sont p orts i'f\h^-}r\(\?\^^c^^A'A\s^. que l'on soit concis ou abondant, il faut ncessairement qu'on soit prcis. Il est plus malais d'tre prcis dans l'abondance que dans la il ne faut pas seulement du concision. FA cela se comprend got, il faut du courage pour sacrifier des phrases que l'oreille
:

16


pures,
le

243

retranchement des termes vagues et des dveloppements superflus. Rien ne gte le style comme les redites, les 7'edondances, les longueurs. Et il faut rpter ici avec Boileau
:

Qui ne

sait se

borner ne sut jamais crire.

Toutefois c'est moins de la diffusion que de la prolixit, ou de


la

surabondance des

dtails, qu'il s'agit

en cet endroit de Y Art

potique. Boileau signale ce vice des auteurs qui, dans leurs,

ou leurs descriptions, ne savent nous-faire grce d'aucun \\ dtail et font perdre de vue les-grands traits- et les grandes \ en s'attardant aux plus petites choses.,- On fatigue le /J lignes lecteur en voulant tout dire l'esprit ne sait point digrer tant
rcits
:

d'aliments la

fois.

Fuyez de ces auteurs l'abondance strile, Et ne vous chargez point d'un dtail inutile. Tout ce qu'on dit de trop est fade et rebutant;
L'esprit rassasi le rejette l'instant.

Mais l'abondance elle-mme, nous en reparlerons plus tard, c' est une qualit suprieure ,(pourvu qu'elle reste dans de justes borns et que les nouvelles manires de rendre la mme ide y ajoutent quelque qualit nouvelle plus de grce, plus de force ou plus d'clat.jDire deux fois la mme chose en d'autres termes et dans la mme phrase, pQarJesimple plaisir ^e roreille, c'est un genre de battologie que ni la raison ni le got ne peuvent admettre. Les redoublements familiers la posie hbraque o les versets se rpondent en se faisant cho l'un l'autre, comme dans les psaumes de David, ne sont acceptables dans nos littratures modernes que quand ils s'emploient pour renforcer l'ide, mais c'est la condition de donner la seconde forme plus de poids qu' la premire, comme dans le dernier membre de phrase de l'oraison funbre de Cond les restes dune voix qui tombe et d'une ardeur qui s'teint. Massillon, si remarquable par l'abondance, ne russit pas

toujours viter

les

inutiles rptitions d'ides.

La prcision n'est pas une de ces quaUts foncires, une vertu du style dont l'absence annoncerait une lacune de facult cra-


trice,

244

lois qui gouvernent le du langage. Non, c'est une qualit critique, plus mcanisme ngative que positive, puisqu'elle consiste ne rien dire de trop et savoir s'arrter temps dans les dveloppements de la phrase ou de la pense. Rien n'est moins absolu que la prcision.

ou

la

connaissance imparfaite des

Elle diffre, selon le sujet, selon les cas, selon les circonstances,

selon l'inspiration
scientifique

mme

de l'auteur.

La

prcision d'une thorie

ou

d'une lettre d'affaires n'est pas la prcision d'une

pice de posie ou d'loquence. Ces choses sont trop diffrentes

pour qu'on puisse leur appliquer la mme mesure. Un esprit froid que la raison dirige trouvera aisment le point prcis marquant avec exactitude les rapports entre le fond et la forme. Cela se fait par habitude et bon sens en ces matires o l'imagination n'a point de part. Mais en littrature o le sentiment et l'image jouent un si grand rle, il est impossible qu'un esprit gomtrique, par exemple, mesure au compas le vol de l'aigle et du pote et qu'on puisse fixer un point d'arrt l'inspiration
qui s'panche. C'est elle sentir
elle s'arrte

quand

elle doit s'arrter et

d'elle-mme, quand la verve a cess. Aller au del


la prcision.

serait

manquer

De mme que

le

discours ou la
la vrit

dissertation s'arrte pleine lumire.

quand

les

arguments ont mis


loi

en

Telle est en littrature la premire

de tout dveloppement.

Mais, parmi
principales,
le

les ides accessoires qui se mlent aux ides

sens critique doit laguer ce qui pourrait nuire

l'impression d'ensemble.
C'est la seconde
loi.

Elles ont trait toutes les

deux

la

composition plus encore

qu'au style lui-mme, bien qu'ici l'expression tienne intimement

au fond des choses.

La ment

troisime

loi, celle

qui rgle dans la phrase

le

dveloppe-

particulier d'une ide, c'est le choix de l'expression et

surtout de l'image qui doit mettre l'ide, dans tout son jour et nous la faire sentir jusqu'au fond de-^'me, comme l'auteur

veut que nous

la sentions et qu'elle

demande

tre sentie elle-

mme,

selon les circonstances.


la

245

le

Ainsi Corneille et Racine sont galement prcis en exprimant

mme

ide, le
Ils

premier par un seul vers,


vux pour nous

second par

six.

font des

qui les perscutons,

dit Svre,

dans Polyeucte, en parlant des chrtiens.

L'homme

d'Etat, comme dit Baron aprs d'autres rhteurs, exprime nergiquement une rflexion qu'Esther suppliante dveloppe pour attendrir Assurus
:

Adorant dans leurs fers le Dieu qui les chtie, Tandis que notre main sur eux appesantie A leurs perscuteurs les livrait sans secours, Ils conjuraient ce Dieu de veiller sur vos jours, De rompre des mchants les trames criminelles, De mettre votre trne l'ombre de ses ailes.

Anas Sgalas, dans des vers sur une tte de mort Hugo et bien dignes de lui, a exprim une ide en cinq images
M^"

attribus V.

Lampe,

qu'as-tu fait de ta
fait

flamme?

Squelette, qu'as-tu

de l'me?

Cage dserte, qu'as-tu fait De ton bel oiseau qui chantait? Volcan, qu'as-tu fait de ta lave? Qu'as-tu fait de ton matre, esclave?

Qui donc aurait


mais
Il si

le

courage de dire

qu'il

y a

quelque chose

retrancher? Le lecteur peut sentir autrement que l'auteur;


l'un a raison son point
le

de vue, l'autre n'a pas tort.


sourire.

en est que
le

mot

^ amplification fait

On en a
qu'il

abus, nous

reconnaissons. Mais amplifier au fond qu'est-ce


sujet avec tous
les

autre chose qu'exposer un

dtails

demande, selon
ces dtails,
s'il

le

point de vue o s'est plac l'auteur.


il

Parmi

en est d'inutiles,

les faut

retrancher, de

mme

une pense devait se produire sans dveloppement, l'amplification serait un hors-d'uvre. La prcision rclame la sobrit des dveloppements comme celle des images; mais on doit ncessairement tenir compte de la nature du sujet et du but de l'auteur. S'il fallait s'abstenir
si

que

246

de tout dtail en renonant ramplification, toute littrature,

non seulement d'imagination et de sentiment, mais de raisonnement, cesserait d'exister, et il suffirait de s'en tenir des rsums, des sommaires, des synthses, en relguant parmi les superflu its toute autre analyse que le strict dveloppement de la synthse. O seraient alors le charme, l'intrt, l'motion et toutes les ides
qui jaillissent des dtails et qui ont parfois plus d'importance

que

celles qui constituent le fond

du

sujet, ainsi

que

l'a

observ
choses

Buffon? Voyez

comme on

peut diffrer d'avis sur

les

littraires, selon le point de

vue o

l'on se place

soi-mme pour

juger l'uvre, sans rflchir la situation donne. Fnelon, un


si

excellent juge, trouve dplac

le

rcit de

Thramne dans
:

Phdre. Selon lui, il devrait dire simplement " Hippolyte est mort, un monstre l'a fait prir; je l'ai vu. ^ Racine s'est trop
tendu ^ur le portrait du monstre.
ces caresses

On est en de pinceau dans un moment


ici la
:

droit de lui reprocher


si

dramatique.
il

On ne
que

reconnat pas
le

sobrit de Racine. Mais

est vident

malheureux pre, en disant


Quel Dieu

me

l'a

ravi; quelle foudre soudaine?...

demande, comme le lecteur, des dtails sur la mort d'Hippolyte, et que par consquent, sur ce point, le pote ne pouvait se dispenser
de nous satisfaire.

N'accusons pas lgrement les grands crivains de pcher par excs d'abondance. On a dit que l'abondance de Cicron s'loignait souvent de la prcision. S'il en fallait fournir la preuve, nous croyons qu'on pourrait tre embarrass. Parfois c'est excessif; mais le charme vous entrane, et, si l'on devait
dire

o l'auteur aurait bien

fait

de s'arrter,

il

n'est pas

deux

critiques qui s'entendraient sur ce point.

Les esprits sans imagination et sans passion, qui n'ont que de la scheresse, ne sont gure aptes indiquer ces retranchements: ils couperaient les ailes au gnie pour en rgler l'essor. Notre temps d'ailleurs ne se distingue nullement en littrature c'est pour y avoir par la prcision. Et il faut le reconnatre trop manqu que tant de plumes mercantiles ont prcipit la
:


dcadence

247

dans
la science

littraire qui svit actuellement. C'est

aujourd'hui que la prcision se rfugie, et, nous aimons l'esprer, c'est par cette porte qu'elle reviendra. On en sent trop le besoin en ce sicle affair o les heures sont comptes, et o on ne lit, quand on n'est point dsuvr, que ce qui peut tre lu bref dlai, sans prjudice du temps consacr aux occupations journalires,

toutes

les luttes et

toutes

les ncessits

de

la vie.

IV.

LE NATUREL.
du naturel.

1. Dfinition
le

2.

Ce qui en

fait le

charme.

3.

Pourquoi

il

est difficile d'atteindre


les

naturel, et ce qu'il faut faire pour saisir la nature sur le vif.


le

conventions, l'esprit d'cole tuent

naturel par l'affectation.

4.

Comment
le

modes, les

5.

Que

naturel se montre

dans

la facilit

du

style.

6. Qu'il

ne faut point confondre

le naturel

avec la simplicit.

du style, c'est une seule et mme chose. La meilleure dfinition qu'on en ait donne est celle d'Andrieux

Le naturel

e t la vrit

C'est la vrit des expressions, des

images

et

des sentiments, mais une

vrit parfaite, qui parat n'avoi r cot auc une peine,

aucun

e ffort .

L'auteur ajoute
La
le

moindre

affectation

dtruit

ce

naturel

si

prcieux;

ds

qu'une

expression recherche, une image force, un sentiment exagr se prsente,

charme

est dtruit.

On
juste.

dit,

dfinissant le naturel par son contraire


"

"

C'est

l'absence de recherche et d'effort.

Cette dfinition n'est pas


la

L'absence complte

de toute recherche serait de

vulgarit.

Le naturel est dans l'absence de toute recherche apparente. Il y a un art d'tre naturel, mais cet art n'est pas
l'artifice
:

de

il

doit cacher

Fnelon, qui s'y connaissait par


vrit, a dit

soigneusement ses moyens. amour de la nature

et

de la

avec justesse

Un auteur
le

qui a trop d'esprit, et qui en veut toujours avoir, lasse et puise


s'il

mien. Je n'en veux point avoir tant;

en montrait moins,

il

me

laisserait


respirer et

248

me

ferait plus

de

plaisir.

Tant d'clairs m'blouissent

je

cherche

une lumire douce qui soulage mes faibles yeux. Je veux un sublime si familier, si simple, que chacun soit d'abord tent de croire qu'il l'aurait trouv sans peine, quoique peu d'hommes soient
capables de le trouver. Je prfre l'aimable au surprenant et au merveilleux.

Je veux un

homme
non

qui

me

fasse oub lie?' qu'il est auteur.... Je

veux

qu'il

me

fasse penser

lui et son bel esprit, mais

ceux

qu'il fait parler.

C'est bien cela


l'auteur.

le

charme du naturel

est de faire oublier

Quand

il

se montre,

talent est admirable en effet,

on peut admirer son talent, si ce mais on se tient en dfiance, et


le

puis

le

but est manqu, car

talent n'est qu'un


:

moyen. Le

comme Esther goter le plaisir de se oncentrer l'attention, l'intrt, l'motion sur faire oublier. C ^- les choses, au lieu de l'atti rer sur l'habilet manier la phrase,""
vrai talent doit faire
-

c'est l le talen t.
le

On

s'crie

comme

c'est vrai!

IN

^est-ce pas la"


il

triomphe de

l'art?

Pascal

l'a

bien senti,

quand
:

a dit avec

cette originalit singulire qui le caractrise

effet, on trouve dans de ce qu'on entend, qui y tait sans qu'on le st, et on se sent port aimer celui qui nous le fait sentir, car il ne- nous fait pas montre de son bien, mais du ntre, et ainsi ce bienfait nous le rend aimable outre que cette communaut d'intelligence que nous avons avec lui incline ncessairement le cur l'aimer. Aussi, quand on voit le style naturel, on est tonn et ravi, car on s'attendait de voir un auteur, et on

Quand un discours naturel peint une passion ou un


la

soi-mme

vrit

trouve un

homme.

Oui, c'est l

dans
les

la

charme du naturel le cur humain vers phrase, et chaque mot crit pour nous en faire sentir
le
:

dans ce transvasement du cur, et dans le travail qu'il faut faire pour effacer les traces du travail. Si l'on n'avait qu' traduire ses propres sentiments comme un pote lyrique ou comme M de Svign dans ses
battements. Mais
l'art

est-il?

lettres sa

fille, le

naturel serait plus ais

il

suffirait d'tre

mu
on

et

de

ne songer qu'aux

impressions.
est pote

moyens de communiquer ses La grande difficult, la difficult d'art, c'est quand


dramatique ou pique, narrateur ou conteur, de

faire

parler les autres

comme

ils

parleraient

eux-mmes

s'ils

taient J vivants et parlants, avec les passions qu'on

leur


donne, dans
le

249

milieu o on les place.

cela n'est difficile

Exprimer notre nature,, qu' ceux qui ne veulent montrer que leur

talent et qui sont punis de leur vanit par le ton prtentieux

prennent pour exprimer leurs penses. Mais exprimer des sentiments qu'on n'prouve pasdirectement soi-mme et le faire comme si notre me en tait
le

et l'accent dclamatoire qu'ils

thtre, voil le grand art, l'art crateur


lui

d'Homre
les plus

et

de

Shakespeare qui

doivent d'tre

les

premiers et

vrais

gnies de l'humanit.

pour russir dans ce grand art? Trois choses une imagination assez puissante pour se mettre la place de ceux qu'on fait vivre, agir et parler; une sensibilit assez vive pour qu'on se sente mu de leurs motions un degr d'observation du cur humain assez grand pour qu'on ait l'intuition de ce qui se passe en nous d'abord, dans les autres ensuite. C'est l tout le secret. Mais combien peu ont su le trouver!
faut-il
r
;

Que

Comptez dans

la

littrature

franaise

les

crivains
:

qui

au seizime sicle, Montaigne; au dix-septime, Pascal, Bossuet, Fnelon, M'" de Svign, Molire, La Fontaine, Boileau, Corneille en peignant les hros, et Racine en peignant les curs de fep:ime ; au dix-huitime, Voltaire dans sa correspondance, et parfoisMontesquieu dans VEsprit des lois, puis Bernardin de SaintPierre dans

ont possd cette quaiit, essentielle pourtant

Paul
il

et

Virginie; au dix-neuvime, Lamartine,,


;

quand

il

s'exprime lui-mme Hugo, quand

il

parle de ses enfants;


les

Musset, quand

exhale ses douleurs. Voil

grands exemples.
trivialits-

Mais, ct de cela, quelle recherche jusque dans les


potes et prosateurs les plus clbres!
l'esprit d'cole

voulues, et quelle solennit porte jusqu' l'emphase parmi les

La mode,

la convention,-

ont gt

les

plus beaux talents.

On

a voulu se

montrer artiste, et l'on a fait de l'art aux dpens de la nature. Dans la premire moiti du dix-septime sicle, les crivains la mode taient Voiture et Balzac, (Louis Guez de Balzac,) l'un cherchant l'esprit des mots et l'autre la pompe du langage.

La double
tation

influence de l'Italie et de l'Espagne d'un ct, l'imiservile

trop

des

anciens de l'autre produisirent

une


littrature
artificielle

250

i'closiou

qui
le

retarda longtemps

des

oeuvres de gnie, portant

sceau de

la vraie originalit franaise.


:

Montaigne
la

disait des crivains

de son temps
sicle,

" Si j'tais
ils

du

mtier, je naturalise7^ais l'art autant

comme

artialisent

malgr l'exemple de Malherbe puisant sa langue dans l'idiome du peuple, on fut si entich des pointes d'esprit la manire italienne que Boileau lui-mme, qui leur fit la guerre au nom de la vrit et du bon ens, rapprochait dans sa IX satire le nom de Voiture de celui d'Horace. A l'htel de Rambouillet o trnait Voiture dans ces cercles qu'on nommait les ruelles, force de vouloir purer et dvulgariser la langue, on en vint bannir tout naturel
nature.
"

Au

dix-septime

et toute nature.

Molire a fustig ces travers dans les Prcieuses ridicules oti les dames appellent le miroir le conseiller des grces et o,

pour dire
priphrase
got,

passez-nous ce fauteuil, on a recours cette autre


:

voiturez-nous ici
le

les
le

commodits de

la conver-

sation. Dans
fait

grand comique, en artiste de dire Alceste, propos du sonnet d'Oroute


:

Misanthrope,

Ce
Ce

style figur

Sort

dont on fait vanit du bon caractre et de la vrit.

n'est

Et

ce n*est point ainsi

que jeu de mots, qu'affectation pure. que parte la nature.


le

Molire vient de dire

mot

Vaffctation. C'est l le vice

du

style dont le naturel est absent et qui se manifeste par les

jeux d'esprit ou par cette pompe dplace qu'on nomme emphase. Ce qui a domin le plus longtemps dans la littrature franaise, c'est la recherche de la pointe ou jeu d'esprit qui avait envahi
tous les genres,

mme

ceux o

le

cur

seul doit parler

La tragdie en fit ses plus chres dlices; L'lgie en orna ses douloureux caprices.

Bien plus,
Et

la

pointe

monta jusque dans

la

chaire

le

docteur en chaire en sema l'vangile.


Voil
la

251

a mis partout.

mode

Aimez-vous

la

muscade? On en

l'heure

mme

o Bossuet
le

allait faire retentir le

tonnerre
qu'il

de sa grande voix,
Il lui

petit P.

Andr

quittait ce

monde

avait diverti de ses sermons plaisants.

a fallu tout son gnie, celui qu'on a

surnomm

l'aigle

de Meaux,

pour trouver ce langage o le naturel et la simplicit


si

se mariaient

bien la grandeur des penses et toutes les

magnificences de la parole.

Ce qui a nui surtout


traces dans
le

la vrit

du style dans l'expression des

ides leves, c'est l'enflure castillane dont on retrouve tant de

thtre de Corneille. Plus tard, on sentit la juste

mesure entre lemphase et la vulgarit, et le style atteignit son plus haut degr d'lgance, sans cesser d'tre naturel et simple. C'est le caractre de la langue du sicle de Louis XIV. Et cependant combien la proccupation d'art se manifeste toujours dans Racine et dans Fnelon lui-mme en leurs imitations de la Grce Il est impossible celui qui se fait imitateur, quelque degr que ce soit, d'tre parfaitement vrai dans ses sentiments et dans son langage. Pourquoi? parce qu'il n'est pas lui-mme et qu'il ne fait point parler ses personnages comme,
!

vivants,

ils

auraient parl. Lisez VIphignie grecque aprs


le

avoir lu celle de Racine, et lisez VOdysse aprs avoir lu

Tlmaque, vous sentirez la diffrence au point de vue o nous nous plaons. On comprend quel travail il a fallu pour que la
langue franaise, autrefois si lgre, ft digne de porter le poids des plus hautes et des plus graves penses. L'tude des anciens
fut

minemment

utile cette lvation,

cette fermet, cette

puissance du langage.

Par raction contre


plus en

les

plus la noblesse du
les

jeux d'esprit, on devait tendre de style. Le malheur est qu'on

appliqua

mmes

procds, des procds de convention,

tous les produits de la littrature srieuse. Ds lors, l'crivain


n'obit plus sa nature

Et

l'originalit

conforme aux rgles reues. disparat. Boileau, si heureux dans la satire,


:

il

se


veut-il

252

qu'il

entreprendre d'exprimer ce
il

prtexte de pindarisme,
louer,

ne sent pas? Sous crit YOde sur la prise de Namur.

Veut-il faire de la prose oratoire, en louant ce qu'il ne sait pas

prononce un discours de rception l'Acadmie o nous lisons ce passage


il
:

L'honneur que
grand, de
je
si

je reois

aujourd'hui est quelque chose pour moi de


si

si

extraordinaire, de

peu attendu,

et

tant de fortes raisons

semblaient devoir pour jamais m'en exclure, que dans le moment mme o vous en fais mes remerciements, je ne sais encore ce que je dois croire.
Est-il possible, est-il bien vrai que vous m'ayez en effet jug digne d'tre admis dans cette illustre compagnie dont le fameux tablissement ne fait gure moins d'honneur la mmoire du cardinal de Richelieu, que tant de choses merveilleuses qui ont t excutes sous son ministre? Et que penserait ce grand homme, s'il me voyait aujourd'hui entrer dans ce corps

clbre?

Rien

n'est

beau que

le

vrai: Boileau

l'avait oubli ce jour-l.

Au

dix-huitime sicle, Voltaire est natui^el dans la posie

lgre et dans la prose courante; mais, en gnral, son style

noble prend des allures solennelles qui s'loignent compltement de la vrit. De


discours sur
Il

l, le

discrdit de son thtre. Buffon, dans son

le style,

nous a rvl

les secrets

de son art

lui.

faut se dfier de

son premier mouvement. La vritable

loquence est trs diffrente de la facilit naturelle de parler. La noblesse est une qualit essentielle qu'on atteint surtout en

ne

nommant
le

les

choses que par les termes les plus gyirau.

Voil la recette.
point l
tre simple.

Il en a us, et son art est grand. Mais ce n'est langage de la nature ni de la science qui doit savoir

Deux autres procds du


au xviii^
sicle,

style soutenu, tel qu'on le pratiquait

ont imprim aux crits de cette poque une


:

teinte artificielle

l'emploi trop frquent des termes abstraits et

l'abus de la priphrase qui caractrisait l'cole descriptive dont


Delille tait le chef.
J.-J.

Rousseau,

le

philosophe paradoxal, a du moins ramen

la

grande littrature la vraie loquence de la passion et au vrai langage du sentiment. Notre sicle, si magnifiquement ouvert par l'auteur du Gnie du Christianisme, a mieux


observ et compris
la

253

le

nature. Mais
Il

style a

moins exprim

rhomme que

Fauteur.

en a t ainsi surtout, quand Tcole

l'allure solennelle et guinde de de l'Empire, a voulu unir le trivial au sublime, systme qui a produit d'habiles antithses, mais qui n'tait pas conforme la nature, prcisment parce qu'on la posie pseudo-classique

romantique, pour ragir contre

un systme. Toute une partie des productions du chef de cette cole est destine prir par ce dfaut de naturel qui
en a
fait

est la

marque des uvres prissables. Nous ne parlons pas ici des tendances d'une autre cole qui a cru ramener la vrit, en faisant de l'homme un simple animal
Ce
n'est pas

livr ses plus grossiers instincts.

pour une sem-

blable cole que sont faites les rgles de littrature.

mot vrai, quand il a dit le style, c'est rhomme, non pas l'homme sans culture, mais l'homme qui comprend et qui sent ce qu'il exprime, et qui l'exprime comme il le comprend et comme il le sent, en puisant ses inspirations aux fibres mmes du cur humain. Dans ces conditions, le style, pour l'crivain qui sait sa langue,
Buffbn a trouv
le
:

ne sent jamais
Aussi peut-on

le travail, le

parce que
:

le

travail est tout intrieur.

dire avec raison

la vraie

marque

et l'effet

du

naturel, c'est la facilit


Il

du

style.
le

ne faut point confondre


font certains auteurs.

naturel avec

la simplicit,

comme

une qualit particulire qui tient la nature d'esprit de l'crivain, mais qui, dans tous les cas, convient aux sujets les moins levs, les plus ordinaires, les plus familiers. Le naturel au contraire est une qualit essentielle qui doit se trouver partout, dans les sujets les plus levs comme dans les plus simples. Si vous confondiez une de ces qualits avec l'autre, cela voudrait dire que tout ce qui n'est pas simple n'est pas naturel ce qui serait absurde. Il y a un naturel dans la pompe comme dans la simplicit, dans un cortge royal comme dans une fte paysanesque la campagne; mais il est vident que ces deux sortes de naturel sont trs diffrents l'un de l'autre, et que, si on les confondait, on manquerait essentiellement de convenance.
simplicit est
:

La

254

Cormenin, dans le Livre des 07^ateurs, a frapp juste en disant, pour caractriser deux espces d'loquence qui ne se ressemblent aucunement " Lamartine est aussi naturel dans sa pompe que M. Thiers dans sa simplicit. "
:

V.

LA DIGNIT.

Que Boileau dans son vers sur


entre le langage

la

noblesse a voulu parler de la dignit du style.

2.

Diffrence

d'un rustre et celui d'un esprit cultiv.

Nous

disions tantt que Buffon avait fait de la noblesse

une loi essentielle. Dj, en parlant des qualits de la nous avons dit notre sentiment sur la noblesse. Nous ne parta-

du style mtaphore,

geons pas sur ce point Tavis de la plupart des rhteurs qui rangent la noblesse parmi les qualits essentielles du style, et qui, pour tayer leur opinion, s'appuient sur ce vers de Boileau
:

Le

style le

moins noble a pourtant

sa noblesse.

Avec Baron nous ferons remarquer que Boileau ne


la noblesse mais sa

dit

pas

noblesse. Quelle est la pense de l'auteur

de VArt potique? Que dans les sujets les plus simples, les sujets tirs de la vie de chaque jour, dans les choses les plus ordinaires enfin, il faut encore en littrature une certaine noblesse. Ce qui veut dire simplement que toute espce de style
doit avoir de la dignit.
Il n'est

jamais permis dans

les

matires

littraires de descendre jusqu' la bassesse et la grossiret. Il faut distinguer soigneusement la noblesse du cur d'avec

un rustre peut avoir des sentiments nobles; il n'aura pas la noblesse du langage qui suppose la culture de l'esprit. Mais les personnes mme les plus ignorantes auront de la dignit dans leur langage, lorsqu'elles auront de la noblesse dans leurs sentiments; et, sans chercher l'lgance,
la

noblesse du style

sauront trouver instinctivement des expressions choisies, sans sortir de la simplicit qui est leur lment.
elles


Quant
la noblesse

255

dite, c'est

proprement

culire qui appartient au style soutenu et

une qualit partidont nous aurons

parler plus loin.

VI.

l'lgance.

1.

En quoi consiste l'lgance.


lument de cette qualit.
4.

Ce

2.

Que

l'art est

absent d'une composition qui manque absola dfinition

3.

qu'il faut

penser de

de l'lgance par Voltaire.

Que

si

l'lgance appartient plus spcialement au genre tempr, le style simple

style sublime en ont

galement besoin un degr diffrent.

comme

le

5.

Quels sont ceux qui doivent

tre le plus attentifs l'lgance.

Le mot lgance dont


lire est,

la

plupart ont

fait

une qualit particu-

notre avis, une qualit essentielle.

lgance (de e, dehors, et lgre, choisir) ne signifie par lui-mme que choix, choix d'expressions distingues, a-t-on dit. Distingues est de trop, moins qu'on n'entende simplement par l tout ce qui sort de la vulgarit. De mme que le style le plus simple a sa noblesse, il a aussi son lgance,,
c'est--dire qu'il faut bannir de l'art la vulgarit continue ou la

platitude aussi bien que la grossiret!

La

dignit et l'lgance
il

n'ont pas d'autre but. Si la littrature est un art,


qu'elle ne peut accepter tout ce qui entre

est vident

langage trivial on fait parler les gens du peuple. Il ne faut point sortir de leur vocabulaire, mais il n'en faut prendre que le dessus du "panier,, sauf pour certains mots qui rvlent tout un caractre ou qui contiennent tout un tableau de murs. Un terme brutal peut convenir un personnage dans une situation donne; mais ce qui ne convient aucun style, quelque simple qu'il soit, c'est
le

dans

de

la

populace.

Il

y a un choix

faire,

mme quand

une vulgarit
les

et

une platitude constantes, non seulement dans

expressions, mais encore dans les tours. Ceci, c'est la complte absence d'art et par consquent de travail littraire. Bien dire en littrature est la forme ncessaire de tout ce qui mrite
d'tre dit. Les jeunes gens ne sauraient trop se mettre en

garde


contre
les les vulgarits

256

Ils

de

la

phrase.

doivent bien se persuader

qu'il n'y a pas de style sans lgance, et

que ce sont prcisment


le

choses

les plus

vulgaires de leur nature qui demandent

plus d'art pour n'tre point exprimes vulgairement.

La

raison

eu est simple aisment en


vulgaire et
la

ce qui est beau et grand par quelque ct trouve

soi

son lgance

comme

sa noblesse.

Ce qui

est

ne peut tre relev que par l'lgance de forme, c'est--dire par un heureux choix de mots et de tours. Voltaire a dfini l'lgance en ces termes " C'est le rsultat
:

commun

de

la justesse et

de l'agrment.

Cela manque d'exactitude.

La

justesse est une qualit de pense qui doit rgner partout.

L'lgance est un agrment qui rsulte de la dvulgarisation


des choses vulgaires. Elle n'exige pas
la clart,
l'clat et se

contente de

mais

elle

rpudie toute ngligence qui rvle l'absence


l'esprit.

de travail et la

pauvret de

genre tempr, l'lgance consiste choisir des expressions chties, une phrasologie coulante et harmonieuse
le

Dans

et des tours d'une noble aisance.

Quant au
parce
Il

style lev,

on ne songe pas dire

qu'il est lgant,

qu'il

possde des qualits plus hautes.


elle est

reste tabli que l'lgance est de tous les genres et que

une qualit essentielle. Elle ne constitue pas le beau style qui n'est tel que par la verve et l'clat mais elle fait partie du bon style, puisque sans elle le langage ne sort pas de la platitude, et cesse par l mme de revtir un caractre littraire. Les esprits cultivs et dlicats recherchent naturellement l'lgance elle fait partie de leur nature; ceux-l, au contraire, dont la vie se passe dans un milieu vulgaire et dont
par consquent
;
:

les

murs

attentifs bannir de la

ont besoin de se dgrossir, ne sauraient tre trop langue crite les trivialits de la conver-

sation familire et banale.

257

VII.

UNIT ET VARIT.

1.

Que
du

la varit

dans

le style n'exclut

pas

l'unit.

2.

En quoi consistent

l'unit et la varit

style.

3.

Quels sont les meilleurs moyens d'obtenir ces deux qualits.


les

4.

Que

les

hommes

de gnie ont plus de peine que

hommes de

talent atteindre la varit du style.

La

plupart des rhteurs n'ont pas de chapitre spcial sur la

varit. C'est qu'ils considrent sans doute les diffrents lments

du style comme tant les lments mmes de la Cependant il est ncessaire que l'on sache comment la varit s'obtient dans un sujet donn, et comment elle s'allie avec l'unit dont on aurait tort de ne pas tenir compte, au point de vue de la forme aussi bien qu'au point de vue des ides. Tout le monde est d'accord pour proclamer la loi de l'unit dans la varit, quand il s'agit de la disposition, de l'ordre, de
et qualits

varit.

l'enchanement des diverses

parties

d'une uvre littraire.

Mais il semble qu'on Yunit du style.


Boileau a dit
:

n'ait pas aussi bien

compris ce qui

fait

Un
En On

style trop gal et toujours

uniforme
faut qu'il

nous endorme. peu ces auteurs, ns pour nous ennuyer, Qui toujours sur un ton semblent psalmodier.
vain brille nos yeux,
lit
il
:

Rien de plus juste

la

monotonie
:

et V uniformit, c'est le

flau des arts en gnral et par consquent de l'art d'crire.

La Motte a

dit

avec raison

L'ennui naquit un jour de l'uniformit.

Et Voltaire

Tous

les

genres sont bons, hors


les

le

genre ennuyeux.

Mais on peut varier les tons et sortir du ton ni de la couleur. Expliquons-nous


:

couleurs, sans pour cela

17


Il

258

y a dans tout sujet, selon sa nature et selon le degr d'lvation o on le porte, un ton principal qu'il faut garder
d'un bout l'autre, sous peine de manquer de convenance. Ainsi quel sera le ton gnral d'un sujet, simple de sa nature?

Le ton

simple, direz-vous. Oui, mais

si

vous entrez dans un

ordre d'ides plus lev, le ton ne doit-il pas s'lever aussi? Prenons pour exemple la description du cheval. Si vous voulez simplement faire uvre de naturaliste, vous vous bornerez
des donnes exactes sur
le

caractre et

les

murs

de l'animal,

vous voulez montrer avant tout la noblesse de ce compagnon de l'homme, l'galant en courage et le dpassant en docilit, vous ferez comme Buffon uvre de pote en mme temps que de naturaliste, et le ton pourra s'lever jusqu' la pompe la plus solennelle du langage. Le ton du sujet dpend donc, non seulement de sa nature,

physiquement envisag.

Si

mais du point de vue o Une fois le ton donn,


pas, le

l'on se place.
il

faut le soutenir.

S'il

ne se soutient

style devient ingal, ce qui est un dfaut plus grand

encore que d'tre trop gal, car si un style trop gal vous endort par absence de varit, un style ingal vous choque par dfaut de convenance autant que par manque de talent.

