Vous êtes sur la page 1sur 413

CONTES

DES PAYSANS ET DES PATRES SLAVES

PARIS. - IMPRIMERIE GENERALE DE CH. LAHURE Rue de Fleurus, 9

TRADUITS EN FRANAIS ET RAPPROCHES DE LEUR SOURCE INDIENNE PAR ALEXANDRE CHODZKO Charg du cours de langue et littrature slaves au Collge de France

Les Slaves, si l'on avait runi leurs contes populaires, auraient de quoi produire un systme mythologique tout aussi vaste que celui des Hindous.

A. MICKIEWICZ. PARIS LIBRAIRIE DE L. HACHETTE ET Cie BOULEVARD SAINT-GERMAIN, N 77

1864

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

La rdition numrique en mode texte de cet ouvrage, maintenant dans le domaine public, a t ralise par l'association Contes, Vents et Mares et est gracieusement distribue par celle-ci. Tout usage commercial de ce fichier est interdit.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

PRFACE
Le grand narrateur des Contes des Fes, Perrault, les aura appris de la bouche de sa nourrice, sans doute quelque bonne paysanne de Picardie ou de Bretagne. Il a honte, lui, Parisien, de l'avouer en pleine cour de Louis XIV! Il cherche rhabiliter la mmoire de ses hrones : aussi les voit-on reparatre dans son livre mtamorphoses en autant de prcieuses, coiffes la Maintenon, avec du fard, des mouches de la bonne faiseuse et montes en carrosse attel de six chevaux d'un beau gris de souris pommel, entoures de laquais aux habits chamarrs, que sais-je ? Aprs avoir dnatur ainsi les simples rcits de la muse rustique, il les fait suivre de pices de vers qui parfois n'ont rien d'analogue avec le contenu du fabliau. N'importe, les charmes du style de Perrault et la beaut indigne de la morale des contes qu'il a choisis, leur ont assur un succs qui grandit avec les annes. Aucun livre Paris n'a eu plus d'ditions que le sien. La tradition populaire, source la-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

II

PREFACE

quelle Perrault a puis ses inspirations, tarie en France, abonde encore dans les pays slaves. Les habitants des campagnes y passent les longues soires de l'automne et de l'hiver couter les rcits de quelque conteur (baar) de profession. Ce qu'on lui demande avant tout, c'est l'exactitude de la narration. La moindre faute ou changement d'expression sont aussitt relevs et corrigs par des auditeurs, car tout le monde y sait par cur plus ou moins de contes nationaux ; tout le monde les aime, et on ne craint pas de tomber dans des redites. Nous donnons ici un chantillon de ces rcits. Peut-tre nous fera-t-on reproche d'avoir os trop et en mme temps d'avoir commis un anachronisme en comparant ces fabliaux d'un peuple illettr aux chefsd'uvre littraires de l'Inde antique. L'histoire, nous objectera-t-on, ne commence parler des Slaves qu'au sixime sicle ; elle ne les aurait pas oublis s'ils eussent exist antrieurement notre re. Mais est-ce le seul oubli qui se rencontre dans les annales de l'histoire crite ? Nous a-t-elle, par exemple, dit pour quelles raisons un des idiomes slaves, le lituanien, offre avec le sanscrit plus de rapports qu'aucune des langues aujourd'hui vivantes ? A-t-elle aid beaucoup dissiper les doutes qui obscurcissent encore la

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

PREFACE

III

question des origines et des migrations d'autres peuples de l'Europe? Heureusement la science moderne trouve des moyens de suppler, du moins en partie, aux rticences des chroniques. Nous n'avons pas nous tendre ici sur l'importance des rsultats obtenus par la philologie compare. Il suffira de rappeler qu'on a russi dj classer les langues dans l'ordre de leur drivation et, par consquent, distribuer les peuples qui les parlent en autant de races. En les comparant les unes avec les autres, en remontant du mot l'ide qu'il exprime, on s'est aperu que tant des plus nobles, grandes et belles choses que la foi et le gnie de l'homme aient jamais conues ou ralises dans l'Inde, en Grce, en Italie et, en dernier lieu, chez les peuples de la chrtient, que toutes ces conqutes intellectuelles et morales, dis-je, dont notre sicle s'enorgueillit bon droit, sont, pour la plupart, l'uvre d'une seule race (aryane) d'hommes. L'on s'est aperu aussi qu'en s'attachant aux lments de leur parole et leurs mythes, on peut retrouver maints anneaux, de la chane traditionnelle qui relie les peuples de cette race illustre. Il n'est pas plus permis de douter que toutes leurs mythologies ne soient issues d'un mme point de dpart, et il n'y a pas lieu de s'tonner que les hros de l'Iliade et de

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

IV

PREFACE

l'Odysse ressemblent ceux du Ramayana et du Mahabharata, la mtempsycose de Pythagore celle du panthisme indien, ou les Ides de Platon aux Avataras des brahmanes, et ainsi de suite. Si les Grecs d'autrefois allaient en gypte tudier l'astronomie et le calcul, ces leons de sagesse smite ne s'adressaient qu' leur intelligence ; mais leur cur et leur imagination se retrempaient sous le ciel de la Hellade, dans les traditions orales du peuple grec des colonies ioniennes, ou de leurs voisins, les Perses. Hrodote composa son histoire d'aprs des rcits qu'il recueillit, en voyageant dans l'Asie Mineure, de mme que, notre contemporain Grimm, a rdig sa mythologie germanique en transcrivant les contes des paysans allemands. Puisse ce mot philologie, mot d'ennuyeuse mmoire et malsant dans une prface de contes populaires, ne point pouvanter nos lectrices bnvoles ! On n'a qu' ouvrir le volume pour se convaincre que la forme et le fond de ces fabliaux campagnards ont t laisss intacts. Des remarques qui les accompagnent se trouvent relgues soit au bas des pages, soit dans l'PILOGUE final, et ces remarques sont peu nombreuses, parce que nous n'avons cherch dire que ce qui n'a pas t dit avant nous ce sujet.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SJOUR DES DIEUX


(Traduit du texte tchque de Bogna Nemova: Slovensk Povesti, 1857, Prague.)

I : LE ROI DU TEMPS (1)


Deux frres habitaient un petit patrimoine. L'an tait fort riche, mais, en mme temps, mchant et impie. Le cadet n'avait pas d'gal pour la bont du cur et l'honntet, mais avait une nombreuse famille et il tait si pauvre, que parfois elle manquait du pain quotidien. Un jour, ne pouvant plus endurer la faim, il alla voir son frre, le richard, et lui demanda un morceau de pain, mais il se repentit de
______________ (1) Nous avons runi ici ces trois contes qui contiennent des donnes pleines d'intrt sur l'Olympe du paganisme slave. Le savant Hanush, dans son calendrier mythologique (Baieslovny kalendar, 1860, Prague), dit que les Slaves paens croyaient qu'au-dessus de la terre, il y avait une triple rgion : 1 Nbo, rgion des nuages ; 2 Ra, sjour des bienheureux ; et enfin 3 Mo-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SEJOUR DES DIEUX

l'inutilit de celle dmarche. Le richard, aprs l'avoir trait de paresseux et de mendiant, lui ferma la porte au nez. Renvoy d'une faon si brutale, l'infortun frre cadet marchait sans savoir trop o diriger ses pas. Il avait faim, ses jambes le tranaient avec peine, et il grelottait de froid faute de vtements. N'osant plus rentrer chez lui les mains vides, il se dirigeait vers la montagne de la fort. Il y trouva un poirier sauvage, et se rgala de quelques poires dures, qui jonchaient la terre, content de cette bonne fortune, quoiqu'elles lui eussent agac les dents. Cependant, une nourriture si chtive ne pouvait le rchauffer, et la bise glaciale le pntrait d'outre en outre. Il se demandait : " O aller? que devenir? Dans ma cabane, il n'y a ni pain ni feu, et mon frre m'a chass de chez lui! " A la vue d'une montagne qui se dressait devant lui, il se rappela avoir ou dire qu'elle avait un sommet de verre, sur lequel brlait un feu ternel. " Essayons d'y aller, pensa-t-il, peut-tre russirai-je m'y rchauffer un peu, je suis si malheureux ! "
______________ drne (sanscrit indra), l'espace azur, ayant la transparence et l'clat du verre (sl. sklo, lat. coelum). Sur une montagne au mamelon vitreux (sklny vrkh), sjournaient les Saisons, les Mois de l'anne et autres divinits secondaires subordonnes la direction de l'Etre suprme. En effet, on verra dans les trois contes figurer le roi du Temps ou chef des dieux, les Saisons, les Mois, les lments (l'eau, le feu, le vent), et une foule de divinits malfaisantes (stryga).

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SEJOUR DES DIEUX

Il s'avanait donc en montant. Bientt, parvenu la cime, l'infortun aperut, non loin de lui, douze individus (1) assis autour d'un grand feu. Il s'arrta. Puis, aprs un moment d'hsitation, s'offrit son esprit cette pense : Qu'as-tu donc perdre, toi? pourquoi les craindrais-tu ? Dieu est avec toi, en avant! Arriv prs du feu, il les salua en les priant : " Braves gens, ayez piti de ma dtresse, je suis pauvre, personne ne se soucie de moi et je n'ai point de feu dans ma chaumire. Permettez-moi de me rchauffer prs du vtre. " Tous le regardaient avec bienveillance, et l'un d'eux lui parla ainsi : " Mon fils, assieds-toi avec nous, et rchauffe-toi notre chaleur. " Il entra donc dans le cercle et se chauffait leur contact ; mais comme ils gardaient silence, lui aussi n'osait entamer la conversation. Ce qui l'tonnait surtout, c'est qu'ils changeaient de place l'un aprs
______________ (1) Les douze dieux, dont il s'agit ici, diffrent des douze Mois du conte de Marouchka. Ici les douze dieux, que le narrateur ne nomme pas, obissent leur chef Kral Tchaou, ou le roi du Temps, qui, ce me semble, est une rminiscence du mythe de Zeudavesta : L'Etre suprme, Zmani-Bikrne (le Temps sans bornes), est le souverain ternel. Il a tabli Hormuzd pour 12000 ans et il l'a aid dans tout ce qu'il fait. La dure du monde est de 12 000 ans, selon les douze signes de zodiaque. " (Anquetil du Perron, Zendavesta, vol. II, p. 799.)

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SEJOUR DES DIEUX

l'autre. De cette manire, ayant accompli le tour du feu, ils revinrent chacun l'endroit o il les avait trouvs en arrivant. Enfin, au moment o il s'approchait du feu, il vit surgir du milieu des flammes un vieillard barbe blanche tte chauve, qui lui adressa ces paroles (1) : " Homme, ne perds pas ici ta vie, retourne ta cabane pour y travailler et vivre honntement. Tu peux t'approvisionner de braise notre foyer. Prends-en discrtion, sans quoi nous la laisserions se consumer ici en pure perte. " Aprs avoir ainsi parl, le vieillard disparut. Les douze se levrent de leurs places ; ils remplirent de braise un gros sac, ils en chargrent les paules du pauvre homme, et lui enjoignirent de rebrousser chemin pour retourner chez lui. Les ayant remercis humblement, il revenait sans pouvoir s'expliquer pourquoi la braise contenue dans le sac ne le brlait pas. Il en trouvait la charge extraordinairement lgre, comme si c'et t du papier. Il se rjouissait en pensant qu'il allait avoir de quoi faire du feu dans sa cabane. Mais quel fut son bonheur lorsqu'en arrivant chez lui et dchargeant le sac de ses paules, il y trouva autant de pices d'or
______________ (1) " Voici que, tout coup, sortant du feu sacr, apparut devant ses yeux un grand tre, d'une splendeur admirable et tout pareil au brasier" (Ramayana, vol. I, p. 122, trad. Fauche.)

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SEJOUR DES DIEUX

qu'il y avait nagure de miettes de braise. Peu s'en fallut qu'il ne devint fou de joie, se voyant en possession d'une somme d'argent si considrable. Il bnissait en esprit la libralit des donateurs, qui avaient bien voulu le prserver tout jamais de la misre. Ainsi devenu riche, et heureux de pouvoir assurer le bien-tre de sa famille, il voulut savoir au juste combien de pices d'or il possdait. Ne sachant pas compter, il envoya sa femme auprs du richard, en le priant de leur prter un litre. Cette fois-ci, le frre accda leur demande, mais tout en riant : " Qu'avez-vous donc mesurer, gueux que vous tes? La femme rpondit : " Le voisin nous doit un peu de bl, et nous voulons nous assurer s'il nous rend bonne mesure. " Le richard intrigu conut quelques soupons et, l'insu de sa belle-sur, il fit empoisser l'intrieur du litre. Le stratagme russit, car le richard en reprenant son litre trouva une pice d'or colle aux parois. Frapp d'tonnement, il ne pouvait s'expliquer ce fait, qu'en supposant que son frre s'tait associ quelque bande de voleurs. Aussi courut-il aussitt chez le cadet, et menaa de le traduire devant la justice s'il ne lui avouait pas d'o il tenait ses pices d'or. Le pauvre homme embarrass et ne voulant pour rien au monde offenser

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SEJOUR DES DIEUX

son frre, finit par lui raconter toutes les particularits de son voyage au sommet de la montagne de Verre. L'an ne manquait point d'or, mais il enviait la bonne fortune du cadet. Celui-ci usait si honntement et si bien de ses richesses qu'il mrita l'estime universelle, au grand dplaisir de son frre qui rsolut enfin, lui aussi, de visiter la montagne de Verre. " Ce qui a russi mon frre peut me russir de mme, " se dit-il. Quelque temps aprs, il arriva effectivement jusqu' la cime cristalline et il parla ainsi aux douze individus assis autour du feu : " Je vous prie bien, mes braves gens, de me laisser chauffer votre feu, car je suis pauvre et je manque des moyens de m'abriter contre les froids de cet hiver rigoureux. " A quoi l'un des douze rpondit : " Mon fils, tu tais n dans une heure propice ; tu possdes assez de richesses, mais tu es un avare et un mchant homme. Or, pour avoir os mentir devant nous, tu souffriras la peine que tu mrites. " Atterr et effray de ces menaces, le richard demeurait immobile au milieu des douze, n'osant profrer aucune parole. Quant aux douze, ils changeaient de sige successivement : le premier allait

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SEJOUR DES DIEUX

occuper la place du deuxime, celui-ci celle du troisime et ainsi de suite, jusqu' ce qu'aprs avoir achev la ronde, chacun se fut rassis son ancienne place. Ldessus, du milieu du feu, se dressa le vieillard la barbe blanche, que nous avons dj vu, et qui, d'une voix svre, dit au richard : " Malheur aux gens pervers ! Ton frre est un homme vertueux, c'est pourquoi je l'ai bni ; quant toi, tu es un homme mchant, tu n'chapperas pas notre vengeance ! " Cela dit, les douze se levrent de leurs siges ; le premier, saisissant le richard, le frappa et le remit au deuxime, celui-ci au troisime, et de cette manire, le coupable passant de mains en mains, tomba finalement entre les mains du vieillard qui disparut dans le feu avec sa proie. Au chteau du riche on avait beau attendre. Personne ne savait ce qu'il tait devenu. Le frre cadet s'en doutait un peu, mais il garda le silence.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SEJOUR DES DIEUX

II : LE TEMPS ET LES ROIS DES LMENTS


Il y avait deux poux qui s'aimaient tendrement : le mari n'et pas chang sa femme contre les richesses du monde entier, et elle ne faisait que ce qu'il dsirait. Aussi vivaient-ils comme deux grains dans un mme pi. Une fois, tandis qu'il travaillait aux champs et qu'elle vaquait chez eux aux soins du mnage, il se sentit un tel dsir de la voir que, sans attendre l'heure du coucher du soleil, il courut la maison. Hlas! sa femme chrie n'y tait plus! Il cherche partout, il court, il pleure, il l'appelle, peine perdue, il ne trouve sa compagne nulle part! Bris par la douleur, il prit la vie en dgot, car il ne pensait qu' sa compagne, qu'aux moyens de la retrouver. Aprs quelques jours d'attente, il rsolut de parcourir le monde sa recherche. Mais o? comment? n'importe. Il s'achemine et s'avance dans une direction inconnue, l o Dieu dirigera ses pas. Triste et pensif, il passa maints jours marcher

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SEJOUR DES DIEUX

jusqu' ce qu'il fut arriv aux bords d'un grand lac, prs d'une cabane riveraine. " Je me reposerai ici un peu, se dit-il ; qui sait si je n'y apprendrai pas quelques dtails? " Il entre, mais une femme, qui l'aperoit dans la cabane, veut l'en chasser en lui criant : " Que cherches-tu ici, malheureux? Si mon mari te voit, tu priras l'instant mme. O est-il donc, ton mari? demanda le voyageur. Comment, tu ne le connais pas? Mon mari est le roi de l'Eau. Tout ce qui est humide obit ses ordres. Sauve-toi, au nom de Dieu, car s'il arrive ici inopinment, il ne manquera pas de te dvorer aussitt. Mais peut-tre il aura piti de mes souffrances ; cache-moi ici quelque part. Je suis rendu de fatigue et je n'ai pas de gte pour la nuit. " La reine, se laissant flchir, le cacha derrire le pole. Un moment aprs, arriva le roi de l'Eau, et il n'avait pas encore franchi la porte qu'il s'criait " Femme, je sens ici une odeur de chair humaine ; donne-la-moi bien vite. J'ai faim! " Esclave de son poux, la reine eut beau nier; bon gr mal gr, elle dut faire voir la cachette du voyageur. Celuici frissonnait de tous ses membres comme la feuille du tremble. Saisi de frayeur, il se mit balbutier quelques excuses. " Mais je n'ai rien fait de rprhensible, moi, je

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

10

LE SEJOUR DES DIEUX

ne suis venu ici que pour demander des nouvelles de ma pauvre femme. Aidez-moi la retrouver, je ne puis vivre sans elle. Eh bien, rpondit le roi de l'Eau, puisque tu aimes si tendrement ta femme, je te pardonne d'tre venu ici, mais je ne puis pas t'aider la retrouver, j'ignore ce qu'elle est devenue. Cependant je me rappelle avoir vu hier deux canards dans le lac, or, il peut se faire que ta femme soit l'un des deux. Tu ferais bien d'aller te renseigner auprs de mon frre le roi du Feu, il pourrait t'en dire davantage." Le voyageur, enchant d'en tre quitte pour la peur, remercia le roi de l'Eau de ses bonts, et le lendemain se mit en route pour aller chez le roi du Feu. Mais celui-ci ignorait le lieu o rsidait l'objet de toutes ces recherches, et il conseilla au voyageur d'aller demander d'autres renseignements son troisime frre, le roi des Vents. Celui-ci, bien que son souffle et pntr dans tous les recoins du monde, ne pouvait pas renseigner le pauvre plerin. Toutefois, il lui donna quelque peu d'espoir en disant qu'il croyait avoir aperu une femme au pied de la montagne de Verre (1). Cette nouvelle rjouit beaucoup le voyageur qui courut incontinent la recherche de sa femme
______________ (1) Montagne de verre, Skleeny vrkh (ou pic vitreux). Dans

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SEJOUR DES DIEUX

11

chrie au pied de la montagne de Verre, prcisment la mme prs de laquelle se trouvait leur chaumire. Aussitt arriv, il se pressa tellement que, sans avoir jet un coup d'il dans l'intrieur de sa maison, il se mit gravir la montagne, en remontant le lit du torrent qui en dcoulait. Maints canards, qui barbotaient dans les mares du torrent, lui criaient : " Brave homme, n'y va pas, tu y priras, brave homme! "
______________ les mythes brahmanes, une des trois cimes du mont Tricringa est en lapis-lazuli. Il se trouvait dans la partie septentrionale du monde et voici la description qu'en fait Valmiki : " Par del ces lieux, on voit une montagne appele Tricringa (ou les Trois cimes), qui baigne ses pieds dans un lac grand et cleste, maill de lotus d'or. " Une des cimes de la montagne est d'or, la deuxime resplendit comme du feu, l'autre s'lve entirement de lapis-lazuli. " Avant que nul tre ne ft encore n, Vivakarma (architecte cleste), l'an de toutes les cratures, naquit un jour de la terre, si l'on en croit la renomme. " La montagne aux trois cimes fut, dans les temps primitifs, l'Agnithora* de ce magnanime. C'est l, sans aucun doute, que les trois feux ont jadis commenc. " (Ramayana, vol. V, p. 200, trad. Fauche.) Le Blourdagh, mont de la chane himalayenne, porte un nom qui signifie : Montagne de cristal (Blour). C'est sur les plateaux alpestres qui s'tendent a ses pieds que se trouvait la patrie des Aryas primitifs.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

12

LE SEJOUR DES DIEUX

Tous ces avertissements ne le retardaient point dans sa marche. Il poursuivit courageusement son chemin, rencontra plusieurs chaumires et ne s'arrta que dans la plus grande d'entre elles. Une multitude de magiciens et de magiciennes l'y entoura, en lui criant qui mieux mieux " Que cherchestu ici? Je cours la recherche de ma femme, je pense qu'elle se trouve quelque part ici, rpondit-il. Elle y est en effet, elle y est, criaient les Strygas (1), mais tu ne l'obtiendras que si tu peux la reconnatre au milieu de deux cents femmes qui lui ressemblent. Moi ne pas la reconnatre, moi ? Mais, la voici, c'est bien elle ! " s'cria-t-il en la serrant dans ses bras. En effet, il dcouvrit sa femme du premier coup d'il. Elle, de son ct, heureuse de le revoir et d'tre avec celui qu'elle aimait, lui prodiguait des caresses. Au bout d'un moment, elle lui dit l'oreille " Cher ami, tu as russi me reconnatre aujourd'hui, mais j'ignore si tu me reconnatras demain, car nous serons nombreuses et toutes vtues
______________ (1) Divinits malfaisantes, d'o le latin stryx, hibou, chouette, oiseau de mauvais prsage.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SEJOUR DES DIEUX

13

l'une comme l'autre, sans la moindre diffrence. Sais-tu ce qu'il faut faire? A l'arrive de la nuit rends-toi sur la cime de Verre, tu y trouveras le roi du Temps et ses douze serviteurs (1). Demande-lui comment tu pourrais me reconnatre. Si tu es vertueux, ils t'aideront, mais si tu es mchant, ils ne manqueront pas de te dvorer, si vite et si bien, qu'il ne restera pas de toi un seul os! Soit, je ferai comme tu veux, femme chrie, mais dis, raconte-moi par quelle raison tu m'as abandonn si subitement? Ah ! si tu savais combien j'ai souffert dj, en courant le monde pour te retrouver ! Je ne t'ai point quitt, rpondit-elle. Un chasseur m'invita venir voir le torrent de la montagne. L il se fit asperger avec de l'eau. Je vis qu'aussitt des ailes lui poussaient sur les paules. En secouant ses plumes, il changea de forme, de manire que l'un et l'autre, lui et moi, nous devnmes deux canards. Ds lors, bon gr mal gr, je devais le suivre. Arrive ici, j'ai pu redevenir femme, comme tu me vois. Maintenant, pour t'appartenir tout jamais, il ne me reste qu'une dernire difficult vaincre, celle d'tre reconnue par toi. "
______________ (1) On voit que le roi du Temps commande non seulement aux trois lments, l'eau, le feu, et le vent ou l'air, mais aussi aux douze signes de zodiaque, qui, sur la cime azure, entourent le feu ternel, c'est-dire le Soleil.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

14

LE SEJOUR DES DIEUX

A ces mots ils se quittrent, elle disparut au milieu d'autres femmes, et lui partit pour continuer son ascension la montagne de Verre. Sur la cime, il trouva, autour d'un immense feu, douze individus assis. C'taient des serviteurs du roi du Temps. Le voyageur s'approcha en saluant respectueusement l'assemble. " Que nous veux-tu? J'ai perdu ma pauvre femme, je veux que vous m'enseigniez le moyen de la reconnatre au milieu de cent femmes habilles de mme. Brave homme, nous ne pouvons pas te renseigner ldessus, mais attends un moment, il peut se faire que notre roi le sache." A l'instant mme, du milieu des flammes, se dressa un vieillard, la tte chauve, aux cheveux blancs, qui, aussitt la demande entendue, rpondit : " Mon cher enfant, toutes ces femmes seront pareillement vtues, mais la tienne aura un fil noir dans la chaussure de son pied droit. " A ces mots, le vieillard disparut et le voyageur, aprs avoir remerci cordialement les douze serviteurs, descendit de la montagne. Le lendemain, il n'aurait certainement pas russi reconnatre sa femme au milieu de tant d'autres, s'il n'avait pas aperu un fil noir sur sa chaussure du pied droit. Les magiciennes avaient beau vou-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SEJOUR DES DIEUX

15

loir la cacher, le charme du mystre fut rompu, et le mari, heureux du succs, s'empressa de reconduire sa bienaime dans leur chaumire.

III : LES DOUZE MOIS.