La

ncessit de varier les tons est


:

marque dans ces vers de

Boileau

Heureux qui, dans ses vers, sait d'une voix lgre Passer du grave au doux, du plaisant au svre.
Il

ne faut pas, toutefois, prendre


fait le

la

lettre

ce prcepte,

comme Ta

romantisme franais qui

se htait de rpudier,

peu s'en faut, les autres principes de l'cole classique. On doit passer du grave au doux, selon le sentiment ou la pense; mais il serait absurde de passer systmatiquement du rire aux larmes, du trivial au sublime. Boileau d'ailleurs entend ici le mot
ce qui plat, et non ce qui plaisant d'aprs son tymologie plaisanterie. On ne plaisante pas dans les matires prte la
:

srieuses. Sourire, oui; mais rire!

On ne

le

souffre pas, sinon


et

dans

la

conversation

ou dans

la

lettre,

dans certaines


situations dramatiques o

259

devient,

le rire

comme dans Shakes-

peare, un nouvel lment tragique.

Mais comment peut-on varier les tons et les couleurs, sans sortir du ton et de la couleur gnrale? Voici une comparaison qui rendra la chose palpable. Dans une mlodie musicale, il y a un ton dominant par lequel on commence et par lequel on finit. Mais, dans le corps de la mlodie, on a recours des modulations diverses, qui sont des lments de varit et qui doivent ramener, d'une manire naturelle et par des tons correspondants, au ton principal qui fait l'unit de la mlodie. Il en est ainsi du style. Dans un sujet tir de la vie commune et o Ton n'exprime que des ides courantes, le ton principal sera le ton simple, mais ce ne sera
pas toujours
la

mme

simplicit, et cette simplicit n'exclura


il

pas l'lvation. Dans un sujet o


ides, les

faut dployer les

grandesW-^^
i

grands sentiments,

les

grandes passions, le.ton sera


la

levrTais non pas toujours de

mme

manire. Certains

^^1

sentiments, certaines ides, certains faits qu'on rencontre eh

dveloppant un sujet demandent plus ou


caractre foncier du sujet et
Il

demandent moins
>

d'lvation que le sentiment, l'ide ou le fait qui dtermine le


le

ton gnral qu'il faut prendre.


la

est

tonnant

mme comme

simpHcrt peut se marier la

'

grandeur dans les sujets les plus levs, comme on en voit de' si frquents exemples chez les crivains suprieurs. Bossuet, Racine, Lamartine ont particulirement ce double caractre. Ce qui prouve que la simplicit peut convenir aux sujets levs comme aux sujets les plus vulgaires. Quand cela tient la
nature d'esprit de l'crivain plus qu'au sujet lui-mme, une certaine monotonie pourrait en rsulter encore, ainsi qu'il
arrive Lamartine exprimant les choses moins

comme

elles

sont que

comme

il

les sent. C'est la

nature des choses qui en

La Fontaine a fourni des modles de cette admirable souplesse qui permet de passer tour tour de la simplicit la plus haute lvation
doit rgler la varit.
:

Un

bloc de marbre tait si beau, Qu'un statuaire en fit l'emplette.


Qu'en fera,
11

260

ciseau?

dit-il,

mon

Sera-t-il dieu, table

sera dieu;

mme

ou cuvette? je veux

en sa main un tonnerre. Tremblez, humains, faites des vux


Qu'il ait

Voici

le

matre de

la terre.

<^\jj'

Ce qui est simple ici, c'est le rcit de l'auteur. Ce qui est sublime, c'est inspiration du statuaire qui de ce marbre veut /faire un dieu. Et comment le pote passe-t-il du simple au J sublime? En nous faisant assister la conception de l'artiste qui se demande ce qu'il fera de ce marbre. Le passage du discours
indirect au discours direct, c'est la transition naturelle qui relie

ces deux parties et qui permet de passer de l'une l'autre sans

nul effort.

une qualit de composition plus que de style, mais qu'il est indispensable de X signaler ici, propos d'unit. De mme qu'on ne peut en musique \^' sortir du ton principal sans qu'il y ait correspondance entre ce ton et les tons intermdiaires, et sans que ces tons intermdiaires soient en harmonie entre eux, de mme en littrature 'vv -ip-^i >^ l'esprit ne peut passer d'un ton un autre sans transition. Nous n'entendons point par l un rapport logique entre les 'J^qV .\ ides ni mme ces liens de formes qui consistent dire d'une faon plus ou moins habile nous avons parl de ceci, parlons maintenant de cela; mais ces gradations ou dgradations successives o se fusionnent les tons divers dans l'harmonie lf\ gnrale, comme La Fontaine vient de nous en donner l'exemple ^ v\^ par ascendance. C'est la varit autant qu' l'unit du style que servent ces transitions. Ljj\ y a-t-il une rgle certaine et infaillible pour obtenir la varit n a;^ "^ 1" ^t pns manquer l'unit? Oui, c'est de donner' chaque pense sa physionomie et chaque chose sa couleur particulire et vritable. Nous disions, en dfinissant le style, que deux ides de la mme famille, quoiqu'ayant un air de parent, ont cependant des traits particuliers qui ne permettent pas qu'on le^ confonde, comme deux frres ou deux surs d'une ressemblance
C'est
^
.

Nous venons de parler de transition.

V'

''

.:


l'un n'est pas l'autre.

261

Oc
fait

frappante ont cependanTuiie physionomie distincte qui

que
_,

:.

^
'
'

convenance exige l'unit du style, elle exige aussi la varit, qui doit rgner partout, jusque dans le moindre dtail, jusque dans la moindre phrase et dans les mots eux-mmes dont chacun a sa valeur propre, en rapport avec
le

Vous

voyez,

si

la

/'

la pense.

Les autres moyens de varit sont subordonns cette rgle gnrale. Nous avons indiqu dj comme moyens de varit les synonymes, les pithtes, les inversions les diffrentes coupes de phrase qui suivent le mouvement naturel de nos pense^rll y ^ faut ajouter les alliances de mots (nova junctura verborum), ^/^ H hardiesses heureuses qui associent des termes en apparence s'exclure; les traits enfin qui mettent une ide en faits pour saillie et qui trouvent surtout leur place, sous forme de synthse, -ia fin d'un dveloppement. De ces diffrents moyens de varier les formes du discours rsultent le mouvement et la vie. Un degr de plus, nous aurons la verve et l'clat, c'est--dire toute la beaut du style. Remarquons-le, ces derniers moyens sont toujours rares et il n'est donn qu'aux grands crivains d'y russir. Ge qui. est ncessaire tous, pour obtenir un bon style littraire, c'est la\\
varit des constructions et des tours et cette appropriation
Vj

du ton
de

et

de

la

couleur au sujet d'abord, chaque pense ensuite,

telle sorte qu'il

ait unit

sans monotonie et sans uniformit/

hommes de gnie, sous ce rapport, doivent se dfier d'euxmmes plus que les hommes de talent. Pourquoi, direz-vous?
Les

Parce qu'ils ont un caractre original, une facult particulire, une qualit dominante qui envahit tous les sujets qu'ils abordent. Ont-ils une imagination brillante? Ils font briller les choses les
plus simples

comme

les plus

riches d'un clat aisment uniforme.

Sont-ils lyriques avant tout?

Tous

les sujets,

tous les objets

prennent la teinte de leurs sentiments. Le subjectif absorbe et transforme l'objectif. Le talent dsintress et attentif
l'observation de la nature est dans
favorables pour exprimer
le

mme

les

conditions les plus


le

mouvement, prendre

ton et

revtir les vraies couleurs das,objets ^.^

262

VIII.

l'harmonie.

1.

Dfinition de l'harmonie.
4. 7.

le

2.

En comiien d'espces

elle

se divise.

3.

L'euphonie.

Le nombre.

5.

L'harmonie priodique.

6.

L'harmonie imitative par onomatope.

L'harmonie imitative par

rythme.

Vharmonie

est

un besoin de

l'oreille

plus encore que de


la distribution,

l'esprit. Elle rsuite

de l'arrangement, de

de

la

proportion des mots, des phrases ou des priodes. L'harmonie


est plus ncessaire la versification qu' la prose, car le vers,

une sorte de musique soumise une cadence rgulire, et la posie est faite, avant tout, pour plaire. La prose, faite pour instruire, doit galement satisfaire l'oreille, car elle est le canal par lequel pntre en nous la pense exprime par la parole, et, si la pense est arrte au passage, il est difficile l'esprit de lui faire bon accueil. Pour instruire, il ne faut pas commencer par dplaire. Seulement, on ne doit pas oublier que plaire en posie est un but, tandis qu'en prose, c'est un moyen. Il y a des vers qui ne vivent que d'harmonie. Qu'arriverait-il au contraire
c'est
si,

dans

la prose,

on se proccupait trop de satisfaire

l'oreille?

du fond des choses pour tre attire exclusivement sur la forme, et le but serait manqu. L'intelligence serait comme endormie dans l'ivresse de l'oreille harmonieusement berce. L'harmonie est peut-tre la premire des qualits essentielles du pote elle est la dernire de la grande prose philosophique et didactique dont chaque phrase est une pense faite pour en veiller d'autres dans l'esprit. 1" L'harmonie des mots ou Il y a trois espces d'harmonies harmonie simple; 2 l'harmonie priodique; 3 l'harmonie
C'est que l'attention serait dtourne
;
:

imitative.

L'harmonie des mots est dans V euphonie et dsius lenombre. L'euphonie a t bien dfinie par Boileau
:

Fuyez des mauvais sons

le

concours odieux.


L'euphonie est donc

l'oreille. C'est elle

263

rencontre des sons doux et agrables qui fait la mlodie des vers.
la
:

Voici deux exemples de cacophonie voulue


Maudit
soit l'auteur dur,

dont l'pre et dure verve, rima malgr Minerve, Et, de son lourd marteau martelant le bon sens, A fait de mchants vers douze fois douze cents.

Son cerveau

tenaillant,

Boileau dans ces vers, a voulu censurer la duret de Chapelain


,

La duret de
fortes
:

ces vers provient de la multiplicit des consonnes


t,

les d, les
Il

les

r surabondent. Le mouvement

est plein

de raideur.
des mots.
Il

y a une singulire pret dans la combinaison

en est de

mme

dans cette pigramme o


de Victor

l'on

a critiqu porter

l'harmonie

heurte

Hugo, sans

toutefois

atteinte des vers qui sonnent

comme un
:

clairon ou

comme

l'enclume sur laquelle


Oi,

ils

ont t forgs

Hugo, jucheras-tu ton

nom?

Rendu justice enfin que ne t'a-t-on? Quand donc, au mont qu'Acadmique on nomme, Du roc en roc grimperas-tu, rare homme?
Quelle harmonie au contraire dans ces vers de Racine
L'ternel est son
Il
:

nom,

le

monde

est

son ouvrage

entend

les soupirs

de l'humble qu'on outrage,

Juge tous les mortels avec d'gales lois. Et du haut de son trne interroge les rois.

Lamartine, sous ce rapport, l'emporte encore sur Racine c'est le plus mlodieux poi^ de la langue franaise. Nous ne on peut prendre deux vers au hasard. Dans sa citons rien
: :

prose,

si

potique soit-elle,
l'oreille.

il

ne montre pas toujours

le

mme

souci de

L'euphonie exige aussi qu'on vite Vhiatus (de hiare,


c'est--dire la rencontre de

biller),

deux voyelles, l'une


qu'il faut viter

la fin

d'un

mot, l'autre au commencement du mot suivant. C'est surtout

en vers, cela va sans dire,

l'hiatus. Il n'y


d'exception que pour Ve

264

se rencontrant

avec

la voyelle initiale

muet la fin d'un mot du mot suivant.

Voici un exemple d'hiatus qui ne serait pas plus permis en

prose qu'en vers


Il alla

Alexandrie o

il

s'appliqua apprendre la

peinture.
L'hiatus n'est admissible dans la prose qu' la condition de
n'tre

pas sensiblement dsagrable

l'oreille,

et de

mieux

s'accorder avec la proprit des termes.

Quand Boileau dit qu'il faut fuir le concours odieux des mauvais sons, il entend par l moins le concours que le heurtement des voyelles, car le concours peut tre agrable, comme il y a, qui quivaut llia. La Fontaine se permet de ces hiatus
qui ne sont plus des billements.

La

versification

franaise

pourrait parfaitement s'en accommoder. Cela vaudrait mieux

que
"

ce

heurtement du deuxime vers de Y Art potique


^

Atteindre la hauteur.

combinaison des sons exige encore qu'on ne place point la suite les uns des autres ceux qui renferment des syllabes de la mme consonance, comme dans ces vers
la

L'harmonie dans

de Voltaire

Pourquoi ce roi du monde, et si libre et 5t5age, Subit-il si souvent un si dur esclavage?


C'est trop de sifflantes.

On

peut citer encore du

mme

pote

ce vers rendu dsagrable par la multiplicit des n.

Non,

il

n'est rien

que Nanine n'honore.

propos des consonances dsagrables, signalons aussi des


:

nous nous dans des phrases comme celles-ci nous nourrissons et les rimes en prose, qui
;

le

pain dont

nous
le

blessent toujours

l'oreille,

comme dans

l'exemple suivant

"

Celui qui a fait

intention.

mal sans rflexion dit, pour ?>di justification, qu'il l'a fait On remarque dans les rapports et autres pices administratives ou officielles une grande abondance de mots en
sans

on, qu'on doit prendre garde de faire rimer ensemble. Bien


qu'ici
il

265

il

ne

soit

pas question de littrature,

est

bon cependant

de construire sa phrase de faon ne pas trop blesser l'oreille. Enfin, il est contraire l'harmonie euphonique d'accumuler
les

monosyllabes. Cela est vrai pour


;

la

prose

comme pour

les

mais c'est en vers surtout que ce dfaut est choquant. Il en est peu qui aient le secret de faire des vers monosyllabiques
vers la manire de Racine
Le
Ici le
ciel n'est
:

pas plus pur que

le

fond de

mon

cur.

choc est amorti par


:

les

quatre mots

ciel,
:

les articles. Il n'y a d'accentu que pur, fond, cur. Mais peut-on admettre

ces vers de Voltaire

L'on hait ce que l'on a


Il

ce qu'on n'a pas, on l'aime.

faut

le

rpter avec Boileau


Le vers
le

mieux rempli,

la

plus noble pense


l'oreille est blesse.

Ne

peut plaire l'esprit, quand

Toutefois, la posie pas plus que la prose ne peut permettre

de sacrifier l'harmonie aucune des grandes qualits du style.

En

vain vous

me

frappez d'un son mlodieux,


le

Si le

terme

est

impropre ou

tour vicieux.

Mais

il

les lois essentielles

y a toujours moyen de du langage.

satisfaire l'oreille sans blesser

Le nombre
lire des

est l'harmonie qui rsulte de la succession rgu-

sons et de la disposition symtrique des mots, des

propositions et des phrases. Seulement, n'tant pas soumis la

mesure, son rythme a plus de libert. Un clbre orateur grec, Isocrate, et d'autres encore du mme temps aimaient fondre des vers dans leur prose. Paul Louis Courier a fait de mme. Est-ce une qualit? Est-ce un dfaut? Quand ces vers sont cherchs comme dans les romans de Marmontel,et parfois dans Michelet, c'est certainement un grand
dfaut. Toutefois
il

est

non seulement permis d'introduire en


tre cherche.
Il

266

passant douze syllabes formant un sens complet, mais elles peuvent tre une beaut, quand cette mesure vient d'elle-mme sans
est rare d'ailleurs qu'elle se fasse sentir,

vu

la
:

frquence des e muets


le

et des proclitiques. Ainsi l'on peut dire

temps emporte tout ce qui

se fait

aprs la quatrime syllabe, et l'on


s' fait.

sans lui. On s'arrte prononce en prose tout c'qui

Ce qui demande beaucoup de


sitions et des phrases.

soin, c'est la chute des propo-

Les repos, en gnral, doivent se faire sur des syllabes sonores. Il n'est point permis de finir par un membre de phrase trop court. Il faut viter enfin la succession de phrases de mme tendue; qu'elles soient longues ou brves c'est aussi contraire l'harmonie qu' la varit. Nous venons de dire qu'il faut, autant que possible, tablir les repos sur des syllabes sonores. Les syllabes muettes trouvent mieux leur place aux repos incomplets dans le corps de la
:

phrase.

ne faut pas s'y mprendre, une phrase, une priode mme peut tomber sur un mot syllabe muette, mais c'est la condition que la voix se prolonge sur une pnultime

Cependant,

il

assez retentissante.

Ne

confondons pas

le

rle des muettes en littrature avec


Il

absurde de laisser tomber le frapp de la mesure sur un e muet. Mais dans la phrase littraire \e muet au dernier mot ne se prononce pas. Nous allons rencontrer non seulement des phrases, mais des priodes d'une
celui qu'elles jouent en musique.
est

beaut accomplie, finissant par une chute fminine.

On
le

et

remarquer que Buffbn, dans sa premire phrase sur cheval, ne finit pas par le mot guerre, mais qu'il ajoute la gloire des combats.
a
fait
:

La plus noble conqute que l'homme ait jamais faite est celle de ce fier et fougueux animal qui partage avec lui les fatigues de la guerre et la gloire
des combats.

Oui, mais c'tait bien

naturel, aprs avoir dit

la

plus

noble conqute.


de la peste
:

267

les

La Fontaine procde autrement dans

Animaux malades

Un mal qui rpand la terreur, Mal que le ciel en sa fureur Inventa pour punir les crimes de la terre, La peste (puisqu'il faut l'appeler par son nom)
Capable d'enrichir un jour l'Achron, Faisait aux animaux la guerre.

Pourquoi? parce que


ressortir.

c'est le

mot guerre

qu'il

faut

faire

L'oreille

et

l'esprit

sont

d'accord. Mais revenons

BufFon, ce grand harmoniste de la prose.

Au
le

point de vue du

nombre, on ne peut rien


dbut sur
lui est
le

citer de plus remarquable que ce

cheval dont la cadence gale


suit,
si

rythme des plus


la pense.

beaux vers. La phrase qui

diffrente de la premire, ne

pas infrieure par l'accord du

On
fait

voit le cheval en action

dans ce
le
le

nombre avec rythme bris


:

Aussi intrpide que son matre,

cheval voit

le pril et l'affronte
la

il

se

au bruit des armes,

il

L'aime,

il

cherche et s'anime de l'unit

mme ardeur.

Quelle varit

de couleur dans
le
:

de ton, et quelle

harmonie! Aprs syllabe muette


l'action.

premier membre de phrase, il fallait le mot repos dans la phrase, mais non pas dans Laissons-la se dvelopper. Quand la phrase finit, c'est
:

sur un mot d'une sonorit parfaite

ardeur.

Ce

n'est pas sans tude

qu'on arrive cette perfection; et


:

cependant nulle trace d'tude cela parat aussi naturel que si la phrase s'tait spontanment prsente l'esprit de l'auteur. 2 Vharmonie priodique est dans la symtrie des propositions qui

forment la priode et dans la sonorit des repos. Nous avons dit, en faisant connatre le mcanisme de la priode, que cette symtrie ne devait pas tre trop marque, et

nous avons fait galement observer que si le dernier membre doit tre en gnral plus tendu que les autres, il peut aussi
tre plus court, ce qui arrive d'ordinaire

membre contient la synthse de la qu'on ne soit ni trop long ni trop court dans les membt^es de la priode comme dans la priode mme.

quand ce dernier priode. L'harmonie exige

268

mieux marque, on
le

C'est en vers que la symtrie est le

comprend, puisque le rythme est rgl par la mesure. Boileau, qui aime procder par distiques, parce qu'il allait au bout de sa pense avant de chercher la rime du premier vers, a russi admirablement parfois encadrer sa pense dans la forme priodique. Tmoin son plaidoyer en faveur du merveilleux mythologique o il a dpens tant de talent dfendre une mauvaise cause
:

Mais que Junon, constante en son aversion, Poursuive sur les flots les restes d'Ilion; Qu'Eole, en sa faveur, les chassant d'Italie, Ouvre aux vents mutins les prisons d'Eolie; Que Neptune en courroux s'levant sur la mer, D'un mot calme les flots, mette la paix dans l'air,
Dlivre les vaisseaux, des syrtes les arrache;
C'est l ce qui surprend, frappe, saisit, attache.

troisime est de trois;


nier

Les deux premiers membres sont de deux vers chacun le le quatrime d'un seul. C'est que ce der;

contient la

proposition

principale,

la

proposition syn-

thtique.

Voici une autre priode du

mme

auteur o

les

membres sont

gaux

Mais de blmer des vers ou durs ou languissants.

De choquer un auteur qui choque le bon sens, De railler un plaisant qui ne sait pas nous plaire. C'est ce que tout lecteur eut toujours droit de faire.

Remarquez que
fminine
:

ces

deux priodes tombent sur une chute

attache et faire. Bossuet a aussi de ces chutes qui deviennent de souveraines


:

beauts. coutez plutt

donne Bossuet funrailles de Cond


Louis
:

XIV

la

mission de porter la parole aux

Aprs avoir pleur ce grand


milieu de toute sa cour,
le

homme

et lui avoir offert,

plus glorieux loge qu'il pt recevoir,

par ses larmes, au il assemble,

dans un temple si clbre, ce que son royaume a de plus auguste, pour honorer la mmoire de ce prince, et il veut que ma faible voix anime toutes
ces tristes reprsentations
et

tout cet appareil funbre.

269

la

Et dans l'exorde de la reine d'Angleterre, priode n'a pas une seule chute masculine
:

troisime

donnant sa puissance, il leur commande d'en user comme il fait lui-mme pour le bien du monde; et il leur fait voir, en la retirant, que toute leur majest est emprunte^ et que pour tre assis sur le trne, ils n'en sont pas moins sous sa main et sous son autorit suprme.

En

leur

n'exige donc pas qu'on carte systmatiquement mots terminaison fminine, pas plus la fin que dans le corps de la phrase. L'essentiel, c'est qu'il y ait harmonie entre
L'oreille
les
le

nombre et la pense. Marmontel a montr l'effet de certains mots, au point de vue de l'accord du nombre ou de la cadence avec la chose
exprime.

remarquable, que ces mots puiss dans Flchier et Bossuet sont des mots syllabe muette.

Et

il

y a

ceci de

Cet homme, dit Flchier dans l'oraison funbre de Turenne, cet homme que Dieu avait mis autour d'Isral comme un mur d'airain o se brisrent tant de fois toutes les forces de l'Asie... venait tous les ans, comme les moindres Isralites, rparer, avec ses mains triomphantes, les ruines du
sanctuaire.

Substituez victorieuses triomphantes et temple sanctuaire, toute l'harmonie aura disparu et avec elle toute la

majest du langage.
Ce vaillant homme, repoussant enfin avec un courage invincible les ennemis qu'il avait rduits une fuite honteuse, reut le coup mortel, et demeura comme enseveli dans son triomphe.

Que
le

ce soit par sentiment ou par choix, dit Marmontel, que

l'orateur ait peint cette

mort imprvue par


oppos

trois

ambes

reut
:

coup mortel, et
enseveli,

qu'il ait

la rapidit

de cette chute
:

comme

la lenteur de cette image

dans son

triomphe, o deux nasales sourdes retentissent lugubrement, il n'est pas possible d'y mconnatre l'analogie des nombres avec les ides.

Dans

la

premire priode de l'exorde de

la reine d'Angleterre,


Bossuet place
majest.
S'il

270

les

le

mot indpendance aprs

mots
:

gloi7'e et

Tavait plac avant, et qu'il et dit

qui seul

appartient V indpendance, la gloire, la majest, o serait


l'harmonie de cette priode? Nous pourrions faire la
observation sur
si

mme

le

mot

e77ipires, la fin

du premier membre,

on y substituait tats, par exemple.


11

leur apprend leurs devoirs d'une manire souveraine et digne de lui.


l'effet est

pnultime de ce mot souveraine. Faites-le disparatre, toute la pompe de la phrase s'vanouit

Tout

dans

la

avec
Si

lui.
elle eut la joie

de rgner sur une grande nation,


le

dit-il,

de

la

reine

d'Angleterre, c'est parce qu'elle pouvait contenter

dsir

immense qui

sans cesse

la sollicitait faire

du

bien.

Retranchez

l'pithte

immense,

dit

avec raison Marmontel,

substituez-y celle d'extrme ou telle autre qui n'a pas cette

nasale volumineuse, l'expression ne peindra plus rien. Citons


encore, avec
le

mme
le

apprciateur,

si

expert en
la

fait

d'harmonie

chez

les autres,

commencement de
:

proraison de l'oraison

funbre du prince de Cond

obscurcies

Nobles rejetons de tant de rois, lumires de la France, mais aujourd'hui et couvertes de votre douleur comme d'un nuage, venez voir le
reste d'une
si

peu qui nous de gloire!

auguste naissance, de tant de grandeur, de tant

Quel

effet

d'harmonie dans

nuage

et surtout dans ce contraste entre

et les trois

mots d'une si GRANDEUR, DE TANT DE GLOIRE Est-ce le gnie ou l'art qu'il faut admirer ici? C'est l'un et l'autre, avec cette diffrence que, dans Flchier, c'est l'art pouss jusqu'au gnie, et que, dans Bossuet, c'est l'art enfant
!

comme d'un peu qui reste le auguste naissance, de tant de


la

comparaison

par

le

gnie

mme.

On ne
l'oreille

saurait trop mditer de tels exemples, pour se former

la grande musique du style.


est

3"

L'harmonie imitative

l'imitation

des choses par la


ressemblance des sons ou par
la

271
le

lent ou rapide

mouvement

de

phrase.

En

d'autres termes, c'est l'accord du son avec la


:

pense. L'harmonie imitative est de deux sortes a) par onomatope, quand le son des mots reproduit le son de l'objet; b) par le rythme, quand le mouvement de la phrase veille en nous l'ide de la chose mme qu'elle reprsente. L'onomatope en littrature, comme l'imitation de tous les bruits de la nature en musique, c'est plus souvent une dviation de l'art qu'une beaut. Si l'on en faisait une loi, cette recherche ne serait plus qu'un jeu puril, et il faudrait sans cesse forger des mots pour imiter tous les bruits. C'est un des travers de
l'art

moderne qui tend

matrialiser

la

pense, faute

de

pouvoir entrer par l'inspiration et par l'observation au cur des choses. C'est un genre d'invention peu difficile aprs tout,

une simple curiosit d'oreille. C'est par onomatope qu'on a dit le cliquetis des armes, le glouglou de la bouteille, le clapotement du ruisseau, le rony^on du chat, le coassement des grenouilles, le croassement des corbeaux. Le chevalier Piis a fait en onomatopes tout un pome o l'on chercherait vainement, au dire de ceux qui ont eu le courage de le Hre, la moindre tincelle de gnie. On n'y trouve que des jeux d'esprit. Dubartas, qui, lui du moins, ne manquait
et qui ne conduit qu'

pas d'inspiration, s'est amus crire des choses

comme

celles-ci:

Le cheval
Le champ
plat, bat, abat,

dtrappe, grappe, attrape

Le vent qui va devant.

La

gentille alouette avec son tire-lire


Tire lire aux fchs, et d'une Vers
le

tire, tire

ple brillant.

mieux sans doute; mais c'est en associant l'harmonie par le rythme l'onomatope. La diffrence entre ces deux sortes d'harmonies est bien marque dans ces deux vers
a
fait

On

latins

At tuba terribili sonitu taratantara dixit.


At tuba terribilem sonitum procul sere canoro Increpuit...

(Ennius.)
(Virgile.)


Ennius imite
vers
le
le

272

bruit de la trompette, Virgile donne son

retentissement du clairon.
:

Le vers de Racine

Pour qui sont ces serpents qui


est beau, non

sifflent

sur vos ttes?


le

par ses sifflantes seules, mais par

mouve-

ment

et le tour qui s'y ajoutent.


:

Si l'on disait

Cenl serpents sur son sein pouvaient leurs 5t/'flements,

y aurait plus de sifflantes que dans Racine; mais -aurait-il une gale beaut? Boileau a t particulirement heureux dans ces vers
il

le

vers

J'aime mieux un ruisseau qui, sur

la

molle arne,

Dans un pr plein de fleurs lentement se promne, Qu'un torrent dbord qui, d'un cours orageux, Roule plein de gravier sur un terrain fangeux.

Mais c'est par le mouvement aussi et par le contraste plus que par l'onomatope que ces vers sont d'une si parfaite harmonie. L'harmonie par le rythme, n'imitant pas seulement le bruit, mais donnant la sensation ou le sentiment des choses, c'est, <omme on l'a dit, le secret des matres.

On

en peut citer bien des exemples.


dit
:

Racine a

L'essieu crie

et se

rompt.

Et dans

la

mme

pice

Indomptable taureau, dragon imptueux, Sa croupe se recourbe en replis tortueux.

On

voit le

monstre dpliant
dit,

Boileau a

imitant

le

anneaux. galop du cheval


ses
et

Le chagrin monte en croupe

galope avec

lui.

Et, pour montrer la lenteur des bufs


Quatre bufs
attels,

d'un pas tranquille


le

et lent,

Promenaient dans Paris

monarque

indolent.

273

Mieux encore
N'attendait pas qu'un buf, press de l'aiguillon,

Trat pas tardifs un pnible sillon.

La Fontaine

se distingue entre tous par ses effets

d'harmonie

La grenouille
s'enfle, se travaille.

Bore
Se gorge de vapeurs, s'enfle
Fait
Siffle, souffle,

comme un

ballon,

un vacarme de dmon,
tempte.

En

lisant le

sent la

dbut de la fable le Coche fatigue, on sue, on perd haleine


:

et la

mouche, on

Dans un chemin montant, sablonneux, malais. Et de tous les cts au soleil expos. Six forts chevaux tiraient un coche. Femmes, moines, vieillards, tout tait descendu
L'attelage suait, soufflait, tait rendu.

Delille peint merveille les diffrents effets

de l'harmonie

rythmique dans ces vers

Peins-moi lgrement l'amant lger de Flore;

Qu'un doux ruisseau murmure en vers plus doux encore. Entend-on de la mer les ondes bouillonner? Le vers comme un torrent en roulant doit tonner.
Qu'Ajax soulve un roc
et le trane

avec peine,

Chaque syllabe
Le vers vole

est lourde, et

chaque mot se trane;


l'oiseau.

Mais vois d'un pied lger Camille effleurer l'eau,


et la suit aussi

prompt que
:

Citons enfin
Et
la

le

vers de Saint-Lambert

foudre en grondant roule dans l'tendue.


la

C'est

un des plus beaux exemples de


L'harmonie entendue
de peindre par

double harmonie du

mouvement
la

et des sons, c'est--dii^e de la perfection ainsi

mme du

style pittoresque.

compte plus que


18

couleur dans

l'art

la parole.

274
IX.

LA CONVENANCE.
de la convenance.
la

1. Dfinition

2.

Importance de cette qualit qui rsume toutes les autres.


dcoulent les qualits particulires du style.

3.

Que

convenance est

le principe d'o

La convenance du
nature du sujet.

du ton avec la un sujet simple un ton simple; un sujet


style est la conformit

lev un ton lev. Telle est la rgle.

Prendre dans un sujet simple et familier un ton solennel et en un sujet lev, tomber dans la vulgarit et la bassesse; tre trivial, quand il faut tre noble; lger, quand il faut tre grave; emport, quand il faut tre calme; humble, quand il faut tre digne; fier, quand il faut tre soumis; dployer toute l'nergie du style l o doit rgner la douceur,

pompeux

c'est
Il

manquer essentiellement de convenance.


faut

donc assortir
la

le

ton et les couleurs la nature du


style, ce point que, si
les

sujet. Cette loi est la loi

suprme du

vous

enlevez

convenance, toutes

autres

qualits

ne
:

servent de rien. Le style est vici jusque dans sa racine


l'accord

de l'expression avec la pense. Voil pourquoi nous

avons consacr cette qualit un chapitre part, bien que nous ayons eu dj l'occasion d'en parler, propos d'lgance et mme de noblesse. C'est propos de tout qu'il faut rappeler au respect de la convenance comme celui des convenances, car ici le beau ne se spare pas du bien, et la littrature tend la main la morale, comme une sur, la muse inspiratrice des

mes

dlicates
la

et

des

esprits

clairs

qui

n'ont

point

fait

divorce avec

conscience. Oui, la convenance du style, c'est


le

non seulement

respect des convenances

encore le respect des biensances morales. Si des sentiments bas et vulgaires, en vain chercheriez-vous la on pourrait entendre la bataille des mots dignit et la noblesse
:

mais vous n'aviez que


littraires,

dans
pas
Il

le

cliquetis de vos phrases,

mais votre style ne rendrait

le

son d'une grande me.

faut avoir un got sr, un esprit cultiv, un sens dlicat


le

pour avoir en toute chose

sentiment des convenances. Or qui

275

n'a pas ce sentiment ne peut respecter les convenances du style.


C'est tout la fois un instinct et un art
l'instinct

de l'appro-

priation du ton au sujet et l'art d'tablir la mesure, de trouver


le

juste

milieu
si

entre
le

ce

qui

est

trop

haut ou trop bas;

une vritable quation entre la une sorte de mathmatique aussi, la parole. C'est ' mais qu'on n'acquiert que par l'observation de la nature. Ce qu'il faut savoir, c'est le style qui convient chaque pense, chaque sentiment, chaque situation, chaque personnage! Il ne suffit pas de connatre sa langue et d'observer les qualits gnrales du style; il faut en possder les quad'obtenir,

on

pouvait,

pense et

lits particulires d'esprit,

de sentiment, d'imagination, de passoi, c'est bien,

sion, de gnie.