Une veuve vivait avec ses deux filles, l'une, Marouchka, qu'elle avait eue de feu son mari, l'autre, Hlne, que celui-ci avait eue d'un premier lit. Aussi aimait-elle Hlne et ne pouvait-elle pas souffrir l'orpheline, d'autant plus que celle-ci tait de beaucoup la plus jolie. La bonne Marouchka, ne se doutant pas de ses propres charmes, ne pouvait jamais s'expliquer pour quelle raison le dpit de sa martre clatait toutes les fois qu'elle la regardait. Les plus pnibles travaux du mnage taient la charge de la malheureuse orpheline. Elle faisait les chambres et la cuisine, blanchissait, cousait, filait, lissait, apportait du foin, gardait la vache, et tout cela sans que personne l'aidt au milieu de tant de peines. Hlne se parait et allait

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

16

LE SEJOUR DES DIEUX

d'un divertissement les fatigues sans rprimandes et les martre, le sourire agneau.

l'autre. Marouchka subissait toutes se plaindre, et elle endurait les outrages de sa belle-sur et de sa la bouche, avec la patience d'un

L'anglique rsignation de l'orpheline ne les adoucissait pas. Au contraire, elles devenaient tous les jours plus exigeantes et plus acaritres parce que, avec les annes, Marouchka augmentait en beaut, tandis qu'Hlne enlaidissait faire peur. La martre pensait : "Il faut en finir, je chasserai de la maison cette belle orpheline, car aussi longtemps qu'elle restera ici, tous les pouseurs lui donneront la prfrence et ma fille ne trouvera pas de mari. " Ds lors, elles rsolurent de lui rendre insupportable le foyer paternel. La faim, les privations de toute sorte, les coups, les outrages journaliers, rien n'tait nglig pour la dcourager. Cependant Marouchka devenait de jour en jour plus docile et plus charmante. Le plus mchant des hommes n'aurait pas imagin de svices plus impitoyablement atroces ni plus raffins que ceux que les deux mgres lui infligeaient. Un jour, au plus fort de l'hiver, Hlne voulut avoir des violettes de la fort : " Oh, l-bas! Marouchka, tu iras sur la montagne me chercher des violettes, je veux en avoir un bouquet mon corset. Dpche-toi et vite, il m'en faut

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SEJOUR DES DIEUX

17

de bien fraches et bien odorantes. Entends-tu? cria Hlne d'une voix courrouce. Ah! mon Dieu, tu ne penses pas ce que tu dis, bonne sur ; a-t-on jamais vu des violettes fleurir sous la neige? rpondit la pauvre orpheline. Fille de malheur ! oses-tu donc dsobir mes ordres? s'cria Hlne. Pas un mot de plus, et en route! Rappelle-toi bien que si tu ne m'apportes pas des violettes du mont de la fort, je te tuerai. " La martre ajouta quelques injures. D'un vigoureux coup de poing, elle poussa dehors Marouchka, et referma les portes derrire elle. La jeune fille, en pleurant, s'avanait vers la montagne. Les neiges taient profondes sans une trace humaine dessus. Longtemps elle rda, s'garant dans le bois. Elle avait faim, elle tremblait de froid et priait Dieu de la faire mourir. Enfin, ayant aperu une lumire briller dans le lointain, elle se dirigea vers elle, montant toujours, jusqu' ce qu'elle atteignit le sommet de la montagne. L sur la crte la plus leve, brlait un grand vatra (1) et, tout autour du feu, gisaient douze blocs de pierre. Sur ces pierres, elle vit douze individus assis, dont trois avec des cheveux blancs, trois moins gs, enfin trois plus jeunes et plus beaux.
______________ (1) Le mot vatra en sanscrit et chez les Serbes signifie " feu. "

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

18

LE SEJOUR DES DIEUX

Ils ne disaient rien, mais chacun, assis sur sa pierre, regardait attentivement le feu. Ces douze personnages n'taient autres que les douze mois de l'anne. Le grand Setchne (janvier) (1), qui restait assis au-dessus de ses compagnons, avait la chevelure et les moustaches blanches comme la neige, et un bton la main. Marouchka en eut peur. Aprs quelques moments de stupeur et de silence, elle se sentit du courage et en s'approchant d'eux demanda : " Hommes de Dieu, permettez-moi de me rchauffer votre feu, l'hiver me fait frissonner. Le grand Setchne, hochant la tte, demanda " Pourquoi viens-tu ici, ma fille, que cherches-tu? Je cherche des violettes, rpondit Marouchka. Ce n'est pas la saison des violettes, ne vois-tu pas de la neige partout? fit Setchne. Je le sais bien, mais ma soeur Hlne et la martre m'ont ordonn d'apporter des violettes de votre montagne, et si je ne leur en apporte pas,
______________ (1) Les noms que les Slaves donnent aux mois de l'anne diffrent selon la contre. La signification de la plupart de ces noms n'a pas encore t explique. Le mois setchne (janvier), plus ancien que les onze mois, ses subordonns, obit son tour au Kral-Tchaou, roi du Temps. Nous n'avons pas besoin d'ajouter que la succession des saisons est ici symbolise par le changement de place que les douze mois effectuent l'un aprs l'autre.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SEJOUR DES DIEUX

19

elles me tueront. Je vous en supplie, ptres, dites-moi o pourrai-je en trouver? Ici le grand Setchne, se levant, alla prs du plus jeune des Mois et, aprs lui avoir remis le bton entre les mains, dit : " Frre Brzne (mars), va, prends la place la plus haute ! " Le mois de Brzne alla se mettre sur la pierre qui marquait la plus haute place, et il fit un geste de son bton au-dessus du feu. En un clin dil les flammes jaillirent vers le ciel et aussitt la neige se mit fondre, les arbres et les buissons bourgeonner. Au-dessous, on vit l'herbe reverdir et, au milieu d'elle, s'panouissaient des boutons de primevres. C'tait le printemps. Sous les branches des arbustes, on vit fleurir des violettes ; toute la pelouse en bleuissait. " Hte-toi de les cueillir, Marouchka, s'cria Brzne, vite! " La belle orpheline, toute joyeuse, s'empressa d'en faire sa cueillette, si bien qu'elle en ramassa un gros bouquet. Aprs avoir remerci poliment les Mois, gaie et heureuse, elle retourna en courant la maison. Grand fut l'tonnement de la martre et d'Hlne, la vue du bouquet de fleurs fraches. Quand elles ouvrirent la porte pour recevoir Marouchka, toute 1a maison s'emplit du suave parfum des violettes:

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

20

LE SEJOUR DES DIEUX

" Tiens, o les as-tu donc cueillies ? demanda Hlne. L-haut, sous des arbrisseaux du mamelon de la montagne, " rpondit-elle. Hlne s'empara aussitt du bouquet ; elle en savourait le parfum, les faisait sentir sa mre, sans laisser une seule violette Marouchka, sans mme la remercier. Le lendemain, comme Hlne se prlassait devant le pole bien chauff, il lui prit envie d'avoir des fraises. Elle fit appeler sa sur et lui dit : " Marouchka, cours vite dans la montagne pour me chercher des fraises ; j'en veux de bien douces, bien mres. Mon Dieu, a-t-on jamais ou dire que les fraises mrissent sous la neige ? Veux-tu te taire, guenille de Cucendron ? Point de rpliques ; si je n'ai pas mes fraises tout l'heure, nous le ferons tuer, tiens-toi pour avertie. " Aprs cette menace d'Hlne, la martre saisit sa belle-fille, la poussa violemment dans la cour et ferma les portes au verrou. La malheureuse orpheline, les yeux en larmes, avanait vers la montagne de la fort. Les neiges taient profondes et sans une trace humaine. Marouchka, connaissant dj le chemin, ne s'gara plus, mais elle monta directement jusqu' la cime

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SEJOUR DES DIEUX

21

de la montagne, o, tout autour d'un grand feu, elle vit assis les douze Mois. Le grand Setchne occupait la plus haute place. " Hommes de Dieu, permettez-moi de me chauffer votre feu, l'hiver me fait trembler, " fit-elle en s'approchant d'eux. Le grand Setchne hocha la tte et demanda : " Pourquoi viens-tu et que cherches-tu ici? Je viens chercher des fraises, rpondit Marouchka. Nous sommes en plein hiver, les fraises ne croissent pas dans la neige, fit Setchne. Je le sais, dit tristement Marouchka, mais ma sur Hlne et ma martre m'ordonnent de leur apporter des fraises, faute de quoi, elles me tueront. Je vous supplie, bons ptres, indiquez-moi, o je puis en trouver. " Le grand Setchne se leva de son sige, s'approcha du Mois qui tait assis vis--vis de lui et, en lui remettant un bton, dit : " Frre Tchervne (Juin), prends la plus haute place. " Le mois de Tchervne alla se mettre sur la pierre qui occupait la place la plus leve; il fit un geste du bton au-dessus du feu, les flammes jaillirent vers le ciel. Dans un instant le dgel fit fondre les neiges, la terre se couvrit de verdure, les arbres se revtirent de feuilles, les oiseaux se mirent

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

22

LE SEJOUR DES DIEUX

chanter, et des fleurs diverses s'panouirent dans la fort : c'tait l't. Sous les htres, il y avait une foule de petites toiles blanches, comme si on les et semes. A vue dil, ces petites toiles se transformaient en autant de fraises, qui mrissaient instantanment, de faon qu'avant que Marouchka et le temps de se signer, elles couvrirent toute la clairire ; on et dit une mare de sang. " Vite, vite, hte-toi de faire ta cueillette, Marouchka," lui dit le mois de Tchervne. Toute joyeuse, elle se mit les cueillir et en remplit son tablier. Aprs quoi, ayant poliment remerci les mois, elle revint bien gaie la maison. Hlne et sa mre s'tonnrent de voir Marouchka apporter des fraises. Elles coururent lui ouvrir la porte; aussitt qu'elle fut ouverte on sentit l'arme des fraises parfumer toute la maison. " Mais o les as-tu donc trouves? demanda avec aigreur Hlne. L, tout haut, dans les montagnes, on en trouve pas mal sous les htres. " Hlne s'appropria la totalit des fraises; elle en donna une partie sa mre, celle-ci dvora le reste sans avoir invit l'orpheline y goter. Le troisime jour, rassasie des fraises, Hlne eut envie de pommes rouges frachement cueillies, et dit :

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SEJOUR DES DIEUX

23

" Marouchka, vite et lestement, va sur la montagne me chercher des pommes rouges. Mon Dieu, tu sais bien que pendant l'hiver les pommiers restent sans feuilles ni fruits. Vilaine paresseuse, sus! et grimpe lestement sur la montagne, car si tu ne m'en apportes pas des pommes, entends-tu, nous te faisons tuer." Comme d'habitude, la martre la saisit rudement, et, aprs l'avoir expulse de la maison, ferma les portes au verrou. L'orpheline, pleurant amrement, s'enfona dans la fort du ct de la montagne. Les neiges taient profondes, et sans une trace humaine. Elle ne s'y gara point, mais se dirigea sans hsiter vers la cime de la montagne, o flamboyait le grand feu entour des douze Mois. Ils restaient immobiles sur leurs siges, et au plus haut point tait assis le grand Setchne. " Hommes de Dieu, laissez-moi me rchauffer auprs de votre feu, l'hiver me fait frissonner, disait-elle en s'approchant du feu. Le grand Setchne hocha la tte et se mit questionner la fille : " Pourquoi es-tu venue ici, et que cherches-tu ? Je viens chercher des pommes rouges, rpliqua Marouchka. Mais nous sommes en hiver, et ce n'est pas la

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

24

LE SEJOUR DES DIEUX

saison des pommes rouges, fit observer le grand Setchne. Je ne l'ignore point, mais la sur Hlne et la martre m'ordonnent de leur apporter des pommes rouges de la montagne, sinon elles me tueront. " L-dessus le grand Setchne se leva de son sige pour aller rejoindre l'un des Mois, g dj, auquel il remit le bton, disant : " Frre Zar (septembre) monte la place d'honneur. " Le mois de Zar s'assit sur la pierre la plus leve, et fit un geste du bton au-dessus du feu. Les flammes rejaillirent aussitt en prenant une teinte rougetre. La neige disparut. Cependant les feuilles ne tenaient pas ferme leurs arbres, elles tombaient l'une aprs l'autre, et, s'parpillant et l emportes par une bise froide, jaunissaient le sol de la clairire. L'orpheline n'y voyait que fort peu de fleurs, celles de l'automne seulement, comme des turankas, des cariophylles roses. Dans les ravins, on apercevait quelques colchiques d'automne et sous les htres de hautes fougres ou des touffes de bruyres borales. Marouchka cherchait inutilement ses pommes rouges, lorsque, tout coup, elle remarqua un pommier ayant, une hauteur considrable et tout au milieu de ses branches, quelques pommes carlates.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SEJOUR DES DIEUX

25

" Hte-toi de les cueillir, Marouchka, " cria le Mois d'une voix imprative. La jeune fille, toute joyeuse, se mit secouer le pommier; une pomme en tomba. Aprs une autre secousse encore une s'en dtacha pour rouler ses pieds. " Tu en as assez, reprit le Mois, dpche-toi de rentrer la maison. " L'orpheline obit, et aprs avoir ramass les deux pommes et avoir remerci les Mois, elle rebroussa chemin gaiement. Hlne s'tonna, la martre s'tonna aussi de voir Marouchka revenir avec des pommes. Elles coururent lui ouvrir la porte et recevoir les pommes qu'elle leur donna. " Bah! comment as-tu fait pour en cueillir? demanda Hlne. Il en reste encore sur le pommier du sommet de la montagne, reprit Marouchka. Pourquoi donc n'en as-tu pas pris davantage? cria Hlne courrouce. Tu en auras mang quelques-unes, chemin faisant, vilaine sotte ! Non, bonne sur, je n'y ai pas mme got, fit Marouchka. La premire fois que j'ai secou le pommier, il n'en est tomb qu'une seule, et la deuxime secousse, encore une pomme, et voil tout. On ne m'a pas permis de secouer l'arbre davantage. Ils m'ont ordonn de revenir la maison.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

26

LE SEJOUR DES DIEUX

Puisse Perun te foudroyer! " cria Hlne levant les mains pour frapper sa belle-sur. Marouchka n'eut que des larmes pour sa dfense. Elle en appela au ciel, priant Dieu de la reprendre, plutt que de la laisser mourir sous les coups de sa mchante belle-sur et de sa martre. Elle se sauva dans la cuisine. Hlne, friande de bons fruits, ajourna les perscutions et se mit mordre dans la pomme, qui lui parut si exquise qu'elle n'en avait jamais savour de pareille. La martre tait du mme avis. Chacune ayant mang sa pomme, elles dsiraient en avoir d'autres. Sais-tu, maman, dit Hlne, donne-moi une pelisse, j'irai dans la montagne moi-mme. Cette fainante de Cucendron finirait par s'en gorger toute seule, chemin faisant. Je saurai bien trouver la montagne avec le pommier, et une fois l-bas, les ptres auront beau crier, je ne lcherai pas prise avant d'avoir secou toutes les pommes. " Nonobstant les conseils de sa mre, Hlne endossa la pelisse, se coiffa d'un bonnet chaud et prit le chemin de la montagne. La mre, debout sur le seuil de la maison, suivit des yeux sa fille jusqu' ce qu'elle eut disparu dans le lointain.
______________ (1) Perun ou Perkounas, le dieu de la foudre chez les Slaves paens.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SEJOUR DES DIEUX

27

La neige couvrait tout ; pas une empreinte de pieds humains sa surface. Hlne rda et l, elle s'gara longtemps; enfin voyant briller du feu au-dessus d'elle, elle s'y dirigea rsolument. Au bout de quelque temps, elle atteignit le sommet de la montagne, o elle aperut un feu flamboyant et, tout autour, sur douze blocs de pierre, les douze Mois assis. D'abord elle hsita, saisie de peur; puis, se ravisant, elle s'avana tout prs du feu et y tendit ses mains pour les rchauffer. Elle ne demande pas aux Mois " Puis-je ou non m'y chauffer? " Elle ne daigne mme pas leur adresser une parole polie. " Qu'est-ce qui t'amne ici, que cherches-tu? demanda d'une voix svre le grand Setchne. Je n'ai pas de compte te rendre vieux barbu ; pourquoi veux-tu savoir o je vais? " lui rpondit firement Hlne en tournant le dos au feu et se dirigeant vers la fort. Le grand Setchne frona le sourcil, et il fit un geste du bton au-dessus de sa tte. En un clin d'il, le ciel se couvrit de nuages, le feu baissa, la neige se mit tomber gros flocons, et un vent glacial se dchana en rugissant dans la montagne. Aux hurlements de cette pouvantable bourrasque, Hlne mlait des maldictions contre sa belle-sur et contre Dieu. La chaleur de la pelisse ne suffit plus rchauffer ses membres engourdis. Sa mre l'attend, elle regarde par la fe-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

28

LE SEJOUR DES DIEUX

ntre, elle regarde du perron, sa fille ne parat point. Les heures se passent les unes aprs les autres, Hlne ne revient pas. " Se serait-elle donc affole des pommes, au point d'oublier la maison? qu'y a-t-il? il faut que j'aille la chercher moi-mme. " A ces mots, la mre le couvre les paules d'une pelisse, la tte d'un capuchon et court la recherche d'Hlne. Les neiges ont tout envahi, et nulle part on ne voit de traces de pieds humains. Aucune voix ne rpond ses cris ritrs. Pendant longtemps elle erra au hasard, la neige tombait en avalanches, la bise glaciale soufflait dans la montagne. Marouchka avait dj prpar le dner, elle avait trait la vache, mais ni Hlne ni la martre n'arrivent. Voil que la quenouille de l'orpheline est dj pleine, l'ouvrage de la journe est achev, la nuit s'assombrit et elles ne rentrent pas. " Serait-il arriv quelque malheur? ah mon Dieu !" se demanda l'excellente fille, en ouvrant la fentre. L'orage s'est calm, le ciel rayonne d'toiles, la neige brille de leur clat - nulle crature humaine l'horizon. Marouchka referme tristement la fentre, elle se signe et prie Dieu pour sa sur et sa mre. Le lendemain, elle les attend pour djeuner, puis pour dner, mais en vain; ni Hlne ni la ma-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SEJOUR DES DIEUX

29

rtre ne revinrent. L'une et l'autre avaient gel dans la montagne. L'hritage d'une maisonnette, d'une vache et d'un petit champ chut la bonne Marouchka. Avec le temps, un honnte fermier s'y trouva aussi ; et ils vcurent heureux et tranquilles.
______________ (1) Ce conte, ainsi que celui de Kovlad, p. 53, traduits en allemand et un peu modifis, ont dj attire l'attention de M. Laboulaye, qui en a fait deux charmants fabliaux franais. Voyez, dans ses CONTES BLEUS, Le pain d'or et Les douze mois.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

30

LE SEJOUR DES DIEUX

***

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SOLEIL
ou LES TROIS CHEVEUX D'OR DU VIEILLARD VSEVEDE (1)

(TRADUIT DU TCHEQUE, voy. ERBEN, Ma, 1860, Prague.)

Est-ce vrai on non ? On raconte qu'il y avait un roi fort passionn pour la chasse aux btes fauves de ses forts. Une fois, il poursuivit le cerf, si loin et si longtemps, qu'il s'gara. Se voyant dans la solitude et surpris par la nuit, le roi fut content de trouver une chaumire habite par un charbonnier.
______________ (1) C'est un des contes dont les variantes se retrouvent chez tous les peuples slaves. Il est marqu au coin d'une haute antiquit. La variante tchque, que nous traduisons ici, fut recueillie en Bohme, par Erben. En la reproduisant, le savant mythologue compare toutes les variantes entre elles, et il conclut que les trois cheveux en question dsignent les trois sjours que le soleil fait dans les trois rgions de la nature, l'air, la terre et l'eau. Au point de vue qui nous occupe ici principalement, c'est--dire des rminiscences du Rig-Vda et de la Ramayana que l'on peut constater dans les contes slaves, nous nous bornerons

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

32

LE SOLEIL

Veux-tu bien me conduire d'ici jusque sur le grand chemin? Je t'en rcompenserai gnreusement. Je le ferais volontiers, rpondit le charbonnier, mais j'ai une femme en couches et je ne puis la laisser seule. Du reste, pourquoi ne consentiriez-vous pas passer la nuit chez nous ? Reposez-vous dans le grenier en haut sur une meule de foin odorant que vous y trouverez, et demain matin, je vous servirai de guide.
______________ faire observer que le vieillard (vcved) de notre rcit ressemble on ne peut mieux une divinit vdique. Son nom est sanscrit, compos du sl. vc, sanscr. viva (tout), et sl. vida, sanscr. vda (savoir, connaissance), dieu qui sait tout, et pour cette raison on l'appelle dans la petite Ruthnie vechtchoun (le prophte) et en Moravie sibilla (la prophtesse). Il est vieux (ded), et notre conte dit positivement, comme nous le verrons plus bas, que le soleil, rveill de son sommeil, est un enfant aux cheveux d'or; midi il est un tre plein de vigueur et vers le soir, devenu vieillard, il a faim. Or c'est prcisment ce que disent les hymnes du Rig-Vda, en parlant du dieu Agni. Ce dieu, l'tat d'embryon, dort dans le briquet de bois, l'Arani; rveill, il en jaillit sous la forme d'une tincelle : Agni! tu nais, et aussitt tes rayons brillent au souffle du vont qui anime leur clat. Agni tourne sa langue aigu contre le bois du bcher, et sous sa dent disparaissent les aliments solides qui le nourrissent. Il monte vers les rgions suprieures. Vers la fin de la nuit, Agni* devient la tte du monde. " D'aprs les Vdas, le soleil est le fils d'Aditi (la nature). Le vieillard Vsvd a pour mre une Soudia (la parque), qui le nourrit, et il dort sur ses genoux. Le conte parle des vents qui souillent au moment o le soleil * Rig-Vda, tome IV, p. 315, trad. Langlois.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SOLEIL

33

Quelques moments aprs, la femme du charbonnier accoucha d'un fils. Le roi ne pouvait s'endormir. A minuit il remarqua que des lumires s'agitaient au-dessous de lui, dans la chambre de l'accouche. En les examinant plus attentivement, travers une fissure du plafond, il aperut distinctement : d'abord le charbonnier qui dormait ; puis sa femme demi vanouie ; et enfin, tout ct de l'enfant nouveau-n, trois vieilles femmes, debout, vtues de blanc, chacune tenant un cierge allum et conversant entre elles.
______________ arrive sa maison , ainsi qu'au moment o il en sort. Dans les hymnes du Rig-Vda, les vents Marouts accompagnent Indra et cooprent avec lui pendant tous ses travaux. On le voit arriver au milieu des Aryas en prire, pour dvorer les holocaustes qu'ils lui offrent, s'enivrer du breuvage soma, et se reposer au milieu de ses fidles sur une couche d'herbe koua. Le Soleil voit tout, et cause de sa clairvoyance il porte l'pithte de lil du monde dans les hymnes du Rig-Vda et l'pithte de lil du jour dans les chants que le pote Kochauswski a recueillis de la bouche des paysans illettrs dans les Carpathes. Le vdique Savitri (le soleil crateur) est un dieu la chevelure d'or. L'anne indienne, de mme que celle des Slaves du paganisme, comptait trois saisons seulement : la chaude, la tempre et la froide. On verra dans notre conte que les trois cheveux d'or arrachs de la tte du Vsvde, tombent comme les ptales d'une fleur qui a vcu son printemps, comme les pis de l't sous la faucille du moissonneur, comme les feuilles de l'automne sous le givre d'une bise glaciale. Plavacek, que les dieux aiment pour les prires qu'il leur adresse et pour ses vertus, continue la mission de Manus (slave Monge). Il reprsente une incarnation divine. Son existence profite la terre et au ciel. Cela ressort du contenu mme des faits.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

34

LE SOLEIL

La premire disait : " A ce garon j'accorde le don d'affronter de grands dangers." La deuxime disait : Moi, je lui accorde la facult de pouvoir heureusement chapper tous ces dangers, et de vivre longtemps. " La troisime dit : " Quant moi je lui accorde d'pouser la princesse ne l'heure qu'il est et fille de ce roi mme qui dort ici en haut, dans le grenier. " Avec ces dernires paroles, les lumire s'teignirent et le silence se rtablit. Ces vieilles femmes taient les Soudiki (1) en personne. Le roi restait atterr de douleur et de surprise, comme s'il et reu un coup d'pe en pleine poitrine. Jusqu' l'aube du jour, sans fermer l'il, il pensa aux moyens d'empcher que les prdictions des Parques ne se ralisassent. Aux premires lueurs du matin, l'enfant nouveau-n se mit pleurer. Le charbonnier se leva,
______________ (1) Les Parques. Le texte tchque dit soudicky ou soudice, de la racine coud qui se trouve dans toutes les langues slaves dans le sens de jugement, arrt, d'o ooud (destin, fatum, dcret divin), ooudi, vase pour recueillir les suffrages des votants, et soudia ou souder (juge).

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SOLEIL

35

s'approcha de lui, et trouva que sa femme avait cess de vivre. " Pauvre petit orphelin! s'cria-t-il douloureusement, que deviendras-tu sans les soins d'une mre Confie-moi cet enfant, dit le roi, j'en aurai soin et il s'en trouvera bien. Quant toi, je te donnerai tant d'argent que tu n'auras plus besoin de te fatiguer brler des charbons. " Le charbonnier y consentit avec plaisir, et le roi partit en promettant d'envoyer quelqu'un pour chercher l'entant. La reine et les courtisans avaient cru mnager une surprise agrable leur matre, en lui annonant la naissance d'une charmante petite princesse, venue au monde la nuit mme o le roi sou pre avait eu l'occasion de voir les trois Parques. Le roi frona le sourcil et, appelant un de ses domestiques, lui dit : Tu iras tel endroit, dans la fort, la chaumire du charbonnier, auquel tu remettras cet argent, en change d'un enfant nouveau-n. Prends le marmot et, chemin faisant, noie-le bien quelque part. Seulement, souvienstoi que s'il n'est pas dment noy, tu le seras toi-mme sa place. " Le domestique reut l'enfant dans un panier et, arrivant au milieu d'une passerelle qui runissait les deux rivages d'un fleuve large et profond, il y prcipita le panier avec l'enfant.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

36

LE SOLEIL

" Bon voyage, monsieur mon gendre, " dit le roi, aprs avoir entendu le rcit du domestique. Le roi pensait que l'enfant avait pri dans les eaux ; mais il n'tait rien moins que noy ou mort. Au contraire, le petit voguait balanc mollement dans son panier, comme dans un berceau. Il y dormait aussi doucement que si sa mre et chant pour l'endormir. Le panier aborde aux environs de la cabane d'un pcheur. Celui-ci, occup de rparer ses filets, aperut un objet surnageant au milieu du fleuve, sauta aussitt dans une barque, le recueillit, et courut annoncer sa femme la bonne nouvelle : " Tu dsirais toujours avoir un fils, tiens, en voici un bien beau, la rivire nous l'a apport. " La femme du pcheur reut l'enfant avec une extrme joie et elle le soignait comme le sien propre. Ils le nommrent Plavacek (qui surnage), parce qu'il leur tait arriv en flottant sur les eaux. Le fleuve coule, les annes se passent, le petit garon devient un bel homme, et les villages d'alentour n'ont pas de jouvenceau comparable lui. Or, il advint qu'un jour, en t, le roi chevauchait tout seul. La chaleur tant excessive, il arrta son cheval devant la cabane du pcheur, pour lui demander un verre d'eau frache. Plavacek vint le lui offrir ; le roi le regarda avec attention, puis, se tournant vers le pcheur, dit :

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SOLEIL

37

Tu as l un beau garon, est-ce ton fils? Oui et non, rpondit le pcheur. Il y a une vingtaine d'annes, j'ai trouv un tout petit enfant, dans un panier, nageant au milieu du fleuve, nous l'avons adopt et lev." Le roi devint ple comme la mort, car il devina que c'tait bien le mme enfant qu'il avait condamn tre noy. Ensuite, se ravisant, il descendit de cheval et dit: " J'ai besoin d'envoyer un message au chteau, et je n'ai personne avec moi ; pourriez-vous l'y envoyer ? Trs certainement, reprit le pcheur, Votre Majest peut compter sur son intelligence. " L-dessus, le roi s'assit pour crire la reine ces mots : " Le jeune homme qui t'apportera ce message, est le plus dangereux de tous mes ennemis. Aussitt arriv, fais-lui couper la tte. Point de retard, point de piti ; il faut qu'il soit excut avant mon retour au chteau, je le veux. " Aprs avoir pli soigneusement la lettre, il la cacheta de son sceau royal. Plavacek prit la lettre et incontinent se mit en route travers la fort. Elle tait si grande et si paisse qu'il s'y gara. Surpris par la nuit au milieu
______________ (1) Comparez ce passage avec la variante de Glinski , vol. III, p. 133.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

38

LE SOLEIL

de sa course aventureuse, il rencontra une vieille femme. " O vas-tu donc, Plavacek, o vas-tu ? lui demanda-telle. Je suis charg d'une lettre pour le chteau royal, mais je me vois gar. Ne pourriez-vous pas, bonne Mre, m'indiquer mon chemin? Aujourd'hui, mon enfant, impossible. Il fait sombre et tu n'aurais pas le temps d'y arriver, fit observer la vieille. Reste chez moi cette nuit. Tu ne l'auras pas passe chez des trangers, je suis ta marraine, moi. " Le jeune homme obit et ils entrrent dans une jolie chaumire qui sembla tout coup surgir de dessous la terre. Or, pendant que Plavacek dormait, la vieille changea sa lettre en une autre, ainsi conue : " Aussitt aprs rception de cette lettre, tu conduiras le porteur chez la princesse, notre fille. Ce jeune homme est notre gendre, et je veux qu'ils soient maris avant mon retour au chteau. Telle est ma volont. " La reine, aprs avoir lu la lettre, ordonna de prparer tout ce qu'il fallait pour clbrer les noces. Toutes deux, la reine et sa fille, se plaisaient beaucoup dans la socit du jeune homme. Rien ne troublait le bonheur des nouveaux maris. Aprs quelques jours, le roi fut de retour au ch-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SOLEIL

39

teau, et, ayant appris ce qui tait arriv, il se mit injurier la reine. Mais vous m'avez ordonn expressment de les faire marier avant votre retour ; relisez votre lettre que voici, " rpondit la reine. Il examina attentivement la lettre. En effet, le papier, l'criture, le sceau, tout tait d'une authenticit irrprochable. Il appela donc son gendre pour l'interroger lui-mme sur les dtails de son voyage. Plavacek n'en omit aucun son beau-pre, racontant, comment il s'tait gar et comment il avait pass toute une nuit dans la cabane de la fort. Comment est-elle, cette vieille femme? " demanda le roi. En coutant le signalement que Plavacek lui en donna, le roi comprit que c'tait prcisment la mme inconnue qui, vingt ans auparavant, avait prdit le mariage de la princesse avec le fils du charbonnier. Aprs avoir rflchi, le roi ajouta : Ce qui est fait est fait. Seulement tu ne seras pas mon gendre pour si peu de chose, oh non! En guise de cadeau de noces, tu dois m'apporter trois cheveux d'or de la tte du Dde-Vsvde (1). " Il croyait pouvoir par ce moyen se dbarrasser de son gendre dont la prsence l'importunait.
______________ (1) Nous avons dit dj que dd signifie vieillard, et vsved, qui sait tout et qui voit tout.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

40

LE SOLEIL

Plavacek se spara de sa femme et partit. " Je ne sais o aller, pensait-il, mais c'est gal; ma marraine, la Parque, saura bien y aviser. " En effet, il trouva sans peine la vritable direction, marchant longtemps par monts et par vaux, traversant gu les rivires, si bien qu'il atteignit les ctes de la mer Noire. Il y aperut une barque (1) avec son batelier et lui dit : " Dieu vous bnisse, vieux batelier! Et toi aussi, mon jeune voyageur. O veux-tu aller ? Au chteau de Dde-Vsevde pour chercher trois cheveux d'or. S'il en est ainsi, sois le bienvenu. J'attends depuis longtemps l'arrive d'un envoy tel que toi. Voil bien vingt ans que je fais passer des voyageurs et aucun d'eux n'a rien fait pour me dlivrer. Si tu me promets de demander au Dde-Vsvde quand
______________ (1) Une barque avec un batelier sont le symbole, comme l'a savamment observ Erben, du passage solaire de l'hiver au printemps. Le batelier, Charon de la mythologie slave, s'appelle dans les autres variantes thart (le diable), et obr (le gant). Dans la variante veliko-russe, il n'y a ni batelier ni barque, mais kiteryba, c'est--dire une baleine, couche sur la surface des eaux et servant de passerelle d'un bord l'autre. Elle est meurtrie des coups de pied des passagers qui la maltraitaient, mais elle n'en sera dlivre que lorsqu'elle aura retir, du fond de la mer, les douze navires chargs de richesses du marchand Marko Bohaty. La baleine expie le crime de leur avoir fait subir un naufrage.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SOLEIL

41

j'aurai un remplaant pour me librer de mes peines, je te passerai dans mon bateau. " Plavacek promit et le batelier le conduisit jusqu'au rivage oppos. Il continua sa marche et approcha d'une grande ville, qui tait moiti ruine. Non loin d'elle, il aperut un convoi funbre : le roi du pays accompagnait le cercueil de son pre et des larmes grosses comme des pois inondaient ses joues. " Dieu veuille vous consoler de votre dtresse, dit Plavacek. Merci, bon voyageur! O vas-tu? Je me rends chez le Dde-Vsvde, en qute de ses trois cheveux d'or. Vraiment, chez le Dde-Vsvde ? Quel dommage que tu ne sois pas venu il y a quelques semaines ! Nous attendons depuis longtemps un envoy tel que toi. " Plavacek s'tant prsent la cour du roi, celui-ci lui dit : " Nous avons appris que tu te rends en mission chez le Dde-Vsvde. Hlas! nous avions ici un pommier qui produisait des fruits de Jouvence. Une seule de ses pommes, aussitt mange, mme par un moribond, le ferait gurir et rajeunir. Mais voil que depuis vingt ans le pommier ne porte ni fleurs ni fruits. Peux-tu me promettre d'en demander la cause au Dde-Vsvde?

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

42

LE SOLEIL

Je vous le promets. " Aprs quoi Plavacek arriva vers une ville belle et grande, mais triste et silencieuse. Prs de la porte, il rencontra un vieillard qui, la canne la main, s'avanait avec beaucoup de peine : " Dieu vous bnisse, bon vieillard ! Soyez bni, vous aussi. O allez-vous donc, beau voyageur? Chez le vieux Vsvde pour chercher ses trois cheveux d'or. Ah ! tu es justement l'envoy que j'attendais depuis longtemps. Il faut que je te fasse parvenir jusqu' mon matre et roi. Allons-y. " Aussitt qu'ils furent arrivs, le roi lui demanda : " J'ai entendu dire que tu vas en ambassade, auprs de Dde-Vsvde. Nous avions ici un puits avec de l'eau qui se renouvelait d'elle-mme, et si merveilleuse dans ses effets, qu'en la faisant boire aux malades ils redevenaient bien portants. Quelques gouttes rpandues sur un cadavre le faisaient ressusciter. Eh bien, depuis une vingtaine d'annes, le puits reste sec. Si tu t'engages demander au vieillard Vsvde le moyen de remplir notre puits, je t'en rcompenserai royalement. " Plavacek promit, et le roi le congdia avec bienveillance. Ensuite, il avait traverser de longues forts som-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SOLEIL

43

bres, au milieu desquelles il aperut une grande prairie toute pleine de belles fleurs, et au milieu un chteau d'or. C'tait le palais du Dde-Vsvde, tout rayonnant de splendeur; on l'et dit construit de feu. Plavacek entra sans rencontrer un tre qui bouget, except une vieille femme blottie dans un coin et occupe filer. " Salut, Plavacek, je suis bien aise de te revoir ! " C'tait encore sa marraine, la mme qui lui avait offert un gte dans sa cabane forestire lorsqu'il portait le message du roi. " Dis-moi donc ce qui t'amne ici de si loin? Le roi ne veut pas que je sois son gendre sans l'avoir pay; il m'envoie donc. ci pour lui rapporter trois cheveux d'or du Dde-Vsvde. " La Parque se mit rire en disant : " Le Dde-Vsvde? mais je suis sa mre, c'est le soleil brillant, en personne. Tous les matins, il est enfant; midi, il devient homme, et le soir il vieillit comme un centenaire dcrpit ! Soit, je te
______________ (1) Voici quelques passages du Rig-Vda qui prouvent que ceux qui les improvisaient, il y a plus de trente sicles, s'imaginaient, de mme que les montagnards slovaques d'aujourd'hui, que le Soleil renouvelait son existence tous les jours. Seulement les Aryas primitifs motivaient ses trois ges et ils croyaient que le Soleil provenait du feu (agni) sacr, qu'ils ne

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

44

LE SOLEIL

ferai avoir les trois cheveux de sa tte, afin que tu saches que ce n'est pas pour rien que je suis ta marraine. Avec tout cela, tu ne peux plus longtemps rester ici comme tu es! Mon fils le Soleil est dou d'une me charitable; mais, en rentrant chez lui il a faim, et je ne m'tonnerais pas si, aussitt arriv, il ordonnait de te faire rtir pour son souper Vois-tu ce baquet vide, je le renverserai, et tu te cacheras dessous. "
______________ laissaient jamais s'teindre sur l'autel. Chez les Aryas c'tait un croyance, chez les Slovaques ce n'est qu'un souvenir faible, un cho d'un mythe dont ils ne comprennent plus la signification : .... " De lui (Agni) nat le soleil qui se lve le matin. " (Rig-Vda, vol. IV, p. 514, trad. Langlois,) " 0 sage et prudent Agni! Nous ne connaissons point ta grandeur dont toi seul as le secret. Agni dort dbile et sans forces; puis il marche; de sa langue il caresse la jeune (libation); il est le matre des nations. " (Ibid., vol. 1V, p. 135.) " A peine n, il (Indra) dit sa mre : Quelles sont ces clameurs terribles que l'on entend? " (Ibid., vol. III, p. 330.) " Indra est terrible dans les combats, ferme et triomphant. A peine estil n, et dj il soutient tous les cieux, toutes les terres, et ces grandes vaches (les nuages) la marche rapide. " (ibid., vol. III, p. 371.) " Quant l'apptit des dieux vdiques, toujours trs friands des mets et des boissons enivrantes qu'on leur offre, les hymnes en parlent souvent ; un seul exemple suffira ici : " 0 Indra! reois ds le matin le soma que nous t'offrons avec ces beignets, ce plat de caill, ces gteaux et ces hymnes. " (Ibid., vol. II, p. 75.)

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SOLEIL

45

Avant d'obir, Plavacek pria la Parque de s'informer auprs du Dde-Vsvde relativement trois questions dont il s'tait engag d'apporter la rponse. Je le lui demanderai ; mais toi, prte une oreille attentive ce qu'il me rpondra. " Tout coup le vent se dchana du dehors, et, par une fentre du chteau, du ct de l'ouest, arriva le Soleil. C'tait un vieillard la tte d'or. " Je sens ici de la chair humaine, s'cria-t-il, je le sens bien ; ma mre, tu as ici quelqu'un. Astre du jour, rpondit-elle, qui pourrais-je, avoir ici sans que tu l'eusses aperu avant moi? Le fait est qu'en volant travers le monde durant toute la journe, tu flaires si souvent les hommes, qu'il n'y a rien d'tonnant que le soir, rentrant dans ta maison, tu continues sentir l'odeur de la chair humaine. " Le vieillard ne rpondit mot, mais il s'assit souper. Aprs le repas, il posa sa tte d'or sur les genoux de la Parque (1) et se mit sommeiller. Aussitt qu'elle eut remarqu qu'il dormait dj, elle lui arracha un cheveu et le jeta par terre. Le cheveu en tombant fit retentir un son
______________ (1) Cette Parque, mre du soleil, correspond la vdique Aditi (la nature).

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

46

LE SOLEIL

mtallique, comme la vibration d'une corde de guitare. " Que me veux-tu, ma mre? demanda le vieillard. Rien, mon fils. Je sommeillais, et j'ai cru avoir rv quelque chose de bien trange. Qu'tait-ce donc, ma mre ? J'ai cru voir un endroit, je ne sais lequel, o il y avait un puits aliment par une source dont l'eau gurissait les malades, mme agonisants, sitt qu'ils en avalaient une gorge. Il y a plus, les cadavres mme ressuscitaient lorsqu'on les arrosai de quelques gouttes de cette eau merveilleuse. Mais voil que, depuis vingt ans, le puits reste sec. Que faut-il faire pour le remplir comme autrefois? C'est tout simple, et il est facile d'y remdier. Une grenouille qui s'est loge dans l'orifice de la source empche les eaux de jaillir. Il faut tuer la grenouille, curer l'intrieur du puits, et on verra l'eau sourdre comme autrefois. " Lorsque le vieillard se fut rendormi, la vieille lui arracha un autre cheveu d'or et le jeta par terre. " Que me veux-tu, ma mre? Ce n'est rien, mon fils, rien. En sommeillant, j'ai cru voir quelque chose d'trange. Il me semblait que les habitants d'une ville, je ne sais plus la-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SOLEIL

47

quelle, avaient dans leur jardin un pommier, dont les pommes possdaient la vertu de faire rajeunir les vieux. Une seule de ces pommes mange par un vieillard lui rendait les forces et la fracheur de la jeunesse. Or, depuis une vingtaine d'annes, le pommier ne porte plus de fruits. Quels sont les moyens de le faire fructifier ? Les moyens ne sont pas difficiles. Une vipre, cache dans les racines du pommier, en dtruit la sve. Il faut tuer le reptile, transplanter le pommier, et on le verra, comme autrefois, se couvrir de fruits. " L-dessus, le bon vieillard se rendormit dans un clin dil. La vieille lui arracha un troisime cheveu d'or. Mais, voyons donc, tu ne me laisses pas dormir, ma mre ? dit le vieillard fch et il voulait se lever. Couche-toi, mon fils chri, et ne bouge pas. Je regrette de t'avoir rveill. C'est que je sommeillais aussi et j'ai eu un rve bien trange. Imagine-toi, il nie semblait voir un batelier, aux bords de la mer Noire, qui se plaignait de travailler, depuis vingt ans dj, sans que personne arrivt pour le remplacer; quand finira-t-il donc de ramer, ce pauvre vieillard ? C'est un imbcile et voil tout. Il n'aurait qu' remettre sa rame entre les mains du premier venu

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

48

LE SOLEIL

et lui-mme sauter sur le rivage. Celui qui recevra la rame le remplacera en qualit de batelier. Mais laisse-moi tranquille, ma mre, et ne me rveille plus; je dois me lever de grand matin et il me faudra d'abord aller scher les larmes de la princesse, femme du fils d'un charbonnier. La pauvrette passe toutes ses nuits pleurer son mari, envoy par le roi pour lui apporter les trois cheveux d'or de ma tte. " Le lendemain matin on entendit hurler les vents en dehors du palais du Dde-Vsvde, et, au lieu d'un vieillard, un bel enfant, aux cheveux d'or, se rveilla sur les genoux de la vieille femme. C'tait le Soleil divin ; il prit cong de sa mre et s'envola par la fentre de l'orient. La vieille femme courut retourner le baquet et dit Plavacek : " Tiens, voici les trois cheveux d'or et tu connais dj les trois rponse (1) que Dde-Vsvde a donnes. Maintenant, bon voyage, et puisse Dieu te conduire. Tu ne me reverras plus, car tu n'auras plus besoin de moi. " Plavacek la remercia avec gratitude et partit.
______________ (1) Erben fait remarquer que les questions, rsolues par le Soleil, dsignent allgoriquement les renouvellements priodiques de la nature. L'arbre qui a cess de fructifier, et le puits qui ne fournit plus d'eau, symbolisent la saison des frimas. En change du service rendu, Plavacek reoit beaucoup de richesses. Ce seraient les moissons et les fruits gards pendant l'hiver.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SOLEIL

49

Arriv la ville au puits dessch, et interrog par le roi sur ce qu'il apportait de bon, il rpondit : " Faites soigneusement curer votre puits. Ensuite, tuez la grenouille qui obstrue la source, et vous verrez l'eau merveilleuse sourdre comme par le pass. Le roi fit faire ce que disait Plavacek, et heureux de revoir son puits plein, il lui donna en cadeau douze chevaux, blancs comme des cygnes. I1 y ajouta autant d'or et d'argent qu'il en pouvait emporter. En arrivant la deuxime ville, questionn par le roi s'il lui apportait de bonnes nouvelles, il rpondit : " Excellentes, on ne peut meilleures. Vous n'avez qu' faire extraire de la terre votre pommier, et tuer le reptile qui s'est tabli dans ses racines. Puis, faites replanter l'arbre et il produira des pommes pareilles celles d'autrefois. " En effet, le pommier, aussitt replant, se couvrit de fleurs comme si on l'avait inond de roses. Le roi ravi de joie, lui fit cadeau de douze chevaux, noirs comme des corbeaux, et chargs d'autant de richesses qu'ils taient capables d'en porter. Il poursuivit donc son voyage jusqu'aux bords de la mer Noire. Le batelier lui demanda s'il avait appris le moment de sa dlivrance. Plavacek se fit d'abord passer, avec ses douze chevaux, sur la rive oppose, et ensuite conseilla au batelier de

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

50

LE SOLEIL

remettre sa rame au premier voyageur qui viendrait rclamer ses services, afin qu'il le remplat dfinitivement. Le roi, beau-pre de Plavacek, ne voulait pas d'abord croire ses yeux en se voyant possesseur de trois cheveux d'or de Dde-Vsvde. Quant la jeune pouse; elle pleurait chaudes larmes non plus de tristesse, mais de la joie d'avoir revu son bien-aim si heureusement de retour, et elle lui disait : " Comment donc as-tu fait, cher poux, pour acqurir de si magnifiques chevaux avec tant de richesses? " Il lui rpondit : " Tout cela a t pay au poids de l'me, avec de l'argent comptant des peines que j'ai prises, et des services que j'ai rendus. Ainsi par exemple, un roi, j'ai indiqu le moyen de rentrer dans la possession de ses pommes de Jouvence ; un autre j'ai appris le secret de rouvrir les sources de l'eau qui donne la sant et la vie. Des pommes de Jouvence! De l'eau de la vie! interrompit le roi eu s'adressant Plavacek : mais oui, j'irai chercher ces trsors moi-mme. Ah quel bonheur ! Aprs avoir mang une de ces pommes je redeviendrai jeune! Puis je boirai quelques gorges de l'eau d'immortalit et je vivrai tout, jamais!... "

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE SOLEIL

51

Sans plus attendre, le roi partit la recherche des deux objets, et jusqu'aujourd'hui, il n'en est pas revenu (1).
______________ (1) Une variante dit que le roi, aussitt arriv au passage, fut forc par le Charon slave d'accepter sa rame et de devenir batelier sa place. Pour clore ces quelques remarques, nous ajoutons qu'une variante allemande de ce conte fut publie dans le recueil des frres Grimm, sous le titre Der Teufel mit den drei goldenen Haaren, et ce n'est pas le seul larcin de traditions orales que la Germanie a fait aux peuples limitrophes. Guillaume Grimm avait recueilli et transcrit une grande partie de ses contes Erdmannsdorf, dans la Silsie, aujourd'hui prussienne, au district de Lechnicki, c'est--dire dans une contre sise au milieu des populations slaves de Moravie, de Pologne et de Lusace. Cette contre, aujourd'hui germanise quant la langue, n'a jamais cess de demeurer slave quant ses murs et ses traditions. Le conte se maintient avec son caractre slave, dont les exploits du hros principal sont empreints. Plavacek, au type des hros des Bakas, est un homme de Dieu, une expansion de l'ide rdemptrice. De l viennent son amour et sa sympathie pour les animaux.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

52

LE SOLEIL

***

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

KOVLAD (1)
OU LE SOUVERAIN DU RGNE MINRAL. (CONTE TRADUIT DE BOGNA, N. p. 321-328.)

I : LE RVE,
Il y avait une veuve, mre d'une fort jolie fille. La mre tait une bonne et humble personne, mais sa fille tait pleine d'orgueil et d'ambition. Maints pouseurs se prsentaient, pour obtenir la main de la jeune beaut; mais leur grand nombre et leurs offres ne faisaient qu'accrotre sa prsomption et ses refus ddaigneux. Une fois, par un beau clair de lune, la mre s'tant rveille et ne
______________ (1) Le substantif kovlad est un compos de deux mots slaves, kov, ce qui est mallable, le mtal, el vlad, matre. Il y a aussi un autre mot qui rpond, pour la forme ainsi que pour le sens,

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

54

KOVLAD

pouvant plus se rendormir, se mit grener le rosaire, priant Dieu d'assurer le bonheur de son enfant unique, qui, soit dit en passant, lui rendait la vie parfois lourde supporter. La fille dormait ses cts. La pauvre mre contemplait avec amour les charmes juvniles de son enfant; et, voyant un sourire s'panouir sur ses lvres, elle se demanda : " Quel serait donc ce rve qui la rend si heureuse ?" Ce disant, elle acheva ses patentres, suspendit le rosaire au clou, et, posant sa tte sur l'oreiller de son enfant, s'endormit. Le lendemain, elle dit : " Raconte-moi donc, fille chrie, qu'as-tu vu de si beau, cette nuit, pour avoir ri dans ton sommeil? Ah ! oui, maman, c'tait un rve bien dlicieux. Imagine-toi : Je rvais qu'un riche seigneur est venu chez nous, dans un magnifique char de cuivre, et qu'il me donnait une bague orne de pierres qui rayonnaient comme les toiles du ciel. Puis, lorsque je suis entre l'glise, il y avait beaucoup
______________ Kuvra* (Plutus), dieu des richesses de la mythologie indienne. En lisant ce conte et celui qui le suit immdiatement, on verra qu'outre l'analogie du nom, il y a celle des dtails mythiques. La description que donne l'pope de Valmiki, des richesses minrales et vgtales du royaume de Kuvra et de son chteau, rappelle en plusieurs points la scenerie des contres souterraines parcourues par la jeune meunire (p. 72) avec l'enfant perdu. Nous reproduisons ce passage. (*) Kovyra-ti en russe veut dire fouiller, creuser, estropier, dfigurer. Le dieu indien Kuvera tait boiteux.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

KOVLAD

55

de monde et tous me trouvaient divine et adorable comme la Sainte-Vierge. Ah! mon enfant, tu blasphmes; Dieu te prserve de songes pareils! " rpondit la vieille mre, tandis que sa fille, fredonnant une chansonnette, courait gaiement vaquer aux soins du mnage. Le mme jour, on vit, dans leur village, un jeune et beau fermier arriver dans son chariot de campagne, en les priant de venir partager le pain rustique. Il tait charmant et il plut beaucoup la mre, mais la fille repoussa sa proposition avec rudesse. " Quand mme tu serais venu pour me conduire dans un char de cuivre, quand mme tu m'aurais offert une bague orne de pierres rayonnantes comme les toiles du ciel, je n'aurais jamais consenti t'pouser, toi, paysan! " Le jeune homme, choqu de ces impertinences, la recommanda Dieu et s'en retourna tristement chez lui. La mre la rprimanda en lui reprochant sa duret. La nuit suivante, la mre se rveilla derechef, prit son rosaire et pria avec encore plus de ferveur afin que Dieu daignai bnir sa fille; celle-ci, tout en dormant, partit d'un clat de rire : " Qu'a-t-elle donc, la pauvre entant? toujours des rves ! " se dit-elle; puis elle soupira, pria encore, et, posant sa tte sur l'oreiller de sa fille, voulut se

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

56

KOVLAD

rendormir ; mais, pendant longtemps, elle ne put fermer les yeux. Le matin, voyant sa fille s'habiller, elle demanda : Eh bien ! ma fille, tu rvais encore et tu riais comme une forcene ! Je rvais qu'un seigneur tait venu me chercher dans un char d'or, et qu'il me donnait un diadme d'or. Lorsque je suis arrive l'glise, les hommes m'admiraient et me vnraient plus que la Sainte-Vierge. Dieu! quel mauvais songe! rpondit la mre ; quel songe orgueilleux ! Prie Dieu, chre enfant, prie-le de ne pas t'induire en tentation! " Cette fois-ci, la mre la gourmanda svrement et sortit de la chambre en fermant la porte avec bruit. Le mme jour, on vit arriver dans le village une calche, et des gentilshommes vinrent inviter la mre et la fille aller partager le pain seigneurial. La mre croyait que c'tait un bien grand honneur pour une villageoise qu'une telle offre, et elle se rjouissait d'avance du consentement de sa fille. Mais celle-ci repoussa l'invitation et rpondit aux gentilshommes avec hauteur: " Quand mme vous seriez venus me chercher dans un char d'argent massif, quand mme vous m'auriez fait prsent d'un diadme d'or, jamais je n'aurais consenti pouser votre seigneur. "

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

KOVLAD

57

Les gentilshommes se retournrent dpits et rebroussrent chemin. La mre la tana d'importance pour tant d'orgueil. " Fille de malheur, lui criait-elle, l'orgueil est un souffle de l'enfer: sois donc humble, honnte et douce. " Mais la fille se riait de toutes ces remontrances. La troisime nuit, la fille dormait profondment, tendue ct de sa mre. Celle-ci, au contraire, ne pouvait fermer l'il. Tourmente de sinistres pressentiments, elle craignait quelque malheur pour sa fille et grenait le rosaire en priant avec ferveur. Tout coup, la jeune endormie se mit ricaner et rire convulsivement. " Dieu de misricorde! s'cria la vieille, quels sont donc les rves qui hantent ce pauvre cerveau ? " Et elle continua prier pour sa fille jusqu' l'aube du jour. Le matin, elle demande : " Qu'est-ce qui t'a donc fait ricaner si affreusement, cette nuit? Tu fais de mauvais rves, ma pauvre enfant. Voyons, maman, tu m'as l'air de vouloir me sermonner encore une fois. Je veux que tu me racontes quel tait ton rve. Eh bien! sachez que je rvais qu'on tait venu

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

58

KOVLAD

me demander en mariage dans un char tout dor, et que j'ai reu un magnifique manteau tissu d'or pur. Lorsque nous sommes arrivs l'glise, la foule se pressait pour s'agenouiller devant moi.... " La mre se tordit douloureusement les mains, tandis que la fille prenait ses robes et sortait, afin d'achever sa toilette et d'viter les dolances de sa mre. Le mme jour, on vit arriver dans la cour trois chars de cuivre, d'argent et d'or. Le premier tait attel de deux, le second de trois et le troisime de quatre magnifiques coursiers. Des chars de cuivre et d'argent, descendirent des messieurs ayant des gants couleur carlate, des pardessus verts. Du char d'or descendit un beau seigneur dont les vtements d'or resplendissaient au soleil. Tout le cortge alla directement trouver la veuve, et lui demander la main de sa fille. " Je doute que nous soyons dignes de tant d'honneur, " rpondit humblement la veuve ; mais la fille, au premier coup dil qu'elle jeta sur le solliciteur, le reconnut pour le fianc de ses rves. Aussi s'tait-elle retire dans une chambre part, pour y tresser une aigrette en plumes de couleur. (1) En change d'une aigrette de son propre ouvrage
______________ (1) Prsent emblmatique, que les filles slovaques font celui qu'elles dsirent pouser.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