Avoir un style

mais ce n'est pas

un style soi peut devenir un dfaut, comme nous l'avons dit propos de varit. Pourrions-nous, par exemple, mettre en scne un personnage tout diffrent de nous-mme, un homme du peuple surtout, et lui prter notre langage au lieu de lui faire parler le sien? D'un autre ct, si, pour tre vrai, nous mettons un langage trop grossier, mme dans une bouche populacire, nous blessons le lecteur qui se respecte. C'est manquer la convenance, aux yeux de laquelle tout ce qui se fait ne peut tre dit, et tout ce qui se dit ne peut tre crit. Il y a un choix faire dans la vrit relative; et c'est se jeter hors du vrai, mme en le cherchant, que de se faire artiste en grossiret. La mesure, c'est la chose capitale. Vous auriez beau possder tout le gnie du monde, si votre style dpasse votre pense, ou s'il reste au-dessous; s'il n'est pas appropri au sujet, s'il jure avec les personnages, avec les situations, avec le sens moral, vous ne possdez pas l'art de bien crire. Chaque sujet a son style particulier, et c'est en le mditant jusqu' le transformer en notre propre substance que nous
assez pour respecter la convenance.
dis-je?

Que

parvenons,

en nous dpouillant de nous-mmes, revtir

la

nature des choses les plus trangres notre nature.

La conve-

nance

est

donc

le

principe,

la source, le point

de dpart de

toutes les qualits particulires que nous allons maintenant

aborder.

276

DEUXIME SECTION.
QUALITS PARTICULIRES DU STYLE.
QUELLE EN EST LA MEILLEURE CLASSIFICATION.

Les qualits particulires du style dpendent du gnie de l'crivain, du caractre particulier du genre, de la nature dii sujet, du dessein de l'auteur et de la facult de l'me mise spcialement en jeu dans la composition. Le style se modifie selon le caractre de l'crivain. Chacun, en eflft, a sa manire, dtermine par le tour d'esprit, les
facults dominantes, les habitudes, les gots,

l'ducation, la

profession, l'ge et le sexe. L'un a plus d'esprit, l'autre plus

djmagination, l'autre plus de sensibilit. Il est vident que deux auteurs ayant leur originalit propre ne traiteront pas de la mme faon un sujet donn. une lettre ne Ensuite, chaque genre a un ton diffrent
:

s'crit

pas

comme

un discours, un rcit

une dissertation comme un tableau. sujets diffrent et le style varie avec le sujet. C'est ainsi que, sous forme de lettre, on peut raconter, disserter, dcrire^ et le style prend naturellement la couleur du sujet. Le dessein ou le but qu'on se propose change galement le ton du style. Si vous tes en gaiet, vous n'crirez pas comme si vous tiez dans la peine; si vous faites uvre de moraliste, vous n'crirez pas comme si vous faisiez un pome. Un orateur qui monte la tribune ne parlera pas comme celui qui monte
en chaire.

comme une description, Dans un mme genre, les

Chaque genre

la

et

chaque sujet mettent en jeu une facult


les

spciale. Ainsi l'historien, qui expose des faits, s'adresse surtout

phnomnes de la pense s'adresse la raison le pote qui veut plaire et mouvoir s'adresse l'imagination et au sentiment. Le style de l'historien
mmoire;
le

philosophe qui tudie


;

ne sera pas celui du philosophe; le style du philosophe ne sera pas celui du pote. Les anciens ont distingu trois genres de style le simple, le
:

277
tempr, a en effet
sublime. Cette distinction est trs rationnelle. Il y trois degrs dans le style, comnae il y a trois degrs voix humaine basse, baryton, tnor. Il y a le bas et le
le
:

dans

la

haut, puis

le

milieu entre l'un et l'autre. Entre


il
:

le style

simple

le tempr. Voil les y a aussi un milieu trois tons qui forment la dominante et constituent l'unit du style,

et le style lev,

selon la nature du sujet.

Le

style simple est le

vtement naturel
le

des choses ordinaires et

communes de

la vie relle;
le

style
;

tempr occupe
style qu'on

la

rgion intermdiaire entre

rel et l'idal

le.
_

langage de l'idal -mme. J'entends par idal ce que nous concevons de plus beau,^ car la beaut, c'est la pierre de touche du style en littrature.
le

nomme

sublime ou lev est

Soyez simple, tempr ou sublime, ce ne sont que des degrs -;; dans la beaut. La beaut complte est dans Vclat et la verve.'^r l Par les qualits gnrales, comme nous l'avons dit, on acquiert !^! un bon style, un style sans dfaut. Le beau style est celui qui
possde des qualits particulires l'crivain et particuUres au
sujet qu'il traite.

Ainsi M'" de Svign est simple dans ses lettres; mais dans
cette simplicit
il

y a un esprit d'une vivacit singulire

et

un

cur d'une
et terre;

inpuisable tendresse. C'est la beaut simple.

Fnelon est tempr. Son imagination potique est entre ciel il jette sur sa pense le brillant manteau de la fiction. Son but n'est pas de retracer le vrai rel, mais le vrai idalis par la beaut de la forme. Il est doux, insinuant, gracieux. On
ce n'est plus
le

le voit,

simple et ce n'est pas


la

le

sublime; c'est

la

beaut du cygne, c'est


Bossuet, parlant au
la

beaut tempre.
qui l'inspire et l'clair,
l'clat

nom du Dieu
grandeur,

c'est

force,
il

c'est

la

c'est

fulgurant du

prophte;
beaut de

plane au-dessus des nues en plein ciel; c'est la


la

l'aigle,

beaut sublime. Voil dans ses grands


i.

modles
1

les trois

degrs du style

Boileau a signal les vices de ces trois genres, quand on descend trop bas, qu'on
:

veut trop briller ou monter trop haut

Soyez simple avec

art,

Sublime sans orgueil, agrable sans fard.

Chaque genre a son cueil

un excs de simplicit devient scheresse; un excs

Zi^
Ici

nous ne sommes plus dans les humbles rgions du talent; nous sommes dans le domaine du gnie. Tous ceux qui apprennent crire ne peuvent aspirer cette perfection; mais tous doivent connatre les qualits particulires qui conviennent tel ou tel sujet; et tous aussi doivent s'appliquer introduire dans leurs crits ces qualits qui, entendues largement, font
partie essentielle encore de la convenance du style.

Mais, indpendamment de ces trois degrs d'lvation


sujet,
il

du

y a une division plus intime et plus profonde tablir, selon le caractre de l'crivain et la physionomie du sujet luimme. La distinction faite par les anciens est incomplte. Ainsi,
des six qualits que l'on considre

comme

des nuances du style


la richesse,
:

tempr,
finesse,

il

en est trois
dlicatesse

Vlgance, la noblesse et
et
la

qui peuvent convenir au


la

style lev, et les trois autres

la

grce peuvent appartenir aux

sujets les plus simples en apparence, au genre pistolaire par

exemple. La vraie classification des qualits particulires n'est


pas dans cette division en trois genres de style
trois tons
:

aussi bien ces

peuvent convenir tous les sujets, selon le point de vue o Ton les envisage. Ainsi la lettre, le rcit historique et particulirement les mmoires, la posie champtre et la posie du foyer, semblent appartenir au genre simple; mais on y peut prendre tous les tons, selon la nature des choses et le point de gnralit o Ton porte ses penses. D'Alembert critiquait Bufbn pour sa description du cheval qui, selon lui, devait tre
avec plus de simplicit. D'Alembert avait raison, et Buffon
n'avait pas tort.

faite

La pense de Buffon
que des
retrace
faits

tait noble et leve

son style ds lors pouvait tre noble et lev. Telle ou


histoire ne contient

telle

ordinaires de la vie d'un

peuple, telle autre

des

faits

grandioses,

comme
tel

en
tel

temps de guerre ou de rvolution. Vous le voyez, les du style ne conviennent pas d'une manire absolue

trois tons

ou

d'ornements rend
enflure.

le style

artificiel et

manir,

comme

trop d'lvation dgnre en


genre de
sujet.

279

Chaque espce particulire de sujet a un ton diffrent qui y domine et des tons intermdiaires correspondant au ton principal. Il y a des nuances qu'il faut saisir, sous peine de n'tre pas au niveau de la pense et de ne pas lui donner sa
physionomie propre.

On
genres

pourrait
:

diviser

les

qualits

particulires

en

quatre
le

qualits simples, qualits brillantes, qualits douces et


fortes.
si

qualits

C'est

mieux que
le

le

simple,

le

tempr,
le

sublime, car

les qualits

douces rentrent dans

tempr

et

les qualits fortes

dans

sublime,

les qualits brillantes

appar-

tiennent tantt l'un, tantt l'autre.

La

meilleure classification, nos yeux, est celle qui dtermine


d'aprs la source d'o elles manent. Cette

les qualits diverses

division est neuve, mais elle nous parat rationnelle. Toutes les

qualits particulires en
tion,

eff'et

viennent de

l'esprit,

de l'imagina-

du cur, de l'me, du gnie. Nous distinguerons donc les qualits particulires en qualits d'esprit, de cur, d'imagination, d'me et de gnie.

CHAPITRE PREMIER.
QUALITS D ESPRIT.

GAIET.

ENJOUKMENT.

FINESSE.

1.

Les deux sortes de


et

rire.

du style burlesque.

2. L'esprit 3.

dans

la littrature franaise.

Du bon
le

et

du mauvais

rire.

Des jeux

Un mot du style bouffon de mots, Comment

De
8.

les plus srieux excellent exciter le rire.

4.

Que chaque nation a son genre


5.

d'esprit,

mais

que

la

France l'emporte manier


pense et dans les mots.

badinage.
7.

Conseil aux crivains.

6.

la finesse

dans

la

Ce

qu'il faut

penser du style fin.

De l'abus

de l'esprit.

I.

Les qualits d'esprit sont

celles qui

conviennent aux sujets


le rire

lgers o l'auteur veut veiller en nous


la jovialit, la plaisanterie, le
les

ou

le

sourire par

badinage, les sous-entendus et

deux sortes^: il nat des choses mmes ou/de a manire dont on les envisage. D ans le premier cas, c'e^t un effet de la nature de s choses; dans le second, c'est un effet d'art. L a source de run est Ift ridicn]f> le principe de l'autre est une vue de l'esprit qui badine ou qui raille aux dpens des choses srieuses. La dose d'esprit se mesure l'intention de l'auteur, comme au caractre des ides et des faits qui deviennent un sujet de badinage ou qui se prtent aux allusions et aux sous-entendus. Au premier degr est \dig!ti^, qui tient au temprament plus qu' l'esprit et qui excite l'hilarit plus ou moins bruyante c'est la gaiet
allusions piquantes ou malicieuses.
rire est de
l
: :

Le

rabelaisienne.

Au

second
sourire
:

degr,
c'est la

l'enjouement

semi-srieux

entre

le rire et le

douce gaiet d'Horace dans

ses Satires, le rire philosophique qui s'amuse des sottises et des

travers de l'humanit.

Au

troisime degr, c'est la finesse qui

281

associe rintelligence ou la malice du lecteur l'esprit de l'auteur,

en laissant deviner ce qu'on ne veut pas dire brutalement ni

vulgairement.

Le

style de la plaisanter ie procde par contraste, par contra-

diction,

par rapprochements, par quivoque, par

iroiile,

par

saillies, par ]eux de mois, par traits piquants, par allgorie, paT" nsinnannn p^r hnnhnmin nf nnivr>t.allueiono. U ai lilule. pat
'

appat'tit e et v oulue, prsentant

douces et

b rillantes,

san s

nil^^^g^ ^^ q"^^'^^'? gimplg dfpr^^^^^ ^^ viv'^nitn f^miUprQ H<a 1^

un

conversation ou du

rcit.

II.

Tous
dans dans

les

peuples possdent, ct de leur littrature srieuse,

ce courant de littrature lgre qui, pour la plupart, se concentre


les

uvres comiques. Mais

la

France, sous ce rapport,

l'emporte sur toutes les autres nations. L'esprit s'est manifest


la littrature franaise,

ds sa naissance, par la navet

gauloise des fabliaux, des contes, des nouvelles, des rondeaux


et des chansons, puis

par

la spirituelle

malice des satires, des

pigrammes et des fables, par la verve caustique et les spirituelles saillies de la comdie, du roman et du genre pistolaire.
Rutebeuf, Marot, Rabelais, Rgnier, Boileau, La Fontaine, Voiture, Scarron, Molire, M'" de Svign, Montaigne, La

Rochefoucauld, La Bruyre, Pascal, Saint-Simon, de Retz,

Regnard, Piron, Gresset, Voltaire, Hamilton, S^-Evremond, Montesquieu, Marivaux, Lesage, Beaumarchais, sans compter ceux de notre sicle, quelle brillante phalange d'hommes d'esprit de premier ordre! Gais par temprament, il on ne pourrait gure compter que en est peu qui le furent
Fontenelle,
:

Rabelais,

a gaiet bouffonne
}

et Scarron, la gaiet burlesque.


9.\c,\i9.r

Le
il

style jb on ^b

e^t paIhj gyi psI fait pou r

le

OTOS

rire.^O n peut l'admettre, en passant;

mais d'une manire continue,


le

n'appartient qu' la littrature de bas tage. Si

fond est

trivial, la

convenance du
s'il

style exige-t-elle

triviale aussi? Oui,

s'agit

que l'expression soit d'exprimer la vrit du caractre


n'est pas

282

ne sont admissibles. Ce qui

et des situations. Mais, d'aucune faon, dans l'art, le langage

et les sentiments de la populace

honnte n'est jamais littraire. burlesque est le travestissement du srieux c est Apollon couvert d'une casaque de polichinelle. Le comique est dans le contraste entre la grandeur des personnages et la vulgarit de leur langage. Le but de Scarron tait excellent il voulait censurer le ridicule engouement de son poque pour la

Le

style

mythologie, et railler
des romans

la

recherche et

la

fadeur du thtre et
qu'il

Mais

le

la Scudry. genre burlesque en lui-mme est tout ce


il

y a de

plus anti-potique, car


et tue le

y a de moins risible sentiment esthtique en tuant l'admiration. Boileau a


fait rire

de ce

qu'il

bien fait de dtrner

le

burlesque.

III.

Le

rire a sa place

dans

l'art

comme dans

la vie;

mais

il

ne

faut point abuser. Si la posie est l'expression du beau par la


parole,
le

rire est tranger la vraie posie.


le

Ceci n'exclut ni
qu'ils

badinage

ni

l'enjouement qui rient moins

ne sourient, ce qui est la marque de l'esprit. Dans les matires les plus srieuses, il est permis d'avoir de l'esprit et de temprer la gi^avit par la grce d'un fin sourire.

Sans doute,
joie

comme

grandes passions sont srieuses l'extrme l'extrme douleur. Mais la gaiet est le privilge des
les
:

natures heureuses, des tempraments sains, des consciences sans remords. Etre toujours srieux, cela n'est pas humain. La bte ne serait plus bte, si elle pouvait rire.
Quintilien dit que la comdie corrige les

murs en

riant

castigat ridendo mores. Quoi de plus humiliant en effet que


d'tre

un sujet de ridicule?

Comment

le

devient-on?
l'esprit;

Quand on
la

dit des sottises, et qu'on croit faire

de

quand on a

prtention du courage et qu'on n'est qu'un poltron; quand on


affirme la vrit et qu'on est pris en flagrant dlit de mensonge.
Si l'on ne s'indigne pas,

on

rit.

Chaque

fois qu'il

y a dispro-


la

283

la raison se

portion entre la fin et les moyens, dviation du but trac par

vengent par le rire, et c'est un rire bien lgitime, une condition cependant c'est que celui qui en est l'objet ne soit pas digne de mpris ou de piti. On ne rit pas de ce qui est infme ou de ce qui fait saigner le cur. Le rire ou le sourire de l'esprit
nature ou
la raison, la

nature et

que les travers et les vices qui ne sont pas odieux. Les dfauts physiques, les vices de conformation, la laideur, les chutes et les accidents peuvent exciter un rire involontaire, o l'esprit n'a point de part; mais il faut prendre garde que ce rire ne soit une insulte la misre. N'oublions pas le proverbe " Il ne faut pas rire des mal chausss! " wallon La raison du ridicule et des choses risibles en gnral est dans la loi des contrastes. L est tout le secret du burlesque, soit que le srieux devienne plaisant, comme dans l'uvre de Scarron, ou le plaisant srieux comme dans le pome hrocomique. C'est le contraste du srieux au plaisant qui fournit le plus d'aliments la verve du style enjou. Jetez avec propos un trait d'esprit au milieu d'une discussion qui s'enve" J'ai ri, me voil dsarm, " pourvu que je n'en sois nime pas bless. Non, ne blessons jamais l'amour-propre de personne on se fait ainsi des ennemis irrconciliables. Et les bons mots ce prix sont des mots dtestables. On comprend qu'un homme srieux n'ayant rien de mieux faire s'amuse forger des calembours. La plupart sont uss, force d'tre rebattus.
n'atteint
:

Quand
en
fait

c'est

neuf

et

trouv sans recherche, on sourit. Si


:

l'on

une tude, c'est un enfantillage la sottise des gens du tact pour tre matre dans ces jeux d'esprit, en associant l'acuit de la pointe la perspicacit du lecteur. Les plus srieux sont toujours ceux qui l'emportent par le contraste de leur gravit avec la lgret de l'esprit de saillie. Ce n'est pas en riant qu'on fait rire. Il en est qui prennent le devant et qui rient les premiers on rit d'eux plus souvent qu'on ne rit de ce qu'ils disent pour rire. On a remarqu avec raison que les hommes les plus habiles manier la langue de la plaisanterie sont srieux, sinon de temprament, du moins d'tude
d'esprit. Il faut
:


et d'observation. Les

284

le

hommes
les

lgers aiment rire et


les

font

spontanment; d'autres
des types
:

observent pour
la

peindre et crer
la

c'est Tart qui

s'empare de

nature pour en faire

matire de ses conceptions. Les

hommes
;

srieux peuvent ddaisi

gner

la plaisanterie,

dans leurs crits

mais l'enjouement est

naturel l'homme que les plus graves gnies ont merveilleu-

sement russi prendre l'accent de la gaiet comique, comme s'ils avaient prouv le besoin de se dtendre en amusant le
lecteur.
Les plus puissants, dit Baron dans sa Rhtorique, sont peut-tre ceux qui
y excellent, ou y visent davantage. Sans parler d'autres grands ont port jusqu' l'extrme
affirme que ce n'est pas le
la

hommes

qui

manie du quolibet et du calembour. Quintilien bon vouloir qui manquait Dmosthne pour
si

tre plaisant; la rputation de Cicron tait

bien tablie sous ce rapport


a chant le

que Galon

l'appelait le consul factieux.

Homre

combat des

rats et des grenouilles sur la

mme

lyre qui chantait ceux des hros et des

dieux; l'auteur des Penses est celui des Provinciales; l'auteur de L'Esprit
des lois celui des Lettres persanes; Horace, le Pindare de
aussi
et
le

Rome, en est premier satirique. Qui aiguisa l'pigramme mieux que J. B. Rousseau Lebrun, les plus srieux lyriques de France avant Lamartine? Le pote

du Cid a crit le Menteur, celui d'Athalie, les Plaideurs, celui de Brutusei de Mrope, ces innombrables facties qui resteront les ternels modles du genre. L'or et l'argent sont les mtaux avec lesquels le mercure a le plus
d'affinit!

Chaque nation, chaque sicle a son genre d'enjouement, sans compter les nuances de
Voici

d'esprit et sa faon
l'esprit individuel.

comment

l'habile crivain

que nous venons de citer


:

caractrise l'enjouement chez les diffrentes nations

Sensuel, foltre, potique en Italie, la fois bourgeois et fantastique en Allemagne, observateur, positif, je dirai presque instructif en Espagne, il prsente en Angleterre quelque chose de plus spcial, de plus national encore et qui ne peut s'exprimer que par le mot anglais lui-mme Vliumour. En France, toujours malin et sens, l'enjouement a vari avec les poques.
:

Au XVF

sicle, c'est

une

jovialit paisse, originale, rudile;

au

xvii^,

une
et

plaisanterie plus finie, plus dcente, d'une application


spirituelle parfois jusqu' la

plus

universelle,

mignardise; au

XYiii^,

une ironie mordante

philosophique. Je ne recommanderais donc pas l'imitation de l'enjouement du xvie sicle; j'excepte la Satire Mnippe. Mais au xviF, sans parler des
potes,
les

modles en prose abondent

M"i

de Svign, La Bruyre,


Hamilton,
le

285

la

Roman

comique, Gii Blas qui, publi dans


la

dernire anne
le

du rgne de Louis XIV, appartient, pour


xvii^ sicle plutt

forme

comme

pour

fond, au

qu'au xviiF.

il y aurait beaucoup prendre romans, les journaux; mais les trois hommes qui ont montr le plus d'esprit sont Ch. Nodier, Paul-Louis Courier, Prosper Mrime auxquels on pourrait joindre Edmond About.

Quant aux contemporains,


les

dans

pamphlets,

les

gure qu'en France non plus que l'on a connu le badinage, plus lger, plus dlicat que l'enjouement qui prend souvent l'apparence du srieux

Ce

n'est

et n'te

son masque qu'

la

dernire heure.

Imitons de Marot l'lgant badinage.


Imitez celui d'Hamilton, celui de Gresset, mais soyez circonspect dans
cette imitation, et l plus qu'ailleurs craignez l'abus.

Le mme auteur,

se faisant l'cho des prceptes svres de

Quintilien, termine son chapitre sur l'enjouement par ces graves

paroles qui s'appliquent tous les pays et tous les temps

crivain, ne vous permettez jamais de raillerie offensante, et ne soyez pas de ceux qui perdraient vingt amis plutt qu'un bon mol n'tendez point votre satire une nation, une fraction sociale tout entire, sans dire au moins un mot des exceptions toute rgle en a, et souvent de nombreuses.
;
:

Avocat, ne riez ni du malheur, ni

excrable;

si

vous tes

homme,

le

l'un est sacr, l'autre du crime premier doit vous attendrir, le second
:

vous indigner,

et le rire s'allie

mal

l'horreur et la piti.

Homme
et

d'tat,

publiciste, journaliste, n'oubliez pas la dignit

de votre caractre

de votre

mandat; il est des institutions tellement graves, des rputations tellement pures que toute bouffonnerie doit tomber devant elles. Attaquez, combattez ces choses ou ces hommes, si leur chute est ncessaire au triomphe des opinions que vous croyez justes et utiles et du parti que vous dfendez, mais ne les raillez pas les respecter, c'est vous respecter vous-mme.
:

IV.

Nous avons montr


dans
le

les

diverses nuances du rire et du sourire


Il

ton plaisant et badin.

nous reste dfinir une qualit

286

le

d'esprit qui appartient au srieux plus qu'au plaisant et qui,

en France surtout, est devenue


la finesse.

privilge des moralistes

Y a-t-il
En

un style

fin,

comme

il

y a un

style plaisant ou badin?

d'autres termes, peut-on prendre d'un bout l'autre d'un

ouvrage un ton qu'on appellerait ton fin? Nullement. On dit il a de la finesse de touche; on bien en parlant d'un peintre pourrait dire encore dans le mme sens finesse de ton, comme on dit finesse d'accent en musique. Mais, en littrature, la finesse n'a rien de commun avec la tnuit d'un fil ou d'un son, avec la lgret ou la dlicatesse de la main ou de la voix. La finesse, comme qualit littraire, est dans le sous-entendu de la pense qu'on laisse deviner au lecteur ou l'auditeur, pour lui donner la satisfaction d'avoir compris l'auteur demimot. La finesse est dans la pointe d'esprit, dans l'allusion, dans l'insinuation, dans le rapprochement inattendu, dans l'antithse, voire mme dans l'quivoque. Que diriez-vous d'un style qui ne serait sem que de traits d'esprit, d'un style qui serait tout en pointes? Cette recherche serait du plus mauvais got; ce ton, au lieu d'tre un plaisir, serait une fatigue; et, loin d'associer la malice de l'crivain l'esprit du lecteur en lui laissant deviner
:

le

mot de l'nigme, ce
les ides

style finirait par devenir inintelligible, en

noyant

sous une pluie d'tincelles.

Y a-t-il rien d'aussi peu agrable en somme et d'aussi fatigant que ce marivaudage o il faut coup sur coup se demander quelle est pa pense de l'auteur? Au xviii sicle, ce genre d'esprit tait trs la mode, et l'on voyait un perptuel sourire sur bien des lvres l'audition des comdies de Marivaux. Mais combien de spectateurs avaient l'air de comprendre et n'y voyaient goutte. Non, la finesse, qu'elle soit dans la pense ou dans le mot, n'est pas un ton, mais un accident du style. Certaines penses gagnent tre exprimes avec finesse, comme certains sentiments avec dlicatesse. Voil tout. Que
Des
traits d'esprit

sems de temps en temps

ptillent,

cela peut tre aussi ingnieux que charmant. Mais qu'il

y en


ait partout, ce serait

287

mme
soit

peu plaisant,

dans
:

la plaisanterie.

Nous ne comprenons pas Joubert,


Il

lorsqu'il dit

n'y a point de

beau

et

bon style qui ne

rempli de finesses, mais d


troit.

finesses dlicates. La dlicatesse et la finesse soni sentes Les vritables indices

du

talent.

Sans

elles

un

style sain

n'annonce rien qu'un esprit

manque de largeur il faut y voir une complaisance d'crivain trop amoureux des qualits par o il
Franchement,
ceci
:

excelle. Buffon a dit vrai

Rien n'est plus oppos la vritable loquence que l'emploi de ces penses recherche de ces ides lgres, dlies, sans consistance, et qui, comme la feuille du mtal battu, ne prennent de l'clat qu'en perdant de la
fines et la
solidit
:

aussi plus

on mettra de

cet esprit

mince
et

et brillant

dans un

crit,

moins

il

aura de nerf, de lumire, de chaleur


cela,

de

style.

Aprs
foucauld,

que des moralistes


Joubert,

comme La Bruyre, La Rochequand


pas,

Pascal,

mettent,

l'occasion

s'en

prsente, de la finesse dans leurs penses dtaches, rien de

mieux, pourvu

qu'ils

n'en abusent

comme

il

arrive

La Rochefoucauld. On cite de ce dernier


nos esprances et

cet

exemple
il

"

Nous promettons
nos craintes.

selon

nous tenons selon

Pour

comprendre

cette pense,

faut savoir que ce

moraliste ne

voyait d'autre principe nos actions que Ygosme. J'ai entendu

traduire ceci de plus d'une faon.


qui soit la bonne
le fruit
:

Il

n'y en a qu'une cependant

nous promettons dans l'esprance de recueillir


la

de nos promesses, et nous ne tenons que dans

crainte

d'en tre priv en y manquant. Cela parat profond, mais c'est bien subtil!

On

pourrait multiplier les traits o la finesse est

tout entire dans la pense.


"
Il

La Rochefoucauld

dit

encore

souvent d'tre grossier pour n'tre pas tromp par C'est la ruse djoue par le gros bon sens. un habile homme. Mais quand, transcrivant de mmoire cette pense, un rhteui^
suffit
''

crit

" Il suffit

quelquefois de n'tre pas grossier pour paratre

un habile homme, " on ne comprend plus o gt la finesse, et on se demande aux yeux de qui il suffii^ait de n'tre pas grossier pour paratre habile. Voici une jolie maxime o il y a autant


de profondeur que de finesse que le vice rend la vertu,
fait penser.

288
:

L'hypocrisie est un

" v

hommage

Cela ne

fait

pas sourire, cela


finesse

La Bruyre, exprimant une pense analogue, dit avec


^'

Il

n'est point

de vice qui n'ait une fausse ressemblance avec

qui ne s'en aide. " La finesse dans les mots est plus particulirement la marque de l'esprit, mais de l'esprit de conversation ou de l'esprit pigrammatique. Voici deux traits de Talleyrand, ce grand diplomate qui il tait difficile d'avoir autant de conscience qu'il avait d'esprit. Un solliciteur disait Talleyrand pour appuyer sa demande Et notez. Monseigneur, que je suis all Gand. En tesTous bien sr? lui rpond le prince; c'est que nous y sommes alls deux ou trois cents, et nous en sommes revenus deux ou trois mille. ^ Napolon lui fit comprendre un jour que l'origine " Rien de sa grande fortune tait suspecte bien des gens. de plus facile expliquer, Sire; j'ai beaucoup achet la veille du 18 Brumaire, et j'ai tout revendu le lendemain. " Quand on a sa disposition un esprit pareil, il faut tre bien fort pour n'en
la vertu et
:

point abuser.

On aime
Elisabeth
"
:

aussi

le

mot d'un ministre anglais


conseil, lui
^

la

reine

Que s'est-il pass au Quatre heures, madame,


:

demandait

la

reine?

rpondit Ccil.

Quoi de plus fin et de plus tendre la fois que ce mot de ^ Il n'y a pas un mot dans vos lettres M*" de Svign sa fille qui ne me soit cher je n'ose pas les lire, de peur de les avoir lues. " Ce sont l de ces mots qui peignent tout un caractre n'y retrouvez-vous pas M'" de Svign avec tout son esprit et toute sa tendresse maternelle? Elle seule a eu le secret de puiser ainsi son esprit dans son cur. Les autres ont fait de l'esprit, mais au dtriment du gnie qui est moins dans la tte que dans la poitrine. Voyez plutt Fontenelle. Une grande dame lui dit un jour que, sous la mamelle gauche, la nature lui avait donn de la cervelle comme dans la tte. Et c'tait
:


mme
dans
les

289

On

trop juste. Quel feu peut-il y avoir dans un esprit tout en tincelles? Quoi qu'il en soit, Fontenelle avait l'art de la finesse,

connat son mot au un semblable compliment " Vous avez travaill dix ans vous rendre inutile. Eu faisant l'ducation du Peut-on dire avec plus d'esprit avez travaill le rendre capable de se passer de Rgent, vous vos services. En d'autres termes, vous avez agi avec dsintplus graves matires.

cardinal Dubois, qui ne mritait gure


:

tressement, sans ambition personnelle.


Voici un autre mot du cache un sens profond.

mme
On
lui

auteur qui, sous disait Dieu a


:

la plaisanterie,
fait

l'homme

son image.

Uhom^ne

le lui

rend

bien, rpondit-il.

Ce

n'est pas le lieu de parler de

est bien sa place,

mais
mots,

elle doit tre

l'pigramme o la finesse dans la pense et non pas

seulement dans

les

comme

l'observe Boileau.

La France,
Le
xvii

qu'on a appele et qui aime s'appeler elle-mme la nation la


plus spirituelle de la terre, a trop abus de l'esprit.
sicle

dans sa premire moiti, au temps de Voiture et de l'Htel de Rambouillet, eu a fait une si grande consommation que la langue finissait par perdre tout son naturel force de raffiner et de s'affiner dans ces bureaux d'esprit o l'on s'appliquait trouver et exprimer le fin des choses. Il n'a fallu rien moins que le bon sens, le got et le gnie de Molire pour ramener la langue l'expression vraie de nos sentiments et de nos penses, sans rien enlever l'esprit de ses droits. Le grand comique a censur l'expression du bel esprit dans les Prcieuses ridicules, les Femmes savantes et le Misanthrope. On connat ces paroles d'Alceste propos du sonnet d'Oronte
:

Ces jeux d'esprit ne sont qu'affectation pure,


Et ce n'est pas ainsi que parle
la

nature.

Chrysale, dans les

Femmes

savantes, dit de Trissotin

On cherche

ce qu'il dit aprs qu'il a parl.

Et Henriette son tour

Les doctes entreliens ne sont point


J'aime vivre aisment;
et,

mon

affaire

dans tout ce qu'on

dit,

19


Il

290

pour avoir de l'esprit; C'est une ambition que je n'ai point en tte. Je me trouve fort bien, ma mre, d'tre bte; Et j'aime mieux n'avoir que de communs propos, Que de me tourmenter pour dire de beaux mots.
faut se trop peiner

Cette finesse affecte dont Molire et Boileau firent justice,


et qui, grce eux, disparut des meilleurs crits

du xvii
c'est

sicle,

reparut au sicle suivant avec intensit,


naire

comme

l'ordi-

dans les littratures vieillies et dclinantes o les recherches d'art viennent partout remplacer la nature. Gresset l'a dit avec raison
:

L'esprit qu'on veut avoir gte celui qu'on a.

Bernardin de Saint-Pierre poque que leur manire faisait a t d'autant plus vif cette un plus grand contraste avec les jeux d'esprit qui rgnaient alors sur la scne comme dans les salons.
J.-J.

Le succs de

Rousseau

et de

CHAPITRE
QUALITS DE

IL

CUR OU DE SENTIMENT.

GRACE.

NAVET.

DLICATESSE.

NOBLESSE.

I.

1.

Qu'il

Fontaine. Diffrence entre naturel La navet des esprits crateurs.


3.

y a deux sortes de navet

celle

de l'esprit et celle du cur.


et la navet.

2.

La navet de La
distraits.

le

4.

La navet des gens

5.

Les qualits que nous avons dfinir ici sont des qualits de nature avant d'tre des qualits d'art. Tout l'art du monde est impuissant donner la navet ni la grce qui ne les a pas en soi. Et, bien que la dlicatesse suppose, comme la finesse, un
certain travail d'expression,
il

n'appartient pas plus aux natures

grossires d'en saisir l'accent, qu'elles ne peuvent saisir celui

de la noblesse.