KOVLAD

59

que la fille offrit au fianc, celui-ci lui mit au doigt une bague enchsse de pierres, qui brillaient comme les toiles au ciel, et la revtit d'un manteau en drap d'or. La fiance se pmait de joie, et vite se retira pour complter sa toilette. En attendant, la mre, soucieuse et en proie de tristes pressentiments, demanda son gendre : " Puisqu'elle consent partager votre pain, dites-moi de quelle farine est ce pain? Il y a chez nous du pain de cuivre, du pain d'argent et du pain d'or ; libre ma femme de choisir. " La mre s'tonnait de plus en plus de tout cela, et s'en affligeait galement, tourmente par des pressentiments de plus en plus sombres. Quant la fille, elle ne demandait rien, ne voulait savoir rien, pas mme ce qui se passait dans l'me de sa pauvre mre. Une fois la toilette acheve, la fiance tait rellement magnifique, dans son manteau d'or. Lorsque le seigneur la prit par la main, pour aller l'glise clbrer les fianailles, elle eut soin de ne demander ni la bndiction maternelle, ni la permission de prendre cong de sa mre ou de ses compagnes, selon l'usage ancien de ses anctres. La veuve toute plore, debout sur le seuil de la maison, murmurait une prire pour le salut de l'me de son unique enfant. Aprs la crmonie, les nouveaux maris montrent dans le char

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

60

KOVLAD

d'or, et les messieurs dans les chars d'argent et de cuivre. Les voil partis, sans que la fille et fait ses adieux sa mre en larmes. Le cortge poursuivit son chemin, sans s'arrter, jusqu' ce qu'il arrivt au bas d'un rocher. En guise de porte cochre, il y avait, une large caverne. Les chevaux, peine entrs, suivirent une pente rapide, de plus en plus bas, et, derrire eux, le gant Zmotras (qui fait les tremblements de terre) eut hte de boucher l'entre de la caverne avec le quartier d'un roc. Ils s'avanaient dans les tnbres, presque ttons. La marie avait grand'peur, mais l'poux la rassura : " Ne crains rien, attendons un peu ; il fera clair et beau. " De tous cts accouraient des pygmes, portant des torches allumes. Tous ils saluaient et acclamaient leur roi Kovlad, et ils clairaient le chemin du cortge nuptial. Ce fut pour la premire fois, que l'orgueilleuse fille s'aperut qu'elle avait pous Kovlad. Cependant elle ne s'en chagrina point (1).
______________ (1) Kouvra et Kovlad exercent leur pouvoir dans des rgions souterraines; ils touchent l'enfer et sont ordinairement hostiles aux dieux de la lumire et aux hommes dous de vie. Kovlad enlve la jeune fille et veut qu'elle se nourrisse de mtaux ; il retient prisonnier dans ses royaumes souterrains le jeune enfant, pour une faute de sa nourrice, Kouvra maudit un Gandharva cleste qui ne peut entrer au paradis qu'aprs avoir t tu par Rama. Voyez ce sujet un bel pisode de la Ramayana, vol. IV, p. 41, trad. Fauche.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

KOVLAD

61

Sortant de ces gouffres tnbreux, ils arrivrent en plein air, au milieu de forts et de monts immenses, qui s'levaient jusqu'au ciel. Et, chose trange, tous les arbres, sapins, ifs, htres, toutes les montagnes y taient de plomb massif. Quand ils eurent travers ces monts tonnants, on vit derechef arriver le gant Zmotras. Il s'empressa de combler toutes les issues du chemin qu'ils venaient de parcourir. Des montagnes de plomb, le cortge nuptial dboucha dans de vastes plaines rayonnantes de beaut, et, au milieu d'elles, se trouvait un chteau d'or, incrust de pierres prcieuses. Il y avait tant de choses voir, que la marie, fatigue de l'examen de toutes ces merveilles, ne respira plus librement qu'en remarquant les pygmes en train de prparer un festin. Elle avait faim, on s'assit table. On servait des mets frits et cuits de diffrents mtaux, de cuivre, d'argent et d'or. Tous s'en rgalaient, hormis la jeune marie, qui ne pouvait manger. Elle pria son poux de lui faire donner un morceau de pain. " Je le ferai bien volontiers, madame, " rpondit Kovlad et, sur son ordre, on apporta une miche de pain tout de cuivre. Elle ne put en manger. Le matre fit apporter une miche d'argent ; la marie ne put en manger. Le matre fit donner une miche

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

62

KOVLAD

d'or. Les domestiques s'empressrent d'en servir madame, mais elle ne put pas non plus en manger. Je serais bien aise de vous satisfaire, mais nous n'avons pas ici d'autres pains que ceux-l. " Ce n'est qu'alors, qu'elle s'aperut entre quelles mains elle s'tait livre, et elle se mit pleurer amrement. Tu as beau verser des larmes et te plaindre, dit Kovlad, tu savais bien quel pain tu aurais rompre; or, ta volont a t faite. " Et, en effet, il n'en fut pas autrement. Ce qui est fait est fait. La jeune marie dut dsormais demeurer sous terre, chez son mari Kovlad, le dieu des mtaux, dans leur chteau d'or, parce qu'elle n'avait cherch que de l'or et qu'elle n'avait jamais voulu rien de mieux. Ainsi soit-il.

II : L'ENFANT PERDU
Un seigneur possdait des richesses incalculables. C'tait bien, mais elles ne lui profitaient gure, car il n'avait pas d'hritier auquel il et pu les lguer.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

KOVLAD

63

Dj sur le retour de l'ge, il se sentait vieux plutt que jeune. Pauvre homme! Tous les jours il allait avec sa femme, l'glise, prier Dieu qu'il daignt leur octroyer la bndiction d'avoir un fils. Et cela dura longtemps, jusqu' ce qu'une fois, la femme se sentit en tat de maternit. Leurs esprances croissaient de jour en jour. Or, la veille de la venue au monde de l'enfant, le pre eut un songe. Il rvait que sa femme lui donnerait un garon, mais que celui-ci n'existerait qu' condition de ne jamais toucher la terre, avant le terme de douze ans accomplis. Des nourrices nombreuses, averties d'avance, veillaient soigneusement ce que cette condition ft remplie sans faute. L'enfant approchait de la fin de sa douzime anne. Il ne lui restait plus que peu de jours, et on ne lui avait jamais permis de toucher la terre. Les nourrices tantt le portaient sur leurs bras, et tantt le beraient dans son berceau d'or (1). Dj le pre commenait les prparatifs d'une fte splendide, qu'il se proposait de donner l'occasion de la dlivrance de son fils du joug des conditions si onreuses du destin. Tout coup, un tracas pouvantable et des cris insolites branlrent les remparts de la cour du chteau. La nourrice,
______________ (1) Les dieux indiens restent debout sur la terre sans la toucher.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

64

KOVLAD

tenant alors l'enfant dans ses bras, et voulant connatre la cause de l'alarme, oublia un tel point ses devoirs, que la malheureuse posa l'enfant par terre et courut regarder la fentre. Le bruit cessa. La nourrice revint reprendre le garon dans ses bras. Impossible de raconter son chagrin, lorsqu'elle s'aperut que l'enfant n'y tait plus et qu'elle avait nglig les ordres de son matre. Attirs par ses cris et ses lamentations, tous les domestiques du chteau accoururent. Le seigneur ne tarda pas venir aussi ; tout effray, il s'enquiert, il demande ce qui est arriv et o est le garon. La nourrice, frmissante comme la feuille du tremble, inonde de larmes, raconta au pre une une toutes les circonstances de la disparition de son fils unique. On ne saurait s'imaginer l'immensit de l'angoisse du seigneur, lorsqu'il vit ses esprances les plus chres s'anantir d'une faon si inattendue Dans un clin dil, il dpcha des serviteurs dans toutes les directions pour chercher l'enfant. Il ordonnait, il suppliait, il versait de l'or pleines mains, promettant tout, pourvu qu'on lui rament son fils. Les recherches les plus minutieuses ne firent pas dfaut, mais personne ne put dcouvrir l'enfant, qui disparut comme s'il n'et jamais exist. Quelque temps aprs, le seigneur afflig apprit que, dans une des plus belles salles du chteau

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

KOVLAD

65

chaque soir, minuit prcis, on entendait quelqu'un marcher et pousser des gmissements plaintifs. Il voulut remonter la source de cette apparition, car un pressentiment lui disait que l'enqute pourrait le conduire la dcouverte si ardemment dsire. Or, il fit proclamer, dans toutes les localits de son royaume, qu'il donnerait trois cents pices d'or quiconque consentirait veiller une nuit dans la salle en question. Les gens de bonne volont ne manquaient point. Mais aucun d'eux n'eut le courage de subir l'preuve jusqu' la fin ; chacun, aussitt qu' minuit les gmissements commenaient se faire entendre, aimait mieux se sauver que de risquer sa vie au prix de trois cents pices d'or. Aussi le seigneur restait indcis et ne pouvait se convaincre si l'auteur de ces gmissements tait son fils, ou bien quelque me en peine. Dans le voisinage du chteau habitait une veuve, meunire de profession et mre de deux filles. Elles taient bien pauvres et vivaient au jour le jour. La nouvelle des bruits nocturnes qui se faisaient entendre dans le chteau du seigneur, et la promesse de trois cents pices d'or de rcompense, pntrrent jusqu' la cabane de la meunire. La fille ane dit sa mre : " Nous sommes si malheureuses que nous n'avons rien perdre. Ce serait certes un bon moyen de

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

66

KOVLAD

soulager notre misre, que de gagner trois cents pices d'or, au bout d'une nuit de patience. Je veux essayer, y consens-tu? " La mre remua les paules en signe d'irrsolution, puis, ayant pens au dnuement dans lequel elles se trouvaient, elle permit sa fille ane d'aller veiller une nuit au chteau. La fille ane alla directement chez le seigneur. " Vraiment, tu oserais faire le guet toute une nuit dans la salle hante par les revenants ? Tu n'en as pas peur, n'est-ce pas, jeune meunire? Je veux bien essayer cette nuit mme, rpondit-elle ; je vous prierais seulement de me faire donner de quoi prparer souper, car j'ai faim. " Le seigneur ordonna de lui fournir tout ce qu'elle demanderait. En effet, on lui apporta des provisions suffisantes, non pas pour un seul, mais pour trois soupers. La fille ane prit tous ces comestibles, y ajouta quelques bches de bois sec, alluma une bougie et entra rsolment dans la salle en question. En bonne mnagre, elle commena par faire du feu dans la chemine, et par y mettre des pots. Puis elle couvrit la table et se fit un bon lit. Toutes ces occupations lui prirent les premires heures de la soire; le temps passait si rapidement, qu'elle fut surprise d'entendre dj sonner minuit. Aux derniers sons de l'horloge, elle entendit quel-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

KOVLAD

67

qu'un marcher et gmir dans la salle. La fille effraye court d'un coin l'autre, mais elle ne voit personne, bien que le bruit de pas et les soupirs ne cessent point. Soudain elle voit un adolescent s'approcher d'elle et lui demander : " Pour qui fais-la la cuisine? Pour moi-mme " rpondit-elle. La figure de l'inconnu se couvrit d'une teinte de chagrin; il regarda tristement la fille et, aprs quelques instants de silence, demanda derechef : " Et cette table servie, pour qui l'as-tu prpare? Pour moi-mme, " dit la meunire. Le front du jeune homme s'assombrit et ses beaux yeux bleus se remplirent de larmes. Il demanda encore une fois : " Et ce lit, pour qui l'as-tu fait ? Pour moi-mme, " rpondit la fille, toujours sur le mme ton d'indiffrence et d'gosme. Des larmes abondantes tombrent des yeux du jeune homme, il se tordit les bras et disparut. Le lendemain, la meunire ane alla raconter au seigneur tout ce qu'elle avait vu et entendu du jeune inconnu, sans pourtant mentionner la pnible impression que ses rponses ngatives avaient produite sur lui. Le seigneur paya les trois cents pices d'or convenues, content d'avoir enfin dcouvert quelques vestiges. Le lendemain, la fille ane de la meunire,

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

68

KOVLAD

aprs avoir reu des instructions de sa sur, et avoir appris comment il fallait agir et rpondre, alla au chteau offrir ses services. Le seigneur y consentit volontiers et ordonna de lui fournir abondamment tout ce dont elle pourrait avoir besoin. Sans perdre de temps, elle se rendit dans la salle, ralluma le foyer de la chemine, mit son pot, tendit une nappe blanche sur la table et, aprs avoir fait le lit, attendit l'heure de minuit. Lorsque le jeune inconnu s'approcha d'elle, en demandant : " Pour qui fais-tu la cuisine ? Pour qui as-tu couvert la table? Pour qui as-tu prpar le lit?" elle rpondit comme sa sur lui avait appris : " Pour moi-mme, pour moi seule. " Le jeune homme, comme auparavant, fondit en larmes, se tordit les mains et disparut aussitt. La fille ane de la meunire courut le lendemain raconter au seigneur tout ce qu'elle avait vu et entendu, gardant pour elle-mme les dtails de la douloureuse impression que ses rponses avaient produite sur le jeune homme. Comme sa sur, on lui compta les trois cents pices d'or pour la veille. Le troisime jour, la fille cadette de la meunire voulut, son tour, tenter fortune. Mes surs, disait-elle, puisque vous avez si bien russi revenir, chacune avec une somme de trois cents pices d'or, j'espre que Dieu m'aidera aussi

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

KOVLAD

69

apporter mon gain pour les dpenses de notre bonne maman. Je veux y aller." La veuve aimait plus tendrement sa cadette que ses deux filles anes, et n'aurait pas voulu l'exposer un danger. Mais considrant que les autres avaient eu du succs, elle la laissa courir les chances. La cadette, l'instar de ses surs, commena par obtenir le consentement du seigneur, et comme elles, s'tant approvisionne suffisamment, entra dans la salle. Ayant allum la chemine, mis les pots au feu, couvert la table et fait le lit, avec crainte et esprance, elle attendit l'heure de minuit. Minuit sonne. Tout coup la salle retentit du bruit des pas de quelqu'un qui marche, en poussant des cris plaintifs et des soupirs. La meunire cadette eut beau regarder autour d'elle et chercher dans tous les recoins, aucune trace de qui que ce soit, aucun tre qui bouge. Cependant le silence se rtablit, et devant elle apparut un jeune homme, qui demanda d'une voix douce : " Pour qui donc fais-tu la cuisine ? " Les surs avaient bien recommand la cadette d'agir et de rpondre leur manire; mais, au premier coup d'il jet sur les yeux tristes et sympathiques du jeune homme, elle rsolut de le traiter avec moins de rudesse. " Eh bien, tu ne me rponds pas? Pour qui fais-tu la cuisine? rpta-t-il avec impatience, vu

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

70

KOVLAD

que sa premire question tait demeure sans rplique. La cadette, un peu embarrasse, rpondit: " Je la fais pour moi; cependant, si tu le voulais bien, pour toi aussi. " A ces paroles, le front attrist du jeune homme se rassrna. " Et cette table, pour qui l'as-tu servie? Pour moi, moins que tu ne veuilles t'y asseoir aussi. " Un lger sourire parcourut le visage du jeune homme. Et ce lit, pour qui l'as-tu fait? Pour moi seule, mais tu peux bien t'en servir au besoin s'il te plat. " Le jeune homme, transport de joie, applaudissant des mains, s'cria " A la bonne heure! j'accepte avec plaisir l'invitation et tout ce que tu as bien voulu prparer pour moi. Mais, attends un moment, je t'en supplie, attends-moi, j'irai vite remercier mes bienfaiteurs des soins qu'ils m'ont prodigus. Une brise de printemps, frache et tide, parcourut toute la salle, au moment o, au milieu du plancher, s'ouvrit un prcipice bant. Le jeune homme y descendit lentement, et la meunire, voulant voir ce qu'il y ferait, le suivit, en se tenant aux basques de son manteau.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

KOVLAD

71

Ainsi tous deux ils atteignirent le fond de l'abme. L, tout un nouveau monde se dploya devant les yeux de la jeune fille. A droite, coulait un fleuve d'or liquide; gauche, resplendissaient les crtes en or massif des montagnes leves. Au centre, s'tendait une vaste prairie, talant ses pelouses verdoyantes et des milliers de parterres de fleurs (1). Le jeune homme s'avanait, tandis que la meunire le suivait une faible distance et de manire ce qu'il ne s'en apert point. Chemin faisant, il saluait les fleurs de la prairie, on et dit ses anciennes connaissances, les embrassant, les caressant et les quittant avec regret. Ensuite ils atteignirent une fort dont tous les arbres taient en or massif. A peine y taient-ils entrs qu'une multitude d'oiseaux, de diffrentes espces, se mit gazouiller, voltigeant autour du jeune homme et se posant familirement sur sa tte et ses paules. Le
______________ (1) L'ide que se font les conteurs slaves sur le monde souterrain est presque identique avec celle des Indous : Au-dessous de la terre se trouvent sept cavits qui s'tendent jusqu' l'enveloppe du monde. Les cieux souterrains sont peupls de jardins, de palais et de lieux o lon joue. " (Suit la description des rjouissances.).... " Ces splendeurs surpassent en clat celles des immortels.... Les habitants de ces rgions sont exempts de la douleur, de la vieillesse.... Ces plaisirs sont luvre de Maya, dont l'effet est d'enlever l'homme le souvenir de l'esprit, etc. " (Bahv. Pur., vol. Il, p. 480, trad. Burnouf.)

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

72

KOVLAD

jeune homme leur parlait, et il caressait chacun d'eux. Sur ces entrefaites, la jeune meunire cassa une branche de l'arbre d'or, et la serra dans une de ses poches, en souvenir de ce pays si trange. De cette fort d'or ils arrivrent une fort dont les arbres taient tous d'argent. Leur arrive y fut
______________ (1) Les richesses et les dlices du royaume de Kuvra sont dcrites ainsi par Valmiki : "L et dans le milieu des eaux, se dresse une montagne d'argent ; elle s'appelle anoumat (ou rayonnante). Ses contours sont plants d'arbres tout d'argent, couverts de belles fleurs aux senteurs exquises. " (Ramayana, vol, V, p. 252, trad. Fauche.) " L, cachs sous les arbres d'or, coulent sur un sable d'or les rivires lotus d'or, o les montagnes d'or vont baigner leurs pieds. Les nymphas, d'or bruni, couvrent l de riches moissons les tangs peupls d'oiseaux. " " Ce ne sont partout que bois et bocages dlicieux, couleur des fibres de lotus d'or, forts d'or massif et toutes parfumes de senteurs exquises. " (Ibid., vol. V, p. 206.) " L, par d'or et bti par les mains de Vivakarma, architecte cleste, s'lve, pareil aux nuages blancs, le cleste palais de Kuvra. " " L, tout couvert de canards et de cygnes, un vaste bassin maill de nlumbos et de nymphas foison, laisse entrevoir dans son lit un sable de perles et de lapis-lazuli. " L, ce dieu qui donne, son gr, les richesses, ce royal fils de Viravas, ce monarque des Yakchas, lui, devant qui se prosterne l'univers entier; l, dis-je, l il passe son temps se divertir avec les Gouhyakas, ses domestiques et ses courtisanes. " (Ibid., vol. V, p. 287.) Dans le conte prcdent nous avons vu le cortge nombreux des pygmes et des domestiques de Kovlad.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

KOVLAD

73

galement salue, par une immense quantit de diffrents animaux se pressant, les uns l'envi des autres, pour l'approcher. Il parlait chacun d'eux et les flattait de la main. En attendant, la meunire cassa une branche de l'arbre d'argent, la drobe, en se disant : Cela pourra me servir de tmoin des merveilles que je contemple ici, et auxquelles mes surs ne croiraient pas autrement si je leur en parlais. " Aprs que le jeune homme eut pris cong de tous ses amis, il rebroussa chemin travers les sentiers qui les avaient conduits. La cadette le suivait pas pas, sans tre aperue. Arrivs au bas du prcipice que nous connaissons dj, elle se cramponna doucement aux basques du manteau du jeune homme, qui prit l'essor et s'leva, plus haut et plus haut, jusqu' ce qu'ils se retrouvassent au milieu de la salle du chteau. L'ouverture du parquet se referma aussitt. La meunire reprit sa place, devant la chemine, et il lui dit : " Eh bien, mes adieux sont faits! nous pouvons maintenant nous mettre souper. " Elle s'empressa de servir sur la table tout ce qu'elle avait prpar la hte. Assis l'un ct de l'autre, ils soupaient ensemble et, quand ils se furent rassasis cur joie, l'adolescent dit : " Il serait temps de prendre du repos. "

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

74

KOVLAD

L'un et l'autre ils se couchrent dans le lit soigneusement fait, mais la jeune fille eut soin d'y tablir une barre de sparation en mettant, entre elle et le jeune homme, ces deux branches d'or et d'argent, qu'elle avait cueillies dans la contre des minraux. Quelques moments plus tard, le jeune couple s'endormit paisiblement. Le lendemain, le soleil tait dj bien haut et la meunire cadette ne venait point auprs du seigneur. Impatient de ce retard, il attendit un peu; enfin, de plus en plus inquiet, il alla lui-mme se renseigner sur les lieux. Arriv dans la salle, il n'en voulait pas d'abord croire ses propres yeux. Qui pourra dire le bonheur du pre, lorsque, en ouvrant la porte, il aperut son fils, couch ct de la belle meunire? C'tait prcisment le moment de leur rveil. Le pre sautait de joie, comme un enfant criant tue-tte, appelant lui tous les dignitaires et les
______________ (1) Dans les mariages qui se font par procuration, chez les Slaves danubiens, le commissaire (dver) charg de conduire la fiance la maison du fianc, la surveille de prs durant tout le voyage. Pendant le sommeil il couche soit la porte, soit prs du lit mme de la fiance, en mettant son sabre entre lui et la vierge, prcaution inutile chez un peuple qui n'a pas encore perdu la chastet de ses murs patriarcales. Michelet, Origines du droit franais, cite un fait analogue chez les Scandinaves : " Brunehild, selon l'Edda, reut Sigurd dans son lit; mais le guerrier mit son pe entre lui et la vierge. "

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

KOVLAD

75

domestiques du chteau, pour venir partager sa flicit. Le jeune homme, s'tant rveill, aperut les deux branches mtalliques qui le sparaient de la fille, il l'interrogea avec tonnement : " Comment, que vois-je ? Tu m'as donc suivi jusquel? Eh bien, sache que par cet acte tu m'as dlivr en brisant le charme. Ces deux branches seront pour nous deux castels o nous pourrons habiter dsormais. " Il prit les deux branches, les jeta par la fentre. En un clin dil, elles se transformrent en deux magnifiques chteaux : l'un d'or, l'autre d'argent massifs. C'est bien l que la fille cadette de la meunire, aprs avoir pous le jeune homme qu'elle avait dlivr, vcut heureuse, comme elle y vit encore, si elle n'est pas morte.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

76

KOVLAD

***
.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

DIEVA ZLATO VLASKA (1)


ou LA VIERGE AUX CHEVEUX D'OR. (CONTE TRADUIT DU TCHQUE, voy. ERBEN, dans le Ma, 1859, Prague.) Il y avait un roi sage et si savant qu'il pouvait comprendre le langage de tous les animaux. Or, oyez comment il acquit cette science. Une fois, il
______________ (1) On la nomme zlato-vlaska en Bohme et zlato-koa chez Ruthnes de Lituanie, l'or, vla, le cheveu, et koca, la chevelure. Tous ces mots sont d'origine sanscrite : hari, jaune d'or, rayon de lumire; vilaa, clat (slave blask), et kava, la chevelure, d'o l'pithte de Krichna (le chevelu) kavas. Une des divinits de la mythologie slave s'appelait Zlata-Baba (la femme d'or), et il en est souvent question dans les Bakas de la Ruthnie blanche. Erben, qui a publi la variante tchque que nous traduisons ici, pense que le conte de la Vierge aux cheveux d'or appartient au grand mime des rcits mythiques dont l'hrone ne peut tre conquise qu'aprs avoir triomph de trois difficults que le conqurant doit vaincre l'une aprs l'autre. Le hros de notre conte, Georges, combat moyennant des

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

78

DIEVA ZLATO VLASKA

vit venir chez lui une vieille femme qui lui apporta un reptile (had) (1) en disant : " Faites-le cuire pour vous, et vous verrez qu'aussitt aprs en avoir mang, vous comprendrez ce que disent les animaux de l'air, de la terre de l'eau. " Le roi tait bien aise d'avoir occasion de savoir ce que personne ne savait. Il paya donc la vieille femme gnreusement et recommanda un de domestiques affids d'avoir soin de bien prparer ce poisson et de le servir dner. " Mais, ajouta le roi, tu n'y goteras pas toi-mme. Prends garde; car si tu oses me dsobir tu auras vcu. " Le domestique, Georges, s'tonnait de cette recommandation et se demanda pour quelles raisons son matre tenait tellement ce que personne manget de ce mets. Il examina le poisson et dit : " De ma vie je n'ai vu poisson semblable, il
______________ armes empruntes aux trois lments : l'eau vivifiante, prise dans les airs, les perles recueillies sur la terre, et enfin le symbolique anneau d'or retir du fond des eaux. Georges, aid par le corbeau, les fourmis et le poisson, habitants des lments en question, n'est qu'une personnification du soleil de la belle saison (1) Le mot slave had a plus d'une signification : reptile, divination, et aussi la parole. L'intelligence du langage des animaux est l'objet de plusieurs contes chez tous les peuples slaves. Karadich en a publi une variante serbe sous le titre de : Nemoutchi yzik (la langue des muets).