La navet forme comme


:

la

transition entre les qualits


Il

y a en effet deux sortes de navet celle qui nat de la simplicit du cur et celle qui nat de la malice inne de l'esprit. La premire est sans art et devance toute rflexion c'est la vraie navet, la navet ingnue de l'enfant ou la navet sublime du gnie la seconde
d'esprit et les qualits de sentiment.
:

touche

la finesse

c'est la navet

malicieuse de

La Fontaine,

navet compose de bonhomie et d'ingnuit, mais aussi de la


plus piquante finesse.

La Fontaine sous
si

ce rapport tait de la

race des trouvres gaulois

malicieusement nafs et mettant je

ne

sais quelle

grce ingnue faonner leur rondeaux.


fois

On

Couleuvre o le fabuliste passe de la finesse la navet avec une nuance si dlicate que les critiques ont tour tour vu la finesse et la navet dans chacun des deux traits
cit plus

d'une

ce passage de V

Homme

et la

ces mots l'animal pervers

le serpent que je veux dire. Et non pas l'homme; on pourrait aisment

(C'est

s'y

tromper.)


A
vrai dire,
il

292

le
:

y a finesse et navet dans


fin.

Quand au

second, je dirais volontiers

c'est trop

premier trait. malin pour


crivant

tre naf et trop dvoil pour tre

Mais

le fabuliste,

pour tout le monde, aura craint peut-tre de n'tre pas compris. C'est une autre faon d'tre naf. La Fontaine d'ailleurs abonde en traits de navet ingnue ou piquante. Et c'est le rsultat d'un art exquis. L'importance comique qu'il donne ses personnages et l'assimilation de l'animal avec l'homme dans les jeux de l'allgorie, tout cela c'est de l'art en mme temps que du gnie. Si le pote n'exprimait que ses propres sentiments, il ne serait pas si naf; car, malgr ses distractions dans la vie prive, il n'crivait jamais au hasard de la plume, tout tait rflchi. Mais il savait s'identifier avec son petit monde d'animaux et les faire parler selon leur nature, ce qui est l'art suprme. Toutefois, ne confondons pas le naturel avec la navet. On a dit que la navet tait la perfection du naturel. C'est une le naturel peut tre parfait dans le style pompeux erreur lui-mme. Et qui dira que la pompe, la solennit du style puisse
:

jamais tre nave? Le naturel est le contraire de la recherche, le naf est le contraire du rflchi. La vraie navet est trangre
tout calcul
:

elle

s'chappe spontanment et sans


la

le

savoir

c'est l'expression

de

nature, mais d'une nature qui s'ignore,

comme

dit

Baron.

ce point de vue, le gnie,

quand

il

clate
la

sans avoir conscience de lui-mme, est naf, mais non

manire de l'enfant qui parle et agit sans rflexion, compromettant sa famille et se compromettant lui-mme. Ceci, c'est dire ou faire des navets, et si on le permet l'enfant, on ne le permet pas un homme qui a l'exprience de la vie. La navet aime dire ce qui va sans dire, comme M. de la Palisse. Homre, qui avait la navet du gnie, savait dire aussi des navets, comme quand Tlmaque explique qu'il doit arriver par mer Ithaque, attendu que c'est une le. Mais la vraie navet, la navet inconsciente, est si rare dans les hommes de pense qu'on ne la rencontre presque jamais sous la plume
d'un auteur qui exprime ses propres sentiments. mais on n'crit gure sans rflexion.

On

peut parler,


Les gens
les plus

293

nafs sont les distraits

ceux-l, sans le

savoir, disent parfois des choses incroyables. C'est

navet bien comique.

En

voici

un

trait

une sorte de que nous empruntons


la nation,

nos souvenirs

Un

grave magistrat, reprsentant de


"

habitu aux saluts banals, passait un jour devant une


qui venait de perdre son mari.
(Il

Votre mari va bien. s'attendait un Dieu merci.) Il est mort. Monsieur.

femme Madame?

Cela

me

fait

bien plaisir.

(Textuel.)

Les esprits crateurs qui observent attentivement la nature savent mettre en scne la navet des enfants et des femmes comme celle des hommes du peuple.

Homre, Euripide
les

et Thocrite chez les Grecs, Clidsa chez

Minnesinger en Allemagne, Racine, Bernardin de Saint-Pierre et Lamartine en France ont su trouver la navet du sentiment, comme les trouvres gaulois la navet de l'esprit; mais c'est de la navet objective qui ne s'apprend que par l'observation et l'instinct du gnie. coutez Joas, dans Athalie
Hindous,
les
:

Je quitterais, et pour...

Eh bien? Pour quelle mre!


fils

Quel pre

Et Andromaque, parlant de son


Je ne
l'ai

Astyanax

point encore embrass d'aujourd'hui!

Bernardin dans Paul et Virginie, Lamartine dans Graziella, dans Fior d'Aliza, dans le Tailleur de pierres comme dans V Hymne de V enfant son rveil et dans l'pisode du Petit
Didier, ont rencontr l'expression nave des sentiments tendres, et Racine, on vient de le voir dans Athalie, a su trouver la navet jusque dans les situations tragiques. Seulement la
rhtorique n'a pas de recette pour atteindre cette qualit
inestimable. C'est
le

secret de la nature.

294

IL

LA DLICATESSE.
y a aussi deux sortes de dlicatesse.

1. Qu'il 3.

2.

La dlicatesse au

sicle de Louis

XIV.

Quelles figures conviennent particulirement la dlicatesse.

Les principaux littrateurs comparant la finesse la dlicatesse ont dit que la seconde est au sentiment ce que la premire est l'esprit. En sorte que la dlicatesse pourrait s'appeler la finesse du cur. La dfinition est vraie sans tre juste. Il y a celle qui peut parler sans en efet deux sortes de dlicatesse dtour, n'ayant d'autre voile que la nature du sentiment mme, et celle qui ne peut ou n'ose tout dire. La premire, qui est la langue de la tendresse, de la modestie, de la pudeur, s'exprime avec une simplicit nave; la seconde a besoin de retenue, D'autres fois, mme en d'attnuations, de mnagements. disant tout, le sentiment creuse plus fond, la sagacit de ce n'est plus finesse, l'esprit se mle la sagacit de l'me c'est profondeur. La premire est la dlicatesse de La Fontaine, particulirement dans les Deux pigeons ou les Deux amis, celle des adieux de Marie Stuart la France et des verselets de Clotilde de Surville son enfant. Les deux espces se rencontrent sur les lvres d'Iphignie. Elle fait entendre plus qu'elle ne dit dans le vers o elle dplore le sacrifice d'Achille
:

qu'on

lui

demande

Dieux plus doux, vous n'aviez demand que

ma

vie!

Mais

le

sentiment ne dpasse pas l'expression dans

les

vers

suivants o, victime rsigne, elle se plaint de son sort, sans


se plaindre de la cruaut de son pre
:

Ma

vie est votre bien; vous voulez le reprendre

Vos ordres sans dtours pouvaient se faire entendre. D'un il aussi content, d'un cur aussi soumis

Que

j'accepais l'poux
s'il

que vous m'aviez promis,


tte

Je saurai,

le faut,

victime obissante,

Tendre au

fer

de Calchas une

innocente;


Et, respectant le

295

Vous rendre tout

coup par vous-mme ordonn, le sang que vous m'avez donn.


si

Si pourtant ce respect,

cette obissance

Parat digne vos yeux d'une autre rcompense;


Si

d'une mre en pleurs vous plaignez

les

ennuis.

J'ose vous dire ici qu'en l'tat

o je suis, Peut-tre assez d'honneurs environnaient ma vie Pour ne pas souhaiter qu'elle me ft ravie.
Ni qu'en

me

l'arrachant,

Si prs de

ma

un svre destin. naissance, en et marqu la fin.

La
fait

dlicatesse est dans le sentiment


la traduire.

mme;

l'expression ne

que

Nous avons
Svign o
la

un endroit d'une des lettres de Madame de finesse est dans l'expression comme dans le senticit
lire

ment
fait

"

Je n'ose

vos lettres, de peur de


:

les

avoir lues.

"

Voici maintenant la profondeur

'^

La

bise de

Grignan

me

mal votre poitrine.

"

Le plus beau trait qu'on puisse citer peut-tre n'est pas d'un
crivain, mais d'un pre qui avait des enfants dignes de lui
c'tait
:

un paysan qui avait


enfants.
Il

fait le

partage de ses biens ses

quatre
"

allait

rsider

successivement auprs de

chacun d'eux.

Comment vous

traitent-ils? lui
.

demanda-t-on.

Comme

si

f tais
En

leur en fant

"

gnral, la finesse dans l'expression des sentiments dli:

cats ne se produit pas d'une faon continue

ce sont des traits

mle au sentiment, pour mnager la sensibilit des autres, pour viter de blesser ou d'aigrir dans les reproches, dans les loges, dans les consolations. On cite deux mots charmants de Louis XIV, si expert en dlicatesse. Le marchal de Villeroi avait perdu la bataille de Ramillies. Il s'attendait de vifs reproches en se prsentant

l'esprit se

devant

le

roi.

Que

reut-il? des

consolations

Monsieur
la

le

Marchal, on ri est plus heureux notre ge. Aprs la victoire de Seneffe, Cond, afflig de
montait pniblement
**

goutte,
:

au haut duquel Je vous demande pardon, sire, de vous faire attendre


l'escalier
le roi

l'attendait

si


longtemps,
lui
dit-il.

296

Mon

cousin,

rpondit Louis

XIV,

quand on
Il

est

charg de lauriers

comme

vous, on ne peut

que difficilement marcher.


faut Tavouer, cet

homme jouait

bien son rle de roi.

Quand

on

sait consoler et louer ainsi,

ne mrite-t-on pas d'tre lou

son tour? Et faut-il s'tonner qu'avec des qualits pareilles, ce roi ait bloui son sicle, un sicle pour qui la royaut tait

en est qui ne s'arrtaient devant aucune hyperbole; mais aussi comme on tait habile et dlicat dans l'loge! Jugezen par Boileau dans la IX ptre et dans bien des traits de la
sacre.
Il

IV

et de la

Nymphes

VIP. Jugez-en par La Fontaine dans Y lgie aux de Vaux. Jugez-en par Racine, M'" de Lafayette et

M'" de Svign.

Dans l'art de consoler, on a cit les stances de Malherbe Duperrier sur la mort de sa fille, pice qui survivra par une
stance immortelle o
Mais elle
Et,
il

y a autant de grce que de dlicatesse

du monde o les plus belles choses Ont le pire destin; rose, elle a vcu ce que vivent les roses, L'espace d'un matin.
tait

Le dix-huitime
de touche. C'est

sicle, si l'on

en excepte Bernardin de Saint-

Pierre, recherchait trop l'esprit pour avoir eu de la dlicatesse


le sicle

de

la finesse

souvent affecte et de

la

courtisanerie souvent sans dignit.

On aime
:

ce

brave qui,

tremblant devant Louis XIV, s'crie N'allez pas croire, Sire, que je tremble ainsi devant vos ennemis. Mais que " Chaque faut-il penser de celui qui a dit au grand Fi^dric fois que j'cris Votre Majest, ma main tremble comme nos rgiments Rosbach M ^ On est mal venu aprs cela d'appeler Boileau flatteur de Louis. Celui-ci du moins savait mettre quelque parfum de dcence et quelque grain de vrit dans
:

l'encensoir.

vers la

fin

Pourquoi n'allez-vous plus la cour, lui disait-on, du rgne? Hlas! rpondait-il, j> ne sais plus louer.

Voir

la

correspondance de Voltaire.


Tu
Dont
la

297

souffres la louange adroite et dlicate,

trop forte odeur n'branle point les sens.

Mais
Il

il

faut qu'elle soit vraie

Bien

n'est

beau que

le

vrai.

y a quatre figures qui conviennent particulirement la dlicatesse l'allgorie, l'allusion, l'euphmisme et la litote, celle-ci surtout il n'y a jamais de dlicatesse dans l'hyperbole. Nous avons cit le mot de Chimne dans le Cid ^ L'idylle de Madame Deshoulires demandant en faveur de
: :

ses enfants la protection de Louis

XIV,

qu'elle reprsente sous

l'image d'un berger veillant sur son troupeau de brebis, est

ua

modle de dlicatesse par allgorie.

Berwick, vainqueur d'Almanza,


dlicatesse par allusion
:

Le mot d'un grenadier saluant en espagnol le marchal de est un admirable trait de

Ou avez-vous appris l'espagnol?


A Almanza,
hommes
lui

lui

demanda le marchal.

rpondit

le

grenadier.

Nous avons pu

constater, par plus d'un exemple, que des

sans culture d'esprit savaient trouver en eux l'explosion

des sentiments les plus dlicats. Et cependant la dlicatesse est

un des privilges de l'ducation. C'est le plus^ souvent dans l'aristocratie de race, et dans celle du talent guid par le cur, que cette qualit se fait jour. Notre sicle dmocratique ne se distingue pas dans les lettres par la dlicatesse. Si l'on en excepte Lamartine, Joubert, X. de Maistre, 0. Feuillet, G. Droz, on ne rencontre gure en ce sicle la dlicatesse du sentiment ni du style, mme parmi nos potes. On a fait observer avec raison que la dlicatesse ne doit pas tre prodigue que la finesse ne peut se substituer la dlicatesse, tandis que la dlicatesse est bien reue la place de la finesse; et que le mlange de ces deux qualits, comme on la rencontre dans la Fontaine, est un des grands charmes du style.
;

Voir p. 137.

298

m.
LA GRACE.
1. Dfinition de la grce et des cinq lments qui la composent.
qui se distinguent par cette qualit.

2. Quels sont les

auteurs

Nous avons distingu deux sortes de dlicatesse celle qui est vn don et celle qui est un art. Il n'en est pas ainsi de la grce
:

un don de nature comme la pure navet. Sans doute l'art joue un rle, et un grand rle dans la cration d'un personnage formant un type de grce comme Esther et Brnice mais c'est dans la nature seule qu'il en faut chercher
c'est toujours
;

les traits.

Aussi l'auteur qui veut faire parler la grce en

doit-il

-avoir le gnie. S'il n'y mettait

que de

l'art,

il

serait lgant,

mais non gracieux. Qu'est-ce donc que


autour
d'elle;

la

nissable, elle rvle sa prsence par le

grce? Qualit en quelque sorte indficharme qu'elle rpand


il

mais
la

il

est malais d'en prciser la nature, et

est impossible de la bien faire connatre qui ne la sent pas.

Cinq lments

composent
est
et la

le

premier, c'est la douceur

<omme

qualit,

elle

oppose l'nergie. Son deuxime


souplesse, c'est--dire la libert, la
dis

lment est l'aisance


facilit, la flexibilit

7nouvements, car il ne peut y avoir de grce dans la raideur ni dans l'immobilit; et, si l'on comprend la grce au repos, c'est condition que l'on ^ente ce qu'elle doit tre dans sa dmarche. Les anciens ne elles taient trois, reprsentaient pas la grce toute seule dlicates et souriantes, lgrement vtues d'une robe plis
:

des mouvements. Je

flottants et se tenant par la main.

Nous

dirions volontiers aussi les grces

du

style, car ce n'est

pas des traits plus ou moins saillants qu'on reconnat la grce,

comme

ceux qui distinguent ce qui est fin et dlicat. Non, la grce du style est dans la souplesse de ses mouvements. Le troisime lment de la grce, c'est la fracheur. L'ide de grce est insparable de l'ide dejeunesse. Intellectuellement,


elle

299

il

peut appartenir au vieillard; mais

faut pour cela qu'il

jeune d'imagination, comme le vieillard de Tos, Anacron, le type de la grce chez les Grecs. Le quatrime lment de la grce, c'est la distinction, mais
soit rest

une distinction native, car


d'art, elle

si

elle est

acquise par des moyens


dit,

se confond,

nous l'avons
trivial,

avec l'lgance.

On

comprend qu'un langage

des manires vulgaires, une

absence complte d'ducation soient inconciliables avec la grce. Ceci tient la nature et au milieu dans lequel on a vcu. On
ne demande pas la grce la volaille de la basse-cour barbotant dans les eaux bourbeuses, mais ce cygne aux blanches ailes, navire vivant dont les mouvements harmonieux se balancent
sur l'azur d'un lac transparent.

Le dernier lment de
la simplicit

la

grce est cet aimable

abandon dans
fait

de la parure et une certaine ngligence qui

sentir qu'on est la nature, et qu'tant la nature on n'a pas plus

besoin d'art que d'artifice.


Telle est la grce.

Pour

la dfinir,

ces lments-l. C'est un je ne sais

y faut faire entrer tous quoi compos de douceur,


il

d'aisance, de souplesse, de fracheur, de distinction native et

d'aimable abandon.

Parmi
chez
les

les anciens,

Homre, Simonide, Anacron, Thocrite,


les les

Grecs; Virgile, Horace, Ovide et Tibulle chez

Romains; Clidsa chez


Italie; Garcilaso

Hindous; Ptrarque

et le

Tasse en
et

de

la

Vega en Espagne; Montemayor

Saa
par

Miranda en Portugal
les

se sont particulirement distingus

grces du style. Dans la littrature franaise, Racine et Lamartine sont nos plus gracieux potes. Il y faut ajouter La Fontaine et Fnelon, Chateaubriand et Bernardin de
Saint-Pierre.

rhteur cite aussi Voltaire et Hamilton, auxquels il ne craint pas d'accorder la palme. C'est confondre l'esprit avec le sentiment. Voltaire et Hamilton ont crit des morceaux gracieux; mais c'est pour la finesse qu'ils sont des modles. On
cite volontiers

Un

comme exemple

son

rveil.

Il

de grce l'Hymne de V enfant a certainement dans cette pice de la dlicay


tesse et de la grce, mais
il

300

la navet, bien

y a surtout de

que
la

l'enfant parfois ait trop d'esprit

Ce

qu'il faut citer


le

pour son ge. dans Lamartine, au point de vue de


regret,

grce, c'est

Premier

comme

tout cet pisode des

confidences qui se

nomme

parallle qu'avec Pai<^ et


il

Graziella et qui ne peut entrer en Virginie. Dans un autre de ses romans,,


:

y a une cration charmante et pleine de grce aussi c'est Fior (TAliza. La Jeune captive d'Andr Chnier nous prsente un admile

rable exemple de grce dans

sentiment

comme dans

le style.

Citons enfin quelques vers qui achveront de caractriser la

grce dans son charme et dans l'harmonie de ses mouvements.

On

connat ce mot de La Fontaine


Et
la

grce, plus belle encor que

la

beaut.

Racine a

dit

dans Esther

Je ne trouve qu'en vous je ne sais quelle grce

Qui

me charme

toujours et jamais ne

me

lasse;

De l'aimable vertu doux

et puissants attraits,

Tout respire en Esther l'innocence

et la paix.

Et dans Athalie
Sur

Tel en
le

un

secret vallon,

bord d'une onde pure, Crot, l'abri de l'aquilon, Un jeune lis, l'amour de la nature.

Quelle fracheur et quelle souplesse!

Lamartine a

dit

dans ses Adieux cela

mer

Le Dieu qui dcora le monde De ton lment gracieux. Afin qu'ici tout se rponde, Fit les cieux pour briller sur l'onde, L'onde pour rflchir les cieux.

Les vers suivants du Chant d'amour dans Les secondes Mditations, complteront l'ide de la grce dans ses mouvements harmonieux
:

301

Sur le gazon qui l'embrasse Son pied se pose, et la grce, Comme un divin instrument, Aux sons gaux d'une lyre, Semble accorder et conduire Son plus lger mouvement.

IV.

LA NOBLESSE.

Qualit de sentiment, d'art


1.

et

d'imagination.
y faut tout la fois du senti-

Ce

qu'il

faut entendre par la noblesse du langage.


l'art et

5.

2. Qu'il

ment, de

de l'imagination.
la

3.

La noblesse dans Buffon.

4.

noblesse du sentiment et
noblesse.
9.

noblesse du style.

8.

Diffrence entre la

Noblesse de nature.
le

6.

7.

L'emploi des termes gnraux.

L'art sans

Quel genre exige

plus de noblesse.
il

La noblesse dans Racine.

10. Que si la noblesse est une qualit particulire,

n'en est

pas ainsi de l'lgance.

les qualits gnrales du style, nous avons une distinction entre la dignit et la noblesse, et nous avons rang la seconde parmi les qualits particulires. Voyons maintenant ce qu'il faut entendre par la noblesse du langage. Il va sans dire qu'il ne s'agit point ici du langage des nobles qui, dans la ralit du moins, malgr la diffrence des murs, pourrait tre aussi vulgaire et aussi banal que le langage de la

En exposant

tabli

bourgeoisie et de la classe populaire elle-mme. Ce n'est pas

parce qu'un objet, un instrument, une coutume seraient l'usage de l'aristocratie que les termes qui les dsignent seraient
revtus de noblesse. Ces termes-l sont une monnaie qui s'use

avec
fois

le

temps ou qui change

d'effigie.

Mais

la noblesse

du style

une qualit qui tient tout la du sentiment, de l'art et de l'imagination elle tient du sentiment, car la forme est le reflet du fond, et c'est dans la gnrosit et l'lvation des sentiments que rside la vraie
est de toutes les poques. C'est
:

noblesse; elle tient de Vart, car son procd,

comme

l'indique

Buffon, consiste dans la distinction du langage et surtout dans


l'emploi des termes gnraux; elle tient de Vimagination, car
elle

vise

l'idal

et

aime se montrer vtue de splendeur.


C'est

302

dans cette triple aristocratie qu'il faut chercher la noblesse du style. C'est une qualit particulire certains tempraments, certains sentiments et certaines penses. Buffon, par exemple, est port par instinct ennoblir tout ce qu'il dcrit. Parfois c'est excessif; mais l'crivain suit l'idal
qu'il s'est

form. C'est sa qualit et son dfaut.

Il

a un air de
:

grandeur qui impose. Son procd d'artiste est la gnralisation aussi n'est-il vraiment l'aise que dans l'expression des ides gnrales. Quand, descendant dans les dtails, il s'attache encore aux termes les plus gnraux, il ne montre pas assez les choses, faute d'employer le mot de la chose. Ce qui contribue surtout ennoblir son style, c'est l'emploi des termes les plus nobles de la langue qu'il applique mtaphoriquement aux hommes ou aux animaux, levs par lui la dignit humaine en quelque sorte. Lisez, ce point de vue, la description du cheval, de l'ne et du chien. L'abstraction personnifie est une des figures qui caractrisent le mieux le style noble. L'abstrait pour le concret n'est vraiment sa place que dans ce ton lev. Abner dans Athalie dit en
parlant de Mathan
:

Son impit
Voudrait anantir
le

Dieu

qu'il a quitt.

Cette solennit de l'abstraction


langage. D'autres
fois, la
:

fait partie

de

la

noblesse du

noblesse se confond avec la magnifi-

cence. Ecoutez Buffon

"

La nature

est le
la

la magnificence divine;
s'lve

l'homme qui

trne extrieur de contemple, qui l'tudi

peu peu au t^ne intrieur de la toute-puissance. Vassal du ciel, roi de la terre, etc. " Cette noblesse, comme on le voit, ne peut tre considre comme une qualit essentielle du style, et elle n'appartient pas au genre tempr, mais au genre lev. Le fond doit se prter cette solennit de la forme qui n'est que la contre-empreinte de l'lvation de la
pense.
Toutefois la noblesse du sentiment ne se produit pas toujours

du langage qui suppose une plus ou moins haute culture d'esprit. Dans la bouche des gens du peuple, un sentipar
la noblesse

303

ment noble peut s'exprimer simplement, trivialement mme^ comme dans le drame de Lessing Mina de Barnhelm, quand
domestique du major, exprimant dans sa langue lui son dvouement pour son matre, s'crie, aprs avoir numr tout
le

ce qu'il lui doit


Ce
serait

de l'encre perdue que de calculer tout cela. Je ne saurais vous quand nrrme vous prendriez jusqu' ma livre qu' la vrit je n'ai pas encore gagne, et j'aimerais mieux alors que vous m'eussiez laiss crever dans un hpital.
le payer,

Y
et

a-t-il

rien de plus noble que

le

dvouement de

cet

homme

qui veut continuer servir son

matre, alors que celui-ci ne

peut plus

le

payer, et qui s'ingnie lui prouver que c'est lui

non son matre qui est insolvable ? Certes, il n'y a aucune noblesse dans son langage, mais il y en a d'autant plus dans ses sentiments et dans sa conduite qu'il y en a moins dans ses murs. Est-ce que Cambronne aurait eu moins d'hrosme Waterloo, parce qu'il aurait jet la face de l'ennemi qui lui demandait de se rendre un mot trivial " La garde meurt qu'on a traduit par cette phrase de parade et ne se rend pas. Ceci est du style noble sous forme sentencieuse. Le mot lgendaire qu'on attribue Cambronne n'est d'aucun style, malgr les efforts de Hugo pour prouver que dans cette circonstance le mot le plus sale de la langue en est le plus sublime. C'est dans le sentiment qui a dict l'acte et dans l'acte lui-mme qu'il faut chercher la noblesse et la grandeur. Vous voyez bien que la noblese du style est le privilge des esprits cultivs et que cette qualit ne convient ni toutes
:

''

les conditions, ni
Il

toutes les situations, ni toutes


le

les

penses.

y a des natures en qui

cur
Il

est

si

sauraient s'exprimer sans noblesse.


trivial

en est

haut qu'elles ne d'autres qui, par

art autant que par inclination, aiment faire contraster le

avec

le

sublime et

mme

mettre du sublime dans la


le

trivialit.

On reconnatra dans
Lamartine
et de

ces deux tendances

gnie

si

diffrent de

Hugo.
la

La hsme

littrature d'aujourd'hui, celle qui introduit le matriaet les

couches infrieures de

dmocratie dans

l'art,


fait

304

d'un

divorce avec toute noblesse. Trop souvent cette littrature


:

s'encanaille

mais

elle

se

prive

grand moyen

d'art,
les

<omme elle se prive d'un lment de vrit, en cartant

sentiments nobles, privilge des natures dlicates qui ne peuvent s'abaissera parler une autre langue que celle de leurs sentiments

mmes
Buffon, en dfinissant la noblesse, y fait entrer avec raison la dlicatesse, le got et le scrupule dans le choix des expressions. Puis
il

ajoute

le

soin de ne

nommer

les

choses que

par

plus gnraux. Ce travail d'art est fait pour produire la beaut du langage. Mais prenons-y garde s'il est vrai que les termes les plus gnraux sont ceux qui ont le plus d'lvation, ils risquent de nous faire tomber dans la scheresse et dans le vague. La vrit, c'est qu'il faut rserver les termes gnraux pour les ides gnrales et que, dans la peinture des objets et des faits, il ne faut viter le mot de la chose que quand ie terme est bas et grossier.
les

termes

les

Il

serait aussi peu rationnel de vouloir introduire partout la

noblesse que de la bannir des sujets levs o l'on est en droit


d'exiger de l'homme habile dans l'art de parler et d'crire une

forme que le got rclame, au nom du vrai et du beau comme au nom des convenances, selon la nature d'esprit et selon les murs de ceux devant qui l'on parle et pour qui l'on crit. Ce qui demande le plus de noblesse, on le comprend, c'est la posie, la grande posie, celle qui s'inspire des plus gnreux
sentiments et des plus graves intrts de la vie. La tragdie franaise est le genre noble par excellence, car elle est essentiellement royale en ses personnages

comme

en ses passions.
les

Le
du

style par consquent s'y doit maintenir

dans

tons levs.

Est-ce dire qu'un mot qui n'appartient pas au vocabulaire

jamais entrer? L'cole romantique a plaint Racine de n'avoir os employer le mot chien sans le relever par une pithte. Peu s'en faut qu'elle n'ait hauss les paules devant ces vers
style noble n'y peut

Des lambeaux pleins de sang et des membres affreux, Que des chiens dvorants se disputaient entre eux.


Victor

305

Hugo
J'tai

s'est

vant d'y avoir mis bon ordre en laissant

japper

l'aise cette

meute asservie.
collier

du cou du chien stupfait son

b'pithtes.

mais nous ne pouvons lui laisser l'honneur de cette innovation. Racine, le pote de toutes les convenances, a employ trois fois le mot chien dans Athalie. La premire fois dans cette numration de prodiges que Joad fait Abner pour relever son courage et o il peint le supplice
fch,

Nous en sommes bien

de Jzabel

Dans son sang inhumain


Ici ce n'est

les chiens dsaltrs.

pas

mme une

pithte, ce n'est qu'un participe.

La seconde
et

fois, c'est

avec cette pithte dvorante qui tait


' Athalie

parfaitement sa place dans ce songe


devait tre
noble,

o tout

tait

sans compter que cette pithte par

elle-mme est tout un tableau en action. La troisime fois, c'est dans la scne indigne o le grand-prtre jette Mathan ces foudroyantes paroles
:

Sors donc de devant moi, monstre d'impit.

De toutes

les horreurs, va,


te

comble
la

la

mesure.

Dieu s'apprte

joindre

race parjure.

Les chiens qui son bras a livr Jzabel Attendant que sur toi sa fureur se dploie,
Dj sont
ta

porte, et

demandent

leur proie.

En
de
la

ce

moment,

le

mot devait

tre seul, car ce n'est plus de

la noblesse, c'est

de l'nergie

qu'il faut ici, et cette

nergie est

noblesse encore, la noblesse d'une sainte indignation!

Qu'en dites-vous? Est-on bien admis plaisanter Racine pour l'usage qu'il a fait du mot chien? nul n'a employ ce mot avec Aprs cela, reconnaissons-le
:

plus de bonheur que le chef du romantisme dans ces vers sur un jeune homme qui avait abus de tout
:

Non, ce que nous plaindrons, ce n'est pas toi, vaine ombre, Chiffre qu'on n'a jamais compt dans aucun nombre
:

20


C'est ton

306

nom

jadis pur, maintenant avili,

C'est ton pre expir, ton pre enseveli.

Que

Vnrable soldat de notre arme ancienne, ta tombe en s'ouvrant rveille dans la sienne!

Ce sont tes serviteurs, tes parents, tes amis. Tous ceux qui t'entouraient, tous ceux qui s'taient mis Follement ton ombre, et dont la destine Par malheur dans la tienne tait enracine
C'est tout ce qu'ont fltri tes caprices ingrats.
C'est ton chien qui t'aimait et

que tu n'aimais pas.

Le choix des mots dans


styles, n'est

le style

noble,

comme dans
:

tous les

soumis qu' une grande rgle


fait

la convenance.

Tout

est l.

une des conditions de la noblesse, nous en avons fait une qualit essentielle du style, du style bien. littraire, entendons-nous C'est une qualit d'art, puisqu'elle suppose un choix d'expressions et de tours. Ceux qui disent qu'elle appartient exclusivement au genre tempr
Inlgance dont Buffon
et qui la

confondent tour tour avec


le

la

noblesse, avec la
la

finesse, la dlicatesse et la gi^ce, n'en

comprennent pas

nature, qui est d'viter dans


le

langage populaire lui-mme

terre terre de la platitude et des vulgarits banales. lgant,


il

Pour
un

tre

n'est

pas

ncessaire que

l'ciivain

soit

matre de crmonie ni un Cicron magister elegantiariiin.


Il

y a des degrs dans

l'lgance

cela dpend des sujets. Mais

nous disons qu'un langage, dpourvu de toute lgance, n a rien, absolument rien de commun avec la littrature.

CHAPITRE

III.

QUALITS D'IMAGINATION.

ABONDANCE, CLAT, SPLENDEUR, RICHESSE, MAGNIFICENCE, POMPE OU SOLENNIT DU STYLE.

I.

l'abondance.

1.

Qu'il n'y a

pas de style sans images.

3.

2.

lev plutt qu'au style tempr.

Que les qualits riches appartiennent au style

Caractre de l'abondance.

4.

Comment

elle

se

manifeste.

Il

n'y a pas de style littraire sans images.

La

vrit pure,

vulgairement ou scientifiquement exprime, appartient, soit la conversation proprement dite, soit au langage des affaires, soit la philosophie, soit une science quelconque dont on expose les thories ou les applications. La littrature n'existe que l o le beau s'ajoute au vrai, et le beau ne peut se passer d'images, car il est essentiellement dans la splendeur. La clart^ ne lui suffit pas, il lui faut un certain clat, l'irradiation de la\ pense prenant corps dans l'image et parlant aux yeux autant qu' l'esprit. Le style simple lui-mme, pour tre littraire, a besoin de figures. Qu'est-ce donc du style lev? Certains sujets toutefois ne demandent qu'un clat tempr; mais ce n'est pas une raison suffisante pour ranger les qualits riches dans le genre auquel on a donn le nom de tempr. C'est gnralement le style lev ou sublime qui rclame cette grande parure
:

l'abondance,

l'clat, la richesse, la

magnificence.

Comme

qualit de style, V abondance ne rside pas dans la

multiplicit des mots jets sans mesure, qui dgnre en diffusion,

en prolixit, en redondance. Ce n'est

qu'une vaine amplifca-


tion,

308

une surabondance d'ornements, de brillantes banalits d'une fausse rhtorique. Si riche que soit l'imagination, il faut une certaine conomie dans l'emploi des richesses. Les prodiguer, c'est s'appauvrir. Pour dvelopper une ide, il faut choisir les formes qui la mettront dans tout son jour et rejeter celles qui ne peuvent y ajouter ni plus de clart, ni plus de force, ni plus de grce, ni plus d'clat. Ceci d'ailleurs tient moins la nature du sujet qu'au caractre de l'crivain. Les uns, en qui domine le jugement, se contentent d'une forme plus ou moins concise; les autres, en qui domine l'imagination, trouvent sans difficult sous leur plume diffrentes formes plus ou moins
brillantes.
^)JJ
,

C'est par les redoublements d'ide et d'expression,

par

la

priphrase, par la rptition, par les

semblables et

les contraires,

par les causes et

les effets,

par

les

circonstances, par l'num-

ration, par l'accumulation, par la priode, par tout ce qui fait

l'ampleur du style, que procde et se distingue l'abondance.