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

DIEVA ZLATO VLASKA

79

m'a l'air d'un reptile. Et, quand j'en goterais, quel mal y aurait-il? Quel est le cuisinier qui ne tte pas des plats qu'il assaisonne? " Aussitt la friture acheve, le domestique en prit un petit morceau sur sa langue et, tandis qu'il dgustait la sauce, il entendit quelque chose bourdonner en l'air et parler ses oreilles : " Prenons-en une miette; gotons un peu! " Il regarda pour savoir d'o venaient ces paroles, mais il n'aperut que quelques mouches voletant dans la cuisine. En mme temps quelqu'un demandait dans la cour, d'une voix rauque et saccade : " O donc allons-nous descendre, o? " Quelqu'un rpondit : " Dans le champ d'orge du meunier! Sus l'orge du meunier! " Georges, levant les yeux du ct d'o venait cette trange conversation, vit dans l'air un jars qui volait la tte d'une troupe d'oies. " A la bonne heure! pensa-t-il, je sais maintenant quelle est la vertu que possdait ce prtendu poisson, que mon matre voulait manger tout seul. " Georges ne pouvait plus douter qu'il n'et appris comprendre le langage des animaux; il se rgala encore de quelques miettes de la friture, et s'empressa d'en servir le reste au roi, comme si de rien n'tait. Aprs avoir dn, le roi ordonna Georges de

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

80

DIEVA ZLATO VLASKA

faire seller deux chevaux et de l'accompagner la promenade. Les voil en route, le matre en avant et le domestique par derrire. En traversant une prairie verdoyante, le cheval de Georges se mit piaffer et hennir ces mots : " Dis donc, mon frre, je me sens si lger et si dispos aujourd'hui que je pourrais, d'un seul bond sauter pardessus ces montagnes-l. J'en ferais autant, rpondit le cheval du roi mais je porte un vieillard dbile, il tomberait comme une bche, et se briserait le crne. Qu'est-ce que cela te fait? tant mieux s'il crve, rpondit le cheval de Georges; au lieu de porter un vieillard, tu serais mont par un jeune homme. " Le domestique riait beaucoup en entendant cette conversation des chevaux, mais il riait sous cape, craignant d'tre remarqu par le roi. Cependant, celui-ci tourna la tte, et voyant un sourire sur les lvres de Georges, il lui demanda les motifs de sa gaiet. " Ce n'est rien, Majest, je ris sans savoir trop pourquoi, il m'est venu l'ide quelque drlerie. Le vieux roi cessa de le questionner, mais il conut quelques soupons, et comme il se mfiait galement du domestique et des chevaux, il se hta de rentrer au chteau. Aussitt de retour, le roi dit Georges : " Donne-moi du vin, mais prends garde de n'en

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

DIEVA ZLATO VLASKA

81

verser que juste autant qu'il faut pour remplir le verre. Une goutte de trop le ferait dborder, et alors certainement j'ordonnerais mes bourreaux de te trancher la tte. " A ces mots, on vit voler; non loin des fentres du chteau, deux oiseaux ; l'un poursuivait l'autre, qui se sauvait, emportant au bec trois cheveux d'or (1). " Donne-les-moi, criait le poursuivant ; tu sais qu'ils m'appartiennent. Mais, non pas! je les ai ramasss pour moi-mme. N'importe, c'est moi qui les ai vus tomber lorsque la vierge aux cheveux d'or se peignait. Donne-m'en deux, au moins, tu garderas le troisime pour toi. Pas un seul! " L-dessus l'oiseau agresseur russit saisir les cheveux, l'autre lui en disputait la possession et, au milieu de la lutte, un cheveu tomba par terre et en
______________ (1) L'pervier cleste Syna, dont nous parlons ailleurs, laissa tomber par terre le feu du ciel, qu'il portait pour les hommes. Les dbris de ce mythe vdique se retrouvent clans plusieurs contes slaves. Ainsi l'oiseau Ohnivak, bless, perd une de ses plumes de feu. Ici les corbeaux, se disputant la possession de trois cheveux du soleil, laissent aussi tomber l'tincelle sacre avant de la faire parvenir sa destination. Le mme pervier apportait aux Aryas la plante soma, dont le suc enivrait leurs dieux....." " L'pervier t'apporte, dans sa serre, ce beau, cet innocent soma qui doit tre ta nourriture, qui donne la vie, et augmente la famille. " (Rig-Vda, vol. IV, p. 483.)

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

82

DIEVA ZLATO VLASKA

tombant retentit d'un son mtallique. Georges s'oublia au point qu'il dtourna la tte et versa trop de vin, qui se rpandit par terre. Le roi tout courrouc se convainquit que son domestique l'avait trahi en apprenant le secret du langage des oiseaux, et dit : " Sclrat ! tu dois mourir pour m'avoir dsobi. Cependant je te ferai grce condition que tu m'amneras ici la vierge aux cheveux d'or ; je veux l'pouser. " Que faire? Le pauvre Georges devait tout faire pour racheter sa vie, dt-il la compromettre dans un voyage long et sem de pril. Il promit au roi d'aller qurir la vierge aux cheveux d'or, bien qu'il ignort o et comment la trouver. Ayant sell son cheval, Georges se laissa conduire machinalement jusqu'aux abords d'une fort sombre, o brlait un arbuste abandonn par des ptres. Des tincelles, qui en tombaient, menaaient d'incendier une vaste fourmilire qui se trouvait auprs. Un essaim de pauvres fourmis s'enfuyait, en emportant et l leurs petits oeufs blancs. " Aide-nous dans la dtresse, bon Georges, criaientelles d'une voix plaintive, ne nous laisse pas prir nous et nos enfants enferms dans ces ufs! " Il descendit aussitt de cheval pour couper l'arbuste et touffer le feu,

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

DIEVA ZLATO VLASKA

83

" Merci, brave homme, et souviens-toi qu'au besoin, tu pourras nous appeler ton aide, nous te serons utiles notre tour. " Aprs quoi, pntrant plus profondment dans la fort, Georges arriva sous un sapin trs lev. Il aperut, au sommet, un nid, et, au pied de l'arbre, deux petits corbeaux qui se plaignaient et appelaient leurs parents : " Hlas! pre et mre, disaient-ils, o tes-vous? Ils se sont envols, eux, et il nous faut chercher notre pture et nous nourrir nous-mmes, pauvres faibles que nous sommes ! Nous n'avons pas encore assez de plumes nos ailes; comment trouver de quoi manger? Aide-nous, bon Georges, ne nous laisse pas crever de faim. " Georges, sans rflchir longtemps, descendit de son cheval et l'abattit d'un coup d'pe, afin que les petits corbeaux eussent de quoi se nourrir. Ils le remercirent gaiement et lui firent cette promesse : " Si jamais tu te trouves en dtresse, appelle-nous ton aide et nous viendrons te secourir; n'en doute point ! " Ensuite, Georges, oblig de voyager pied, marcha longtemps dans les forts. Aprs les avoir franchies, il aperut devant lui une mer vaste et qui se confondait avec l'horizon. Sur la plage, et tout prs le lui, deux hommes se disputaient propos d'un

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

84

DIEVA ZLATO VLASKA

gros poisson, aux cailles d'or, qui venait de tomber dans leurs filets et dont chacun d'eux voulait s'assurer la possession lui seul. " Le filet m'appartient, disait l'un, donc le poisson est aussi ma proprit. " A quoi l'autre rpondit : " Ton filet ne te serait d'aucune utilit et tu l'aurais perdu dans la mer, si je n'tais arriv temps dans ma barque. Eh bien, tu auras pour toi le deuxime poisson, si j'en prends encore un. Et si tu ne prends rien? Non, donne-moi celui-ci, et le produit de ta deuxime pche sera pour toi. Je vais vous rconcilier, dit Georges, en les accostant. Vendez-moi ce poisson, je vous le payerai bien et vous vous en partagerez le prix par moiti. " L-dessus, il leur donna tout l'argent dont le roi l'avait pourvu pour faire le voyage, tout, sans en garder une seule pice pour lui-mme. Les pcheurs se rjouissaient du gros bnfice qu'ils avaient ralis, et Georges laissa le poisson tomber dans la mer. Le poisson, tout heureux de sa dlivrance inespre, plongea et disparut dans les flots. Puis il revint la surface, sortit la tte et dit : " Toutes les fois que tu auras besoin de mon aide, appelle-moi et je ne manquerai point de te prouver ma. reconnaissance. Au revoir, Georges. "

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

DIEVA ZLATO VLASKA

85

O vas-tu? demandrent les pcheurs. Je vais chercher une pouse pour mon vieux matre; son nom est la Vierge aux cheveux d'or, mais je ne sais o la trouver. Si ce n'est que cela, nous pouvons bien te renseigner, rpondirent les pcheurs. C'est la princesse Zlato Vlaska, fille du roi, dont le palais de cristal se trouve dans cette le que tu vois l-bas. Tous les matins, l'aube du jour, lorsque la belle Zlato Vlaska peigne ses cheveux d'or, l'clat qui en resplendit va se rpandre et se reflter sur le ciel et sur la mer. Veux-tu aller voir cette le? Nous t'y conduirons gratuitement, parce que tu nous as rconcilis d'une manire aussi habile que librale. Seulement, une fois arriv dans le chteau, fais bien attention et prends garde de ne pas confondre la princesse en question avec ses soeurs. Elles sont au nombre de douze, mais il n'y en a qu'une seule aux cheveux d'or. " Georges, aprs avoir atteint les rivages de l'le, se rendit au chteau de cristal. Sans prambules, il demanda au roi d'accorder la main de sa fille Vlaska au prince, qui l'avait charg de cette mission. Je la lui donne, dit le roi, mais condition que tu obtiennes cette faveur au prix de labeurs que je t'indiquerai moi-mme. Tu auras trois taches remplir ici, pendant trois jours conscutifs, d'aprs

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

86

DIEVA ZLATO VLASKA

mes ordres. Aujourd'hui tu peux aller te reposer pour te remettre des fatigues du voyage. " Le lendemain, le roi dit : " Ma fille aux cheveux d'or avait un tissu en perles fines ; le tissu s'tant dfait, les perles s'en sont disperses et sont tombes dans ces herbes hautes qui couvrent la prairie verdoyante. Va ramasser toutes ces perles, et qu'il n'en manque aucune. " Georges se rendit incontinent la prairie, qui tait large et se prolongeait perte de vue. Il s'agenouilla et se mit chercher au milieu des touffes d'herbes et de broussailles. Depuis le matin jusqu' midi, il chercha sans avoir russi trouver une seule perle. Enfin il s'cria : " Ah! si j'avais ici mes bonnes fourmis, elles pourraient me venir en aide. Nous voil, jeune homme, nous sommes tes ordres! rpondirent aussitt les fourmis, arrivant Dieu sait d'o et comment, et courant tout autour de Georges. Que demandes-tu? Je dois recueillir des perles disperses dans cette prairie et je ne puis en voir aucune; voulez-vous bien m'aider? Attends un peu, nous allons les recueillir toutes. " Et il ne fallut pas les attendre longtemps. Elles lui apportrent un tas de perles retrouves parmi

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

DIEVA ZLATO VLASKA

87

les herbes. Quant lui, il n'avait que la peine d'enfiler les perles une une, en les rajustant sur le tissu. Enfin, au moment mme o il voulait nouer le tissu, il aperut une fourmi boiteuse, s'avanant lentement parce qu'elle s'tait brl une patte lors de l'incendie de l'arbuste. Elle criait de loin : " Attends, Georges, ne fais pas de nud sur ton tissu, avant d'y avoir replac la dernire perle que voici. " Le roi, aussitt que Georges lui eut apport les perles, les compta lui-mme, se convainquit qu'elles taient au complet et dit : " Tu t'es bien acquitt de la premire tche, demain je t'en donnerai une autre. " En effet, le matin du jour suivant, le roi parla Georges en ces termes : " Ma fille aux cheveux d'or, en se baignant dans la mer, a laiss choir dans les eaux sa bague d'or. Je veux que tu ailles chercher ce bijou et que tu me l'apportes aujourd'hui. " Georges se promenait tout pensif sr la plage. La mer tait pure et transparente, mais il ne pouvait pas en apercevoir le fond et, plus forte raison, la bague qui y gisait. " Ah! mon poisson d'or, que n'es-tu prsent ici, certainement tu m'aurais secouru ! Me voici ! rpondit le poisson, du fond des

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

88

DIEVA ZLATO VLASKA

abmes de la mer, j'accours pour t'offrir mes services. Que veux-tu? Il me faut trouver une bague d'or, perdue ici, quelque part ; or, j'ai beau y regarder, je ne vois pas mme le fond de la mer. " Le poisson dit : " Justement, je viens de rencontrer un brochet qui portait une bague d'or sur sa nageoire ; attends un moment et tu l'auras. " En effet, il ne fallut pas attendre longtemps. Le poisson reparut et remit Georges le brochet et la bague. Le roi loua le savoir-faire et l'exactitude que Georges avait mis s'acquitter de la deuxime tche et il lui proposa la troisime, en ces termes : " Si tu dsires que j'accorde la main de ma fille aux cheveux d'or au prince qui t'envoie chez nous, tu dois m'apporter de l'eau de la mort et de l'eau de la vie (mrtv a giv vody). Nous en aurons besoin ". Georges ignorait o tourner ses pas, pour aller la recherche de ces eaux. Confiant dans la protection divine, il suivait machinalement le mouvement de ses jambes, marchant et l au hasard, jusqu' ce qu'il fut arriv dans une fort sombre. Il soupirait en se disant : " Ah, si mes corbeaux se trouvaient ici, ils m'aideraient peut-tre. " Tout coup, il entendit quelque chose bruire

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

DIEVA ZLATO VLASKA

89

au-dessus de sa tte. On ne sait trop ni comment ni d'o arrivrent les deux corbeaux en croassant : " Krk, krk, nous voici prts te secourir; que veuxtu? Il me faut de l'eau de la mort et de l'eau de la vie que je suis incapable de trouver moi-mme. Nous saurons bien les trouver, nous. Attends un moment. " Chose dite, chose faite. Les corbeaux revinrent, portant au bec chacun une petite gourde, dont l'une contenait de l'eau de la vie et l'autre de l'eau de la mort. Georges, enchant de la russite de ses dmarches, rebroussa chemin pour retourner au chteau. A l'extrmit de la fort, il aperut des toiles d'araigne suspendues entre deux pins. Au milieu d'elles, une grosse araigne dvorait une mouche qu'elle venait de tuer. Georges, prenant quelques gouttes de l'eau de la mort, en aspergea l'araigne, qui lui fit lcher prise. La mouche roula par terre comme une cerise mre. Georges, avec un peu d'eau de la vie, humecta la mouche qui, en ou clin dil se mit remuer. Elle se dbarrassa de la toile d'araigne, dploya ses ailes et prit l'essor en bourdonnant prs de l'oreille de son librateur. Elle lui disait : " Georges, tu as assur ton propre bonheur en me ressuscitant. Sans moi, tu ne parviendrais jamais

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

90

DIEVA ZLATO VLASKA

reconnatre la princesse aux cheveux d'or par les douze surs entre lesquelles tu auras choisir. Et la mouche avait raison, car le roi, voyant que Georges avait accompli la troisime tche, promit de lui abandonner sa fille Zlato Vlaska. " Mais, ajouta-t-il, tu auras la trouver toi-mme. " Cela disant, le roi le conduisit dans un vestibule spacieux, o tout autour d'une table ronde taient assises douze charmantes jeunes filles. Chacune d'elles portait une espce de coiffe en toile blanche comme de la neige, qui cachait soigneusement toute la partie suprieure de la tte, et retombait jusqu' terre. Les yeux les plus exercs n'auraient pas pu deviner quelle tait la couleur des cheveux ainsi couverts. " Voici mes filles, fit le roi. Une seule parmi elle a les cheveux d'or. Trouve-la, et tu pourras l'emmener avec toi. Au contraire, si tu ne devines pas, elle restera avec nous et tu devras t'en retourner les mains vides. " Georges se sentait fort embarrass, ne sachant comment s'y prendre. Au milieu de ces perplexits, quelque chose comme un bourdonnement de moustique lui chuchota l'oreille : " Bzz, bzz ! approche-toi de ces jeunes filles et marche autour d'elles (1), alors je te dirai quelle est la tienne. "
______________ (1) " Marche autour d'elles." Cette recommandation se rattache

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

DIEVA ZLATO VLASKA

91

Ainsi parlait la mouche, que Georges avait sauve et ressuscite avec de l'eau de la vie. Rassur par ces paroles, il marchait rsolment tout autour des jeunes filles en les dsignant au doigt l'une aprs l'autre : Celle-ci n'a pas de cheveux d'or.... celle-ci non plus.... ni celle-ci... " Soudain, averti par la mouche, il s'cria A la bonne heure, voici la Zlato Vlaska! C'est bien elle! et je la prends comme mienne, elle que j'ai conquise, que j'ai paye au prix de tant de peines. Non, vous ne pourrez pas me la refuser. En effet, tu l'as devine, " avoua le roi ; et la princesse dsigne, se levant de son sige, fit tomber la coiffe, dcouvrant au grand jour toutes les splendeurs de sa magnifique chevelure qui, comme
______________ une superstition commune aux Indiens et aux paysans slaves. Le code de Manou dit qu'en marchant autour de quelqu'un, de manire ce qu'il reste toujours du ct gauche, on le rend inaccessible l'action des mauvais esprits. Dans notre conte c'est une espce de pradakchina, cercle magique, dont nous parlons Dans la partie V, livraison XI de la Revue publie par la Socit scientifique de Prague, en 1860, il y a une dissertation intitule : " DIEVA, la desse aux cheveux d'or chez les Slaves paens. " L'auteur, J. J. Hanush, cherche prouver que la vierge aux cheveux d'or des contes slaves ressemble beaucoup Pallas Athena de la mythologie grecque. Il dit entre autres, que : " La plus ancienne prire des Hellnes de l'antiquit se bornait l'invocation : Exaucez-moi, Zeus! Athena! Apollon! "Ainsi, dans la trinit des divinits les plus leves, Athena ve-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

92

DIEVA ZLATO VLASKA

une cascade de rayons solaires, inondait la jeune princesse de la tte aux pieds. L'clat qui en rejaillissait blouissait les yeux de Georges, devenu amoureux d'elle. Le roi eut soin de pourvoir sa fille d'un trousseau digne d'une reine, et Georges la ramena en qualit de fiance royale. Le voyage se fit sans aucune contrarit. Aussitt arrivs, le vieux roi, ivre de joie, la vue de Zlato Vlaska, trpignait d'aise. Il s'empressa de donner les ordres ncessaires pour hter la clbration des noces avec un luxe inou. Il dit Georges : " Tu m'avais vol le secret du langage des animaux; or j'ai voulu d'abord te faire pendre et abandonner ton cadavre en pture aux animaux de proie.
______________ nait en premire ligne aprs Jupiter. Homre aussi (Iliade IV; 515 et v. 875), appelle Athena " la plus grande aprs Zeus " ; elle tait sa fille ou, pour mieux dire, elle n'tait que le jeune Zeus, sous une forme fminine, de mme qu'Apollon n'tait que le jeune Zeus sous une forme virile. Eschyle dit (Eumnides v. 791-792) : " La seule et unique desse qui connt les clefs de la petite chambre o Zeus cachait sa lumire, tait Athene. " Diva ou Divana, desse des mythologies polonaise et tchque, "tait fille de Prun et de Letnitza. " Diva slave, de mme qu'Athn grecque, n'est ni le soleil, ni la lune, ni un astre quelconque, mais elle est la lumire ou l'ther en gnral, la clart diurne et nocturne. Pour de plus amples dveloppements de cette assertion, nous renvoyons le lecteur l'article de Hanush; c'est un petit chef-d'oeuvre d'rudition digne des savants tchques.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

DIEVA ZLATO VLASKA

93

Mais tu viens de me servir si bien, que je daigne commuer ta peine; c'est--dire, que tu seras dcapit tout de mme, mais je te ferai ensevelir avec les honneurs dus un officier suprieur. " Les bourreaux ayant excut cet ordre aussi cruel qu'injuste, la princesse aux cheveux d'or pria le roi de lui faire don du cadavre de Georges, demande que le vieillard amoureux ne put refuser. Zlato Vlaska, de ses propres mains, remit la tte tranche sur le torse. Ensuite, elle l'aspergea avec l'eau de la mort, si bien que, dans un clin d'il, les deux parties du corps se runirent en une seule. La deuxime aspersion, faite avec de l'eau de la vie, opra un miracle encore plus extraordinaire : Georges, rendu la vie, se releva frais et fringant comme un chevreuil, et sa figure rayonnait de fracheur et de jeunesse. " Ah! que j'ai bien dormi! disait-il en se frottant les yeux. Oui, on ne peut mieux, rpondit la princesse aux cheveux d'or en souriant. Sans moi, tu aurais dormi pour l'ternit ! " Cependant le vieux roi, voyant Georges ressuscit et plus jeune, plus beau, plus vigoureux que jamais, voulut aussi essayer de se faire rajeunir son tour. A cet effet, il recommanda aux siens de lui couper la tte et de l'asperger ensuite avec de l'eau vivifiante. On la lui trancha, mais il ne ressuscita

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

94

DIEVA ZLATO VLASKA

pas, quoiqu'on et dpens toute la provision de cette eau pour arroser le cadavre du vieillard On recourut alors au procd inverse et l'on rpandit de l'eau de la mort sur la tte tranche. Mais on ne russit qu' demi. Car bien que la tte et le torse se fussent rejoints, le cadavre ne put ressusciter faute de l'eau de la vie. Personne ne pouvait s'en procurer, moins de comprendre le langage des animaux, comme l'avait fait Georges On finit donc par le proclamer roi, et la princesse aux cheveux d'or rgna avec lui.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

CONVERSATIONS AVEC LES DIEUX


OU UN VOYAGE DANS LE SOLEIL ET DANS LA LUNE (1) (CONTE TRADUIT DE BOGENA NEM., p. 183.) Un jeune homme et une jeune fille s'aimaient rciproquement. Elle ressemblait une colombe par la douceur du caractre, lui un aigle par sa bravoure. On les appelait Jean et Annette. Le pre d'Annette, riche fermier, avait des champs lui, tandis que le pre de Jean n'tait qu'un pau______________ (1) Ce conte n'est qu'une variante slovaque du conte bohme Les trois cheveux du vieillard Vsvde. Les dieux s'entretiennent avec l'homme de mme que dans les hymnes du Rig-Vda (trad. Langlois, vol. IV, p. 252), o le dieu Agni n'a pas honte d'avouer qu'il a peur de toucher au corps d'un buf que les Aryas viennent de tuer pour l'offrir en holocauste. Agni entre aussi en conversation et explique les raisons de sa conduite, inconnues ses sacrificateurs.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

96

CONVERSATION AVEC LES DIEUX

vre ptre des montagnes, ce qui ne choquait pas le moins du monde Annette. Elle le trouvait riche de vertus et ne s'imaginait point que son pre pt trouver redire. Un jour donc Jean, aprs s'tre par de ses habits les plus neufs, alla demander la main de la fille du fermier. Le paysan l'couta jusqu' la fin, sans l'interrompre, puis rpondit : " Si tu veux pouser Annette, il faut que tu aille d'abord parler au Soleil en personne, et lui demander pourquoi il ne chauffe pas autant la nuit que le jour. Ensuite, tu iras demander la Lune pourquoi elle n'claire pas le jour aussi bien que la nuit. Quand tu auras su leurs rponses, tu reviendras ici pour m'en informer mon tour ; alors je te donnerai ma fille et toutes mes richesses. " Ayant entendu ces paroles, Jean abattit son bonnet de ct, prit cong d'Annette et s'achemina la recherche du Soleil. Arriv dans une ville dserte, la tombe du jour, il demanda la permission d'y passer la nuit. De bonnes gens lui offrirent un gte; l'invitrent leur table et lui demandrent quel tait le but de son voyage. Il raconta qu'il allait s'entretenir avec le Soleil et la Lune; alors le matre de la maison le pria de demander au Soleil pourquoi le plus beau poirier de la ville avait cess de fructifier depuis quelques annes, tandis qu'autrefois il produisait annuellement les

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

CONVERSATION AVEC LES DIEUX

97

poires les plus dlicieuses du monde. Jean s'engagea volontiers demander les raisons de cette strilit, et le lendemain il continua son voyage. Il marcha par monts et par vaux, traversant des bruyres et des forts, jusqu' ce qu'il ft arriv dans un pays qui manquait d'eau potable. Les habitants ayant appris que Jean allait s'entretenir avec le Soleil et la Lune, le chargrent de demander ces astres pourquoi un puits, qui alimentait principalement la contre, ne donnait plus autant ni d'aussi bonne eau qu'autrefois. Jean, en homme qui aime obliger, promit de ne pas oublier leur commission ; puis continua son chemin. Aprs une longue traverse, il arriva enfin chez le Soleil, qu'il trouva sur le point de partir. " O Soleil ! lui dit-il, arrte-toi un moment et ne t'en va pas d'ici avant de me rpondre. Hte-toi donc et parle, car je dois aujourd'hui faire le tour du monde, dit le Soleil. Dis-moi pourquoi tu ne chauffes pas et pourquoi tu n'claires pas aussi bien la nuit que le jour ? - Pour cette raison simple que, si j'clairais et chauffais la nuit aussi bien que le jour, je finirais par brler toute la terre et tout ce qu'il y a dessus...." Pour ce qui regardait le poirier et les fruits, le Soleil rpondit que sa sur la Lune ne man______________ (1) Sa sur la Lune. Le texte dit : son frre la lune, parce

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

98

CONVERSATION AVEC LES DIEUX

querait pas de satisfaire la curiosit de Jean cet gard. A peine le Soleil eut-il achev ces paroles qu'il s'empressa de partir ; Jean se mit marcher avec tant de diligence et alla si loin qu'il finit par rencontrer la Lune. " Veux-tu bien t'arrter un moment dans ta course ? lui dit-il, j'aurais quelque chose te demander. Soit, mais dpche-toi, le monde m'attend rpondit la Lune en s'arrtant aussitt. Dis-moi, Lune chrie, pourquoi n'claires-tu pas le jour comme la nuit, et pourquoi ne chauffes-tu jamais? Parce que si j'clairais le jour de mme que la nuit, les plantes ne produiraient rien. Je n'chauffe point la terre, mais je lui procure d'abondantes roses, afin qu'elle soit fertile et que Dieu la bnisse dans ses fruits, " rpliqua la Lune. Puis elle voulut continuer sa route, mais Jean la retint encore pour savoir les raisons de la strilit du poirier de la ville, car il avait promis de s'en enqurir aussi. Voici ce qu'il apprit ce sujet: " Aussi longtemps que la fille ane du roi de la ville est reste vierge, le poirier a fructifi annuel______________ que la Lune, Mciatz dans les langues slaves, de mme que Manus en sanscrit, n'est pas une desse, mais un dieu.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

CONVERSATION AVEC LES DIEUX

99

lement ; depuis qu'elle a enterr son enfant nouveau-n sous ce poirier, l'arbre n'a plus rien produit. Faites dterrer le cadavre de l'enfant, mariez la princesse, et vous verrez le poirier se couvrir de hors et de fruits, comme par le pass. " La Lune allait prendre cong de Jean et continuer ses courses, lorsqu'il lui adressa encore une question: " Dans le pays que tu sais, demanda-t-il, pourquoi n'at-on plus cette eau claire et saine qui y abondait autrefois? Parce que, sous la margelle et l'endroit mme d'o les eaux doivent sourdre librement, il s'est tabli un norme crapaud qui les trouble et les infecte chaque instant. Qu'on fasse briser la margelle et tuer le crapaud et l'on aura de l'eau pure et saine, connue d'habitude. " Ces paroles aussitt profres, la Lune se hta de se remettre en route. Jean n'y opposa aucun obstacle, ayant russi se renseigner sur tout ce dont il avait besoin. Retournant gaiement vers son village, il s'arrta d'abord dans le pays qui manquait d'eau. Les habitants coururent sa rencontre, dsireux de connatre le rsultat de ses investigations. Jean les conduisit lui-mme jusqu'au bord du puits, en leur expliquant les renseignements fournis par la Lune et en les instruisant de ce qu'ils devaient faire. En effet, ils

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

100

CONVERSATION AVEC LES DIEUX

trouvrent, en bas de la margelle du puits, un crapaud horrible, dont le contact polluait tout. Aprs qu'on l'eut tu, l'eau reprit sa transparence et sa saveur d'autrefois. Jean, combl de prsents que tout le monde lui apporta, reprit son chemin. Arriv la ville au poirier strile, Jean y reu un accueil empress de la part du prince, qui aussitt s'enquit s'il n'avait pas oubli d'interroger les astres pour lui. " Je n'oublie jamais mes promesses, mais j'ignore s'il vous sera agrable d'apprendre les vritables motifs du mal. Les voici : Tant que votre fille est demeure vierge, le poirier a fructifi chaque anne. Si maintenant il ne le fait plus, c'est qu'elle a enterr sous cet arbre un enfant nouveau-n. Ordonnez qu'on fasse dterrer le cadavre de l'innocent pour l'inhumer honorablement, faites marier la princesse et le poirier ne manquera pas de reprendre son ancienne fertilit. " Le prince alla lui-mme pour se convaincue de vrit de ces assertions. Tout se trouva tel que la Lune avait indiqu. L'enfant fut donc enterr dment et sa mre marie et Jean combl des cadeaux les plus riches. On lui donna mme un magnifique cheval pour acclrer son retour la maison. Annette, folle de joie en apprenant le retour de son fianc, ne savait que devenir ; elle qui avait tant souffert, tant pleur pendant l'absence de Jean ! Ce-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

CONVERSATION AVEC LES DIEUX

101

pendant tels n'taient pas les sentiments du pre, lui qui esprait ne le revoir jamais. Car s'il avait envoy Jean la recherche du Soleil, ce n'tait que dans le but de le faire prir, brl par les feux caniculaires. Mais l'homme propose et Dieu dispose. Notre jeune ptre arriva non seulement sain et sauf, mais bien plus savant que tous ses ennemis. Il apprit pourquoi le Soleil n'claire ni n'chauffe la nuit comme le jour, pourquoi la Lune ne peut point chauffer et pour quels motifs elle claire seulement pendant la nuit. Il apportait avec lui des richesses plus considrables que celles de son beau-pre, et de plus il possdait un noble coursier plein de vigueur et de feu. Qu'aurait eu donc redire le vieux pre d'Annette ! Leur fte de noce fut bruyante. Il y avait tant de gruau et tant d'hydromel, que les vases en dbordaient, et tant de musique que les montagnes en retentissaient d'cho en cho.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

102

CONVERSATION AVEC LES DIEUX

***

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE BRIGAND MADEY (1)


(CONTE TRADUIT DE GLINSKI. Voy. vol. IV, p. 7) Il y avait un bon paysan honnte, laborieux, sobre, et dont la vie tait si pure qu'aucune action mauvaise ne lui pesait sur la conscience. Quoique son avoir ft fort mdiocre, une pieuse inclination le portait sacrifier chaque jour nue partie de ce qu'il possdait pour le soulagement de ses frres plus pauvres que lui. Aussi tait-il aim de Dieu qui le comblait de ses grces, lui faisait trouver, dans
______________ (1) Plusieurs gnies malfaisants de la mythologie indienne portent le nom de Madhou. Le plus clbre d'entre eux est le dmon Madhou qui se rvolta contra Brahma et fut tu par Vichnou. De l viennent les pithtes de Madhou le ravisseur des Vdas et Vichnou le meurtrier de Madhou, qu'on leur donne ordinairement. Le brigand de notre conte finit par se repentir de ses crimes, en subissant des austrits semblables celles d'un pnitent hindou. Voici une invocation : " 0 Vichnou ! Aprs avoir tu Madhou et son compagnon Katabha, les redoutables ravisseurs du Vda, tu vins apporter la collection des critures. " (Bagh. Purana, vol. III, p. 99, trad. Burnouf.)