Il

y faut une grande varit de coupes et de tours, une complte


absence de complication et de disproportion dans L'un des plus grands secrets de l'art d'crire, c'est
la

phrase.

la prcision

dans l'abondance, qualit bien


choisir

rare qui

suppose autant de
il

jugement que d'imagination. Non seulement


avec discernement, mais
il

faut

savoir

faut savoir rejeter

avec

courage les dtails superflus qui font perdre de vue les grandes
lignes

du sujet et fatiguent le lecteur, en lui enlevant le charme de pntrer lui-mme plus avant dans les replis de la pense. Massillon, Bufifon, Chateaubriand, Lamartine sont en France les crivains qui se distinguent le plus par l'abondance du style.

II.

CLAT ET SPLENDEUR.

dans la force des traits qui frappent et illuminent tout coup les objets ou les ides des plus brillantes clarts. D'aprs son tymologie (claein, briser),

Vclat est dans

la vivacit et


l'clat se dit

309
la

En
sorte que l'clat du

du son

comme

de

lumire.

style

comprend l'harmonie
n'est pas

aussi bien que la couleur.

d'un bout l'autre d'un crit.

une qualit qui puisse rgner d'une faon continue La lumire doit faire corps et se rpandre partout; si on en concentre trop souvent les rayons sur un mme point et en un mme foyer, on est bloui, comme si l'on regardait le soleil en face. Ce n'est pas sur la lumire ellemme qu'il faut appeler nos regards, mais sur les objets qu'elle chauffe et qu'elle fait briller. L'clat ne doit donc apparatre que par intervalles, il jaillit en clairs comme l'esprit en

Ce

tincelles.

En manquer quand

il

en faut, c'est un

signe

de

faiblesse. C'est l'clat

de certaines ides et de certaines images

que se marque surtout la supriorit du talent. Si l'clat ne peut rgner l'tat de clart continue, il n'en est pas ainsi de la splendeur. On abuse singulirement aujourd'hui de l'adjectif splendide. On en fait un mot banal qui, s'appliquant tout, ne convient plus rien. Laissons ces hyperboles ceux qui croient montrer par l qu'ils sont connaisseurs et qui prouvent par cette exagration mme qu'ils sont incapables de rien apprcier avec discernement. La splendeur est plus que l'clat applique au soleil, c'est la grande et vaste lumire qui remplit l'tendue. La splendeur du style sera donc dans cette grande lumire qui s'tend toutes les manifestations de la pense et qui, non contente de remplir l'esprit de clart, remplit l'oreille et les yeux de vibrations sonores et d'images grandioses ou riantes passant flot flot avec une harmonieuse beaut, comme un fleuve qui rpte en son miroir les splendeurs du ciel et les enchantements de ses rives. Voulez-vous toucher du doigt la diffrence de ces deux qualits? Demandez-vous lequel des deux plus brillants potes de ce sicle l'emporte par la splendeur ou par l'clat. Vous rpondrez sans hsitation Hugo par l'clat, Lamartine par la splendeur.
: :

310

III.

LA RICHESSE.
Ce que c'est que la richesse.
noblesse de l'expression.
5.

1.

2. Qu'elle

est de

deux sortes.

3.

Qu'elle

exige

la

4.

Quels sont les genres auxquels convient la richesse du style.

Exemples de

la

richesse dans la pense.

6.

Que

la

richesse

du style ne peut tre

confondue avec
7.

le style

orn ou

fleuri, ni avec le style color, ni avec le style brillant.

Abus de

la richesse.

La

richesse est l'abondance unie leclat

l'abondance des

ides ou du style, et l'clat des images.


:

La richesse est donc de deux sortes elle est dans l'abondance et l'clat des ornements, ou dans l'abondance, disons mieux, dans la fcondit de la pense ou de l'expression condense sous une forme concise. Jetons un coup d'il sur ces deux sortes de richesse. La premire a t confondue tour tour avec le style orn
et le style

flewH qui n'en

est qu'une varit. C'est de ces

termes

vagues que sont nes ces confusions. Remarquons d'abord qu'on ne dit pas aussi bien style riche

mieux richesse de style, richesse d'expression, richesse de pense. Ce n'est ni le nombre, ni le choix des figures qui donne la richesse, car alors la richesse ne serait, d'un ct, que dans l'abondance, et, de l'autre, dans l'lgance du style orn. La richesse exige non seulement
que style orn et style fleuri.
dit

On

l'abondance,
noblesse de

mais

l'clat

des

couleurs. Exige-t-elle aussi la

l'expression?

En

gnral, oui. Pourquoi? parce


la
:

qu'elle appartient

l'aristocratie beaucoup plus qu'


parures

dmole fait

cratie dans l'art. Est-ce que ces brillantes

colliers

d'or, ruisseaux de diamants, manteaux de reine, sont

du peuple? La richesse de la forme suppose donc gnralement un fond d'ides au-dessus du vulgaire. La richesse des ornements sur un fond pauvre, c'est quelque chose comme
des
filles

une baraque affectant

les allures

d'un palais.
.

Quels sont les genres auxquels convient la richesse du style? Sont-ce les genres o l'on converse, o l'on raconte, o l'on raisonne? Nullement. C'est la haute loquence et la haute posie.


Quand nous
le

311

style

disons Vloquence, nous n'entendons point par l


public
la

discours

seulement, mais l'loquence du

en

haute loquence, celle de J.-J. Rousseau comme celle de Bossuet, de Fnelon, de Massillon, de Lacordaire, de Vergniaud, de Lamartine, la richesse du style marche de pair avec la richesse de la pense. Mais, si vous exceptez les occagnral.

Dans

sions toujours rares o se prononcent les discours d'apparat,


c'est

par

les qualits

de force et de passion que se manifeste la

puissance oratoire.

La
le

richesse de la pense

richesse.de la forme. Ce n'est pas l'pithte et la

domiae ici la. mtaphore qui

mot de l'action. Cela est vrai Dmosthne en est-il le type plus encore que Cicron, de mme qu'en France Mirabeau est suprieur Vergniaud. Si le style imag nous enchante par
doivent briller, c'est
verbe,
le

surtout de l'loquence politique. Aussi

l'abondance dans la splendeur, l'esprit est foudroy par la


puissance et par l'clat du verbe.
C'est dans le genre descriptif

que se dploie

le

mieux

la

richesse du style.

On

le
:

comprend sans

peine, la description

sous toutes ses formes


portraits, scnes en

topographie, paysage, hypotypose,


ce qui est fait pour tre
la dure,

mouvement, tout

mis sous nos yeux dans l'espace et dans


ressources picturales du
l'imagination du lecteur.

a besoin du

secours de la similitude et des contrastes et de toutes les

langage pour tre


dit

voqu devant

Boileau, dans son


Soyez riche

Art potique, a
et

pompeux dans
il

vos descriptions.

Dans

le

vers prcdent,
Soyez vif
et press

disait

dans vos narrations.

Pour
pour
la

la

narration,

le

prcepte est gnral; mais,'rest-il aussi

la description? C'est

demander

s'il

est permis,

au

nom

de

vrit

richesse et

comme au nom des convenances, d'introduire la Isl pompe dsins la description d'un objet quelconque,

mansarde du pauvre par exemple ou dans une scne de cabaret de village. Non, ce serait se placer en dehors de
dans
la

la nature.

312

Boileau ne veut parler que des descriptions piques; mais le prcepte s'tend toutes les grandes scnes de la nature et de l'histoire. Buffon, J.-J. Rousseau, Bernardin de Saint-Pierre,

Chateaubriand, Lamartine
de richesse descriptive.

et

Hugo nous

offrent des modles

En

eux, l'exception du dernier, trop


trivial, le style se distingue

ami de

l'antithse

pour s'abstenir du

toujours par

la noblesse.

Une

des descriptions les plus saisissantes et les plus grandioses

Cascade de Terni par Lamartine. Ce tableau vivant est l'idal dans le rel. Le systme naturaliste n'y voudrait sans doute que la ralit. Mais c'est une illusion trange de croire qu'avec des mots on puisse reproduire exactement la vrit sans la dpasser d'une syllabe. Ds que vous comparez, et il n'y a pas moyen de donner l'ide d'une chose
est la description de la

qu'on ne voit pas, sans recourir des comparaisons d'objets

connus ou d'objets

fictifs

qui soient reprsentables,

il

n'est

pas possible d'tablir une quation entre l'objet peindre 'et les termes qui servent la peinture. L'idal s'impose, ds que l'imagination veut donner une ide de l'objet ou de la scne dcrire; et, pour qu'on en soit remu, il faut que le sentiment du pote ou de l'artiste s'y ajoute et broie lui-mme en quelque
sorte les couleurs sur sa palette.

La seconde sorte de richesse, celle de la pense, renferme un grand sens et parfois tout un monde d'ides dans un mot ou dans une image qui fait surgir tout un tableau devant l'esprit. La richesse alors n'est pas dans l'abondance des dveloppements, elle est dans le trait qui frappe par sa hardiesse et sa porte. On cite plusieurs de ces traits dans l'historien Florus qui a cependant le dfaut de tomber dans la recherche et la dclamation. Il est vrai que, moins de rencontrer de ces bonnes fortunes par illumination, on ne les trouve gure sans y avoir beaucoup pens.
Lorsqu'Annibal pouvait mettre profit sa victoire,
il

aima mieux en jouir

quum

Victoria posset uti,

friii

maluit.

Peut-on dire plus en moins de mots?

313

introisse, Victoria fuit.

Veut-il montrer la rapidit de la guerre de Macdoine?


entrer, dit-il, ce fut la victoire
:

Scipion enfant est peint d'un trait gigantesque


C'est Scipion qui crot

pour

la

ruine de l'Afrique

hic erit Scipio qui in

exitiiim

Afric

crescit.

Ailleurs encore,

il

nous

fait voir, dit

Montesquieu,

caractre d'Annibal,

la situation
:

de l'univers et

grand toute la grandeur


le

du peuple romain,
Annibal
fugitif

lorsqu'il dit

du
:

sol

de l'Afrique cherchait au peuple romain un ennemr

par tout l'univers orbe qurebat.

qui, profugus ex Africa, hostem populo

romano

loto-

Remarquez que cette sorte de richesse se concilie parfaitement avec la simplicit comme avec la concision. On aime citer ce mot de La Fontaine sur la mort du sage dans Philmon et Baucis
:

Rien ne trouble sa

fin

c'est le soir

d'un beau jour.

On

pourrait citer bien des penses riches ou fcondes, sim--

plement exprimes, sans aucune image, surtout sous forme de


sentence.

Dans

l'ode-ptre lord

Byron sur V Homme,

le

pote

des Mditations a exprim sans image quatre sentences qui

contiennent autant de posie que de sagesse et de grandeur.


Born dans sa nature,
infini

dans ses vux,


se souvient des cieux.

Le
Quelqu'un
fallait

L'homme

est

un Dieu tomb qui


la

La gloire ne peut tre o vertu C'est pour vrit que Dieu


la
fit

rel est troit, le possible est

immense.
n'est pas.

le

gnie.

l'a dit,

et

on peut

le

rpter aprs

lui

Il

n'en

pas tant dans la patrie de Solon pour tre proclam


la

un

des sages de

Grce.
l'art,

Dans

le

pur domaine de

citons ces autres penses

Le vrai peut quelquefois n'tre pas vraisemblable.


Le vers d'Andr Chnier
:

314

Sur des pensers nouveaux faisons des vers antiques

contient dans une antithse tout un systme


tre de son temps
les secrets
Il
;

pour

la

pour les ides, forme, tcher de drober aux anciens


:

de la beaut.

y a une beaut plus vraie et plus durable qui personnalise l'impersonnel tre soi, en exprimant la pense de tous et de tous les temps. La pense gagne en devenant gnrale, la forme en devenant personnelle. Le style, cest V homme. Ide aussi riche que profonde. Voici maintenant la richesse de l'image. On a cit ces vers o Lamartine avec une hardiesse toute
:

biblique a dit en parlant de la cration

.....
Du
Sa vertu
le

Jhovah s'lance
en sa prsence;

sein de son ternit.


s'veille
et sa

Le chaos endormi

fconde,

toute-puissance

Repose sur l'immensit.

Mais

c'est plus

que de

la richesse, c'est

de la magnificence.

Le vers que Lemierre appelait le vers du sicle exprime sous une forme mythologique l'ide de la puissance que donnait aux Anglais la souverainet des mers
:

Le trident de Neptune

est le sceptre

du monde.

Baron dans

sa Rhtorique observe avec raison que V.


traits

Hugo

a souvent de ces ides rendues en


peut servir de modle.

clatants.

Comme

richesse d'image, la description de l'Egypte dans les Orientales

L'astre-roi se couchait, calme, l'abri

du vent;

La mer rflchissait ce globe d'or vivant. Ce monde, me et flambeau du ntre;


Et dans le ciel rougetre et dans les
flots

vermeils.

Gomme deux

on voyait deux soleils Venir au-devant l'un de l'autre.


rois amis,

315

Ce que nous avons dit de la richesse du style suffit prouver que cette qualit ne doit point se confondre avec ce qu'on
appelle style orn, style fleuri, style color ou pittoresque,
style

brillant,

bien

que ces pithtes

puissent s'appliquer

souvent

la richesse.

Ce qui

est riche d'images est orn, fleuri,

color, brillant.

Mais

les qualits

qu'on dsigne par ces pithtes

non seulement n'puisent pas l'ide de richesse, mais la richesse entendue dans le sens de fcondit de la pense exclut parfois tout ornement destin parler aux sens. Qui dit style orn dit simplement style imag, plus ou moins imag. S'il manquait tout fait d'ornement, il serait nu
:

L'un n'est point trop fard, mais sa


S'il

muse

est trop

nue.

manquait de richesse, quand il doit en avoir, il serait pauvre. un grand dfaut, bien plus grand que la nudit qui, sur un fond riche, au lieu d'tre un dfaut, peut devenir une matresse forme. Est-ce que la beaut marmorenne par exemple a besoin d'ornements? Le style qu'on appelle fleuri, ne convient, vrai dire, qu'aux scnes champtres, pastorales, idylliques, o la flore peut s'panouir dans sa douce lumire ou son clat tempr. C'est une richesse encore qui s'unit la dhcatesse et la grce, mais ce n'est point la parure des ides leves. Le coloris ou le pittoresque du style n'exige pas non plus la richesse d'un langage haut en couleurs. Le brillant des ides et des images qui dgnre si facilement en clinquant n'est pas non plus une marque certaine de vritable richesse. Le proverbe a raison

Et

c'est

tout ce qui brille n'est pas or. Dfions-nous

d'une

richesse

mme dans l'expression des plus nobles penses. Rien ne fatigue comme l'excs dans la richesse, surtout quand reviennent sans cesse les mmes couleurs
continue,
:

Un style trop gal et toujours uniforme En vain brille nos yeux il faut qu'il nous endorme.
:

Le

vrai mrite du style n'est pas d'blouir, mais de

en clairant. Or, une aimable simplicit

charmer a bien plus de charme


choses mmes,

316

qu'un grand luxe d'images. Sitt qu'on s'aperoit que l'auteur attire l'attention sur son talent, au lieu de la eoncentrer^sur
les
le

charme

est dtruit.

devient exigeant sur l'emploi des figures; on veut qu'elles runissent la nouveaut l'clat, et l'on rpudie avec raison la
banalit des mtaphores. Ceci est vrai, non seulement de la
posie en vers, mais encore de la posie et de l'loquence en prose. Soyons donc sobres de couleurs et ne cherchons pas
les

On

prodiguer en

les

plaant partout.
la

Il

faut

que

les figures

viennent d'elles-mmes l'appel de


l'affectation

pense.

La recherche
artificiel

et

dans

la richesse, c'est

un procd
la

que

l'art vritable

condamne autant que

nature.

IV.
*

LA MAGNIFICENCE.

1.

Ce que c'est que la magnificence.


richesse.
4.

le

2. Quelle

diffrence

il

y a entre la magnificence et la

3.

Ne pas confondre

qualificatif et la

qualit, propos de magnificence.

Source de la magnificence.

5.

Les deux sortes de magnificence.

6. Si la

magnificence

appartient la prose

comme aux

vers.

Ce que nous venons de


Dj nous avons
cit des

dire propos de la richesse s'applique


le

surtout la magnificence qui n'en est que

plus haut degr.

exemples de l'une, touchant tellement l'autre, qu'on pourrait aisment les confondre. Ce qui domine dans la premire, c'est l'abondance; dans la seconde, c'est la grandeur toujours unie l'clat. Grandeur de l'ide et grandeur de l'image, telle est la magnificence 7nagnum facere, faire grand.
:

La

richesse aussi suppose la grandeur; mais voici o gt la dif:

frence

peut tre tempre, c'est une qualit relative; la magnificence appartient essentiellement au style lev, c'est une qualit absolue. Elle procde de l'imagination,
la

richesse

mais de l'imagination leve jusqu'au gnie. Il en est peu qui l'atteignent pour s'en consoler, on crie l'emphase. Confondre ce dfaut avec cette qualit, ce n'est rien qu'un aveu d'impuis:


des hautes penses. Qui aurait

317

sance. C'est par clairs qu'clate la magnificence dans l'expression


la

prtention de la semer partout,

ne serait point supportable.

Le dfaut du

style qu'on

nomme

enfl,

ampoul, emphatique

consiste exagrer l'importance du fond par la


et la majest continue de la

pompe

fastueuse

forme. C'est ce ton disproportionn

qui a gt

le style

de Thomas.
il

De

toute ncessit,

faut dans la magnificence que l'ide soit

quation de g*wadeur entre Itt-form et

grande par elle-mme ou prise d'assez haut pour qu'il y ait le- fond. Les littratures abaisses ne savent plus prendre ni comprendre ces grands
coups
le
il

'^.^,

du gnie, parce qu'elles perdent le sens de l'invisible, sens de l'idal, le sens du divin. En dehors de Dieu en effet
d'aile

grandeur. Or ce n'est qu'en s'levant vers l'absolu que la pense devient susceptible de magnificence. le Je dis magnificence, pour employer le terme gnral
n'est point d'absolue
:

qualificatif

n'exprime pas bien ici la qualit. Nous disions en parlant de splendeur qu'on abusait trop du mot splendide. A plus forte raison le dirons-nous du mot magnifique. Si tout ce que l'on dsigne ainsi par un hyperbolisme banal tait
rellement ou idalement revtu de magnificence, cette qualit si rare deviendrait une qualit vulgaire, force de courir les rues.

Nous avons
les traits

fait cette

remarque que

les

passages cits dans

de littrature

comme modles

de magnificence sont

extraits des prophtes ou des orateurs sacrs et des potes qui

ont chant Dieu, particulirement de Bossuet, de Racine et de Lamartine. On cite aussi Massillon, Malherbe, J.-B. Rousseau, et une strophe clbre de Lefranc de Pompignan. Mais, chose
curieuse, tous les rhteurs paraissent s'tre entendus pour ne
choisir que des traits o se

manifeste la pense divine. Et

mme, dans

exemples de magnificence, on retrouve l'inspiration des prophtes qui semblent avoir apport du ciel le secret de cette hardiesse dans la grandeur. Est-ce dire qu'il n'y ait pas, en dehors des hautes ides religieuses, de vritable source de magnificence? Non, il y en
la plupart des

a dans toutes

les

ides

gnrales, dans tous les sentiments


dans
les

318

rayonnement du divin

universels, parce qu'ils ne sont que le

choses de ce monde. Qu'on parle de bont, de justice,


et de gloire, de patrie et d'humanit,

d'honneur
l'infini

comme

de la

ciel, des montagnes et des mers, de dans l'espace et dans la dure, tout cela dcoule de la mme source, tout cela est n d'un mme pre Dieu. Avant de citer quelques-uns des principaux exemples de cette quaht suprieure, disons que, de mme qu'il y a deux sortes

nature, de la terre et du

celle qui de richesse, il y a deux sortes d. magnificence s'exprime avec une nergique prcisi^n, dans une image gigan:

la hauteu^ de l'ide elle-mme, et avec une ampleur solennelle, dans un majestueux dveloppement. La premire esi\ celle de David et des prophtes, comme aussi d'Homre et de Virgile, quand, d'un

tesque se dressant toute


celle qui se droule

trait qui secoue,

ils

vous donnent l'image de

la toute-puissance.

Le Psalmiste a

dit "

IncUnavit clos

et

descendit, et caligo
:

sub pedibus ejus. Et ascendit super Cheruton et volavit volavit super pennas ventorum. C'est--dire :\ Il abaissa les
cieux et descendit, et les tnbres taient sou^ ses pieds. Et
il

monta au-dessus des Chrubins

et

il

vola

il

voia sur les ailes

des vents.

Trois potes ont traduit l'image. Racine dans Esther


Cieux, abaissez-vous.

J.-B. Rousseau, dans

une de
la

ses odes

Abaisse

hauteur des cieux.


:

Et Voltaire, dans la Henriade


Viens, des cieux

enflamms abaisse

la

hauteur.

Homre a dit " Le fils de Saturne fit un signe de ses noirs sourcils. La chevelure d'ambroisie s'agita sur la tte immortelle du souverain des dieux; et le vaste Olympe fut branl. (Megan d'elelixen Olwnpon.) Horace reproduit le mouvement des sourcils
:

'

Imperinm

est Jovis

Cuncta supercilio moventis.


Virgile, le signe de tte
Annuit,
et
:

319

totum nutu tremefecit Olympum.

Et Ovide,

l'agitation des

cheveux

Terrificam capitis conciissit terque quaterque


Caesariem,

cum qu

terras,

mare, sidra movit.

La Fontaine, dans Philmon


cette

et

Baucis, a rendu sa faon

grande image

Jupiter leur parut avec ses noirs sourcils,

Qui font trembler

les

cieux sur leurs ples assis.


s'est assimil les-

coutez maintenant le pote moderne qui chants des prophtes dans son dithyrambe sur
Osias n'tait plus
:

la posie sacre

Dieu m'apparut; je vis


:

Adona velu de

gloire et d'pouvante

Les bords blouissants de sa robe flottante

Remplissaient

le

sacr parvis.

Des sraphins debout, sur des marches d'ivoire, Se voilaient devant lui de six ailes de feux Volant de l'un l'autre, ils se disaient entre eux Saint, saint, saint, le Seigneur, le Dieu, le roi des dieux!
;
:

Toute

la terre est

pleine de sa gloire.

Du temple

ces accents la vote s'branla;

Adona s'enfuit sous la nue enflamme; Le saint lieu fut rempli de torrents de fume; La terre sous mes pieds trembla.
Ceci, c'est la double magnificence du trait et du dveloppe-

ment, et

c'est le

double gnie de la Bible et d'Homre.

du dernier verbe, qui rsulte du rythme un anapeste). Toute la pice est de cette hauteur d'inspiration. Seul, Racine a t aussi heureusement inspir par la posie hbraque dans Esther et dans Athalie. Mais Lamartine, en ses Mditations et ses Harmonies, a dpass tous ses rivaux par la magnificence du dveloppement lyrique o il n'imite personne et o il ne sera pas imit. Lisez et

Remarquez

l'effet

(un splonde aprs


relisez ce point de

320

vue \3i Prire, le rcitatif de la Cantate pour d'une maison de charit, VOde Lord Byron, les enfants

V Hymne au Christ, V Infini dans de Dieu, Novissima verba.

les

cieu, Jhovah ou Vide


la

Comme
cence
la

dveloppement d'image, Racine a port perfection dans ces vers 'Esther


:

magnifi-

J'ai

vu rimpie ador sur


il

la terre;

Pareil au cdre,

cachait dans les cieux

Son
11

front audacieux;
le

semblait son gr gouverner


fait

tonnerre,

Foulait aux pieds ses ennemis vaincus;


Je n'ai

que passer

il

n'tait dj plus.

David avait
J'ai

dit

simplement

fait

vu l'impie lev dans son orgueil, comme le cdre du Liban. Je n'ai il n'tait dj plus. Yidi impium superexaitatiim sicut que passer cedros Libani : Iransivi, et ecce non erat.
:

On ne

peut parler de magnificence, sans citer toujours

la
:

strophe de Lefranc dePompignan sur lamortde J.-B. Rousseau


Le Nil a vu sur ses rivages Le noir habitant des dserts
Insulter par ses cris sauvages
L'astre clatant

de l'univers

Gris impuissants! fureurs bizarres!

Tandis que ces monstres barbares Poussaient d'insolentes clameurs, Le Dieu, poursuivant sa carrire, Versait des torrents de lumire

Sur ses obscurs blasphmateurs.

Citons aussi

la

strophe suivante de \ Enthousiasme par

Lamartine

Mais l'essor de

la

pense

L'instinct des sens s'oppose

en vain
sein.
:

Sous

le

dieu

mon me

oppresse

Bondit, s'lance, et bat

mon

La foudre en mes veines circule

tonn du feu qui me brle.


Je
l'irrite

321
le

gnie

en

combattant.

Et

la

lave de

mon

Dborde en torrents d'harmonie,


Et

me consume

en s'chappant.

pour exemple la premire strophe de la Sainte alliance des peuples de Branger

Baron

n'a pas craint de citer aussi

J'ai

vu

la

Paix descendre sur


l'or,

la terre,

Semant de

des fleurs

et

des pis;
la

L'air tait calme, et

du dieu de

guerre

Elle touffait les foudres assoupis.

Ah!

disait-elle,

gaux par

la vaillance,

Franais, anglais, belge, russe ou germain,

Peuples, formez une sainte alliance,


Et donnez-vous
la

main.

Vous

le

voyez, c'est toujours du ct divin que les potes


les
:

envisagent

choses pour les lever la magnificence.

On

le

comprend ce n'est pas en bas, c'est en haut qu'il faut regarder, quand on cherche la grandeur. La magnificence est une qualit essentiellement potique qui n'appartient la prose qu' deux conditions qu'elle soit
:

l'expression des penses divines ou des ides gnrales; qu'elle n'y figure qu'en

passant, sans prtendre se soutenir


les intrts

ces

hauteurs prilleuses o ne montent ni


les

passions des

hommes,

et d'o l'on risque

de
feu

du temps ni tomber sans


s'y

pouvoir se relever de sa chute, quand l'imagination ne


pas sur d'assez fortes ailes pour drober
le

porte

du

ciel et l'en

rapporter la terre.

trouvons dans Bossuet. On citera ternellement l'exorde de l'Oraison funbre de la Reine d'Angleterre et la proraison de celle du prince de Cond. Bossuet sait prendre ce ton, mme sans prendre les choses du ct du ciel

Le type de

la

magnificence, nous

le

en parlant de la reine d'Angleterre poursuivie voyage bien diffrent de celui qu'elle avait fait sur la mme mer, lorsque, venant prendre possession du trne de la Grande-Bretagne, elle voyait, pour ainsi dire, les ondes se courber sous elle et soumettre toutes leurs vagues la dominatrice des mers!

voyage!

s'crie-t-il,

par ses sujets rebelles,

21


S'il tait

322

permis d'voquer ici une image mythologique, on char triomphant d'Amphitrite passant sur le sommet dirait le des vagues apaises, aprs que le dieu qui tient le trident leur a jet son quos ego.... Vous le voyez, c'est encore divin, car c'est l'image de l'empire exerc sur les puissances indomptables de la nature.

Voulez-vous maintenant entendre Massillon qui, certains moments, malgr son abondance amplificatrice, est un autre
Bossuet? Ecoutez;
Une
c'est l'nergie

unie la magnificence

fatale rvolution, une rapidit que rien n'arrte, entrane tout dans abmes de l'ternit; les sicles, les gnrations, les empires, tout va se perdre dans ce gouffre; tout y entre et rien n'en sort nos anctres nous en ont fray le chemin et nous allons le frayer dans un moment ceux qui viennent aprs nous. Ainsi les ges se renouvellent, ainsi la figure du monde change sans cesse, ainsi les vivants et les morts se succdent et se remplacent continuellement; rien ne demeure, tout s'use, tout s'teint.
les
:

Dieu seul est toujours le mme; le torrent des ges et des sicles coule devant ses yeux; et il voit avec indignation de faibles mortels, emports par ce cours rapide, l'insulter en passant, vouloir faire de ce seul instant tout leur bonheur, et tomber au sortir de l entre les mains ternelles de
sa colre et de sa justice.

Dans l'ordre profane, d'autres orateurs, Mirabeau et Lamartine


se sont levs jusqu' la magnificence dans l'expression des ides

gnrales,

de

la

Butfon et Chateaubriand dans la description natiire, quand ils ont voulu faire sentir la prsence et

comme

l'action divines

au sein de
la

la cration.

Nous avons eu
la

l'occasion de parler des pages de Buffon sur

nature cultive par


et la fin
si

cement
d'un

main de l'homme dont le commensont d'une si grande lvation de pense et


style. L'invocation

grand clat de

au Dieu de paix serait

du Bossuet, si ce n'tait du Buffon. Chateaubriand dploie autant de richesse que de magnificence dans sa dmonstration de l'existence de Dieu par le spectacle de la nature
:

Il

est

un Dieu;

les

herbes de

la

valle et les cdres de la

montagne

le

bnissent, l'insecte

bourdonne

ses louanges, l'lphant le salue au lever


la

du

jour, l'oiseau le chante dans le feuillage,


et l'ocan dclare

foudre

fait

clater sa puissance,

son immensit.


Et dans
la prire

323

bord d'un vaisseau

La conscience de notre petitesse la vue de l'infini, nos chants s'tendant au loin sur les vagues, la nuit s'approchant avec ses embches, la merveille de notre vaisseau au milieu de tant de merveilles, un quipage religieux saisi d'admiration et de crainte, un prtre auguste en prires. Dieu pench sur l'abme, d'une main retenant le soleil aux portes de l'Occident, de l'autre levant la lune dans l'Orient, et prtant, travers l'immensit, une voil ce qu'on ne saurait peindre, oreille attentive la voix de sa crature et ce que tout le cur de l'homme suffit peine pour sentir.
:

que la magnificence, soit qu'elle clate en traits de sublime audace ou qu'elle s'tale sous la forme ^ d'accumulation ou .d'numration priodique, est une qualit ^^^c^ ^ aussi rare que grandiose, et qu'il est impossible d'crire des uvres entires o ce ton rgnerait d'un bout l'autre. Ce sont des clairs de gnie, provoqus par l'inspiration la plus leve, par une motion d'enthousiasme que le pote, le philosophe ou l'orateur ne peut soutenir longtemps sans fatigue pour ses lecteurs ou pour ses auditeurs comme pour lui-mme et il faut joindre l'exaltation de l'me l'imagination la plus brillante, le got le plus dlicat et le plus sr, si l'on ne veut pas s'exposer passer du sublime au ridicule, en tombant dans l'enflure et dans l'exagration dclamatoire.
voit par ces exemples
:

On

V.

LA POMPE OU LA SOLENNIT DU STYLE.


En quoi consiste

1.

la

pompe ou

la solennit

du

style.

2.

Du ton emphatique.

On confond
pompe ou
constat
qu'il

souvent

la

richesse et la magnificence avec la

du style. C'est une erreur. Nous avons a une sorte de richesse qui s'accommode y parfaitement de la simplicit du style, comme il y a une sorte
la solennit

de magnificence qui est dans la hardiesse du trait, sans que le langage soit vtu de splendeur. La pompe n'a besoin ni de cette richesse ni de cette magnificence. Ce qu'elle demande, c'est une


La pompe
la

324

lvation habituelle de pense et une grande noblesse de style.

qu'en soit la beaut


cortge,
le

dans une pense ni dans une phrase, quelle elle est dans l'ensemble, dans le ton, dans teneur, dans l'allure solennelle, dans ce qu'on peut appeler le
n'est pas
:

brillant

cortge qui

accompagne sa marche
Ni luxe,

et

l'clatante sonorit de sa fanfare.

ni couleur banale,

mais lgance svre et majestueuse grandeur. C'est la vraie aristocratie du langage. Nul ne l'a possde avec autant d'autorit que Bossuet et nul avec autant de naturel et de souplesse que Lamartine dans sa prose oratoire. Nous avons cit le jugement de Cormenin dans son livre des Orateurs : Lamartine, aussi naturel dans sa pompe que M. Thiers dans
sa simplicit.

Oui certes, la pompe, la solennit du style peut avoir autant de naturel que la plus vulgaire simplicit. Mais pour cela il faut d'abord que les choses soient grandes ou prises d'assez haut pour tre grandement exprimes, et ensuite que l'homme qui tient ce langage soit dou d'une riche nature, de nobles sentiments, d'une imagination puissante, d'un grand caractre enfin car ceux qui cherchent, comme moyen d'art, prendre ce ton sans l'avoir en eux-mmes tombent presque infailliblement dans
;

l'excs de la parure; et,

pour caractriser ce

style, la critique,

arme contre ces

faiblesses d'une tmraire ambition,

emprunte

au vocabulaire des pithtes dnigrantes les mots de force dCexagr, d'enfl, d'emphatique, d'ampoul, de boursoufl, et crie mme parfois au phbus et au pathos. vitons, aujourd'hui surtout, en ce sicle dmocratique, vitons de monter trop haut, mais prenons garde aussi de tomber trop bas. N'imitons pas ces petits esprits qui accusent
de pompe tout crivain dont l'me a pu s'lever au-dessus des vulgarits du jour de telles accusations sont la vengeance des
:

impuissants. C'est un trange abaissement pour une littrature que de ne plus savoir goter les aspirations et les tendances du

gnie aux larges

ailes

qui aime prendre son vol vers


les ralits

les,

hauteurs et qui ne perd pas de vue plant la lumire de l'idal.

en

les

contem-

CHAPITRE

IV.