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

104

LE BRIGAND MADEY

la pratique des oeuvres de misricorde, un bonheur et une douceur extraordinaires, et le destinait, tout pauvre paysan qu'il ft, prendre place un jour auprs du Crateur dans son royaume ternel. Un soir, ce brave homme s'gara dans une fort, et arriva, au milieu d'une nuit fort obscure, une misrable petite auberge ; il entra et, ne voyant aucun habitant, il fut d'abord troubl; mais bientt il se rassura, fit le signe de la croix; monta sur le pole (1), et aprs avoir rcit le psaume qui commence par ces mots : " Celui qui se confie au Trs-Haut..., " il s'tendit de son long et s'endormit. Mais voil que, vers minuit, quelqu'un arriva l'auberge. On alluma de la lumire et bientt s'tablirent, autour, de la table, douze brigands d'une taille gigantesque, tous arms jusqu'aux dents, et ayant une mine imposer au plus brave. L'un d'eux, leur chef sans doute, qui tenait d'une main un sac plein d'or et de l'autre une massue, faite du tronc d'un pommier, versa sur la table le contenu du sac et se mit le partager en douze petits tas. Le silence succda aussitt l'agitation qui avait rgn jusque-l parmi les brigands. Toutes ces farouches figures, ruisselantes de sueur et animes par la cupidit, se tournrent vers leur chef, surveillant
______________ (1) Le dessus du pole remplace le bois de lit chez les paysans slaves du Nord. Toute la famille y dort ordinairement.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE BRIGAND MADEY

105

le partage de cet or, prix du sang et destin fournir leurs dsordres. Ce moment de calme dcela la prsence du pauvre paysan, dont les ronflements bruyants parvinrent aux oreilles des brigands. Le chef s'lana aussitt sur lui, et lui assena un violent coup de sa massue. Mais, merveille, au lieu de briser le crne du pauvre paysan, l'arme meurtrire rebondit, comme si elle avait frapp une pierre, et le dormeur ne fut pas troubl dans son sommeil. Le brigand effray s'approcha, une lumire la main, et vit que le voyageur endormi tait recouvert de la tte aux pieds d'une armure d'acier, mais tellement fixe, tellement serre, qu'aucune arme n'et pu l'entamer. Les brigands surpris le contemplrent quelque temps, puis ils achevrent le partage de leur butin. Aprs quoi, ils s'endormirent tous l'exception du chef qui, sa massue la main, monta la garde, jetant des regards curieux sur le bon paysan, qui ne veilla, le lendemain matin, qu'aprs tous les autres. Au moment mme o il ouvrit les yeux, son armure merveilleuse disparut et il se retrouva dans son costume ordinaire. Ceci surprit encore beaucoup le chef des brigands qui, pour mieux pntrer le mystre, se mit le presser de rester un peu de temps avec eux. On le fit manger et boire toute la journe et, le soir surtout, on le fora si bien

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

106

LE BRIGAND MADEY

boire que, n'ayant plus l'esprit tout fait prsent, il rcita peine la moiti de son psaume et s'endormit. Les brigands l'entourrent et, voyant que l'armure d'acier ne couvrait cette fois que la moiti de son corps, ils voulaient le tuer, mais leur chef les retint. Alors ils se jetrent terre et s'endormirent du sommeil des justes. Le lendemain, ils pressrent encore le paysan de passer la journe avec eux, et ils le forcrent avec tant de violence manger et boire que, le soir venu, non seulement il ne put rciter son psaume, mais il ne fit pas mme le signe de la croix et tomba endormi sur un banc. Cette fois il n'avait plus du tout d'armure et les brigands l'auraient certainement tu, si leur chef n'avait veill toute la nuit auprs de lui, pour le protger contre leurs coups qu'il parait avec sa massue. Le lendemain quand il s'veilla, le chef lui tint ce discours : " Dis-moi, paysan, ne serais-tu pas un magicien, comme il me semble d'aprs les uvres que tu fais? La premire nuit que tu as passe ici, je voulais te tuer, car il faut que tu saches que nous sommes des brigands; mais l'armure merveilleuse dont tu tais couvert a repouss ma massue, comme elle et fait un brin de paille; hier, tu n'avais plus que la moiti de cette armure, et aujourd'hui tu

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE BRIGAND MADEY

107

n'en as plus du tout; enseigne-moi ton art et je te donnerai de l'or en change. Je ne suis point magicien, mais c'est la bont de Dieu qui est grande mon gard. Cette armure, invisible en ce moment, doit tenir la rcitation d'un psaume, que j'ai dit tout entier le premier jour, dont je n'ai dit que la moiti le second, et qu'hier soir j'ai compltement omis (1). Eh bien! puisque tu es tellement en faveur auprs de Dieu, prie-le donc quelquefois pour moi, indigne criminel, qui ne sais ni n'ose prier ; cette condition je te donne la vie. Sauve-toi seulement bien vite, avant que mes compagnons ne te voient; car avant toi, personne n'est sorti vivant de nos mains. " Le paysan salua et sortit. Puis quand il fut dj bien loin, il s'agenouilla devant une croix dans un champ, et rendit grces Dieu de sa dlivrance. Un an ou deux aprs, il s'tait mari et son mnage allait merveille. Il chargea, un jour, une voiture avec du froment, et se dirigea vers une ville fort loigne et, comme il traversait une fort vers le soir, il s'gara et, voyant briller de loin une petite lumire, il voulut aller de ce ct,
______________ (1) L'erreur ou l'omission commise dans la, manire de prononcer ses prires donnait lieu aux suites les plus fcheuses chez les Indiens. (Voy. Bagh Purana, liv. IX, ch. I, Burnouf.)

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

108

LE BRIGAND MADEY

quand tout coup le cheval tomba dans une profonde ornire, et la voiture s'y embourba jusqu' l'essieu. Le paysan courait vainement du cheval la voiture pour tcher de les tirer de l, rien n'y faisait, il perdait ses peines; ce que voyant il s'cria avec emportement : " Le diable lui-mme n'y pourrait rien ! Si, si, s'cria un petit nain boiteux, qui apparut tout coup auprs de lui, car sans moi la voiture, le cheval et le froment resteraient dans ces fondrires qui me servent de retraite et d'o je guette les passants. Mais je ne travaille jamais pour rien, moi, il faut me payer. " Le paysan voulait faire le signe de la croix, mais il ne put porter la main son front et les paroles saintes taient sorties de sa mmoire. Aprs un moment de stupeur, il dit en tremblant : Eh bien, quel prix demandes-tu pour m'aider ? seraitce mon me? Tes oeuvres de misricorde nous tent tout pouvoir sur ton me, mais nous nous contenterons de quelque petite bagatelle. Comme quoi, par exemple? Eh bien, quand ce serait, par exemple, une chose que tu aurais laisse la maison, sans le savoir, et que tu ne t'attends pas y trouver? Comment te donnerais-je une chose dont j'ignore l'existence?

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE BRIGAND MADEY

109

Tu me la cderas par crit, je dresserai l'acte, tu le signeras. " A ces mots, il tira de sa poitrine un parchemin marqu au timbre de Satan, prit en main une de ces plumes, qui servent aux juges vendus pour crire leurs arrts, piqua le quatrime doigt de la main gauche du paysan, et crivit avec ce sang quelques caractres qu'il lui fit signer. Puis, roulant le parchemin, il le serra dans son sein, et, ensuite, en un tour de main, il retira de la fondrire les roues du char embourb et disparut. Ce ne fut qu'alors, que le paysan sentit revenir dans sa main droite la puissance de se mouvoir ; il fit le signe de la croix. Le pauvre hre poursuivit son chemin, en soupirant de ce qu'au lieu d'appeler Dieu son aide, il avait invoqu le diable, qui venait sans doute de lui jouer quelque mauvais tour. Arriv la ville, il vendit son froment, serra la moiti de son argent et employa le reste l'achat, d'un grand nombre d'objets de pit, croix, images, rosaires, mdailles et livres de prires, qu'il alla ensuite colporter, de village en village, jusqu' ce que la marchandise ft vendue. Cela fait, il retourna chez lui et rentra, aprs huit mois d'absence. Sa femme, qui tait la fentre, l'aperut de loin et courut aussitt sa rencontre, tenant entre ses bras son fils, enfant de quelques semaines, qu'elle lui prsenta.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

110

LE BRIGAND MADEY

Le premier mouvement du paysan fut de se rjouir, en rendant grces Dieu pour ce don inespr. Mais, ensuite, la rflexion lui fit voir que c'tait videmment cet enfant que, sans le savoir, il avait vou au diable. Cette pense le jeta dans une profonde tristesse. Il n'en dit rien cependant sa femme, et fit baptiser l'enfant, auquel il donna le nom de Bienvenu. L'enfant grandit et se dveloppa. Il tait doux, humble, intelligent et pieux ; il frquenta d'abord l'cole d'un couvent voisin et y donna tant d'dification, qu'il fut admis au noviciat et destin la prtrise (1). A mesure que le temps, marqu pour son ordination, approchait, son pre devenait toujours plus triste. Il s'absorbait dans ses rflexions, et pleurait souvent ; press par sa mre,
______________ (1) La langue sanscrite et ses traditions sont claires d'une aube dj toute chrtienne, plusieurs sicles avant l're du christianisme. Les rois de la Ramayana s'inclinent devant la supriorit de l'homme qui se dvoue au service des dieux. Valmiki dit : " Au-dessus du brahme, resplendit l'anachorte (Richi), dont la vive lumire efface les rayons des astres environnants, c'est la grandeur des grandeurs. " " La force du Kchatrya (guerrier pol. Ksiong) est une chimre. La force relle, c'est la force insparable de la splendeur brahmanique. " Ramayana , vol. I, p. 319, trad. Fauche.) Le respect traditionnel dont les hommes de Dieu jouissaient chez les Slaves, se rencontre chaque page de leur histoire. Tous les rois serbes, de la dynastie Nmania, finissent par abdiquer le, trne pour aller mourir l'ombre d'un ermitage. Madey, de notre conte, fera la mme chose.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE BRIGAND MADEY

111

Bienvenu chercha dcouvrir la cause de ce chagrin. Un jour, qu'il tait seul avec son pre, il lui baisa les mains et le supplia, avec larmes, de s'ouvrir lui. Ne pouvant rsister davantage, le vieillard s'cria, en sanglotant : " Ah, mon fils, comment ne pleurerais-je pas, quand je prvois avec douleur que tu seras sans doute empch de te consacrer Dieu, par quelqu'un qui j'ai eu le malheur de te vouer, mme avant ta naissance? " Et il lui raconta tout. " N'est-ce que cela, mon pre ? Eh bien, esprez en Dieu; avant le temps o je dois tre ordonn, j'irai en enfer retirer le titre de vente de mon me, et je le remettrai entre vos mains; priez seulement pour moi. " Puis, ayant reu la bndiction de ses parents, il demanda ses suprieurs du couvent la permission d'entreprendre ce voyage, se munit d'un goupillon, d'un vase d'eau bnite et d'un morceau de craie bnit aussi. Puis, s'tant sign, il entonna le psaume : " Celui qui se confie
______________ (1) C'est un souvenir indien. Le morceau de craie dont il s'agit servira tracer les cercles magiques nomms en sanscrit pradakchina, comme nous l'avons fait remarquer ailleurs. Valmiki parle souvent de ce moyen d'carter les dmons qui empchent l'homme de se rapprocher de Dieu : " Le saint cnobite dcrivit un pradakchina autour de son ermitage et se dirigea vers le mont Himalaya. " (Ramayana, vol. I, p. 208.)

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

112

LE BRIGAND MADEY

au Trs-Haut, etc. " et dirigea ses pas du ct de l'occident. Aprs trois jours de marche, Bienvenu arriva dans une fort paisse et aperut, assis sur le tronc abattu d'un chne, un vieillard qui semblait rver et s'appuyait sur une lourde massue : " Arrte, jeune homme, s'cria-t-il en apercevant Bienvenu, d'o te vient la hardiesse de visiter ces lieux, o aucun voyageur n'a pntr depuis plus de vingt ans? Je suis paysan d'origine, je me nomme Bienvenu, et ma vocation m'appelle au service de Dieu. O vas-tu? Je vais aux enfers retirer le contrat de vente de mon me. Assieds-toi, jeune homme, et prte l'oreille un vieillard malheureux (1). " Bienvenu s'assit sur une pierre, et le vieillard, ayant repris sa place sur le tronc de chne, rflchit un instant, soupira et dit : " Je serai court; pourquoi souillerais-je tes jeunes oreilles par le rcit de crimes horribles? Je suis un vieux sclrat, le brigand Madey. Il y a soixante-dix ans, qu'en compagnie de mes onze frres, j'ai commenc dans ces bois ma triste carrire. J'aurais
______________ (1) Tout cela probablement aura t emprunt des lgendes catholiques. Cependant la confession auriculaire fut connue et pratique par les bouddhistes, six sicles avant notre re.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE BRIGAND MADEY

113

plus tt compt les cheveux de ma tte, ou les toiles du ciel, ou le sable de la mer, que le nombre de mes forfaits. Que de pchs psent sur mon me, que de sang j'ai rpandu! que de larmes j'ai fait couler ! de combien de malheurs j'ai t la cause ! Tiens, allons voir mes richesses. " Et, le menant un peu l'cart, il lui montra trois grandes fosses pleines, l'une de monnaie de cuivre, l'autre d'argent, et la troisime d'or. " Tu vois, jeune homme, reprit-il, que mes richesses dpassent celles de la plupart des souverains; mais quoi cela me sert-il? Je me trane, comme le plus vil vermisseau, dans la poussire de mes souvenirs, et chacun d'eux me perce comme la pointe d'un stylet.... Mes confrres en brigandage sont tous morts, les uns sur l'chafaud, les autres en combattant. Ils ont chapp l'horreur de pareils remords; seul je continue vivre, j'ai perdu le compte de mes annes et j'appelle en vain la mort ; elle ne veut pas venir me regarder en face. Je fuis les hommes que je redoute, et j'achterais au prix de mille vies l'oubli de mon pass, s'il m'tait donn de mourir de la mort des justes. Mais le comble de l'horreur, c'est l'image de l'ternit qui m'attend. Quand donc tu seras arriv aux enfers, informe-toi de ce qui m'y est prpar, et, en revenant, passe par ce lieu o j'attendrai impatiemment ton retour. "

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

114

LE BRIGAND MADEY

Ayant achev de parler ainsi, il baissa la tte et se replongea dans ses rflexions, tandis que Bienvenu continuait sa route. Arriv au terme de son voyage, il frappa trois fois avec son goupillon, et la porte s'ouvrit d'elle-mme avec bruit. Il entra et s'avana jusqu'au centre. L, li de douze chanes et brlant dans les flammes ternelles, se tenait debout Lucifer, le monarque de ces sombres royaumes. Douze dmons, arms de scies d'acier, travaillaient limer une des douze chanes. Aprs un an de travail, ils touchaient au terme de leur oeuvre, et le prince des tnbres se croyait la veille du jour o il allait recouvrer sa libert et enfin reprendre son empire sur la terre quand, au son du premier alleluia solennel qui annonce chaque anne la rsurrection du Seigneur, les chanes du chef des enfers se ressoudrent d'elles-mmes, et les dmons se remirent, en grinant, continuer leur interminable travail. De ce point central o sige Lucifer, trois alles
______________ (1) Dans une des notes qui suivent le conte Kovlad, nous avons vu trois souterrains comme ceux de l'enfer indien. Il y a plus dune analogie remarquer entre le patala (sl. padol et aussi peklo) des Hindous et l'enfer d'ici. On n'a qu' les comparer ensemble. " Yama, roi des Pitris (mnes), punit au moyen de ses gardes la faute condamnable des hommes qui, aprs leur mort, viennent dans son royaume. Les enfers sont au nombre de vingt et un, dont chacun est dsign par un nom spcial, comme : les Tenailles, la Statue de fer brlante, le Cotonnier aux pines de diamant, le Fleuve infranchissable, l'Ocan du pus, Celui qui

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE BRIGAND MADEY

115

conduisaient trois portes au-dessus desquelles taient places les trois inscriptions suivantes : Rtribution de ceux qui, ont fait couler la sueur du pauvre; les larmes de l'opprim; le sang innocent. Bienvenu ayant jet les yeux sur ces tristes lieux, traa, avec sa craie bnite, un cercle au milieu duquel il se plaa; puis, faisant le signe de la croix, il aspergea d'eau bnite Lucifer et tous les dmons. Les esprits infernaux, sous cette aspersion, frissonnrent comme un fer rouge ptille sous l'eau froide. Ils se dressrent en sifflant comme des serpents et cherchrent se jeter sur Bienvenu; mais, ne pouvant dpasser le cercle bni, ils se dispersrent en hurlant. Bienvenu agitait sans cesse son goupillon. Enfin il atteignit Lucifer, qui lui demanda d'une voix terrible : " Que viens-tu faire parmi nous? Rends-moi le contrat de vente de mon me. " Le prince des dmons saisit une trompe de cuivre que soutenaient quatre dmons et appela les gar______________ nourrit de salive, l'Action de boire de l'airain fondu, Celui qui est mis sur le pal, l'Obscurit, etc. Les meurtriers d'un pre ou d'un brahmane sont prcipits dans l'enfer appel : la Corde du temps, qui est de cuivre, dont le sol est brlant et qui est, au-dessous et en dessus, chauff par le feu et les rayons du soleil. L, le condamn, se sentant dvor par les ardeurs de la faim, souffre pendant autant de milliers d'annes qu'un animal domestique a de poils. (Purana, vol. II, p. 505, trad. Burnouf.)

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

116

LE BRIGAND MADEY

diens de la premire des trois portes. Une troupe de diables en sortit, ils vinrent s'incliner devant leur chef; mais quand il leur eut ordonn de rendre le titre en question, ils rpondirent qu'ils ne l'avaient pas. Bienvenu recommena d'agiter son goupillon, et Lucifer, au moyen d'une trompe d'argent, appela les gardiens de la seconde porte, qui dclarrent aussi qu'ils n'avaient pas le contrat en question. Bienvenu redoubla ses aspersions, et les diables poussrent des cris horribles qui firent trembler les enfers. Lucifer sonna de sa troisime trompe, qui tait en or, et appela une nue de ses sujets qui gardaient la troisime porte : " Rendez le contrat de vente de l'me de Bienvenu, " leur cria-t-il. Mais ils commencrent assurer qu'ils ne l'avaient pas. Bienvenu saisissait dj son goupillon, mais Lucifer sonna des trois trompettes la fois, et voil que, des profondeurs mme des enfers, sortit un diable boiteux, chauve et louche, qui vint s'incliner devant Lucifer. " Rends Bienvenu le titre de vente de son me " s'cria le sombre monarque. Le nouveau venu commena tousser, agiter en cadence sa queue rousse, ayant l'air peu dispos obir,

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE BRIGAND MADEY

117

" Rends-le tout de suite, " s'cria Lucifer en fureur. Le diable fit une horrible grimace, comme si quelque main le prenait au gosier, puis il tira de sa bote le parchemin en question, le droula et le rendit. Bienvenu, au comble de la joie, le prit et allait se retirer lorsqu'il entendit Lucifer dire au diable boiteux : " Tu as bien fait de ne pas rsister trop longtemps, car j'allais te faire placer sur le lit de Madey. " Ceci rappela Bienvenu la demande du malheureux brigand, et faisant encore une fois usage de son eau bnite, il dit Lucifer : " Fais-moi montrer ce lit. " Sur l'ordre qu'il en reut, le diable boiteux conduisit Bienvenu jusqu'au fond des enfers, o il vit un lit tout de fer, sur des ressorts, muni de deux taux pour serrer la tte et les jambes et pouvant volont se dtendre la longueur de quelques aunes et se resserrer subitement dans la dimension d'un petit berceau. Le fond de ce terrible engin de supplice tait tout garni de rasoirs, de ciseaux, de peroirs, de crocs, de tenailles et autres instruments mis sans cesse en mouvement pour dchirer, couper et torturer le patient. Du dessous s'levaient des flammes ardentes, par-dessus tombait sans cesse une pluie de feu et de soufre.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

118

LE BRIGAND MADEY

Bienvenu, s'en dtournant avec horreur, se hta de quitter le sjour des damns, et puis se dirigeant toujours vers l'orient, il arriva bientt la fort, retrouva Madey dans la mme position et lui raconta ce qu'il avait vu. Il allait dj s'loigner lorsque le vieillard se leva en tremblant et lui dit : " Que me reste-t-il faire? dois-je me livrer au dsespoir? N'est-ce pas vous, prtres du Seigneur, qu'il a t dit que ce que vous dlierez sur la terre sera dli dans le ciel? Reois donc ma confession et absous-moi. Ne dsespre pas d'obtenir ton pardon, la misricorde de Dieu est plus grande que ne le sont tous les pchs du monde. Quant moi, je ne puis ni te confesser, ni t'absoudre, car je ne suis pas encore prtre. Conseille-moi donc ce que je dois faire; confessemoi et absous-moi, laisse-moi en me quittant quelque espoir, ou bien je me tuerai avec cette massue. " Que pouvait faire Bienvenu? Il prt la massue et la planta en terre sur une petite hauteur entre les fosses pleines d'argent ; puis il dit au vieillard : " Quand j'aurai t ordonn prtre, je reviendrai ici recevoir ta confession et t'apporter le pardon; en attendant, travaille racheter tes pchs par des oeuvres de pnitence et de misricorde; chaque jour remplis d'argent un sac, puis descends en te

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE BRIGAND MADEY

119

tranant sur tes genoux jusqu' ce ruisseau. Puises-y dans ta bouche de l'eau que tu apporteras ici pour arroser ta massue en bois de pommier, et fais de mme toute la journe. Quand tu auras distribu tout ton argent aux passants et que tu auras arros la massue jusqu' ce qu'elle ait pouss des branches, des fleurs et des pointues, rjouis-toi et tressaille d'allgresse, car le Seigneur t'aura pardonn tes pchs. Il dit et s'loigna. Madey fit le signe de la croix et commena sa pnitence. Tout en priant et pleurant sur ses crimes, il ne cessait d'aller porter dans sa bouche de l'eau dont il arrosait la massue, et, chemin faisant, il distribuait aux pauvres passants l'argent puis dans ses trois fosses. Quant Bienvenu, heureux d'avoir annul l'acte de vente de son me et d'avoir aussi amen la pnitence le brigand Madey, il rentra tout joyeux
______________ (1) Les asctes hindous, pour faire leurs pnitences, se choisissent ordinairement une fort dans le voisinage d'une pice d'eau indispensable aux ablutions journalires. Madey, en puisant de l'eau avec sa bouche, subit une peine et en mme temps il fait lacte d'un pieux Richi en se purifiant. " Ardjouna, la vue des eaux pures, fraches, fut rempli de joie. Ravi, en explorant cette belle fort, il se livrait de rudes austrits. Couvert d'un vtement d'herbe, muni de la peau de gazelle et du bton des asctes, il se nourrissait de feuilles sches tombes terre.... Par l'effet de ses ablutions continuelles, ses cheveux ressemblaient l'clair. (Mahabharata, p. 142, trad. Foucaux.)

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

120

LE BRIGAND MADEY

chez ses parents qui, on le comprend bien, partagrent sa joie. Une semaine ou un mois plus tard, il fut ordonn prtre. Aprs quelques annes, sa sagesse et sa saintet l'levrent au rang d'vque. Un jour qu'en cette qualit il faisait une visite pastorale dans son diocse, il arriva dans une fort trs paisse et fut frapp de l'odeur dlicieuse qui s'y faisait sentir. C'taient des pommes, mais ce ne pouvait tre que celles du paradis. L'vque envoya quelques-uns des prtres qui l'accompagnaient pour dcouvrir d'o venait ce parfum. L'un d'eux revint bientt et annona l'vque qu'il avait trouv non loin de l, sur une petite minence, prs d'un ruisseau entre trois fosses profondes, un magnifique pommier couvert de fruits, dont l'odeur tait dlicieuse; qu'il avait voulu cueillir une de ces pommes, mais qu'elle s'tait drobe sous sa main comme si elle et t vivante. Sous le pommier, un vieillard plus que centenaire tait agenouill ; sa barbe, blanche comme la neige, lui tombait jusqu' la ceinture, une besace vide pendait son ct et il priait avec une ferveur qui faisait croire qu'il tait ravi en Dieu (1).
______________ (1) D'aprs une autre variante de ce conte, cite par Mickiewicz, nous lisons : Le brigand Madey, pris par le remords, plante sa massue en terre et s'agenouille auprs. La massue, arrose de ses Larmes, devient un arbre mille branches, et, avant que le pnitent ait obtenu du ciel la rmission de ses fautes, les araignes

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE BRIGAND MADEY

121

Ce rcit tonna l'vque, il se souvint de Madey et se hta de se rendre l'endroit indiqu. Il y trouva le vieillard toujours dans la mme posture, absorb dans la prire, et il le reconnut en effet. Au moment o il lui donna, en s'approchant, sa bndiction, Madey sortit de son extase comme d'un profond sommeil, et, regardant l'vque, il baisa le pan de ses vtements et s'cria en levant les mains au ciel : Vous voil donc enfin, vnrable pre! Venez, voyez, j'ai fait tout ce que vous m'avez command; mon trsor a t distribu aux pauvres, et je n'ai cess de me traner sur mes genoux pour aller chercher l'eau destine faire refleurir la massue, instrument de mes crimes. Ainsi que vous l'aviez dit, elle a repris de la vie et les fruits ont succd aux fleurs et aux feuilles. Dieu m'a donc pardonn. Maintenant, mon pre, recevez ma confession et donnez-moi l'absolution. " L'vque s'assit et Madey commena l'aveu de ses tantes : chaque crime dont il s'accusait, une pomme se dtachait de l'arbre, et bientt la terre
______________ scellrent ses lvres de leurs toiles transparentes, les abeilles dposrent leur miel dans ses oreilles " (Les Slaves, vol. I, p. 93.) C'est, coup sr, le passage le plus foncirement indien de notre conte.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

122

LE BRIGAND MADEY

en fut toute jonche. Il en restait cependant encore deux, et Madey ne pouvait plus rien se rappeler. " Rappelle tes souvenirs, bon vieillard, dit l'vque, deux de tes pchs n'ont pas encore t confesss. Je ne le puis, mon pre, je ne m'en souviens plus. Penses-y, ne serait-ce pas l'orgueil de quelques bonnes actions que tu as pu faire, mme au milieu de tes crimes? Dis, n'as-tu jamais fait de bien personne? Une fois seulement, il y a de cela trente ans j'ai empch mes camarades de tuer un bon paysan qui tait si agrable Dieu, qu'il le protgeait d'un manire spciale et le couvrait d'une armure invulnrable chaque fois qu'il rcitait un certain psaume Cette vue fit sur moi une telle impression, que depuis lors, je sentis le remords agiter mon cur et je renonai au brigandage. Ce paysan auquel tu sauvas la vie tait mon propre pre, dit l'vque; il m'a souvent cont cette aventure, qui lui est arrive avant son mariage. Ton pre, c'tait ton pre ! Oh ! que les voie de Dieu sont merveilleuses! Mais moi, j'ai eu un pre aussi! Ah! mon Dieu, je m'en souviens prsent, mon premier et plus horrible crime fut un parricide j'ai tu mon pre! " Et l'une des deux pommes tomba.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE BRIGAND MADEY

123

Et ta mre? dit l'vque. Ma mre, hlas! Aussi. " La dernire pomme tomba, l'vque pronona les paroles de l'absolution en faveur du pcheur, profondment repentant, et aussitt l'enveloppe mortelle du vieillard s'parpilla eu poussire, et l'me, purifie par la pnitence, s'chappa de sa prison et s'lana vers le ciel sous la forme d'une colombe blanche.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

124

LE BRIGAND MADEY

***

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE NAIN
Dans un pays fort loign vivait un roi qui avait une fille si belle que rien ne pouvait lui tre compar. On l'appelait la princesse Toutebelle (Pieknotka). Bien des princes s'taient mis sur les rangs pour l'pouser, mais elle prfrait tous les autres le prince Toutbon (Dobrotek). Elle supplia son pre de consentir leur mariage, et ayant obtenu la permission, la jeune princesse et son fianc, avec une suite nombreuse, se dirigeaient vers l'glise, aprs avoir demand et reu la bndiction paternelle. Plusieurs princes, que Toutebelle avait refus, se retirrent mortifis dans leurs royaumes. L'un d'eux, puissant prince et magicien, qui n'tait rellement qu'un affreux nain (1), haut de sept pouces,
______________ (1) Le nain des contes slaves ressemble au nain de la mythologie scandinave plutt qu' celui de l'Inde antique. Ce dernier n'est laid ni difforme que dans l'acception matrielle du terme. Les mythes indiens le nomment le Nain magnanime, car c'tait le Dieu rparateur en personne, Vichnou qui, sous l'apparence d'un nain, vint chez le roi des dmons Bali pour lui demander

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

126

LE NAIN

avec une norme bosse sur le dos et une barbe longue de sept pieds, fut tellement irrit du refus de la princesse, qu'il rsolut de s'en venger. A cet effet, il se changea en un tourbillon d'orage, guettant le moment de la saisir. Lorsque le cortge nuptial fut prt entrer l'glise, le tourbillon, tombant l'improviste, remplit l'air d'une paisse poussire qui aveuglait tout le monde, saisit Toutebelle qu'il emporta d'abord au plus haut des nuages et qu'il descendit ensuite dans son chteau souterrain, o, ayant repris ses formes disgracieuses de nain, il la dposa toute vanouie sur un sofa et se retira. Aprs quelque temps, la princesse Toutebelle revint de son vanouissement. Elle jeta les yeux autour d'elle, et se voyant au milieu d'une salle magnifique, elle s'imagina qu'un roi l'avait ravie. Elle se leva donc et se mit parcourir les appartements.
______________ trois pas de terre. Le roi les lui ayant accords, le nain d'un pas franchit la terre que possdait Bali, du second pas il envahi le ciel, et au troisime pas il ne restait plus un atome occuper dans l'univers. Aprs quoi le dieu rendit son frre, le grand Indra, le ciel qui lui avait t enlev par ses adversaires, rduisit le dmon Bali ne pas avoir d'autre habitation que l'abme des enfers. Vichnou n'a pu accomplir cette victoire, qu'aprs avoir vcu dans des forts en anachorte. (voy. Baghavata Purana, livre VIII, p. 335, trad. Burnouf.) Plus tard, il devient Rama, type d'hrosme dans les sicles guerriers. Un cho du mythe de trois pas de Vichnou retentit un conte que nous donnons dans ce volume (voy. La Veille, p. 177).

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE NAIN

127

Tout coup, par une puissance invisible, la table se couvrit de plats en or et en argent, contenant des mets dont la vue tait si apptissante que la princesse, malgr son chagrin, ne put s'empcher de s'approcher de la table et d'y goter. Une fois qu'elle en eut essay, elle continua de manger jusqu' ce qu'elle ft rassasie, aprs quoi elle retourna se reposer; mais, ne pouvant dormir, elle promenait ses regards de la porte la lumire, qui brlait sur la table. Voil que tout coup la porte s'ouvrit pour donner passage quatre ngres arms qui portaient sur un trne le nain la grande barbe, la bosse norme qui, s'approchant du sofa, voulut embrasser la princesse. Celle-ci riposta par un vigoureux coup de poing dans la figure du nain, que ses yeux virent mille tincelles, ses oreilles entendirent mille cloches, et il poussa un cri qui fit trembler les murailles du palais! Cependant son amour pour la princesse lui fit dissimuler sa colre. Il se retourna pour sortir, mais ses pieds s'embarrassrent dans sa barbe longue de sept mtres, et il laissa tomber son bonnet qui avait la vertu de le rendre invisible aux yeux de tout le monde. Les ngres s'empressrent de ramasser leur matre, et l'ayant remis sur son trne, l'emportrent. Ds que la princesse se vit seule, elle sauta bas du sofa, ferma la porte clef, ramassa le bonnet et courut au miroir pour voir s'il la coiffait bien. Quel fut son

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

128

LE NAIN

tonnement de ne rien apercevoir dans la glace Elle ta le bonnet et s'y revit. Alors elle se douta de ce qu'il en tait, et, contente de possder ce bonnet merveilleux, elle le remit sur sa tte et se promena dans la salle. Bientt la porte s'ouvrit de nouveau avec fracas. Le nain rentra, ayant retrouss sa barbe par-dessus ses paules. Ne trouvant ni princesse ni le bonnet perdu, il comprit qu'elle se l'tait appropri, et tout furieux se mit chercher et fureter partout, tter sous les meubles, soulever mme les tapis. Pendant ce temps la princesse rendue invisible, sortit du chteau et courut au jardin qui tait vaste et magnifique. Elle y vivait tranquille, mangeant des fruits dlicieux, buvait de l'eau d'une source, et se jouait des fureurs impuissantes du nain, qui la cherchait sans cesse. Quelquefois elle s'aventurait jusqu' lui lancer au visage des noyaux de fruits, ou se montrer un instant en tant le bonnet, puis le remettant aussitt, elle disparaissait en riant de la colre de son hideux gelier. Un jour qu'elle faisait ce jeu, le bonnet bienfaiteur s'accrocha une branche de groseillier pineux qui le retint dans des ronces. Le nain s'en aperut aussitt, il courut elle, et saisissant d'une main la princesse, de l'autre le bonnet, il s'apprtait dj les emporter, lorsque le son d'une trompette guerrire se fit entendre en l'air audessus du jardin.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE NAIN

129

Le nain frmit de colre, et, prononant mille, maldictions, il souffla sur la princesse pour l'endormir, la couvrit du bonnet invisible, et saisissant un glaive double tranchant, il s'leva en l'air jusqu'aux nuages, afin de fondre sur l'agresseur et de le tuer d'un seul coup. Nous allons voir qui il avait affaire. Lorsque l'ouragan, troublant le cortge nuptial de Toutbon et Toutebelle, avait dispers la cavalcade et enlev la princesse, un grand tumulte s'tait lev parmi les princes et leur suite. Le roi, pre de la princesse, et le prince Toutbon surtout, cherchaient partout la fiance, l'appelaient et la demandaient de tous cts. Enfin, le roi dsespr dclara Toutbon que, s'il ne lui ramenait pas sa fille, il saccagerait son royaume, et, le poursuivrait jusqu' la Mort. Il promit aussi aux autres princes, qui se trouvaient l, que celui qui lui rendrait sa fille, deviendrait son gendre et possderait la moiti de son royaume. Les prtendants montrent immdiatement cheval et se dispersrent dans toutes les directions. Dans ce nombre tait aussi le prince Toutbon, accabl de douleur et d'inquitude. Il voyagea trois jours sans manger, ni boire, ni dormir; le soir du troisime jour, se sentant bris de fatigue, il arrta son cheval dans une prairie, et il en descendait; pour aller se reposer un instant, lorsqu'il entendit des cris plaintifs et aperut un

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

130

LE NAIN

livre, sur le dos duquel se tenait un norme hibou qui lui labourait les ctes de ses griffes. Le prince saisit au hasard quelque chose de dur, qu'il trouva sous sa main ; c'tait une tte de mort; il la prit pour une pierre, et la lana si adroitement, qu'il tua le hibou du coup. Le livre dlivr accourut prs du prince, le caressa un instant, puis reprit sa course. Alors le crne humain, que le prince avait lanc contre le hibou sans le savoir, lui parla ainsi : " Prince Toutbon, grces te soient rendues pour le service dont tu viens de m'obliger. J'appartenais un malheureux qui s'est t l'existence, et pour
______________ (1) La compassion envers les animaux, qui caractrise tous les chevaliers errants des contes slaves, compte au nombre des vertus thologales chez les brahmanes. La douceur envers tous les tres, en action, en pense, en paroles, la protection, la libralit, constituent le devoir des sages. Chez la plupart des hommes, c'est la force qui domine, mais les sages exercent la compassion l'gard de leurs ennemis mme. " (Savitri, posie hroque. Eichhoff, p. 673.) Un dieu du ciel indien dit : " Non, je ne dsire ni le salut suprme qui vient du Seigneur et qui est accompagn de huit perfections, ni l'avantage de ne pas renatre. Ce que je dsire, c'est d'habiter au sein de tous les tres qui ont un corps, pour y prouver leurs maux de manire qu'ils en soient exempts. " (Bhag. Pur., livre IX, chap. XXI, trad. Burnouf.) Dans un pisode de Mahabharata traduit par M. Foucaux, on voit un prince s'offrir lui-mme en pture un aigle, pour sauver la vie d'une colombe. Les exemples de cette sorte abondent.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE NAIN

131

ce crime de suicide, j'tais condamn rouler dans la boue jusqu' ce que je pusse servir sauver la vie d'une crature de Dieu. Voil sept cent soixante-dix-sept ans que je suis foul aux pieds et que je pourris misrablement sur la terre, sans que jamais j'aie excit la piti de personne. Maintenant, tu m'as affranchi, en te servant de moi pour sauver la vie ce pauvre livre. En reconnaissance de ce bienfait, je vais t'apprendre le moyen de faire venir auprs de toi un cheval merveilleux. Il m'a appartenu pendant ma vie et il te rendra mille services. Lorsque tu auras besoin de lui, tu n'auras qu' t'avancer dans la plaine, sans regarder derrire toi, et appeler : " Cheval merveilleux, pommel crinire d'or, Viens moi au plus tt ; En volant comme un oiseau, Non sur terre, mais en l'air ! Achve ton uvre de misricorde en m'enterrant ici, afin que j'aie du repos jusqu'au jour du dernier jugement, et puis va en paix et aie bon espoir! " Le prince alors creusa la terre au pied d'un arbre et inhuma pieusement le crne, en rcitant des prires. Alors il vit sortir du crne une petite flamme bleue qui s'leva vers le ciel. C'tait l'me du dfunt; dsormais bienheureuse et dlivre de

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

132

LE NAIN

toute pnitence, elle allait prendre sa place prs de Dieu. Le prince, aprs avoir fait le signe de la croix, alla plus loin. Arriv au milieu d'une vaste plaine, il s'arrta sans se retourner. Pour essayer l'efficacit de l'invocation, il dit : " Cheval merveilleux, pommel crinire d'or, Viens moi au plus tt, Prends ton essor, vole comme un oiseau, Non sur terre, mais en l'air ! " Du milieu des clairs, des sifflements et des clats du tonnerre, sortit un cheval, que dis-je? un cheval, une merveille : lger comme le vent, la robe pommele crins d'or, il fait jaillir des flammes par ses naseaux et des tincelles par ses yeux, de sa bouche s'lancent des tourbillons de vapeur, de ses oreilles des nues de fume. Il accourut et, s'arrtant devant le prince, lui demanda d'une voix humaine : " Qu'ordonnes-tu, prince Toutbon? Je suis malheureux, rpondit le prince, viens mon aide. " Et il lui raconta tout ce qui lui tait arriv. Alors le cheval dit: " Entre dans mon oreille gauche et sors par la droite. " Le prince obit et sortit de l'oreille droite arm compltement et d'une manire magnifique. Sa

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE NAIN

133

cuirasse dore, son casque en acier argent, son glaive et sa massue en faisaient un guerrier accompli. Bien plus, il se sentit anim d'une bravoure et d'une force surhumaines. Lorsqu'il frappa du pied en criant, la terre frmit, on entendit un bruit semblable au tonnerre, et les arbres se virent dpouills de leurs feuilles. Il dit alors au cheval : " Que faut-il faire? o aller?" Le cheval rpondit : " Ta fiance, la princesse Toutebelle, a t enleve par un nain, la barbe longue, dont la bosse pse deux cent quatre-vingts livres ; il faut le vaincre, ce magicien puissant qui demeure fort loin d'ici; niais rien ne peut l'atteindre ni le blesser, sauf le glaive tranchant qui est sous la garde de son propre frre, le monstre la grosse tte et aux yeux de basilic. C'est donc par celui-l que nous devons commencer. " Le prince Toutbon sauta sur le dos du cheval pommel, la robe d'or, qui aussitt se mit en route, franchissant les montagnes, perant les forts, passant les rivires, sans mme mouiller la corne de ses sabots, si lgers, qu'ils effleuraient l'herbe sans la coucher, et le sable sans soulever un grain de poussire sur la route. Quand ils furent arrivs une vaste plaine, toute parseme d'ossements humains, devant une montagne qui remuait, le cheval dit :

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

134

LE NAIN

" Prince, cette montagne mobile que tu vois devant nous, c'est la tte d'un monstre aux yeux de basilic, et les ossements qui blanchissent pars par terre, sont les squelettes de ses victimes. Ainsi, prends garde aux yeux qui donnent la mort. L'ardeur du soleil du midi vient d'endormir le monstre, et le glaive au tranchant infaillible est l, devant lui. Baisse-toi et couche-toi sur mon cou jusqu' ce que nous soyons assez prs du glaive. Alors, saisis l'arme bien vite et ne crains plus rien. Car, non seulement le monstre ne te pourra plus faire rien, mais encore sa vie sera ta merci. " Le cheval s'approcha sans bruit du monstre endormi. Le prince se baissa et saisit adroitement le glaive ; puis, se redressant sur son cheval, il poussa un cri si retentissant que le Monstre se rveilla. Il leva la tte, empesta l'air par un long billement et tourna ses yeux sanglants vers le prince. Mais voyant dans sa main le glaive tranchant, il se, radoucit et parla ainsi : " Chevalier, as-tu renonc la vie, pour venir ici ? Ne sois pas si fier, rpondit le prince, tu es en mon pouvoir, ton regard a perdu sa force et tu priras par ce glaive ; mais avant, je veux savoir qui tu es. Il est vrai, prince, que je suis en ton pouvoir; mais sois gnreux, car je suis digne de piti. Je suis

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE NAIN

135

un chevalier de la race des gants, et, sans la mchancet de mon frre, je serais heureux. C'est lui qui est le nain horrible, la grande bosse, la barbe longue de sept coudes. Jaloux de ma belle taille, il cherchait par tous les moyens me nuire. Il faut savoir que toute sa force, qui est rellement extraordinaire, tient sa longue barbe; or, cette barbe ne peut tre coupe que par le glaive tranchant que tu tiens en main. Un jour il vint moi et me dit : " Cher frre, aide-moi, je te prie, dcouvrir le glaive tranchant qui est enfoui en terre par un magicien de nos ennemis, et qui seul peut nous dtruire tous deux. " " Moi, fou que j'tais, je crus ses paroles et avec un gros chne je fouillai la montagne et trouvai le glaive. Alors s'leva entre nous une dispute, qui l'aurait. Enfin mon frre dit: " Sans discuter plus longtemps, remettonsen la dcision au sort. Appliquons chacun une oreille terre, et le glaive sera celui qui, le premier, aura entendu sonner les cloches de l'glise voisine." Je mis aussitt l'oreille terre; pendant ce temps mon mchant frre s'approcha tratreusement, et d'un coup du glaive tranchant spara ma tte du tronc. Celui-ci, abandonn sans spulture, devint une norme montagne couverte de forts. Quant mon crne, dou d'une force vitale toute preuve, il est depuis rest ici pour

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

136

LE NAIN

pouvanter tous ceux qui tenteraient de s'emparer du glaive tranchant (1). Maintenant, prince, je t'en supplie, sers-toi de ce glaive pour couper la barbe de mon mchant frre, puis tue le sclrat et reviens ensuite pour m'ter le peu de vie qui me reste encore. Je mourrai content si je meurs veng. - Tu le seras bientt, je te le promets, " dt le prince. Alors il commanda au cheval pommel crins d'or, de le porter dans le royaume du nain la longue barbe, Aussitt dit, aussitt fait; ils arrivrent la porte du jardin au moment o le nain poursuivait la princesse Toutebelle ; la trompette guerrire l'obligea la laisser endormie et couverte du bonnet invisible. Le prince attendait qu'on rpondit son dfi, lorsqu'il entendit un
______________ (1) Cela peut tre un souvenir du mythe indien de Rahou. Les brahmanes expliquent ainsi les clipses du soleil et de la lune : " Vichnou, avec son disque, coupa la grande tte du gant Rahou, pendant qu'il buvait de l'ambroisie (amrita) prpare pour les dieux. Cette tte tranche, pareille la cime des montagnes, bondit vers le ciel avec un bruit pouvantable, et le torse colossal du Datya tomba sur la terre. Ds lors s'tablit une grande et ternelle inimiti entre la tte du Rahou et les deux divinits, le soleil et la lune, ds lors la tte de Rahou les ronge l'une et l'autre. " (Mahabharata, p. 63, trad. Pavie.) L'analogie entre les mythes indien et slave consiste surtout en ce que la tte tranche du monstre survit la mort du corps, afin de venger le crime. Pour ce qui concerne les clipses, le peuple slave se les explique autrement.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE NAIN

137

grand bruit dans les nuages. C'tait le nain qui, voulant fondre sur son ennemi, s'tait lev une grande hauteur. Mais il prit mal ses mesures et retomba si lourdement; qu'il s'enfona en terre jusqu' mi-corps. Alors le prince, le saisissant par la barbe, la lui coupa avec le glaive tranchant. Aprs avoir attach la barbe son casque et le nain derrire sa selle, il entra dans le palais, dont les serviteurs lui ouvrirent les portes, du moment qu'ils le virent en possession de la terrible barbe qui les tenait tous en respect. Le prince se mit aussitt la recherche de la princesse Toutebelle. II eut beau parcourir le palais et le jardin, il ne pouvait la trouver. Enfin il eut le bonheur d'accrocher son insu et de faire tomber le bonnet invisible, et aperut alors sa fiance endormie. N'ayant pu la rveiller, il mit le bonnet magique dans sa poche, prit la princesse, dans ses bras, et, mont sur le cheval pommel, il porta le nain la tte du monstre. Celle-ci l'avala d'un seul trait, puis le prince la hacha elle-mme en mille pices qu'il parpilla dans la plaine. tant remont cheval, il arriva une plaine o le pommel s'arrta et dit : " Prince, il faut que nous nous sparions l'un de l'autre. Vous n'tes plus loin de chez vous. Voici votre cheval de voyage qui vous attend, adieu! Mais avant de me quitter, entrez dans mon oreille

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

138

LE NAIN

droite et sortez par la gauche. " Le prince obit et se retrouva tel qu'il tait le jour de l'enlvement de Toutebelle. Le pommel disparut alors, et Toutbon ayant siffl son cheval, celui-ci accourut tout joyeux. Sans perdre de temps, ils se mirent en route pour arriver au chteau du nain. La nuit tant venue, le prince posa sur le gazon la princesse toujours endormie, et l'ayant soigneusement couverte pour qu'elle n'et pas froid, il se coucha et s'endormit. Par hasard un des chevaliers prtendants la main de la princesse, et que le roi avait aussi envoy sa recherche, passa par ce chemin. Voyant Toutbon endormi, il le pera de son pe, et s'emparant de la princesse, il monta cheval et arriva bientt chez le roi, pre de Toutebelle. Il lui parla ainsi : " Voici ta fille qui sera ma femme, puisque c'est moi qui te la ramne. Elle avait t enleve par un affreux sorcier qui m'a livr combat pendant trois jours et trois nuits. Je l'ai vaincu et je le ramne la princesse. " Le roi fut trs joyeux, mais voyant que le sommeil de Toutebelle rsistait ses plus tendres caresses, il demanda ce que cela signifiait. " Je n'en sais rien, rpond l'imposteur. Vous la voyez telle que je l'ai trouve moi-mme. " Pendant ce temps, le pauvre prince Toutbon, perc par l'pe de son rival, se rveilla et se

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE NAIN

139

se sentit si faible qu'il put peine murmurer ces mots : " Cheval magique pommel, crinire d'or Viens, accours vers moi, Viens lger comme l'oiseau, Prompt comme l'clair ! Dans l'instant, du milieu d'une nue lumineuse, apparut le cheval magique. Sachant ce qui tait arriv, il s'lana immdiatement sur la montagne de la vie ternelle, o il puisa de trois espces d'eau : l'eau qui vivifie, l'eau qui gurit et l'eau qui fortifie. Retournant alors vers le prince, il l'aspergea d'abord de l'eau vivifiante. Aussitt le corps, dj froid, se rchauffa et le sang se remit couler. Alors ce fut le tour de l'eau gurissante qui ferma la plaie, puis de l'eau fortifiante, qui agit si bien que le prince ouvrit les yeux et s'cria : " Oh! que j'ai bien dormi (1). Tu dormais dj de l'ternel sommeil, dit le pommel. Un de tes rivaux t'a trouv endormi, il t'a assassin, a enlev Toutebelle et se fait passer pour son sauveur. Mais sois tranquille, elle est toujours endormie et toi seul peux la rveiller, en la
______________ (1) " Oh! que je bien dormi! " C'est mot pour mot ce que disent souvent les hros indiens au moment on ils ressuscitent. Voyez la lgende de Savitri.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

140

LE NAIN

touchant avec la barbe du nain. Va donc et porte-toi bien." Le vaillant coursier disparut de nouveau dans un tourbillon. Le prince Toutbon continua sa route. En s'approchant de la capitale, il la vit entoure d'une nombreuse arme ennemie qui avait dj pris une partie des murailles et laquelle les habitants songeaient demander merci. Voyant cela, le prince se couvre du bonnet invisible, et, arm du glaive tranchant, il se met frapper, de taille et d'estoc, droite et gauche, si bien que les soldats ennemis tombaient dru de tous cts comme du bois coup. Ayant dtruit ainsi l'arme ennemie, le prince, toujours invisible, se rendit au palais, o il entendit le roi s'tonner de ce que l'arme avait disparu sans combat. " Quel est donc, demandait-il, le vaillant guerrier qui nous a sauvs? " Tous se taisaient. Alors Toutbon, tant son bonnet invisible, se jeta aux genoux du roi en disant: " C'est moi, mon roi et mon pre, qui ai extermin l'ennemi, c'est moi qui ai sauv la princesse, ma fiance, et qui vous la ramenais ici, lorsque mon rival m'a tratreusement assassin et vous a tromp en se faisant passer pour le sauveur de votre fille. Montrez-moi la princesse, que je l'veille. " En entendant ces paroles, l'imposteur se sauva au plus vite, et Toutbon se rendit auprs de la princesse