QUALITS D'AME OU DE PASSION.

CHALEUR, NERGIE, PROFONDEUR, VHMENCE.

I.

LA CHALEUR.

1.

La chaleur, signe de

la

personnalit de

l'crivain.

3. Dans quel genre cette qualit est indispensable.

2. 4.

D'o nat la chaleur du style.

Comment

elle

produit la vivacit,

l'nergie, la concision, la vhmence.

L'idal du style, ce qui en fait la souveraine beaut, c est la

verve unie

l'clat.

Il

ne

suffit

pas d'clairer

l'esprit,

il

faut

chauffer l'me. Chaleur de sentiment, verve d'imagination, feu de la passion, c'est tout la fois le signe vident de la personnalit de
l'crivain et le plus sr
l'art;, l'motion.
qu'il

moyen de parvenir au but


soit

suprme de
culire,

Bien que ce

une qualit parti-

on peut dire

n'y a pas de style vritablement

pas plus qu'il n'y a de style sans lgance. Ce n'est pas une qualit qui puisse convenir tous les genres, car on conoit l'histoire et la philosophie, par exemple, exposant les faits ou lucidant les thories avec le calme de la raison
littraire sans chaleur,

et tout le sang-froid de la vrit.

Mais partout o l'crivain doit exprimer ses propres sentiments ou faire parler aux personnages qu'il met en scne le langage de la passion, dans la posie et dans la prose loquente, la chaleur du style est une qualit indispensable.
C'est
ici qu'il

faut appliquer

le

vers de Boileau

Qui dit froid crivain dit dtestable auteur.


XJ

326

L'histoire elle-mme et la philosophie, que dis-je? la science

ne deviennent intressantes que quand l'auteurjy^ut -faire sentir aux autres la puissance des ides dont il se fait le

propagateur

et

l'importance

des

vnements

qu'il
les

retrace.

L'intrt qu'il prend exposer les ides ou

actions des

hommes

et dire

lui-mme ce

qu'il

pense, c'est la condition

ncessaire de tout succs en littrature. Tout


qui crit,

homme

qui parle

mais pour instruire, ou doit, s'il est convaincu de la vrit qu'il enseigne, chercher faire pntrer ses convictions dans l'esprit des autres, non par la violence, mais par la force persuasive d'une parole qui porte avec elle chaleur et lumire. S'il faut qu'il fasse avant tout la lumire, il faut qu'il montre du moins qu'elle est faite en lui,
plaire,
et c'est

non seulement pour

en

le

montrant

qu'il

mettra autant de verve que de

clart dans son langage. On a du plaisir parler et crire quand on est convaincu, foncirement convaincu, quand on se dit que l'humanit serait heureuse, et que les hommes seraient grands si tous pousaient

ces ides devant lesquelles toute saine raison et toute conscience

honnte doivent s'incliner


de ce plaisir,
style.
le

comme devant
dit

la vrit

mme.

C'est

plus noble des plaisirs, que nat la chaleur

du
la^

coutez ce qu'en
il

Buffon, aprs avoir parl de

ncessit du plan, car

faut tre

matre de sa matire et

sentir

le point de maturit de la production de V esprit pour prendre intrt aux choses qu'on dcrit et qu'on raconte, comme aux principes et aux sentiments dont on se fait l'organe.

L'crivain alors n'aura


plaisir, se

rpandra partout
le

que du plaisir et donnera la


:

crire... la

chaleur natra de ce

vie

s'animera de plus en plus


couleur, et
plus loin,
la fera

le

ion s'lvera,
la

chaque expression. Tout les objets prendront de la


la

sentiment, se joignant

lumire, l'augmentera,

portera
le style

passer de ce qu'on dit ce que l'on va dire; et


et

deviendra intressant

lumineux.

La chaleur ou l'animation se manifestant par des traits rapides et.des mouvements imptueux, frappant coup sur coup,
devient tour tour vivacit, nergie, concision, vhmence.
C'est l'intensit d'action, la condensation des ides ramasses


torrent dbordant de l'me

327

orages et
soubre-

sur un mot ou s'accumulant dans une suite de phrases qui se pressent et se poussent en flots tumultueux, comme un

mue dans

les

les

sauts de la passion. Les-4r-aits rapides font \B.vvaeit ; l'intensit d'action fait V nergie; la condensation des ides, en des

mots profonds comme des abmes, produit un nouveau genre


d'nergie
:

Y nergie

dans
le

la

concision

qui

enfonce
les

la

signification des mots, selon l'expression de Montaigne. Enfin

raccuiu4atian priodique,

choc des antithses,


les

brusques
,
'

interruptions, l'insistance des rptitions,

interrogations.!

les exclamations, les apostrophes constituent la vh^nencffr

qui n'est que la vivacit des tours et des

mouvements de
la pense.

la
;

^-^

phrase associe l'nergie du sentiment et de

^^'

II.

l'nergie.
1. L'nergie,

puissance d'action.
3. Qu'elles

2. Qu'il

des ides.
la
qu'il

grce.

y a

deux sortes d'nergie

celle des

mots

et celle

s'accusent par la concision ou par la rptition.

4.

L'nergie unie

5.

L'nergie dans l'indignation.

6.

La duret, cueil de

la force.

7.

Ce

faut penser de l'nergie dans la grossiret.

L'nergie (en,
d'action. C'est
faire

ergon)

est

essentiellement

une

puissance

un
les

ressort sur lequel la pense s'appuie pour

mouvoir

rouages de
entrailles.

l'esprit.

Nul ne

rsiste cette

pression, ces secousses, ces chocs dont l'me est branle et

remue jusqu'aux
ce ne sont pas les

Ce qui produit cet branlement, mots en eux-mmes, eussent-ils la rsonance


le

du sentiment, s'amassent pour frapper un grand coup,


de l'airain
:

c'est la force

poids des ides qui

soit

par un mot, soit

par

la

rpercussion prolonge d'un

mouvement dont chaque

reprise accrot la vigueur.

La premire
chez
les

espce d'nergie est celle des crivains qui se

distinguent par la concision,

comme

Tacite, Snque et Perse

Romains, Pascal

et

Montesquieu en France.
:

La

concision est loin d'tre toujours nergique

elle

convient


au
style le plus simple,

328

au style pistolaire, comme au style le plus lev et tient plus encore la nature d'esprit de l'crivain qu'au caractre de la pense. Pour tre nergique, il faut qu'elle rassemble eh peu de mots de vastes ides ou des sentiments profonds. Comme Ta fait observer Baron, la rptition n'a pas

moins d'nergie que la concision mme. Et cela se comprend quand on insiste sur une chose et qu'on veut la faire pntrer comme coups de marteau dans l'esprit, l'branlement de ces coups redoubls est moins subit, moins foudroyant, mais par
:

cela seul qu'il se prolonge,


irrsistible.

il

est plus durable et d'un effet plus

Voici des exemples de la premire espce d'nergie. Tacite, dans la Vie d'Agricola, met ces paroles sur les lvres de

Galgacus cherchant relever


Ituri in

le

courage de ses concitoyens

aciem, et majores

et

posteros cogitate.
et

En marchant

au combat, songez vos anctres

vos descendants.

Lamartine exprime la mme pense avec plus de richesse et non moins d'nergie, quand il fait dire Childe-Harold (Lord Byron) parlant aux Grecs
:

Si le glaive

jamais tremblait dans votre main, Souvenez-vous d'hier et songez demain!


la

Perse, dont

concision est trop souvent obscure, a crit ce


:

vers d'une nergie incomparable


Virtutem videant intabescantque

relicta.

Que

tes

tyrans voyent

La vertu et

qu'Us schent de L'avoir dtaisse.


:

Henri IV

disait

ses soldats

Je suis votre roi, vous tes franais, voil l'ennemi.

Corneille,

si

remarquable par
dit

la force

d'expression qu'il donne

aux sentiments hroques, a courtisans de Galba


:

dans Othon des trois ministres

On

les voyait

tous trois se hter sous

un matre
l'tre,

Qui, charg d'un long ge, a peu de temps

Et tous trois l'envi s'empresser

A qui

dvorerait

ardemment ce rgne d'un moment.


C'est l'image, c'est la

329

ici

mtaphore qui donne

l'ide tant
c'est le

d'nergie.

Les mots nergiques tant des porteurs d'action,


frappants.

verbe

qui est le plus naturellement charg de lancer les traits les plus

Le contraste ou

l'antithse se prte singulirement aussi

l'expression des ides ou des sentiments nergiques.

On

connat les

reproches d'Auguste Cinna


:

qu'il

avait,

combl de bienfaits

Cinna, tu t'en souviens,

et

veux m'assassiner.

En

parlant d'antithse, nous ne pouvons oublier celui de


le

tous les potes franais qui en a fait

plus clatant usage

Victor Hugo, l'antithse incarne.


Citons de
lui

ce vers o l'nergie
la

le

dispute la grandeur

Debout sur

montagne

et

dans sa volont.

Ceci n'est plus une antithse, c'est un rapprochement par


assimilation qui rentre dans la mtaphore, mais qui en constitue

une varit bien hardie, car c'est l'association de deux choses distinctes, une ide abstraite avec une ide concrte, l'une attirant l'autre ce que les anciens nommaient le Zeugma. Horace dans son ode Justum ac tenacem reprsente l'homme juste inbranlable au sein des ruines
:

Si fractus illabatur orbis,

Impavidum
"

ferlent ruin.

Si l'univers sur
le

lui

s'croulait,

il

verrait sans effroi les

ruines

frapper.

des caractres du gnie est de savoir passer tour tour de l'nergie la grce. Ces extrmes se touchent dans l'ordre

Un

du sentiment. Fussiez-vous la douceur mme, il suffit qu'un moment le cur saigne, que l'me s'exalte ou s'indigne pour passer d'un seul bond des sentiments doux aux sentiments forts,

comme

des sentiments forts aux sentiments doux.


la

De mme

que Lamartine, en qui dominait

note douce, a su faire vibrer

330

la force,

la corde nergique, Hugo, en qui dominait doux en parlant des enfants et des femmes. Le sentiment qui produit les mouvements
c'est la haine.

a su tre

les plus

nergiques,

Ecoutez Corneille dans

avons dj

cit les

imprcations de Camille dont nous premiers vers


les
:

Rome, l'unique objet de mon ressentiment! Rome, qui vient ton bras d'immoler mon amant! Rome qui l'as vu natre, et que ton cur adore! Rome enfin que je hais parce qu'elle t'honore!
Puissent tous ses voisins ensemble conjurs

Saper ses fondements encor mal assurs! Et, si ce n'est assez de toute l'Italie,

Que l'Orient contre elle l'Occident s'allie! Que cent peuples unis des bouts de l'univers.
Passent, pour la dtruire, et les monts et les mers! Qu'elle-mme sur soi renverse ses murailles, Et de ses propres mains dchire ses entrailles; Que le courroux du ciel, allum par mes vux, Fasse pleuvoir sur elle un dluge de feux! Puiss-je de mes yeux y voir tomber la foudre, Voir ses maisons en cendre, et tes lauriers en poudre, Voir le dernier Romain son dernier soupir. Moi seule en tre cause, et mourir de plaisir!

Tous

les

sentiments qui procdent de


bless,

la

haine

colre, indi-

gnation, orgueil

mpris, ddain, vengeance,

dfense

d'une juste cause o l'amour se mle la haine, douleur que

provoque
les

l'injustice, violence, tyrannie,


jaillit l'nergie.

dsespoir enfin, voil

sources vives d'o

Les sentiments ns de l'amour quand ils vont jusqu' l'enthousiasme de l'admiration, du dsintressement, du patriotisme, de la reconnaissance, du dvouement et de la charit, enfantent aussi la force; mais cette exaltation a moins d'nergie encore que de richesse et d'clat. C'est la haine que les orateurs et les potes demandent l'nergie et la vhmence. Ce n'est pas dire que cet ordre de sentiments par lui-mme soit reprhensible. Il ne le devient que quand on obit des mobiles inavouables. La haine du vice, la haine du mal, la haine de l'oppression, c'est le caractre


un
fer

331

des mes fortement trempes qui prfrent encourir toutes les


disgrces que de se taire devant l'infamie. Juvnal imprimait

rouge sur le front des Tibre, des Nron et des Domitien Andr Chnier dans ses ambes vengeurs fltrissait les Nrons du peuple; Auguste Barbier peignait la meute famlique ardente la Cure, se disputant chacun leur part de royaut;
;

Tauteur des Chtiments, du haut de son 2 dcembre.


Juvnal
l'a dit
:

exil,

foudroyait

le

Indignatio facit versiim l'indignation fait le vers. Il y a cependant des bornes mme la colre qui prtend l'immortalit de la vengeance. Nous admettons Andr Chnier s'criant
,
:

Mourir, sans vider

mon

carquois,

Sans percer, sans fouler, sans ptrir dans leur fange Ces bourreaux, barbouilleurs de lois.
Ces tyrans effronts de
la

France asservie,
cher trsor,

gorge!

mon

ma plume!

fiel, bile, horreur, dieux de Par vous seuls je respire encor.

ma

vie.

Mais ce que nous ne pouvons admettre, s'crie, l'cume la bouche


:

c'est cette

muse qui

Entre L'auberge- Louvre avec

ta rosse-Empire.

Le vers

se

venge de

la brutalit

de l'injure. Ce n'est plus


:

mme du

finanais, pas plus

que ce vers de Ronsard


la

Du moulin

brise-grain

pierre ronde-plate.

complte absence de haine l'gard de l'offenseur dans la noble rponse du pote des Mditations la Nmsis, qui lui reprochait de poser sa candidature la Chambre des dputs et, chose trange, de recevoir de ses

Combien prfrable

est la

libraires le prix de ses

ouvrages

Patrie et libert, gloire, vertu, courage.

Quel pacte de ces biens m'a donc dshrit!


Quel jour
ai-je

vendu ma part de Ihritage,

Esaii de la libert?


Ton Dieu
J'en adore
n'est pas le

332

je la sacrifie
et je

Va, n'attends pas de moi

que

Ni devant vos ddains ni devant le trpas!

mien,

un plus grand qui ne


le ternir,

te

m'en glorifie, maudit pas.

Tu peux, sans

me
te

reprocher cet or,


diront sur
trsor.

D'autres bouches

un jour

ma tombe

fut enfoui

mon

Un
Et

jour de nobles pleurs laveront ce dlire;


ta

main, touffant le son qu'elle a tir, Plus juste arrachera des cordes de ta lyre La corde injurieuse o la haine a vibr! Mais moi, j'aurai vid la coupe d'amertume Sans que ma lvre mme en garde un souvenir; Car mon me est un feu qui brle et qui parfume Ce qu'on jette pour la ternir.

Racine savait aussi passer de


perdre de l'lgance et de
les rles
i,

la

douceur

la force,

sans rien peut citer

la

noblesse de ses vers.

On

d'Hermione, d'Oreste, de Phdre, de Mardoche, de d'Athalie et de Joad, comme exemples d''nergie. Mais Nron contentons-nous de signaler dans Athalie quelques-uns des
traits les plus saillants.

Mathan, en proie
s'crie
:

ses

remords

qu'il

voudrait touffer,

Heureux

si,

sur son temple achevant

ma vengeance.

Je puis convaincre enfin sa haine d'impuissance.

Et parmi les dbris,

le

carnage

et les morts,

A
Joad,
la

force d'attentats perdre tous

mes remords.

vue du prtre apostat qui souille le temple de sa prsence, exprime en ces termes son indignation
:

de Baal ne vois-je pas le prtre? de David, vous parlez ce tratre? Vous souffrez qu'il vous parle Et vous ne craignez pas Que, du fond de l'abme entr'ouvcrt sous ses pas.
suis-je?
fille

Quoi!

Voir

la

Ville scne du 3^ acte de Briianniciis.


la

On
et

connat ce mot de Nron qui emprunte tout


:

fols sa force

au rapprochement

au contraste

J'embrasse

mon

rival,

mais c'est pour

l'touffer.


Il

333

ne sorte l'inslant des feux qui vous embrasent,

Ou qu'en tombant sur lui ces murs ne vous crasent? Que veut-il? de quel front cet ennemi de Dieu
Vient-il infecter l'air qu'on respire

en ce lieu?
la

Quel contraste entre l'nergie de ce langage et d'Esther et de Brnice


!

grce

chercher en dehors d'Athalie mme il est assez marqu dans la scne de l'interrogatoire entre Joas et Athalie. Tous les grands potes ont montr une gale supriorit dans l'nergie et la grce. Tmoin le premier et le sixime chant de r Iliade, les pisodes de Franoise de Rimini et d'UgoUn dans VEnfer du Dante,
d'ailleurs,
il

Ce contraste

n'est pas ncessaire de le

d'Adam et Eve et le discours de Satan dans le Paradis perdu, Cymodoce et Vellda dans les Martyrs, Cdar et Dada dans la Chute d'un ange, Herminie et Argant dans la Jrusalem dlivre, Juliette et Desdmone d'un ct, Othello et Macbeth de l'autre, dans Shakespeare.
la

scne d'innocence

exprimant leurs sentiments propres ou ceux de leurs personnages dans des crations d'art, se sont levs la plus haute nergiej, les orateurs de leur ct, en- exprimant lenrs convictions ou en dfendant leurs causes, ontd dployer souvent cette qualit matresse qui fait pntrer la persuasion dans l'me d'un auditoire subjugu par toutes les puissances
Si les potes, en

de

la parole.

Bossuet, type de l'lvation du style


offre

comme
la

de

la

pense,

chaque page des

modles de

double nergie de

quand il montre le nant de l'homme et la vanit de la gloire, qu'il frappe, comme le Dieu dont il se fait l'interprte, de ces grands coups dont le contre-coup porte si loin.
l'expression et de la priode. C'est surtout

Nous allons sans cesse au tombeau, dit-il, ainsi que des eaux qui se perdent sans retour. En effet, nous ressemblons tous des ondes fugitives. De quelques superbes distinctions que se flattent les hommes, ils ont tous une mme origine, et cette origine est petite. Leurs annes se poussent
ne cessent de s'couler, tant qu'enfin, un peu plus de pays les uns aprs avoir fait un confondre dans un abme o l'on que les autres, ils vont tous ensemble se
successivement
des
flots; ils

comme

peu plus de bruit et travers


ne reconnat plus
sans
;

334
i

ni princes, ni rois, ni toutes ces autres qualits superbes

qui distinguent les hommes de mme que ces fleuves tant vants demeurent nom et sans gloire, mls dans l'Ocan avec les rivires les plus

inconnues.

du nant lui a inspir une bien plus forte image encore dans l'oraison funbre de la duchesse d'Orlans. Relisez ce passage qui commence par ces mots
L'ide
:

La voil, malgr son grand cur, cette princesse La voil telle que la mort nous l'a faite, etc.

si

admire

et si chrie

L'orateur s'acharne en quelque sorte sans cadavre qu'il rduit en poudre et qu'il appelle

piti

sur ce

ne sais quoi qui n'a plus de nom dans aucune langue tant il est vrai que tout meurt en lui, jusqu' ces termes funbres par lesquels on exprimait ses malheureux restes!

Un

je

L'cueil de la force, c'est la duret.


vers, quoiqu'avec moins de rigueur,
l'oreille

Il

ne faut pas se rendre

esclave de l'harmonie, sans doute; mais, en prose


il

comme

en

n'est pas

permis d'offenser

jugement est d'une inexorable svrit; quarwn superhissiniwn, disait Cicron. Si la force est judicium est une grande qualit, le ton forc est un grand dfaut. L'nergie brutale o glisse la dmocratie dans l'art ne blesse pas moins le got que l'oreille. Rien n'est plus nergique que la grossiret; mais les coups de poing sont de pauvres arguments, et la force sans esprit, sans noblesse et sans grandeur, est eu dehors de l'art, parce qu'elle est en dehors du beau. On a baptis cela du nom de naturalisme mais les esprits dlicats ne s'accommoderont jamais de cette nature grossire et ne souffriront pas qu'on l'importe dans les arts de la civilisation. Concevez-vous l'trange prtention de ceux qui veulent faire de la littrature avec toutes les immondices humaines,
dont
le
;

sous prtexte qu'elles sont relles, et qui demandent qu'on se mette en extase devant l'nergie de leur peinture, comme s'il

pour tre artiste de faire fi de toute posie et de se borner taler le laid, pour qu'on dise Voyez-vous cette horreur; eh bien, pmez-vous d'admiration, car dans l'art c'est
suffisait
:


le

335

beau, parce que c'est


vrai? Et
il

le vrai.

Quoi! Cette monstrueuse fausidal

set, c'est le

faudrait ranger parmi les belles-lettres

et les beaux-arts, des

uvres qui foulent aux pieds tout

au nom de la plus abjecte ralit? Celui qui obit sa nature, en faisant un choix dans la ralit et en peignant le beau ct du laid, ne serait donc pas dans la vrit? Il ne s'agit point de savoir si cette vrit est du got de tout le monde la littrature est la langue des honntes gens. N'en faisons pas un argot
:

grouillant dans les gouts.


Il

est ncessaire aujourd'hui de faire cette rserve

propos

d'nergie. Oui, la force du

style doit tre au service de la vrit,,

mais d'une vrit dont la morale n'ait pas rougir. Tout ce qui est dans la nature n'est pas dans l'art. En d'autres termes, tout ce qui existe ou se fait n'est pas susceptible d'tre crit et surtout d'tre crit pour servir l'amusement des hommes. Les littrateurs sont d'accord faire de l'nergie un des privilges du style lev ou sublime. Rservons-la donc l'lvation,, et ne la faisons pas descendre dans l'abrutissement.

m.
LA PROFONDEUR.
Que
profondeur aime s'exprimer sous une forme sentencieuse.

1.

la

2. Qu'il est

des esprits
qu'il
5.

qui prennent la profondeur pour des tnbres.

3.

Que c'est aux moralistes


profondeur avec
la finesse.

faut

demander

la

profondeur.

4.

Ne pas confondre

la

Qu'oa

n'est profond dans le style qu' la condition de l'tre dans la pense.

profondeur du style. L'une et l'autre rsultent de la force et de la profondeur mme de la pense. On ne rencontre videmment pas de longues pages crites dans ce style o les mots, qu'ils soient simples ou imags, ont une telle plnitude de sens et provoquent tant de
Il

y a beaucoup d'analogie entre

la force et la

rflexions qu'ils contiennent, on peut le dire, tout

un monde

dans leur vaste synthse. La forme sentencieuse est celle qui se prte le mieux la profondeur dont l'expression est souvent trs simple. Nous en avons cit quelques exemples propos de


la richesse de pense.

336

si

En
:

voici d'autres de Pascal,

remar-

quable par sa profondeur


On vous
jette

L'homme n'est qu'un roseau, plus faible de roseau pensant. La dernire chose qu'on trouve en faisant un
le

de

la

terre sur la tte, et

en voil pour jamais


la

nature, mais c'est

un

ouvrage

est

de savoir

elle qu'il faut mettre la premire.


Il est naturel que les moralistes se distinguent par la profondeur de la pense renferme en des formules concises, o les mots portent en eux une lumire qui dvoile nos regards les replis cachs du cur humain. Mais c'est la condition de ne hercher la profondeur ni dans les nuages ni dans les tnbres par une concision laborieuse, par des termes trop abstraits ou de trop vagues images qui obscurcissent au lieu d'clairer. Toutefois il est des esprits inattentifs ou trop trangers la langue philosophique qui prennent pour des obscurits ce qui n'est que la vrit pure. En voici un exemple. Montesquieu dit au dbut de V Esprit des lois
:

Avant

qu'il

donc des rapports

ils avaient y et des tres intelligents, ils taient possibles possibles, et par consquent des lois possibles. Avant
:

qu'il y et des lois faites,


lois positives, c'est dire

il

<iu'il n'y a rien de juste ni d'injuste

dire y avait des rapports de justice possibles que ce qu'ordonnent ou dfendent les
:

qu'avant qu'on et trac de cercle, tous les rayons

n'taient pas gaux.

Un grammairien

a donn ceci

produit par la prtention la profondeur.

comme exemple e galimatias, O donc avait-il mis

on bon sens? Tout ce qui a commenc d'tre a t possible avant d'tre. De mme qu'un architecte porte dans sa tte l'tat de chose possible le plan d'un difice non encore excut, le grand architecte de l'univers porte dans son esprit le plan des mondes possibles qu'il jettera dans l'espace un moment donn, conformment ses desseins ternels. Les lois qui rgissent les tres crs taient possibles avant d'exister rellement dans la nature, et les rapports de justice taient idalement tablis avant la confection des lois positives. Nier cela, serait nier l'vidence mme. L'tre absolu seul n'a pas t


l'tat

337

de possible avant d'tre, parce qu'il est incr. Le possible,

gnrateur et intarissable de toute cration, l'unit enfantant la multiplicit. c'est la seconde face de l'infini Et puisque nous parlons de profondeur, quoi de plus profond
c'est le principe
:

que ce mot dj

cit

Le rel

est troit, te possible est

immense!

Dans

l'ordre intellectuel, rien de plus clair

cependant que
et s'tend

cette vrit-l?

La profondeur, on le voit, dpasse le monde rel au monde idal, mettant en mouvement toutes nos

facults

jugement, imagination, sentiment. Mais c'est quand il s'applique sonder nos passions et les secrets de la destine que l'esprit humain dcouvre le plus de mystres et qu'il sent combien il lui faut remuer d'arcanes pour y promener son flambeau. C'est donc aux moralistes qu'il faut demander surtout la profondeur, et particulirement ceux qui, comme Pascal, ont le don de runir la prcision gomtrique l'motion de l'homme et du pote, et la puissance de l'esprit au gnie de l'expression. D'autres, comme La Rochefoucauld, ont moins de profondeur que de finesse. Ces deux qualits d'ailleurs se tiennent de prs, et, le gnie aidant, finissent par se rencontrer l'une est la raison et l'me ce que l'autre est seulement la finesse l'esprit. Il y a pnti^ation des deux cts
:
:

une observation de dtails, qualit d'analyse; la profondeur une pntration d'ensemble, qualit de synthse. Nous avons cit La Rochefoucauld propos de finesse il a une sorte de profondeur aussi celle qui sait dmler les mobiles secrets de nos actions. Mais il n'est profond que dans la vrit relative. Il est tomb dans l'erreur en ci^oyant peindre l'homme sur le patron des hommes de son temps, le temps de la Fronde, c'est--dire du conflit des ambitions personnelles. Gnraliser ce qui est particulier, c'est dmentir la vrit en l'exagrant,
est
; :

en convertissant

le relatif en absolu. On n'arrive ainsi qu' la profondeur du faux. Pour un esprit de cette ti^empe, c'est une trange faiblesse de n'avoir pas vu que l'amour de soi est aussi

22


bien
le

338

vertus que celui de tous les vices. Il s'est arrt l'gosme, et, en niant la vertu qu'il cherchait vainement autour de lui, il s'est fait le calomniateur de la
principe de toutes
les

nature humaine.
Quelle
diffrence

d'avec Vauvenargues qui ne voyait que


lui la

scepticisme dans ses contemporains, mais qui a trouv en

un noble cur. ^ Les grandes C'est lui qui a exprim cette vrit profonde ^ penses viennent du cur.
qu'il avait
:

source des grandes penses parce

La Rochefoucauld de son
'

ct n'aboutit qu' cette pense

Les vertus se perdent dans l'intrt comme les fleuves se perdent dans la mer. L'image est aussi grande que profonde; mais qu'est-ce que l'auteur avait donc fait de son me pour ne pas comprendre qu'il est des mouvements d'enthousiasme, d'admiration, de gnrosit, de piti, qui devancent et dfient tout calcul et o le cur se donne sans peser le bienfait, sans escompter la reconnaissance et sans rien retenir que le sentiment dsintress de la beaut morale ou la secrte volupt du sacrifice, la sainte et austre puissance du devoir accompli.

Pour avoir
dans
la partie

la

science de l'me,

il

faut aller jusqu'au fond,


les

souterraine o l'on veut en asseoir

fondements.
la

D'autres

moralistes,

comme La Bruyre,

s'en

tiennent

surface et se contentent d'analyser en artistes les travers de


leur temps. Ceux-l n'ambitionnent pas les profondeurs,
ils

se

bornent charmer notre esprit par la finesse d'observation. On n'est profond dans le style que quand on l'est dans
sur
les effets et les causes,

la

pense. C'est l'apanage des esprits mditatifs habitus rflchir

sur

les

rvolutions de la conscience

comme
sur
le

sur celles des empires, sur

les ruines,

sur

les

catastrophes,

nant des choses humaines. Le style alors peut revtir

toutes les richesses, toutes les magnificences et toutes les nergies

du langage sans cesser d'tre profond. Bossuet, Chateaubriand, Lamartine ont souvent de ces traits de profondeur, parce qu'ils
savent descendre jusqu'au fond de nos misres monter jusqu'au sommet de nos grandeurs par
nations du gnie.

comme
les

ils

savent

divines illumi-

339

Mais il ne faut pas se laisser prendre aux apparences. Exprimer des penses banales et rebattues sous une forme sentencieuse affectant le mystre et la nouveaut, ou prtendre nous faire pntrer au cur des actions humaines et dans le secret des caractres par des explications subtiles qui en ralit n'expliquent
rien, ce
n'est

pas de

la

profondeur, c'est de

la

mdiocrit

et faisant la nuit en

pdantesque dlayant des couleurs dans des ombres de pense croyant faire le jour.

IV.

'la

vhmence.
la

1.

Ce qui produit la vhmence.

2.

Que

vhmence
Que

est une qualit essentiellement oratoire.

3.

Qu'elle ne

doit tre qu'au service des sentiments gnreux.

4.

La vhmence en

posie dans les scnes tragiques.


6.

5.

la

vhmence

doit viter l'accent dclamatoire.

Que

le

naturel y est indispensable plus que partout ailleurs.

En
alors
Il

gnral, ce n'est qu'en passant que l'crivain peut jeter


traits

dans son style des

sublimes d'nergie et de profondeur,

mme

qu'il

a l'me nergique et profonde.


force est son levier, vis mentis; mais

en est autrement de cette sorte d'imptuosit continue qu'on

nomme vhmence. La
c'est

un vhicule de passion, un souffle de tempte qui traverse le stylcj une explosion d'enthousiasme, de sainte colre, d'indi-gnation ou de dsespoir dans la dfense des nobles causes, dans les imprcations suscites par de mortelles offenses, dans les
maldictions contre les vices et
les

crimes qui dshonorent

la

patrie ou l'humanit, dans les trahisons infmes, les lches abandons, l'odieuse calomnie, o la vertu rsigne sort d'ellemme et cde, non pas au cri de la chair et du sang, mais au^ cri de Ja. conscience s'levaiit comnie la^ voix-de la justice, pour?

vengiL_et_punir, arme d'une parole destine retentif^dan


les^^sicles.
Il

ne faut pas confondre

la

vhmence avec
:

la force, bien

que

la force

celle-l

y dans

soit

ncessairement mle celle-ci est dans l'expression


la vivacit

imptueuse du mouvement qui emporte


le

340

les

discours et

le

fait

bondir sous

secousses de la passion.
celle qui

C'est la qualit oratoire

par excellence,

procde par

exclamation, par interrogation, par apostrophe, par objufga-"^


tion, par obscration, par
les figures pathtiques enfin.

accumulation priodique, par toutes Vous la trouvez dans les puissantes


et

invectives de

Dmosthne contre Philippe


le

de Cicron contre

Antoine, contre Verres et Catilina; dans


sur
la

discours de Mirabeau

Banqueroute; dans

les luttes

outrance de la tribune

parlementaire, quand l'orateur, bless dans sa dignit person-

ou soulev par l'ardeur de ses convictions, lance ses arguments comme une nue de flches contre les attaques de
nelle

ses adversaires.

Cette espce de vhmence est loin d'tre toujours digne

d'admiration.

La

violence brutale, l'loquence de l'injure est la


si

ressource de l'amour-propre aux abois, et


l'orateur redoutable, elle

elle

peut rendre

n'attirera sur lui

considration aux yeux des esprits sages et

sympathie ni des curs honntes.


ni

Qui peut

relire froid ces violences sans les

condamner?

Un
Ce

loup, quelque peu clerc, prouva par sa harangue.

Qu'il fallait
pel, ce

dvouer ce maudit animal,


le

galeux, d'o venait tout

mal.

Ces fougueux emportements, ces mouvements de colre indigne ne sont un titre de gloire pour l'orateur qu' la condition de n'tre point ns de Tgosme ni d'un simple froissement d'amour-propre, mais d'tre inspirs par un lgitime amour de tout ce qui honore la nature humaine, et une haine vigoureuse de tout ce qui la dgrade. Sans cela, la vhmence, loin d'appartenir au style lev ou sublime, n'est rien qu'une explosion de brutalit grossire oti l'art s'avilit en se mettant au service des
plus ignobles passions.

Ce que nous disons ici regarde l'loquence de l'orateur qui exprime ses propres sentiments. L'loquence du pote qui, dans les scnes tragiques, met la vhmence du discours sur les lvresde ses personnages exige un plus grand art et un plus puissant gnie, car, pour tre naturel alors, il faut que son imagination


cratrice
le

341
1

dans ame de ces tres fictifs ou rels langage conforme leur situation. auxquels il Racine et Corneille y ont particulirement russi dans des tirades o l'loquence le dispute la posie et l'emporte sur la
fasse entrer
fait

tenir un

mme. Nous citerons de Corneille les imprcations de Camille dans Horace et celles de Cloptre dans Rodogune; de Racine les trois scnes finales d^Andromaque, le discours de Cljtemnestre
posie

Agamemnon

dans Iphignie et

les

paroles d'Athalie la fin

de la scne de l'interrogatoire. Il faut que le discours obisse l'impulsion d'un sentiment^

pour qu'on se sente irrsistiblement entran par ce torrent de la parole qui dborde en tumulte d'une me trop pleine, et dont son tour notre me entire est envahie. On cite volontiers cet immortel pisode de Nisus et d'Euryale dans Y Enide, quand Nisus, pour sauver son ami, s'crie en se

gnreux

et sincre

jetant au-devant du fer des Rutules


Me, me; adsum, qui
Rotuli
!

feci! in

me

convertite ferrum,

mea fraus omnis,

niliil iste

nec ausus,
:

Nec

potuit.

Clum

iioc et

conscia sidra lestor


dilexil

Tantum infelicem nimium


Delille

amicum.

a bien
:

traduit, mais

Baron a mieux reproduit ce


Contre moi seul coupable.

mouvement

Moi! c'est moi!

me

voici;

j'ai

tout

fait.

Tournez ce fer. C'est moi qui suis le Mais lui! de tant d'audace il tait incapable. Un enfant !... son seul crime, oh j'en jure les dieux Fut d'avoir trop aim son ami malheureux.
!

le Paysan du Danube, prsente aussi un vhmence oratoire. Puissante invective contre la modle de

La Fontaine, dans

romaine avarice;
abus de
la force.

protestation vigoureuse du droit contre les


l'orateur n'est plus un

A cettlauteur,
Il

homme

pariant en son nom, c'est l'organe de l'inflexible justice et de


l'ternelle vrit.

peut mourir victime, de son courage, mais


'

sa. parole est immortelle.

V'.V.^VAl

CV

Entendue

ainsi, la

vhmence

est

un instrument d'amliora-


tion sociale.

342

le

Autrement, cest une puissance de destruction.


but,
il

Pour atteindre son


s

ne faut pas qu'elle

dpasse, en

exagrant ou s'chauffant froid. Ce n'est plus alors qu'une vaine dclamation. Ce vice dpare le beau mouvement d'indignation oratoire de Cicron contre Verres, quand, aprs avoir reprsent Gavius battu de verges sur la place publique de Messine, il s'crie sous forme de prosopope
:

Si c'tait,

non

des citoyens romains, non des amis de notre


le

cit,

non

ceux qui connaissent


solitude
la

peuple romain, enfin si ce n'tait pas des hommes, mais des animaux, ou encore, pour aller plus loin si, dans la
plus dserte, c'tait aux pierres et aux rochers, que je voulusse
la

nom du

adresser ces plaintes et ces lamentations, toute


frmirait d'une
si

nature muette et inanime

atroce et

si

indigne cruaut.

L'accent dclamatoire se trahit ces exagrations qui font


soutire. C'est pour avoir trop

aim l'hyperbole que Juvnal,

si

gi^and dans la satire-, a fait douter de la sincrit de sa vertueuse

indignation. Pourquoi J.-J. Rousseau ne parvient-il pas nous

mouvoir dans
C'est qu'on sent

ses loquentes invectives contre la civilisation?


le

sophiste derrire

le

philosophe, aussi austre

dans ses doctrines qu'il l'tait peu dans sa vie. Le naturel ou la vrit est indispensable pai^tout, mais plus encore dans la vhmence qui ne se conoit pas en dehors de la passion dont elle doit tre le vhicule. Dans l'expression de nos propres sentiments, l'accent dclamatoii^e est pour l'crivain

une dgradation qui atteint l'homme, parce qu'elle est un mensonge. Dans l'expression des sentiments d'autrui, c'est--dire des personnages mis en scne par le pote, la dclamation est plus difficile viter; il faut non seulement du gnie, le gnie de la passion, mais un got dlicat et sr. Il est des fautes qu'on ne pardonne pas. On connat ces vers de Thophile Viaud qui la folle du
loffis 'G'

ioua de vilains tours

Le voil, ce poignard, qui du sang de son matre S'est souill lchement. 11 en rougit, le tratre!

CHAPITRE

V.

QUALITS DE GNIE.

DU SUBLIME PROPREMENT

DIT.

1.

Ne

pas confondre

le

suhlime avec
le

le style

sublime ou lev.
:

2.

Ce qui fait l'essence du

sublime.

3.

Que

sublime est de deux sortes

sublime de la pense et sublime du senti-

ment.

Applications.
les littrateurs

de rares exceptions prs, de


force
et d'clat

appellent style

sublime

celui qui se distingue par les qualits d'lvation, de

grandeur,

qu'on

nomme

magnificence,

ney^gie, vhm.ence.

Ce sont
car
le

en

effet

des qualits sublimes, quand elles sont

l'expression des ides leves. Etelles n'appartiennent qu'au gnie,

gnie seul habite les hauteurs. Mais

le

mot de sublime

appliqu ces qualits de la forme est un terme impropre qu'il

proprement dit. C'est pour cela qu'il est prfrable de dire genre lev pour dsigner les plus hautes vertus du style. La diffrence essentielle qui spare l'lvation du style de la sublimit de la pense ou du sentiment, c'est que la premire rside dans le ton et la couleur gnrale, tandis que la seconde n'apparat que par clairs, ce sont des traits, des traits de gnie. Nous en avons
faut bien se garder de confondre avec le sublime

signal plusieurs, en traitant de la magnificence et de l'nergie,

quand ces deux qualits du style lev se manifestent par la grandeur et la puissance de la pense dans la simplicit de
l'expression.

Disons maintenant ce qui fait l'essence du sublime. Pour en donner une notion exacte, empruntons les termes des sciences

dans l'infiniment grand, mais l'impression du sublime est dans le contraste de l'infiniment grand avec l'infiniment petit._^e rapprochement subit et
exactes elles-mmes.
est

Le sublime

344

instantan de deux ides ou de deux sentiments placs aux

deux ples opposs du monde intellectuel ou moral, ou bien Topposition soudaine de deux ides ou de deux sentiments ordinairement unis, voil ce qui produit en nous cet branlement, cette brusque secousse, cet clair ou ce foudroyement du
sublime.
L'objet du sublime est ncessairement dans la sphre de

ou du sentiment. Le monde matriel par lui-mme est impuissant nous arracher ce cri qui s'chappe de l'me l'apparition du sublime. L'ide de la toute-puissance, de la
l'intelligence

souveraine grandeur, de l'ternit, de l'immensit,

les attributs

de Dieu enfin se rvlant

la

raison travers les images du


le

monde

sensible,

comme

l'Ocan,

dsert, les

montagnes
la

et les

cieux, nous faisant sentir la fois notre nant devant l'infini et

notre grandeur intellectuelle


inconsciente;
le

et

morale

devant

nature
le

courage,

le

dsintressement, la gnrosit,

surhumaines, en contraste avec les sentiments vulgaires de l'goste humanit, telle est la double source du sublime. Il n'est donc pas et ne saurait tre dans la matrialit de l'objet ou dans l'image qui fait resplendir l'ide nos yeux ce serait confondre le sublime
atteignant
des

dvouement

proportions

avec la magnificence. Le contraste qui amne l'impression sublime exige la plus grande simplicit d'expression. Plus l'ide
est haute, plus l'expression doit s'effacer

pour
les

la laisser briller

de tout son clat. Attirer l'attention sur

mots serait la dtourner de la pense mme. Ceci est plus vrai encore dans Tordre du sentiment o la proccupation d'art est le signe
vident de l'absence d'motion.

Examinons

les

plus

remarquables exemples du sublime de

sentiment et de pense ^

Voir sur

le

Sublime

le

beau chapitre de Galron dont nous nous sommes inspir.

345

I.

SUBLIME DE PENSE.

Mose dans
lumire.

la

Gense nous

fait assister

la cration de

la.

Dieu

dit

Que

la

lumire

soit, et la

lumire

fut.

L'infiniment petit, c'est la rapidit d'excution, l'infiniment

grand, c'est l'uvre cre. Quelle est


ici

l'ide qui s'en

dgage?

La
La

Toute-Puissance. L'clat de l'expression ne pourrait qu'affaiblir


l'clat

de

la pense.

Le mot

n'est rien, l'ide est tout.

parole ne doit servir qu' rendre sensible ce qui existerait pour


l'intelligence, abstraction faite

du corps de

la parole.

L'clair

du sublime jaillit du choc des extrmes, comme l'tincelle du choc des nuages chargs d'lectricit de nom contraire.
L'auteur des Mditations, dans
fait dire

la

rponse de la Providence
il

l'homme qui se plaint des injustices dont Dieu


:

se croit victime,,

Tu
J'ai

n'as ({n'urijour

pour tre

juste,

V ternit desdini moi.

Et dans la Chute d'un ange, traduisant saint Augustin, le grand pote s'crie
:

le

mot sublime de

Et les anges chantaient d'un accent solennel Patient! patient! car


il est

ternel!

Massillon, devant

le

cercueil du demi-dieu de la royaut

que
son

son

sicle

avait

proclam

Louis-le-Grand,
:

commence
est

oraison funbre par ce


frres.
-^

mot

Dieu seul

grand, mes

Ce
nant

n'est pas le mot, c'est la chose perue par l'esprit qui est
:

sublime

l'lvation unie la profondeur;

tre suprme et

suprme;

grandeur

apparente

s'abmant

devant

la

s:randeur souveraine.


Aristote est sublime, quand
Pour n'avoir pas besoin de

346
il

dit

socit,

il

faut tre

tm dieu ou une

brute.

C'est toujours l'infiniment petit en face de rinfiniment grand.

Nous avons
clairs, et qu'il
Il

dit

que

le

sublime ne se manifestait que par

peut

y avait non un style, mais des traits sublimes. arriver cependant que le caractre de sublimit se
le

soutienne dans une suite de penses dont l'tendue, l'lvation


et la

profondeur atteignent

plus haut degr

humain puisse concevoir. En


puis dans Pascal
:

voici

que l'esprit un exemple incomparable

la nature entire dans sa haute et pleine majest; vue des objets bas qui l'environnent; qu'il regarde cette lumire mise comme une lampe ternelle pour clairer l'univers; que la terre lui paraisse comme un point, au prix du vaste tour que cet astre dcrit; et qu'il s'tonne de ce que ce vaste tour lui-mme n'est qu'un point trs dlicat l'gard de celui que les astres qui roulent dans le firmament ambrassent. Mais si notre vue s'arrte l, que l'imagination passe outre: elle se lassera plus tt de concevoir que la nature de fournir. Tout le monde n'est qu'un trait imperceptible dans l'ample sein de la nature. Nulle ide n'en approche. Nous avons beau enfler nos conceptions au del des espaces imaginables nous n'enfantons que des atomes, au prix de la ralit des choses. C'est une sphre infinie dont le centre est partout, la circonfrence nulle part. Enfin c'est le plus grand caractre sensible de la toute-puissance de Dieu que notre imagination se perde dans cette pense.

Que l'homme contemple

qu'il loigne sa

Que cela est simple, et que cela est grand Pour vous faire une ide juste de la diffrence
!

qui spare

le

style lev qu'on a tort d'appeler sublime, et le sublime propre-

ment

dit, relisez
J'ai

ce passage de Racine
vu l'impie ador sur
il

la terre

Pareil au cdre,

cachait dans les cieux

Son
Il

front audacieux;
le

semblait son gr gouverner

tonnerre.
:

Foulait aux pieds ses ennemis vaincus

Je n'ai

fait

que passer,

il

n'tait dj plus.

Les cinq premiers vers, c'est de la magnificence; le dernier, c'est du sublime, et vous voyez comme il est simple. Mais d'o


nat rimpression sublime?

347

de ces extrmes
foi
:

Du rapprochement
nant.
la profession

l'immense orgueil avec

le

Nous pourrions citer aussi


Celui qui
Sait aussi des

de

de Joad

met un frein la fureur des flots mchants arrter les complots;


sa volont sainte,
et

Soumis avec respect

Je crains Dieu, cher Abner,

n'ai point d'autre crainte.

une pompe solennelle, tandis que le dernier est exprim simplement. D'un ct, c'est le style lev; de l'autre, le sublime, dans Tordre du sentiment cette fois confiance absolue devant laquelle toute
Les
trois

premiers

vers

se

droulent

avec

crainte est rduite nant.

La strophe de Lefranc de Pompignan


J.-B. Rousseau, cite
aussi

sur la

mort de

comme modle

de magnificence, contient

une pense sublime dans l'antithse du Dieu qui verse des torrents de lumire sur ses obscurs blasphmateurs. Mais ici le sublime de la pense se confond avec la magnificence du
style, et c'est celle-ci qui l'emporte.

exemples du sublime donns jusqu' prsent, nous avons vu un rapprochement d'ides opposes. Parfois c'est le il y a sparation subite d'ides ou contraire de sentiments ordinairement unis, comme dans les exemples suivants. Bossuet peint ainsi le monde idoltre Tout tait Dieu, except Dieu lui-mme. " Il n'y a rien Leibnitz rfutait le matrialisme par ce mot dans l'intelligence qui ne vienne des sens, dit Locke. Oui, except V intelligence 7nme ^ Nous avons cit plus haut un autre exemple encore du sublime par contrarit apparente d'ides Cercle infini dont le centre est pa^Hout, la circonfrence nulle part.
les
: :

Dans

-^

Dans XOde Bonaparte, Lamartine emploie deux fois la formule disjonctive non pour produire l'impression du sublime, mais pour prononcer sur Napolon un jugement svre
1

except,

La mort fut de tout temps l'asile de la gloire Rien ne doit jusque-l poursuivre une mmoire,
:

Rien... except la vrit.

La gloire efface tout, tout... except

le

crime.

348

IL

SUBLIME DE SENTIMENT.

Nous allons trouver rinfiniment grand dans l'hrosme surhumain en quelque sorte du sentiment, en contraste avec rinfiniment petit des sentiments vulgaires. Ce genre de sublime, c'est Corneille qu'il en faut demander le secret. En voici plusieurs exemples tirs de Mde, d'Horace et de

Cinna

Votre pays vous hait; votre poux est sans

foi.

Contre tant d'ennemis que vous

reste-t-il?

Mde.
Moi;
Moi, dis-je, et c'est assez.

Le nombre de ses ennemis est bien grand, et il semble que Mde soit impuissante conjurer tant de haine amasse contre elle. Ce qui parat infiniment petit au vulgaire tre seul contre tous, devient ici l'infiniment grand l'hrosme de la personnalit humaine. Le premier moi corrobor par la rptition moi, dis-je, et c'est assez, voil dans un caractre de la plus criminelle audace, un sentiment qui lui donne une telle grandeur que l'inhumaine nos yeux devient surhumaine. Corneille
: :
:

n'avait pas encore

trouv ce systme dramatique d'o vont


le

dcouler ses chefs-d'uvre; mais dans ce mot de Mde,


qui mrite d'tre retenu de cette pice,
le

seul

grand tragique a dj pos le fondement de tout sou thtre. On peut citer galement ce mot comme un trait d'nergie; mais ce ne serait pas une raison suffisante pour confondre, comme on l'a fait, nergie avec le subtime. Le patriotisme dans Horace et la clmence dans Cinna seraient du sublime continu, si l'impression du sublime n'tait pas dans la rapide explosion du sentiment et dans l'effet du
contraste.

Horace

fils

s'crie

Quoi! vous

me

pleureriez

mourant pour mon pays?

349
:

ce sentiment patriotique dont

Cela est doublement sublime


s'tonne qu'on puisse
tel

l'hrosme nous tonne semble tellement naturel Horace qu'il


le

pleurer aprs l'accomplissement d'un


n'y a rien de suprieur ce genre

devoir!

En
ici

sorte que c'est ce qui fait l'tonnement du vulgaire


le

qui tonne

hros.

Il

d'hrosme.

Mais, remarquons-le,
l'ordre du sentiment
:

il

y a deux espces de sublime dans


le
:

le

sublime inconscient, celui d'Horace;


c'est celui

d'Auguste dans Cinna. Pour nous, le premier est de beaucoup suprieur l'autre. Nous qui sommes de sang-froid, nous sommes frapps comme d'un coup de foudre par cette explosion soudaine d'un sentiment qui nous parat d'autant plus surnaturel qu'il semble
sublime voulu,
le

sublime par calcul

plus naturel celui qui l'prouve

Que voiiliez-vous qu'il ft contre trois? Qu'il mourt. Ou qu'un beau dsespoir alors le secourt.

Ce

cri

du citoyen qui prcde

le cri

du pre,

c'est le
la

inconscient, spontan, dsintress.

Le sublime de

sublime clmence

d'Auguste dans Cinna est moins haut; d'abord parce qu'il est plus ais de pardonner que de se dvouer jusqu' la mort; ensuite parce qu'il y a un beau calcul, mais enfin un calcul intress dans ce pardon que l'empereur accorde Cinna. coutez plutt
:

Je suis matre de
Je
le suis, je

moi comme de l'univers, veux l'tre! Sicle, Mmoire, Conservez jamais ma dernire victoire! Je triomphe aujourd'hui du plus juste courroux De qui le souvenir puisse aller jusqu' vous. Soyons, amis, Cinna c'est moi qui t'en convie.
:

Oui, ce dernier vers est sublime, parce qu'il est l'extrme

oppos du sentiment de haine et de vengeance familier aux mes vulgaires; mais songez qu'Octave a tout intrt se transformer en Auguste; qu'il n'a pas ici devant lui un ennemi personnel, mais un rpublicain; que c'est la vieille libert romaine qui conspirait avec Cinna, et que c'est elle qu'il s'agit


monter au trne
excellent
calcul, le
et

350

un
pi-

d'asservir en la sduisant; que ce n'est plus enfin sur


destal de cadavres, mais en rgnant sur les

curs

qu'il faut

s'assurer l'empire. N'y a-t-il pas l un

calcul d'un profond politique?


le

soyons amis, Cinna, ait arrach des larmes Cond, le vainqueur de Rocroi, qui joignit au plaisir de vaincre celui de pardonner Chez lui, ce sentiment tait naturel, et il devait envier ce mot Auguste. Un autre vers de Cinna, que nous avons dj cit, est un trait foudroyant pour le conspirateur par le rapprochement des extrmes contraires. Aprs avoir numr tous ses bienfaits, Auguste s'crie
. .

On comprend que

Cinna, tu l'en souviens

et

veux m'assassiner.

C'est l'infiniment petit de l'ingratitude devant l'infiniraent

grand de la gnrosit magnanime. Nous avons vu dans le quil mourt l'exemple le plus saisissant du sublime produit par la sparation subite de deux
sentiments naturellement insparables
dsir de conserver la vie d'un enfant.
:

l'amour paternel et

le

Voici un autre exemple du sublime hroque par disjonction

de deux sentiments unis dans la nature


qu'il inspire.

le

danger

et la crainte

Csar,

assailli

par

la

tempte sur un

frle esquif, dit

au

pilote

Que crains-tu? Tu portes Csar. Quid times? Csarem

vehis.

Ce

n'est

videmment pas

le

gnie de l'esprit qui inspire ce

sublime du sentiment, c'est le gnie du cur, et les tres les plus ignorants peuvent avoir ce gnie il suffit qu'ils aient le
:

cur travers par


condition

l'clair

du dvouement.

Citons ces deux traits sortis de

commune

une femme
:

ame de deux personnes d'une et un ouvrier. La femme dont


1

nous parlons est une mre son fils unique va mourir. Le prtre qui cherche la consoler lui montre Abraham sur l'ordre de Dieu prt frapper son fils innocent.
Ah!
s'cria-t-eile,

Dieu n'aurait pas command

ce sacrifice

une mre !


C'est

351

l'amour
lui

cruaut de

commander
:

maternel dfiant Dieu lui-mme d'avoir la le sacrifice de son enfant. Ici pas
c'est la lutte

d'infiniment petit

de deux infiniment grands.


:

L'autre trait que nous voulons citer est celui-ci

Un

chafaudage

s'est croul.

Deux ouvriers sont suspendus


ne regardent pour
Ils

cinquante pieds du sol sur une planche qui s'affaisse.

peuvent y rester tous deux sans prir. Ils se savoir qui va se dvouer ou s'ils vont tomber ensemble. " Non Pierre, dit le plus jeune; tu as une femme et des enfants c'est moi. " Et il s'lance dans le vide. Cela rappelle Nisus et Euryale, sauf qu'ici ce n'est pas l'amiti, c'est mieux encore le dvouement absolu. Le sublime n'est pas dans le mot, il est dans l'acte. Le sublime peut se passer de la parole il est des situations o le silence, l'attitude, les rticences y suffisent.
:
:

On

connat

la

conduite de Rgulus au snat romain, et celle


lui

aussi de Boissy-d'Anglas la Convention, lorsque des assassins

crurent branler son courage en

prsentant

la tte

de son

ami Fraud. Le silence de l'indignation que garde Ajax, quand Ulysse, son heureux rival dans la dispute des armes d'Achille, le rencontre aux enfers, ou celui du mpris, quand Didon se dtourne d'Ene en tenant les yeux fixs sur le sol, c'est
l'attitude de l'inexprimable,

comme

ce voile jet par


le

le

peintre

Timanthe sur
rendre que
la

le

visage

d'Agamemnon dans

tableau

du

sacrifice d'Iphignie.

Sublime de la douleur que rien ne peut profondeur du silence dans l'abme insondable

de la passion.

La

rticence d'dipe dans Sophocle est galement sublime


les

quand, ouvrant
sa

bras des enfants qui sont en

mme temps
roi

ses frres (puisque, sans le savoir, le

malheureux

a pous

mre

Jocaste),

il

s'crie

Venez, mes enfants, embrassez votre....


Il

n'ose pas dire pre, et l'ide de frre est


la situation lui

si

monstrueuse

que

commande de

s'arrter.
le

Le

vrai critrium du sublime est donc dans

contraste entre

352

deux ides ou deux sentiments extrmes

tout ce que

l'homme
la

peut concevoir ou sentir de plus grand par opposition avec vulgarit ou Timpuissauce de sa nature.

Voil

les lois

du

style, lois

que nous n'imposons pas, mais

qui s'imposent d'elles-mmes, parce qu'elles sont l'expression

que de les enregistrer, montrer par quels procds divers l'crivain agit tour tour sur l'esprit, l'imagination, le cur, l'me et les sens, s'emparant de l'homme tout entier, et, par ^on activit cratrice, collaborant l'uvre ternelle de l'Esprit
de de
la nature. L'art n'a d'autre mission
les

codifier,

afin

de

crateur dont

il

s'approchera d'autant plus


loi

qu'il fera servir ses

facults au triomphe de la
le lgislateur divin

morale, but suprme assign par


la pense.

aux travaux de

LIVRE

IV.

moyens de

se former l'art d'crire.

CHAPITRE PREMIER.
DE LA LECTURE ET DE L'TUDE DES MODLES.
L'utilit, disons

mme

la

ncessit de la lecture, pour se

former l'art d'crire, est incontestable. Par elle, les plus mdiocres parviennent possder, avec la science du langage, un trsor d'ides et de faits toujours applicables; sans elle, les plus riches, de leur propre fonds, s'puisent. C'est dans la jeunesse surtout qu'il faut lire. A cet ge, on ne peut connatre que ce qu'on a pu observer par soi-mme dans la nature et au sein du foyer. Quel vaste champ d'exploration s'ouvre devant nous, quand nous pouvons lire les uvres des hommes qui ont
acquis
l'exprience

de la vie et qui crivent pour nous en

communiquer
nous
la

Quel monde de penses fait natre en la lecture des livres fortement et largement conus, dans pleine naturit de l'esprit et dans toute la ferveur de l'me!
les fruits.
le

Nous devenons nous-mmes mrs avant


et des passions

temps par ces mdile

tations sur la vie et par cette tude des ides, des sentiments

dont

la raison et le

cur tour tour sont

thtre.

Mais
lire?

faut-il lire

beaucoup? Que

faut-il lire et

comment

faut-il

Examinons

ces trois points.


le
:

Jeune Non multa, sed multum. Ne pas lire beaucoup de livres, mais lire, relire et mditer sans cesse un choix de modles. C'est dans la mme pense encore que Thomas d'Aquin a dit Timeo doctorem uniiis lihri. Je crains celui qui sait un livre. On a interprt

On

a cit souvent ce mot de Pline

23

354

dans un autre sens ce dernier mot, en l'appliquant l'troitesse d'esprit de celui qui ne saurait qu'une seule branche. En matire d'ducation, Pline le Jeune et Thomas d'Aquin ont exprim une grande vrit l'esprit augmente en pntration comme en puissance, en creusant l'ide jusqu'au sous-sol o se dcouvrent des trsors cachs que ne souponnait pas l'auteur lui-mme. C'est donc un excellent exercice que d'approfondir ainsi les modles pour y trouver les secrets de l'art avec ceux pousse trop loin, du gnie. Mais il n'en faut point abuser cette mthode conduirait deux grands cueils l'extinction de toute originalit, par excs d'amour pour un seul auteur dont sans cesse, malgr soi, on reproduirait les formes; l'altration
:

mme

du got, par impossibilit de discerner

la

valeur relle

des uvres conues dans un got diffrent et dans un autre milieu. Non, si parfait qu'il soit, on ne peut prendre un auteur pour le type invariable du beau, dont les formes changent d'un temps ou d'un pays l'autre. On nous demandait un jour ce
qui doit rester de la posie classique; nous rpondmes
:

tout,

de ce qui est raison, vrit, beaut foncire; rien, de ce qui est convention pure. C'est ce ct conventionnel de l'art qui varie
selon la mode, les systmes, les procds d'cole, et qu'il faut

bien se garder de suivre,

si l'on

veut produire des uvres qui

ne soient point phmres. Mais que les modles offerts la jeunesse doivent tre en d'abord parce que petit nombre, oui, c'est de toute vidence les modles ne sont jamais nombreux, et ensuite parce que l'tude superficielle qui s'parpille, avant que le got soit form,
:

est absolument infconde.


:

Le proverbe de Pline est d'accord avec ce proverbe si vrai Qui trop embrasse mal treint. Pas plus que l'estomac, l'esprit ne supporte un excs de nourriture; il faut se donner le temps de digrer. De mme qu'il est pdagogiquement absurde de surcharger l'esprit de trop de matires, et qu'il n'est pas possible, au plus grand nombre, de s'assimiler plusieurs langues la fois, de mme ce serait une tude infruclire

tueuse de

trop d'auteurs sans en approfondir aucun.

Les premiers modles doivent tre irrprochables, relative-


ment irrprochables, pour
la
le

355
fond

forme pour beaut littraire; par consla


:

comme pour

puret morale comme pour la quent au-dessus de toute discussion systmatique; prsentant, en un mot, cet idal de perfection vers lequel on doit aspirer, quand on compose soi-mme. O faut-il prendre ces modles? En gnral dans les livres devenus classiques par leur beaut acheve, l'poque o la

langue est parvenue son apoge dans l'expression des ides gnrales. Pour la France, ce point culminant est le sicle de Louis XIV. Ces grands crivains Bossuet, Fnelon, Corneille,
:

Racine, Molire, Boileau, La Fontaine,


pas de ces

La Bruyre,

n'taient

de lettres offrant au peuple, en change de son or, des aliments ses passions. C'taient les vrais missionnaires de l'art, ne se servant de la langue que pour propager de saines ides et des sentiments levs, sans aucune proccupation trangre l'expression de leurs penses. C'est pour
cela qu'ils sont et resteront nos matres.

hommes

Ces auteurs classiques, ne pourrait-on pas les remplacer par les auteurs contemporains les plus en vogue? Ne serait-ce pas le moyen le plus efficace d'inspirer l'amour et peut-tre la passion des lettres aux jeunes intelligences, souvent trop indiffrentes un ordre de penses qui n'est plus dans le got

du jour? Il serait aussi peu sage de rpudier les auteurs classiques que de les admettre exclusivement. Il ne s'agit pas de recommencer la lutte des anciens et des modernes, mais d'tudier
uns concurremment avec les autres. En tout cas, ce n'est pas par la vogue qui s'attache certains livres qu'il faut juger s'ils conviennent l'atmosphre sereine de l'cole. Les crivains
les

la mode, on serait tent de

les

imiter, surtout dans leurs

dfauts personnels et dans ce qui est la


les qualits objectives

marque

particulire de

leur temps. Les auteurs classiques, on ne les imitera que dans

de

la

pense et du langage o se reconnat


Il

y a ici un triple avantage originalit intacte, got sr et dlicat, langue correcueillir recte et souple dans sa svre lgance et ses mles beauts. Des uvres modernes, il faut choisir, titre d'tude, non des
la

marque des
:

vrits ternelles.


pices de longue haleine,
qu'il est

356

l'exception de certains discours

bon d'expliquer en rhtorique, mais de petits morceaux ou extraits formant un tout complet, rassembls dans les Chrest077iathies les Anthologies ou les Leons de littrature. L il convient d'introduire des pices d'auteurs contemporains, pourvu qu'elles soient aussi irrprochables, au double point de vue de la morale et du langage, que les uvres classiques ellesmmes. Il faut entendre en effet ce mot de classique dans le tout ce qui est digne de servir de modles sens le plus large
,
:

dans nos classes.

Ne

faut-il pas lire

dans

la

bancs du collge, d'autres

premire jeunesse, mme sur les uvres moins parfaites, appar-

tenant aux deux derniers sicles? Incontestablement. Je suis d'avis qu'il faut lire beaucoup, condition que ce ne soient pas de ces hvres frivoles et sans moralit qui faussent
le

got,

gtent

le

cur

et

loignent

l'esprit

des

tudes

srieuses sans lesquelles, au sortir du collge, on ne fait que

des dclasss.
les

Il

est ncessaire

que

les

jeunes gens lisent tous


et qu'ils soient

ouvrages de valeur qui sont leur porte,

en dfiance contre l'attrait trop exclusif qu'auraient pour eux les auteurs possdant des qualits analogues celles qu'ils possdent eux-mmes. Le danger est de tomber sans contrepoids du ct o l'on penche, et de faire dgnrer en vice une

vertu d'art ou de nature. Ainsi, si vous tes port l'abondance et que vous ne hsiez que des auteurs abondants, vous tomberez invitablement dans
la prolixit, et

vous appliquerez toute chose une qualit qui ne convient qu' certains sentiments ou certaines penses.

Le gnie seul peut servir d'excuse celui qui met partout sa marque personnelle. Que Bossuet se fasse reconnatre sa
simplicit dans la grandeur, Fnelon son lgance aimable,

Massillon son abondance amplificatrice, BufFon sa noblesse ce sont l des quahts particulires qui portent l'empreinte de
:

la personnalit

de ces orateurs et crivains de race. Mais, en les prenant pour modles, on ne doit point songer prendre leur physionomie. Si l'on ressemble de nature l'un d'entre


eux,
il

357

avec lui, on ne cesse pour tre lui, par la ressemblance des procds. L'idal du style auquel il faut tcher d'atteindre, tout en ayant sa nianire de penser, de sentir et de rendre, c'est d'approprier le ton et la couleur la nature des choses. Ce ct objectif ou impersonnel de la forme est celui qui exige le plus de talent et qui nous approche le plus de la perfection.
d'tre soi

est craindre qu'en vivant trop

Or
et

le

meilleur

moyen
c'est

d'tablir cette

l'expression,

de

lire

des

auteurs

harmonie entre la pense dont chacun se


y a
le

distingue
les

par des qualits diffrentes, et surtout ceux dont


plus

qualits s'loignent des ntres. C'est l qu'il

gagner.

^Mais

ne faut pas se borner l'tude des chefs-d'uvre. Une fois le got form, il convient de lire des productions de tout genre. L'esprit aussi a besoin d'une nourriture varie
il
:

il

ne doit rpudier que


pas,
il

les

aliments

malsains.

Le got ne

s'altre

s'affermit par la lecture d'uvres imparfaites


les dfauts.

dont

il

apprend discerner
est

Ce qui

minemment

c'est la lecture

utile encore l'art d'crire en prose, des potes, non pas tant au point de vue de

l'expression qu' celui de l'inspiration.

La langue

des vers n'est


ni

pas la langue de la prose,


construction, ni pour
pice

ni

pour l'harmonie,

pour

la

inspire par

le choix des termes. Mais la lecture d'une un ardent enthousiasme est la meilleure

prparation

la composition

littraire,

parce qu'elle

nous

soulve au-dessus du terre terre des occupations du jour et donne de l'essor nos penses. Il y a d'ailleurs certains

procds de versification qui peuvent parfaitement s'appliquer la prose Vinversion par exemple, que l'art moderne s'est
:

efforc de bannir

du domaine des vers

et qu'il tend faire


la posie,

passer dans celui de la prose,

comme

si

satisfaite

de la richesse des rimes, abandonnait sa rivale ce second lment d'harmonie qui, dans le pass, tait avec la rime son plus prcieux ornement. Ne lisons donc pas seulement les potes pour apprendre l'art d'crire en vers la prose y trouve aussi ses avantages.
:


Nous avons vu
il

358
lire.

Disons maintenant

ce qu'il faut

comment

faut

lire. Il

qu'on
et
sition

lit

y a une diffrence faire entre les ouvrages pour son plaisir ou pour tendre ses connaissances

ceux qu'on tudie pour y dcouvrir les procds de la compoet du style. C'est de cette dernire tude qu'il s'agit avant tout dans la jeunesse, pour se former l'art d'crire. Il faut donc convertir sa chambre d'tude en cabinet d'anatomie, et dissquer non des cadavres, mais des uvres vivantes, en se rendant compte du plan suivi par l'auteur, en examinant si les moyens qu'il emploie sont en rapport avec la fin qu'il se propose, et si la forme est en harmonie avec le fond, pour le ton gnral comme pour le ton particuher de chaque chose vue en dtail. Ce double travail d'analyse et de synthse pratiqu sur les chefs-d'uvre nous habitue juger de la valeur des productions de l'esprit et nous apprend appliquer nous-mmes ces principes et ces procds de l'art et de la raison dans nos essais littraires. Mais pour les morceaux de choix dont on fait ainsi l'anatomie, on manquerait son but si, la premire lecture, comme la premire vue d'un tableau, on demandait, ceux en qui l'on veut veiller le sens esthtique, de ne penser qu' rechercher le plan de l'auteur. Non, cette premire lecture ne doit avoir qu'un but faire sentir la beaut de l'uvre, avant de montrer comment et pourquoi cela est beau. Une uvre potique, une
:

uvre loquente doit charmer remuer le cur; ces effets-l,


et la raison, et

l'esprit,

frapper l'imagination et

c'est la lecture qui les produit.

L'tude, qui vient aprs, n'est faite que pour satisfaire

pour dvelopper ainsi toutes


:

les

got facults de
le

l'homme dans
il

l'enfant

ce qui est l'ouvrage des lettres seules,

ne faut point l'oublier.


Il

y a donc une premire lecture


le

faire,
la

sans aucune proccu-

pation d'analyse. L'tude

commence

seconde lecture, qui


les

interroge l'auteur sur


qu'il

but qu'il poursuit et sur

moyens

a mis en uvre pour l'atteindre,


il

comme

sur l'expression

dont

a revtu ses ides. Les analyses dtailles ne peuvent d'ailleurs porter en gnral que sur des fragments; mais il

importe d'embrasser l'uvre entire dans ses grandes lignes, et par consquent de la lire d'un bout l'autre.


Quand on
choisit

359

pour sujet d'tude quelque morceau emprunt une chrestomathie ou livre de lecture, il importe, si c'est un extrait, d'en faire connatre la provenance et de rattacher l'ensemble ce fragment dtach. Ce que nous disons ici regarde
spcialement les morceaux dramatiques et oratoires. Expliquezvous le Songe cVAthalie ou le rcit de la Bataille de Rocroy, il faut qu'on sache quel rle joue dans la tragdie ce songe qui en est le principal ressort, et quelle place occupe dans l'oraison
funbre du prince Cond ce
d'historien, si
rcit,

uvre d'orateur

et

non

conforme

qu'il soit

la vrit de l'histoire.

Les pices qu'on explique aux enfants dans les classes infrieures doivent former gnralement un tout complet, ayant

un commencement, un milieu et une fin, pour bien les initier au travail de la disposition. Si vous choisissez un fragment qui se dtache de lui-mme, sans qu'il soit ncessaire de le rattacher l'ensemble de la pice d'o il est tir, il faut examiner si le titre rpond exactement au sujet; et, dans le cas o ce fragment n'offrirait pas ce que les enfants seront habitus commencement, milieu et fin, chercher dites-leur au moins Ceci n'est qu'un fragment. Ainsi, par exemple, on trouve dans tous les recueils le Cheval de Buffon. Ce morceau a deux parties, et ce n'est qu'un dbut, le dbut de la description du cheval. Quand on fait un portrait, on analyse les particularits physiques et morales qui caractrisent l'individu ou le personnage. Il ne s'agit ici que des qualits morales; mais il est vident qu'un naturaliste ne peut s'arrter l et qu'il fera connatre

le

cheval

en

gnral
l'tat

d'abord,

puis

les

diffrentes

espces

domestique et l'tat sauvage, en dcrivant exactement leurs murs et en montrant le parti que l'homme a su tirer de la conqute de ce fier et fougueux ani^naL En cette matire ne restons pas mi-chemin la curiosit des enfants est
:

de chevaux

veille; les plus intelligents


il

vous questionneront d'eux-mmes;

faut tre en

mesure de

les satisfaire.

Les livres qui servent moins nos tudes qu' nos lectures proprement dites, que nous choisissons en vue de complter notre ducation littraire et o nous recherchons l'utilit unie


l'agrment, la
fois,

360

les lire?

comment devons-nous

Lentement
;

pour se donner le temps de la rflexion le la main, pour noter les passages remarquables et les traits tout ce qui peut donner l'veil notre intelligence, saillants l'lan notre me, le relief, le mouvement, l'harmonie notre langage. Que de choses nous apprenons dans ces entretiens avec les grands esprits, et que de perles qui, sous une autre forme, peuvent s'enchsser dans l'crin de nos penses! Ne lisons jamais paresseusement, comme si nous n'tions que rceptivits pures, avanant toujours sans rien remarquer, oubliant le chemin parcouru et nous endormant sur un livre, comme ceux qui les prennent en guise de pavots pour se prparer au sommeil. De ces livres-l, qu'ils amusent ou distillent l'ennui, il ne reste rien dans l'esprit ni dans le cur. Que nos livres soient nos amis, conversons avec eux, interrogeons-les fond, intus et in cute, et ce ne sera pas leur faute, s'ils ne nous livrent point tous leurs secrets. Ne les traitons pas comme on fait d'un journal qu'on ne relit plus le lendemain, parce qu'on ne lui demande et ce que les nouvelles du jour. Les livres dignes d'tre lus sont ceux qui ceux-l que nous parlons n'est que de contiennent des vrits qu'on peut mditer toute sa vie. Mditons donc, ne nous contentons pas de feuilleter; sachons ce que nous avons lu, et n'interrompons aujourd'hui notre lecture que pour la reprendre demain. Un des plus grands dfauts d'un livre, au point de vue de la composition, ce sont les solutions de continuit. Si, dans nos lectures nous mettions nous-mmes un intervalle de plusieurs jours entre un chapitre et l'autre, et parfois entre une page et l'autre, il deviendrait difficile de renouer le fil interrompu des ides. Il importe donc de bien savoir o en sont les choses quand on dpose le livre et quand on le reprend; de mme que l'auteur, qui dpose la plume pour vaquer ses affaires, doit se remettre dans le mouvement d'ides o tait son esprit avant cette suspension, pour continuer son uvre sans en perdre le dessin. Pourquoi se dgote-t-on souvent de la lecture d'une uvre de plus ou moins longue haleine? Mais prcisment parce que, n'ayant pas de
:

peu crayon
et


longues

361

heures

devant
les

soi,

occupations et
s'intresse

distractions

on se voit condamn, par les de la vie, suspendre ces

lectures et les ajourner parfois indfiniment.


l'on

On commence

et

aux personnages, aux. sentiments, aux penses. On s'interrompt, l'esprit prend un autre cours et l'on n'a plus le courage de se remettre l'uvre commence Pendent opra intennipta. La vritable cause de cette indiffrence pour la lecture, c'est qu'on a perdu le fil des^ ides. Ceci est un point capital. Il y faut prendre garde, car le got de la lecture, dans la jeunesse surtout, est une des princi^
peu peu aux
faits,
:

pales sources de tout progrs dans l'art de penser et d'crire.

CHAPITRE

II.

DE LA RCITATION.
pour se faonner Toreille au langage des matres et acqurir soi-mme le vritable accent des choses, c'est la lecture haute voix et la rcitation expressive, ou la dclamation. Voulez-vous savoir combien la lecture haute voix contribue la formation du style? Pesez les considrations suivantes
des

Un

moyens

les plus efficaces

la musique du style ne peut pas plus tre saisie quand les yeux seuls parcourent la page que la mlodie quand on la lit tout bas; la lecture haute voix, non seulement exerce l'oreille

l'harmonie, mais elle nous

fait sentir

tous les dfauts de la

phrase

le

manque de

clart, de puret, de prcision, d'l-

gance, de naturel, de varit, de convenance. L'loquence, cela

va sans
style

dire,

demande que
lisant tout

le

style crit ait

pour contrle

le

parl.

L'auteur retrace-t-il quelque

scne touchante?

haut l'motion vous envahir; votre me et votre voix deviennent pathtiques, comme la scne que vous lisez. Enfin, avez-vous des vers lire? Si vous n'en aviez pas lu souvent haute voix, il vous serait impossible par une lecture muette de vous faire une ide exacte de l'effet musical que doit produire le rythme ou la cadence, en harmonie avec le sentiment exprim. Oui, on peut le dire, la lecture haute voix, par le double exercice de l'oreille et des yeux, entre pour moiti dans la
formation de l'crivain
le talent.

Vous sentez en

comme dans
il

l'art d'en faire

ressortir

importe d'apprendre bien lire, bien prononcer, bien accentuer, bien respirer, bien conduire et inflchir la voix, car il suffit de prendre un ton

Voyez donc combien

faux en
pense.

lisant,

Que

pour fausser du les jeunes gens

mme

coup

le

sentiment et

la

cultivent

la

musique,

qu'ils

363

plus l'oreille et la voix seront justes, apprennent chanter mieux ils sauront apprcier l'harmonie du style et l'introduire dans leurs compositions. Mais il ne suffit pas de savoir lire tout haut, il faut encore exercer sa mmoire par la rcitation. Exercer sa mmoire! Voil la matresse affaire dans l'ordre de l'esprit. Et c'est prcisment celle qu'on nglige le plus. L'ancienne mthode
routinire, la

mthode des perroquets qui

consistait retenir

des mots avant qu'on et l'intelligence des choses, tait infruc-

tueuse sans doute, mais n'allons pas pour cela mconnatre une facult sans laquelle il nous serait impossible de fixer et

d'exprimer nos ides, d'exercer notre jugement, d'inventer oui d'inventer, car c'est la mmoire qui apporte mme l'invention ses lments, comme elle apporte au jugement les ides qu'il pse dans sa balance. Il faut donc exercer soigneusement sa mmoire. Nous l'avons dit " Dans la gense de nos
:
:

ides cratrices, au lieu d'tre la dernire de nos facults, elle


est la premire, v

La nature

a voulu que, dans l'enfance, domint la

mmoire

verbale, parce que cet ge a besoin d'une ample provision de vocables pour apprendre concevoir comme pour apprendre exprimer; dans l'ge mr, ce qui domine, c'est la mmoire des ides, parce qu'on est plus habitu l'abstraction. Mais il est ncessaire d'associer la mmoire idale et la mmoire verbale.

Bien plus, la premire doit clairer la seconde, puisque la premire est base sur l'intelligence des choses dont la seconde nous fournit l'expression. Quand nous avons lu, relu, analys, synthtis un morceau quelconque, nous n'avons plus l'apprendre, nous le savons. Cela est si vrai qu'il suffit d'enseigner pour retenir. Alors la mmoire na plus rien de machinal, parce qu'on connat la valeur et la place des mots, comme l'ordre des ides. Dites aux lves d'une classe nous allons expliquer vingt lignes ou vingt vers, et, la fin de la classe, nous les rciterons par cur. Au bout de quelques jours, en pratiquant cette mthode, on saura

la leon

sans l'avoir apprise. Mais demander qu'on rcite ce qui

364

n'a pas t expliqu et ce qui n'est peut-tre pas compris, c'est

du temps perdu, car le lendemain tout est oubli. Sans cette explication ou cette tude pralable et approfondie, il est impossible qu'un morceau se grave dans l'esprit, ni qu'on obtienne jamais une rcitation correcte. La parole se prcipite, parce qu'on craint, au moindre arrt, une dfaillance de la mmoire. C'est surtout dans l'loquence, quand tout un discours est appris par cur, qu'il est difficile de rciter imperturbablement, avec autant de naturel et d'aisance que dans l'improvisation. Le discours improvis repose sur la mmoire idale
qui chelonne les

moyens d'argumentation

le

discours crit, et
:

prononc
celle des

comme il est crit, repose sur les deux mmoires ides comme celle des mots. L'une ici ne peut aller
matre de
l'ide,

sans l'autre. Soyez


l'expression.

vous serez matre de


les

On comprend combien
et des prosateurs

il

est utile

que

jeunes gens appren-

nent, pour ne plus les oublier, les plus belles pages des potes

devenus classiques par


Ils

la perfection

de leurs

uvres. Ces pages, toujours prsentes


tiennent sur
les

leur esprit, les


qu'il

mainsortes
la

hauteurs.

comprennent
la

y a deux

de langue

la

langue de cuisine et

langue d'art; que

premire est faite pour nos entretiens journaliers, et qu'il faut se servir de la seconde, quand on prend la plume pour s'entretenir avec ses penses. C'est alors que les grands
les

hommes dont

chefs-d'uvre ont t confis notre mmoire conversent avec nous du sein de leur immortalit et nous invitent rivaliser

avec eux dans l'expression du beau fond sur


arriver
l,
il

le

vrai.

Pour en

faut que la

mmoire

soit fidle et sre.

Le meilleur

service que les matres aient rendre la jeunesse, c'est d'obtenir d'elle, sans contrainte, et par
le

seul attrait de la beaut

littraire, cette fidlit et cette sret

de mmoire qu'on regrette

tant plus tard de n'avoir pas acquise l'ge du plein panouis-

sement de cette facult prcieuse. Rien de dangereux comme on s'expose hsiter et bgayer toute sa vie. Ds qu'un morceau est su, de faon prvenir ou
des leons mal apprises
:

carter ces habitudes bgayantes

si

funestes dans l'ge

mr


bien dire
:

365

il

ceux qui sont destins parler en public,


c'est le rle

faut apprendre

le

de

la

rcitation expressive, ce qu'on

appelle l'exercice de dclamation.

Dans l'enseignement, on attache trop peu d'importance


dclamation.

la

l'exception de quelques lves qu'on exerce dans

les collges ecclsiastiques

jouer un personnage la distri-

bution des prix, l'enseignement

moyen
dit.

n'a point organis de


et exercices

cours de dclamation proprement

Les leons

de lecture y pourraient suppler jusqu' certain point; mais en gnral on les nglige, et c'est fort regrettable. On reste

embourb dans
pratique.
lettres

l'ornire des vieilles routines.

Les exercices

d'locution qui figurent au

programme

sont trop rares dans la


:

On

fera bien de les

multiplier

l'loquence et les

y sont intresses. par ces exercices de rcitation expressive qu'on se forme le mieux au maniement de la parole; c'est par l surtout
C'est

qu'on apprend donner de la chaleur et du


style.

mouvement son
au temps
:

Gardons-nous toutefois de

faire ce qu'on faisait


les coles

de Juvnal et de Lucain dans

de dclamation

ne

prenons pas ce ton qu'on nomme dclamatoire, prcisment parce qu'on a peine s'en prserver. En exagrant la valeur des choses, on tomberait dans l'emphase, faute d'avoir saisi
l'accent de la nature.
lui

Oh!

le

naturel, chose capitale; car sans

point de vrit et point de charme. Ce doit tre l l'effort,

la

proccupation constante de celui qui veut pntrer fond


les entrailles

dans

d'un sujet.
:

Cela n'est pas ais


effet se dpouiller

il

y faut un grand

art.

Ne

doit-on pas en

de sa propre nature pour revtir celle d'un

autre, entrer dans l'me d'un Bossuet, et,

comme Racine
le

et

Corneille, parcourir avec leurs personnages tout

clavier des

passions, participer toutes les penses de ces grands esprits,

partager leurs motions, s'assimiler en un mot leur gnie


voil
le

domaine de

la rcitation

expressive ou de la dclamation

naturelle et vraie.

Demandez-vous maintenant

si

un jeune homme, un enfant

mme

qui on aura inspir

le

sentiment de ces beauts d'art


et

366

de nature, et communiqu l'enthousiasme de cette loquence et de cette posie, ne fera pas passer lui-mme quelque chose de
ce courant de

flamme dans

ses propres crits.

pareille cole,

un matre intelligent parviendra toujours exciter une noble


mulation parmi ses jeunes disciples,
particulirement bien
et, s'il

en est qui soient


il

dous pour

les

lettres,

faut

qu'ils

deviennent, par
talent suprieur.

la

parole ou par la plume, des

hommes

d'un

CHAPITRE

III

DE L'IMITATION.
Pour savoir
Mais
il

crire,

faut-il

apprendre imiter? De
le
:

la

rponse cette question peut dpendre

sort d'une littrature.

y a une question qui domine celle-ci l'homme peut-il rien apprendre sans imitation? Ici la nature rpond pour nous
r

nonj'hommeestessentiellementimitateur. Il il est un peu singe de ce ct; et, s'il ne savait qu'imiter, partisans de l'origine simienne auraient beau jeu.
faut
le

reconnatre^
les

Mais, ct de l'instinct d'imitation sans lequel l'enfant ne


pourrait accomplir aucun des actes de sa vie physique et intellectuelle,
il

y a

l'instinct d'assimilation et

de transformation des

lments extrieurs en notre propre substance, en notre personnality instinct qui apprend marcher seul dans la voie

qu'on

s'est

trace.

l'imitation est utile

La question n'est donc pas de ceux qui commencent elle leur


:

savoir

si

est indis-

langue et qu'on est capable de penser, de sentir, d'observer et d'exprimer, se faire imitateur alors, pour suivre la mode, pour tre de telle ou telle
est matre de sa

pensable. Mais

quand on

cole aujourd'hui en faveur et


n'est pas ainsi qu'on devient

demain en disgrce, non

ce

grand, ce n'est pas ainsi qu'on

parvient crer une littrature.


L'imitation est surtout dangereuse ceux qui imitent le&

contemporains, parce que, ayant


auteurs favoris,
ils

les

mmes

ides
les

adoptent instinctivement

que leurs mmes pros'ils

cds de langage, des procds de convention; et

veulent

renchrir sur leurs matres, faute d'avoir ce qui


sonnalit,
et qui les
ils

fait

leur per-

n'imitent que leurs dfauts qu'ils exagrent encore


juste oubli de la postrit.

condamment au

L'imitation des littratures modernes, quand elle est la

mode, prsente d'autres dangers

elle

habitue

le

peuple penser

368

<3omme l'tranger qu'on imite, et revtir ses propres penses d'un costume d'emprunt. Un peuple qui aline ainsi son gnie ^st un peuple qui abdique, car il renonce son caractre
national.

L'imitation des anciens faite avec intelligence a du moins cet

avantage de ne pas nous exposer perdre notre originalit


personnelle.
-esprit;

Nous n'avons
ides

ni

la

mme

langue, ni

le

mme
les

et les

humaines que nous trouvons dans


leur

crits des anciens,

ne leur appartiennent pas en propre. Les langue


:

grandes

qualits

de

force,

gravit,

majest,

simplicit, souplesse, harmonie, nous

pouvons les transporter dans la ntre, sans cesser d'tre nous-mmes. Quant aux rhteurs qui nous disent que, dans le sicle du got, l'art d'imiter fut Vart d'embellir, et qui en citent pour exemple Racine imitant Tacite dans Britannicus et les Prophtes ddiUsAthalie, c'est ce que nous ne pouvons acceptera Sans doute, Molire et La Fontaine ont embelli ce qu'ils ont imit; mais il est des auteurs dont on s'inspire et qu'on n'embellit c'est le cas pour Tacite et les Prophtes. On a dit de pas Bossuet qu'il se couchait en Hsant Homre et qu'il se levait avec les penses du gnie. Oui, comme Alexandre, en plaant VIliade sous son chevet, faisait des rves de hros. A la bonne heure. Imiter les grands hommes, en faisant de grandes actions comme eux; imiter le gnie en s'levant comme lui, si on le peut, jusqu'au gnie, c'est la seule imitation digne de ceux qui ont conscience d'eux-mmes et de leurs forces. Bossuet, dont nous venons de parler, ne songeait pas, en lisant Homre, imiter ses procds de style, ni mme lui prendre ses images. Il y sentait le don gnial, il y sentait la nature, de mme qu'en
:

sortant d'une lecture de la Bible, sa pense s'illuminait de


l'clat

fulgurant des Prophtes, et que

dans sa parole on
de

entendait

comme

le

retentissement lointain du tonnerre

Voir Emile Lefranc

Trait de littrature, style et composition, p. 213-216.


soit, ft-ce

369

d'un crivain de race

Sina. Voil le procd des matres.

mme

la

Mais copier quoi que ce nature, en renonant y imprimer son


le fait

cachet personnel, ce n'est pas plus

que d'un artiste de gnie. Nos modles du grand sicle ont beaucoup imit les anciens, et ils ont su conserver leur originalit dans l'imitation. A un ge o la langue atteint son plus haut degr de perfection, c'est l une imitation fconde dont profitent les ges suivants, qui trouvent ainsi, pour former le got de la jeunesse, une langue
plus accomplie.

Mais, pour
et

les

crivains eux-mmes, ce qu'ils ont gagn en


ils

perfection de forme,

l'ont

perdu en invention, en originalit


le

en

puissance.

Comparez aujourd'hui
la

thtre classique
d'imitation.

franais au thtre anglais de Shakespeare, vous sentirez la


diffrence entre

force

cratrice

et

l'habilet

On

sourit en lisant ce que des classiques attards disent de Shakespeare compar Voltaire dans la Mort de Csar " Voltaire a fait d'une bauche grossire de Shakespeare une statue digne de Michel- Ange M!! ^ Ce qu'il y eut de plus regrettable, au point de vue de l'originalit littraire, dans le beau sicle de Louis XIV, c'est l'emploi de la mythologie paenne. Ce sicle se figurait que, sans ces ornements, il n'y a plus de posie
:
:

Sans tous ces ornements, le vers

tombe en langueur,

La posie est morte, ou rampe sans vigueur.

Tout le dix-huitime sicle a pens comme Boileau c'est pour cela qu'en l'absence de tout grand courant d'inspiration,
:

ce sicle, imitateur d'une littrature qui elle-mme tait dans la

forme une littrature d'imitation, a t si faible en posie. L'imitation rige en principe, non l'imitation de la nature, mais celle des formes conventionnelles, des formes reues, c'est plus qu'une cause d'infriorit, c'est un arrt de mort pour une littrature.

Voir encore l'auteur que nous venons de citer.

24


On aime
citer Virgile,

370

et

Horace

Cicron,

si

habiles

imitateurs d'Homre, de Pindare, de Dmosthne et de Platon.


Oui, sans doute, et chacun d'eux dans l'imitation conserva son originalit. Mais, outre que leurs modles avaient crit dans

une autre langue,

ils

avaient leurs inspirations patriotiques et

individuelles; leur mythologie tait la

avaient vaincue par


les

les

mme, et la nation qu'ils armes pouvait, impunment pour eux,


Il

vaincre par

l'art,

l'intelligence et le gnie.

n'en est pas

moins vrai que

la

littrature latine est trs infrieure la

littrature grecque, prcisment parce qu'elle fut, dans tous les

genres, hormis dans la satire, une littrature d'imitation.

La

cause en est dans

le

caractre

mme

du peuple, trop grossier

dans ses instincts pour goter les plaisirs de l'art. Il lui fallait ses btes froces et les combats des gladiateurs. La littrature
tait

rserve

une aristocratie
les

d'esprits

d'lite

qui

ne

cherchaient gure, dans

oeuvres de leurs crivains, des

potes surtout, que l'habile imitation des formes grecques. Les


vrais modles tudier en effet, c'taient les Grecs; mais les

Romains,

et tous

ceux qui

les

ont imits depuis, ont eu

le tort

de n'avoir pas imit les Grecs dans leur originalit

mme, de

n'avoir pas rflchi que ces immortels gnies de la Grce ont


atteint la perfection dans tous les genres, et cela sans imiter

aucun autre

Pour

les

aucune autre littrature, aucun autre peuple. bien imiter, il fallait donc faire comme eux n'imiter
art,
:

personne.

Mais

faut-il

donner

le

nom

d'imitation cet art qui laisse

intacte l'originalit de l'artiste ou de l'crivain, cet art de


s'enrichir l'aide d'emprunts qui ne dpouillent personne et

que tout

le

monde a
Il

le

droit de faire entrer dans la circulation

prenne ses matriaux quelque part. Homre les a pris dans la Grce; Virgile dans Homre et dans Rome; le Dante dans Virgile, dans la thologie et dans Florence; Corneille chez les Espagnols et les Romains; Racine dans Sophocle et Euripide; Shakespeare, Molire et La Fontaine un peu partout. Qu'importe d'o viennent ces lments, pourvu
des ides?
faut bien qu'on
qu'ils

servent des constructions nouvelles; qu'importe

la

pro-

371

si le

venance du mtal qui passe par sa fournaise,


le

gnie en

fait

sortir ternelle et vivante la pense qu'il coule en airain; c'est

bloc de

marbre que

l'ouvrier vulgaire fera table ou cuvette

et

que fera dieu le ciseau de Phidias. Sont-ce l des imitations? Non, ce sont des conqutes. Plaignons ceux qui rabaissent les

La Fontaine

et les Molire, en les traitant d'imitateurs.

Quels
les

imitateurs que ceux qui ont mrit qu'on les

surnommt
Je prends
est le

inimitables! Molire avait raison de dire


bien o je
le

'^

mon
bien

trouve.

"

Tout ce qui

est

humain

de tous.

donc pas de proprit littraire, et les lois qui dfendent de dvaliser un passant permettent-elles de piller impunment les auteurs? Ceci est une autre question. Oui, quoi qu'en dise, dans un spirituel paradoxe, M. de Banville, la

N'y

a-t-il

proprit littraire existe, et

si

c'est faire

honneur V. Hugo
jeunes potes
le

de

le

copier,

comme

son disciple engage

les

faire, ce n'est pas

s'honorer soi-mme que de descendre cette


Toutefois,

prenons-y garde, il n'y a de plagiaire que celui qui copie textuellement des morceaux qu'il s'attribue en taisant le nom de l'auteur. C'est ainsi que, dans un trait de littrature, j'ai lu, prcisment sur le sujet dont nous parlons, des pages littralement extraites de la rhtorique de Girard et de Marmontel. Ce que l'auteur a eu soin de n'y
imitation
servile.

pas mettre, ce sont

les
le

endroits

oti

ces rhteurs protestaient


s'ils

avec nergie contre

plagiat,

comme
:

avaient prvu qu'ils

en seraient victimes eux-mmes. L'ide,


gnral, on peut la prendre partout
le style

elle

comme la langue en est commune tous;

jamais

il

est la proprit de l'auteur, parce qu'il est

Vhomme mme

avec sa physionomie particulire et distincte.


ces pages,

Telle est la vrit.

Nous avons, dans


des collges, car

donn des conseils qui s'adressent


seront utiles aussi
ils

surtout aux crivains; mais


les

ils

la

jeunesse

crivains futurs o sont-

aujourd'hui,

sinon sur les bancs de nos coles?

La

jeunesse, et-elle toutes les dispositions du


il

monde pour
exercices

n'imiter personne,

faut bien qu'elle

commence par des


d'imitation. Disons donc
l'on est assez

372

il

comment
soi

faut imiter avant l'ge o

matre de

pour renoncer tout travail d'imi-

tation matrielle.

Faire un calque de la phrasologie des auteurs sur des sujets analogues ceux qu'ils ont traits, c'est l'exercice lmentaire par lequel doit commencer l'enfant. Prenez par exemple
I.

la description

de la douleur de Calypso aprs

le

dpart d'Ulysse.

Quand vous aurez analys


phrase
et des

ce morceau, au point de vue de la

diverses propositions qui la composent, faites

dcrire en phrases identiques la douleur d'une

mre qui a perdu

son unique enfant ou un autre sujet analogue. Cela ressemble aux thmes d'imitation dont on a reconnu la grande utilit

dans l'tude des langues, tant anciennes que modernes. II. Reproduire librement un morceau qui vous a frapp et dont vous venez de faire ou d'entendre la lecture. Cicron luimme usait parfois de ce moyen qui apprend sortir des vulgalangue familire pour s'lever l'accent des matres. C'est un des meilleurs exercices qu'on puisse conseiller et donner on ne se souvient la jeunesse. Ici, point de calque possible
rits

de

la

pas assez pour retenir beaucoup, et ce qu'on ajoute de son propre fonds, on tche, pour n'tre point ingal, de le revtir de la mme toffe; et, avec quelques lambeaux de pourpre qui tranaient dans l'imagination blouie, peut-tre, en croyant

une simple reproduction, aura-t-on fait un chef-d'uvre. Combien il est utile et intressant de comparer au modle un
faire

essai de ce genre!

On

jouit de ce qu'on a retenu, et surtout des

trouvailles qu'on doit


III.

aux heureuses infidlits de la mmoire. Mettre en prose un morceau en vers ou en vers un mor-

ceau en prose. Exercice bien profitable encore, le plus profitable mme, si on y donnait tous ses soins. Malheureusement, la mise en prose d'un morceau en vers est traite trop lgrement par les lves des athnes et collges. Ils se contentent
volontiers de faire disparatre les inversions, la mesure et la rime, ainsi que quelques licences, et ils suivent ligne par ligne
la pense et la phrase. Dans ces conditions, l'exercice est sans utilit srieuse, et il est considr par la plupart des jeunes
,

gens

373

En
effet,

comme une

dispense de travail.
:

ce n'est plus

qu'un travail mcanique

l'esprit n'a rien

inventer ni dans

dans le style qui n'est soumis qu' des modifications sans importance. Pour rendre cet exercice vraiment utile, nous devons lutter de talent avec le pote, en mettant, si nous le pouvons, notre prose au niveau de ses vers. Qu'y a-t-il faire pour cela? Une imitation libre qui ne s'asservisse pas au texte du pote, mais qui s'inspire de sa pense et, jusqu' certain point, de ses procds de composition. Ainsi, par exemple, si vous prenez une fable, vous pouvez, comme l'auteur, faire dialoguer vos personnages; mais, aprs avoir lu la fable, fermez le livre et racontez votre manire, avec d'autres dtails, et, s'il y a lieu, en dveloppant la morale. Vous le voyez, c'est encore une sorte de reproduction, mais elle prend d'autres formes et une plus libre allure. C'est plutt une traduction d'une langue dans une autre.
Il

l'ensemble, ni dans les dtails de la composition, ni

mme

en est de

mme,

et plus forte raison, de l'imitation


Il

en

vers d'une belle page d'un grand prosateur.


ici
:

serait malais

de s'asservir au texte on doit faire abstraction de la forme pour ne voir que l'ide. C'est un excellent exercice pour apprendre s'assouplir la main. Plus d'un pote y a trouv d'heureuses inspirations. On peut le recommander ceux qui dans leurs vers veulent mettre autre chose que des couleurs et des sons. Avant qu'on ne se soit rendu familier l'instrument du vers, il est indispensable qu'on rassemble d'abord ses ides en prose, qu'on fasse le plan du moins, le rsum; et, si la pice tait de longue haleine, pour n'tre pas arrt par la rime, ce qui pourrait entraver la marche et briser la chane de nos penses, il faudrait jusqu'au bout laisser courir la plume en toute libert, avant d'entreprendre le travail de la versification. Les matres mmes ont parfois recours ce moyen
:

tmoin Lamartine bauchant le Crucifix dans une page qui nous a t conserve sous ce titre Il crucifisso. En comparant ces deux pices, on retrouve la mme inspiration gn:

rale. Certes, la diffrence est

grande entre l'bauche

et l'uvre


nous pas
la

374

soutles qui passent sur l'me

d'art accomplie; mais, sans la premire, peut-tre n'aurions-

seconde

il

y a de ces

et qui s'vaporent,

si le

gnie ne se hte pas d'en fixer la trace.

propos de posie, disons- le ici, on mconnat trop gnralement l'importance des exercices de versification. Tout le monde n'est pas fait pour russir dans les jeux de la rime
:

il

y faut

des

dispositions

spciales.

Mais, l'exception

de

Malebranche qui, malgr son imagination, n'a jamais su, dit-il, trouver que deux vers ^ il serait difficile de citer un grand prosateur qui ne se soit exerc dans la versification, non pour en faire son mtier, mais pour apprendre mieux crire en prose.
C'est qu'eu effet
le

vers enseigne l'harmonie,


il

le

pouvoir d'un
fait

mot mis en
lement

sa place, l'inversion, l'image, et

nous

naturella

fuir la vulgarit.

N'et-on aucune disposition pour

posie qu'il faudrait encore s'exercer au

mcanisme des
:

vers,

l'lgance et pour acqurir ces deux qualits prcieuses l'harmonie. On nglige trop cet exercice dans l'enseignement. Le programme officiel des athnes en Belgique porte qu'il y aura par semaine, dans les classes suprieures, un devoir en prose ou en vers. On ne l'impose donc pas, comme on imposait ci-devant les vers latins dont l'utilit assurment tait plus contestable; ils servaient cependant faire sentir l'harmonie
virgilienne. Les exercices de versification franaise, indpen-

damment de
ment
celle

leur utilit dans l'art d'crire en prose, ont galela

de nous faire mieux apprcier


l'on

beaut des vers.


il

Et puisque
cices,

enseigne

les rgles

de

la versification,

nous

parat ncessaire d'imposer du moins quelques-uns de ces exer-

ne ft-ce que pour apprendre par la pratique les rgles de la prosodie. Aprs cela, qu'on se borne encourager ceux qui montrent des aptitudes particulires pour la posie et que
l'on corrige

avec soin leurs essais,

c'est tout ce

qu'on est en
il