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE NAIN

141

endormie. Il toucha son front avec la barbe du nain ; aussitt elle ouvrit les yeux, sourit, et sembla demander o elle tait. Le roi, transport de joie, la combla de caresses, et le mme, soir la maria au prince Toutbon. Il la conduisit luimme l'autel, donna au gendre la moiti de son royaume et fil un festin de noces tel que l'il n'a jamais vu ni l'oreille entendue semblable fte.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

142

LE NAIN

***

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE TAPIS VOLANT
LE BONNET INVISIBLE, LA BAGUE AURIFERE ET LE BATON ASSOMMEUR. (CONTE TRADUIT DE GLINSKI, vol. I, p. 1.) Au bord d'un lac et tout prs d'un grand chemin, il y avait une chaumire ; l vivait une pauvre veuve, qui commenait dj vieillir. Elle tait trs pauvre, mais heureuse du bonheur des mres parce que son fils, dou d'une figure agrable et d'une me honnte, aimait le travail. Il s'occupait de la pche, qui lui russissait si bien que ni sa mre ni lui-mme ne manquaient presque jamais de ce qui tait indispensable pour ne pas mourir de faim. Tout le monde dans le village le connaissait sous le nom de Pcheur. Une fois, la brume, le pcheur arrivant au lac y jeta ses filets et, debout sur le rivage, un seau neuf la main, il attendait pour y mettre le poisson qu'il

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

144

LE TAPIS VOLANT

plairait Dieu de lui envoyer. Au bout d'un quart d'heure, ou mme avant cela, le pcheur ramena ses filets. Il en retira deux brmes, les jeta dans le seau et, fredonnant un air joyeux, il suivit le grand chemin pour revenir la maison. Voil que tout coup il aperoit devant lui un voyageur, vtu pauvrement, aux cheveux blancs comme les ailes d'une colombe, qui l'accoste et lui dit : " Aie piti d'un vieillard courb sur son bton priv de forces, affam, dguenill, qui te conjure, au nom du ciel, de lui donner soit une pice de monnaie, soit un morceau de pain. Le soleil va bientt se coucher, et moi je n'ai encore rien mis sous la dent, et, qui sait? il me faudra peut-tre passer cette nuit jeun et coucher sur la dure. Bon vieillard, je regrette de n'avoir rien sur moi te donner. Mais, tiens, regarde droite, l dans le lointain, vois-tu monter cette fume noire? C'est notre cabane, o ma vieille mre attend que je lui apporte du poisson pour prparer notre souper. Eh bien ! prends ces deux brmes et porte-les-lui. En attendant, je retournerai au lac, pour y donner encore un coup de filet. Ainsi, Dieu aidant, tous les trois nous aurons de quoi nous rgaler ce soir au souper et demain djeuner! " A ces mots, le pcheur remit au vieillard les brmes ; mais, miracle! celui-ci se fondit dans les lueurs solaires et il y disparut, lui et les poissons! Le pcheur, frapp d'tonnement, regardait de tous cts. Il avait peur; puis, se ravisant, il se signa, chassa les craintes de son cur et rebroussa chemin au clair de la lune. En retirant ses filets des eaux du lac, savez-vous ce qu'il y trouva? Une merveille des merveilles! Ce n'tait ni un brochet, ni une truite, mais un petit poisson aux yeux de diamant, aux nageoires couleur d'arc-en-ciel et aux cailles d'or, qui rayonnaient de la splendeur des clairs des cieux (1).
______________ (1) Les mtamorphoses du dieu, incarn sous la forme d'un poisson, se rencontrent souvent dans les mythes cosmogoniques de l'Inde. Voici un exemple : (Trad. Burnouf. Bhag. Pur., liv. III, chap. 24.)

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE TAPIS VOLANT

145

" Manus Vaavata fut un roi et un sage minent.... Immobile sur les bords de la Virini , les cheveux natts et humides, il entendit tout coup un poisson aux yeux de lotus lui parler en ces termes : " Bienheureux, je suis petit, j'ai peur des gros poissons; sauve-moi, toi qui es vridique! Car les forts dvorent les faibles, telle est la commune destine; sauve-moi donc de ce gouffre de terreur qui me menace! Je saurai te rendre ton bienfait. " Manus, tirant le poisson de la rivire, le porta vers l'ocan pour l'y jeter, et ce poisson jet la mer s'adressa au sage et lui dit ces affectueuses paroles : " Ton uvre de protection est accomplie, bienheureux ! Apprends ce quil te reste faire en temps utile. Bientt la terre entire va tre submerge. La grande purification des cratures approche. Sache donc ce qui convient ton salut.... Construis un navire solide pourvu d'agrs, montes-y, grand solitaire, avec les sept Richis, et places-y avec soin, avec ordre, les semences de toutes les choses. " Mont sur le vaisseau, pense moi, pnitent; tu me verras venir... " " Bientt, ni les points cardinaux, ni les rgions intermdiaires ne furent visibles ; car tout devint eau, air ou ciel. Et sur le monde ainsi transform , on ne voyait voguer que les sept Richis avec Manus et le poisson, qui, pendant de longues annes, trana sans relche le navire sur la mer, jusqu ce qu'enfin il aborda la cime la plus leve de Himavan. Et d'une voix bienveillante le poisson dit aux sages : Attachez le navire au haut de l'Himavan. " Ensuite, le regard fixe, le poisson dit aux sages : Je suis Brahma, le souverain des tres. Il n'existe rien au-dessus de moi sous cette forme de poisson, je vous ai sauvs du danger. Maintenant c'est Manus crer tous les tres, les dieux, les Titans, les hommes, et le monde entier mobile ou immobile. A ces mots le poisson disparut.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

146

LE TAPIS VOLANT

Aussitt que le pcheur eut tendu ses filets sur la berge, le poisson se mit parler le langage des hommes : " Ne me fais pas prir, jeune pcheur, remets-moi dans l'eau, disait-il ; en change de ta bont, si peu commune, accepte de moi cette bague d'or que voici. Toutes les fois que tu te la passeras au doigt en rcitant l'invocation suivante : " Bague aurifre! au nom du petit poisson d'or, pour le bien-tre des hommes et en l'honneur du ciel, fais rpandre de l'or autant qu'il m'en faut! " Aprs chacune de ces paroles, tu verras couler un flot de pices de ducats. " Le pcheur accepta la bague d'or, il dgagea des

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE TAPIS VOLANT

147

filets le petit poisson miraculeux et le jeta au fond du lac. Comme une toile filante, le petit poisson, dans sa chute, brilla un moment dans l'air et disparut au milieu des vagues silencieuses. Chemin faisant, le pcheur pensait : " Ce soir, ma mre et moi nous aurons faim et, privs de friture, nous passerons la nuit jeun. Mais le lendemain, quand j'aurai fait resplendir mes ducats sous le chaume de notre pauvre cabane, les biens de toute espce y afflueront et nous vivrons en seigneurs! " Cependant il en fut autrement, car la premire chose qu'il aperut en entrant chez lui, ce fut sa table couverte d'une nappe et au milieu une soupire de faence, toute pleine, o l'on voyait briller deux brmes frachement cuites. " O as-tu pris ces poissons, bonne mre ? " Je l'ignore moi-mme; je ne les ai ni nettoys, comme d'habitude, ni cuits. Notre table s'est servie d'ellemme, les poissons s'y sont placs spontanment et, bien qu'ils soient l depuis une heure, ils ne se refroidissent point, on dirait qu'on vient de les retirer du feu. Mangeons-en! " La veuve et le fils s'assirent table, aprs s'tre signs ; ils mangrent discrtion et s'en furent coucher. Le lendemain, l'heure du djeuner, le pcheur, se rasseyant table, fit le signe de la croix. Il se

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

148

LE TAPIS VOLANT

passa au doigt la bague aurifre et pronona les paroles de l'invocation : " Bague aurifre! au nom du petit poisson d'or, pour le bien-tre des hommes et en l'honneur du ciel, fais rpandre de l'or autant qu'il m'en faut! " Ce fut d'abord comme le bruit d'une rafale, ensuite comme un feu de l'clair, et puis comme une grle de pices d'or, qui fondirent en couvrant toute la table. La mre, rveille par le tintement mtallique des ducats, se dresse sur son lit et regarde tout tonne : " Qu'est-ce que cela veut dire, mon fils? Serait-ce un rve ou une ralit, ou une uvre des esprits du mal? O as-tu pris tant d'or? Calme-toi, mre chrie. J'ai une croix contre les tentations de l'esprit du mal. J'ai mon travail, pour que tu ne manques de rien, et je possde ton cur pour y chercher de quoi adoucir les chagrins et les peines de la vie. Cet or, que tu vois, peut dj nous suffire carter la misre de nous-mmes et des autres. Prends donc et conserve ces pices dans ton garde-manger pour y puiser au besoin. Quant moi, ton fils, serre-moi contre ton chur et bnis-moi en me souhaitant un heureux voyage. Est-ce possible, tu veux partir dj? mais comment et par o?

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE TAPIS VOLANT

149

- J'irai, bonne mre, voir la capitale, je m'y ferai enrler dans l'arme nationale. Ainsi le pcheur, devenu soldat, deviendra dfenseur du roi, pour la gloire de la patrie et la tienne, bonne mre. - En effet, mon fils, j'ai ou dire que le roi se trouve en danger et que nos ennemis cherchent lui enlever sa couronne. Cependant n'y va point, reste plutt la maison, car tout seul et oubli, au milieu de ses troupes, si nombreuses dj, tu ne saurais ni l'aider ni lui nuire. Tu as raison, un individu comme moi, c'est peu de chose. Cependant un grain ajout un grain finit par combler la mesure. Que tous ceux qui sont capables de porter les armes courent la dfense du roi, et alors, n'en pas douter, le roi vaincra les ennemis. Mais toi, pcheur inoffensif, de quelle utilit pourrais-tu tre dans une guerre? Le pcheur l'esprit pacifique, bien qu'il n'ait jamais cherch vanter ses prouesses, sait, dans un bon moment, manier le sabre et labourer nos champs en les arrosant avec du sang ennemi. Quant au roi, aussitt qu'il aura vu la victoire, il peut me donner en rcompense un domaine seigneurial, soit une terre avec des forts, soit une armure avec un cheval, soit, pour faire honneur ma prouesse, la main de sa propre fille, que sais-je! car les rois doivent demeurer fidles leur parole.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

150

LE TAPIS VOLANT

- Puisqu'il en est ainsi, rpondit la mre, eh bien! va, et que Dieu te bnisse! Qu'il te couvre, enfant chri, de sa grce, comme d'un bouclier, afin que ni les balles ni les sabres ne puissent te nuire! Qu'il t'accorde sa bndiction afin que, revenu sain et sauf, tu sois la consolation de ta mre, qu' la fin de mes jours je sois heureuse de ton bonheur et que je continue vivre auprs de toi aussi longtemps que Dieu voudra l'ordonner dans ses impntrables dcrets! " En bnissant ainsi son fils, elle l'embrassa en pleurant, et fit le signe de la croix dans la direction o il devait aller. Le voil parti, le pcheur. Aprs un, deux jours de marche, il arrive la capitale et il se dit : " Comment faire pour aider le roi d'une manire efficace? " Tout coup d'tranges rumeurs et une panique se rpandirent dans la ville. On la vit cerne par une arme innombrable d'ennemis, qui menacrent de dtruire la capitale de fond en comble, si le roi ne consentait la racheter moyennant une forte ranon. Le peuple, attroup dans la place devant le chteau, coutait l'allocution d'un hraut qui disait : " Oyez, apprenez la volont du roi, coutez, sujets fidles, ce qu'il vous annonce par ma bouche. Voil que notre mortel ennemi, aprs avoir dispers

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE TAPIS VOLANT

151

nos troupes envoyes sa rencontre, vient nous assiger dans la capitale du royaume. Il nous menace, si demain, l'aube du jour, on ne lui envoie vingt-quatre voitures atteles chacune de six chevaux et charges d'or, de prendre la ville d'assaut, de la faire dtruire par le feu et le glaive et de livrer au pillage de la soldatesque toutes nos contres. Or, nous ne pouvons rsister plus longtemps et le trsor royal ne contient pas la moiti de la somme demande. C'est pourquoi, par ma bouche, notre souverain vous annonce que, quiconque d'entre vous russira soit repousser les ennemis, soit fournir l'or en question, le roi le nommera l'hritier de la couronne, aprs lui avoir fait pouser sa fille unique, princesse dont la merveilleuse beaut est justement clbre, et lui avoir cd en proprit la moiti du royaume. " Le pcheur, aussitt aprs avoir proclamation, alla voir le roi et lui dit : entendu la

" Notre souverain et pre ! Ordonnez de faire amener, dans la cour de votre chteau, les vingt- quatre voitures, atteles chacune de six chevaux et pourvues de gros sacs de cuir; je m'engage les remplir d'or et cela incontinent et en votre prsence " Cela, disant, il sortit du chteau et, debout au milieu de la vaste place royale, il se mit rciter l'invocation que nous connaissons dj.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

152

LE TAPIS VOLANT

Ce fut d'abord un roulement de tonnerre, puis quelques clairs et ensuite une bourrasque vomissant des masses de grlons d'or. Dans quelques instants, la place du chteau fut couverte d'une couche de pices d'or si paisse, qu'aprs en avoir charg les vingt-quatre voitures et en avoir empli une bonne moiti du trsor royal, on y trouva encore de quoi donner tous les officiers et domestiques du roi. Le lendemain, les armes ennemies, heureuses de possder les vingt-quatre voitures charges d'or, levrent le sige et rebroussrent chemin pour retourner dans leurs foyers. Le roi envoya chercher le pcheur, le fit asseoir ses cts, lui offrit de l'hydromel, du vin, des friandises et lui dit : " Tu as sauv d'un grand malheur moi et la capitale, aujourd'hui tu vas obtenir la rcompense qui t'est due. Ma fille unique, princesse doue d'une grande beaut, sera ta femme avec une moiti de mes tats pour dot. Je te nommerai mon successeur au trne. Seulement dis-moi qui tu es, quels sont la principaut et le royaume qui t'appartiennent et comment il se fait que, sur un geste de toi, mes ennemis aient obtenu une quantit si prodigieuse d'or. Le pcheur, homme simple et de bonne foi, ignorant les subterfuges des courtisans, rpondit franchement :

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE TAPIS VOLANT

153

" Sire, je n'appartiens aucune famille royale ou princire, je suis votre loyal sujet et pcheur de profession. Quant au moyen de me procurer de l'or, dans tous les moments du jour ou de la nuit je puis en avoir, autant que je veux, par la vertu magique de cette bague, que voici. " L-dessus, il raconta au roi tous les dtails relatifs sa bonne fortune. Le roi ne rpondit rien, mais il se sentait bless au vif de ce qu'il devait son salut un de ses propres paysans, et de ce qu'il s'tait engag l'accepter pour gendre. Aprs un souper copieux, lorsque le pcheur, ayant bu une goutte de trop, osa demander au roi faire connaissance avec sa fiance, celui-ci, aprs avoir chuchot quelques paroles l'oreille du vovode de sa cour, sortit. Le vovode prit bras dessus bras dessous le pcheur, le conduisit au sommet de la tour du chteau et lui dit : " Selon les usages de la cour, avant d'tre introduit dans les appartements de la princesse, tu dois lui envoyer, par mon intermdiaire, un bijou de prix, comme cadeau de noces. Mais je n'ai rien de beau ni de prcieux sur moi, rpliqua le pcheur, moins que vous ne vouliez offrir la princesse cette bague aurifre, laquelle moi je suis redevable de mon bonheur, et la princesse du salut de son pre. "

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

154

LE TAPIS VOLANT

Le vovode prit la bague, ouvrit la fentre de la tour et demanda : " Pcheur, vois-tu cette lune au ciel ? Je la vois. Eh bien, elle servira de tmoin pour les fianailles. Maintenant, regarde en bas du donjon ; vois-tu ce prcipice bant et ce fleuve profond qui brillent dans les abmes ? Je le vois. Eh bien, ils te serviront de couche nuptiale. A ces mots, le vovode le prcipita dans le gouffre, referma vite la fentre, et courut annoncer au roi qu'il n'avait plus de prtendant la main de la princesse. Le pcheur, abasourdi par la violence de sa chute dans le fleuve de l'abme, atteignit les eaux priv de connaissance. Revenu lui et ouvrant les yeux, il se vit couch dans une barque au moment o elle sortait dj de l'embouchure du fleuve, en pleine mer. Le mme vieillard auquel le pcheur avait donn des brmes, comme nous l'avons vu, se tenait debout, maniant de sa main un aviron. " Bon vieillard, c'est toi donc qui m'as sauv? demanda le pcheur tout tonn. Je viens de te sauver, rpondit le vieillard, car celui qui a piti des autres, prouve aussi leur piti au besoin. Prends cet aviron et vogue au gr de tes penses ! "

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE TAPIS VOLANT

155

A ces paroles, le mystrieux vieillard disparut et le pcheur, aprs s'tre sign, promena ses regards tout autour, et, voyant les fentres du chteau royal tinceler de lumire, poussa un soupir, entonna Sub tuum praesidium, et gagna le large. Au lever du soleil, le pcheur, s'apercevant qu'il y avait des filets au fond de sa barque, les jeta dans la mer, prit quelques brochets qu'il vendit dans une ville du rivage et se mit continuer son voyage pied. Deux ou trois mois plus tard, en traversant une plaine, il entendit des cris de dtresse. Sur une lvation voisine des forts, il aperut deux diablotins se tiraillant par les cheveux. Leurs vestes courtes, leurs pantalons collants et leurs chapeaux tricornes, laissaient, au premier coup d'il, deviner que c'taient des chapps de l'enfer. Le pcheur les reconnut n'en pas douter, mais, en bon chrtien, il n'avait pas peur de l'enfer. Aussi les accosta-til bravement en demandant : " Pourquoi vous maltraitez-vous ainsi, esprits des tnbres ? De quoi s'agit-il? - Voici de quoi il s'agit. L'un et l'autre nous avons travaill de longues annes conduire aux enfers un nigaud qui, allch par le dsir d'apprendre des sorcelleries, finit par devenir un sclrat accompli. Aprs lui avoir donn le loisir de commettre plusieurs crimes et de faire damner ainsi son me, nous l'avons saisie et livre en pture

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

156

LE TAPIS VOLANT

Satan. Maintenant, nous voulons partager entre nous l'hritage du damn. Il a laiss aprs lui trois choses, qui nous appartiennent de droit et que voici : c'est d'abord un magnifique tapis. Quiconque s'assoirait dessus et prononcerait cette invocation magique :
Tapis qui prends l'essor de toi-mme, Toi, char arien (1), Transporte-moi l o je dsire !

serait aussitt enlev par ce tapis, comme un voyageur, au-dessus des forts, au-dessous des nuages et ne s'arrterait qu' l'endroit dsign. Le second lot de notre hritage consiste en cette massue que tu vois ici sur le gazon, et laquelle il suffit de dire :
Massue, merveilleuse massue, Toi qui sais frapper sans l'aide des bras, Au nom de Dieu, lve-toi et frappe mon ennemi.

Et vous verrez aussitt la massue se mettre en besogne, frappant si vigoureusement, que des armes entires s'en trouvent crases ou disperses. Enfin, voici le troisime lot de notre hritage : c'est un bonnet qui rend invisibles ceux qui en sont coiffs. Eh bien, tu vois, homme, que nous ne sommes que deux, et que nous nous disputons coups de poing, ne sachant pas comment partager entre nous ces trois objets en lots gaux.
______________ (1) " Char arien, " en polonais ridvane, sanscrit rathva.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE TAPIS VOLANT

157

Je puis vous aider, rpondit le pcheur debout sur le monticule, pourvu que vous fassiez ce que je vous dirai de faire. Laissez ici vos trois lots comme ils sont, le tapis, la massue et le bonnet magiques. Je vais rouler une pierre de haut en bas. Courez aprs elle, et celui qui l'aura saisie le premier, aura deux lots pour sa part d'hritage. Y consentez-vous ? Accept ! " s'crirent les diablotins en s'lanant la poursuite de la pierre qui roulait de bond en bond du haut de la colline. En attendant, le pcheur se coiffant vite du bonnet, devint invisible. Puis il saisit la massue et s'assit au milieu du tapis, en prononant la formule magique, sans se tromper d'une seule parole. Dj ce tapis-char s'lanait dans les airs avec le pcheur, lorsque arrivrent les diablotins portant la pierre et lui criant de descendre pour rcompenser le vainqueur : " Descends donc, et fais le partage entre nous. " Le pcheur rpondit par la formule adresse la massue. Cette arme enchante s'abattit aussitt sur eux, les frappant si fort, que toute la contre retentissait de l'cho des coups, au milieu des cris, des hurlements, du tumulte et des tourbillons de poussire levs par les dmons. Ils russirent enfin s'enfuir, et la massue revint d'elle-mme se poser ct du pcheur. Celui-ci, assis commodment sur

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

158

LE TAPIS VOLANT

son tapis au vol rapide, tenant son bonnet sous l'aisselle, sa massue la main, planait au-dessus des forts, audessous des nuages, et si haut, que, vu de la terre, il ressemblait une petite nue blanche. Deux ou trois jours aprs, il s'arrta au-dessus de la capitale du roi, son cidevant beau-pre. Il descendit coiff de son bonnet, et par consquent devenu invisible, au milieu de la cour. La capitale tait en moi, car le chef de l'arme ennemie, encourag par les sommes immenses qu'il avait obtenues si facilement, revint la charge. Il mit derechef le sige tout autour des remparts et dclara qu'il ferait ruiner toutes les habitations de fond en comble, et passerait au fil de l'pe tous les habitants sans en excepter leur roi, si ce dernier ne consentait lui donner sa fille unique en mariage. Les citadins effrays se pressaient en foule au chteau de leur roi, en le suppliant de satisfaire au dsir de l'ennemi, et de les soustraire par ce moyen une catastrophe invitable. Le roi, du haut d'un balcon du chteau, s'exprimait ainsi : " Peuple fidle et dvou, coutez-moi. A moins d'un miracle, nous ne pouvons chapper aux malheurs qui nous menacent ! Et cependant, que de fois un ennemi, nagure puissant, ne s'est-il pas vu terrass et forc de ramper aux pieds du plus faible! Arrive que pourra, mais je ne consentirai jamais au

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE TAPIS VOLANT

159

mariage de ma fille unique avec le plus cruel de mes ennemis ! Dans quelques moments d'ici, vous verrez mes gardes prts combattre, et moi-mme leur tte courir sus l'invasion. Celui d'entre vous qui dcidera de la victoire, celui-l obtiendra la main de ma fille unique, avec une moiti de mon royaume et le titre de mon successeur la couronne. Le pcheur, aussitt qu'il eut entendu ces conditions, ordonna sa massue de tomber sur les ennemis. Tous les alentours, d'cho en cho, retentissaient des coups dont la terrible massue broyait les bataillons de l'arme assigeante. Son valeureux chef eut beau vouloir arrter les fuyards ; atteint trois reprises lui-mme, il fut rduit aussi prendre ses jambes son cou et se sauver plus vite que qui que ce ft. La massue victorieuse, ayant cras ou refoul toutes les troupes au fond du dsert, retourna se reposer entre les mains du pcheur, son matre. Ce dernier, invisible par la magie de son bonnet, et tenant le tapis sous son aisselle, la massue la main, s'avanait dans les appartements du roi et se mit face face devant lui. Le chteau retentissait des acclamations d'allgresse, succdant au dcouragement et la peur. Tous se rjouissent, tous flicitent le roi de sa victoire aussi prompte qu'inattendue, et lui, se tournant vers les vovodes, et les guerriers, leur adresse ces mots :

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

160

LE TAPIS VOLANT

" Victoire! remercions-en Dieu! Quant au vainqueur de nos ennemis, il n'a qu' venir ici pour recueillir la rcompense qui lui est due comme prix de sa valeur : ma fille, merveille de beaut, avec la moiti de mon royaume et le droit de succession ma couronne.... Tous ces biens attendent le hros victorieux. Mais o est-il ? " Tous restaient debout en silence. Soudain le pcheur, tant de son front le bonnet qui le rendait invisible, apparut aux yeux de l'assemble runie et s'cria : " Me voici ! J'ai dtruit vos ennemis, roi, et c'est dj pour la deuxime fois que vous me promettez et la main de la princesse et la moiti du royaume avec le droit de succession la couronne ! " Le roi, stupfait, interrogea du regard son vovode. Puis, s'tant ravis, il donna une poigne de main au pcheur : " Salut, mon pcheur ! Par quel bonheur reviens-tu sain et sauf ma cour ? Le vovode m'avait dit que, par ta propre inadvertance, tu tais tomb du haut d'une fentre du donjon du chteau. Nous te croyions dj mort, en vrit. Je ne serais pas tomb du haut du donjon si je n'avais t prcipit par les mains du vovode, le tratre que voici. Je n'ai survcu que par une faveur de Dieu, et je suis arriv dans ta capitale, mont sur mon char arien".

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE TAPIS VOLANT

161

Le roi fit semblant de se mettre en colre contre le vovode inculp, et ordonna ses gardes de le conduire au donjon. Avec les dehors d'une tendresse habilement dguise, il embrassa le pcheur et le conduisit dans les appartements. Chemin faisant, il pensait aux moyens de s'en dbarrasser. L'ide de le recevoir pour son gendre, lui, simple paysan et son sujet, rvoltait l'orgueil du roi. Il lui dit enfin : " Le crime du vovode ne manquera pas d'tre dment puni. Quant toi, mon double sauveur, tu deviendras mon gendre. Seulement, la coutume observe envers les ttes couronnes exige que tu envoies un cadeau de noces ta fiance. Offre-nous quelque prsent, et je te promets de vous bnir demain, mes enfants. Puissiez-vous vivre longtemps et heureux ! Mais je n'ai sur moi aucun bijou digne de sa main. J'aurais pu donner de l'or, mais ton vovode m'a priv de ma bague aurifre. Avant que nous forcions le vovode restituer ta bague, il y a un autre moyen. Sans avoir possd ton merveilleux tapis, je sais ce dont il est capable. Rien ne nous empche de nous asseoir dessus l'un et l'autre, et de faire ensemble une excursion dans le Val aux diamants. Nous y choisirons les pierres les plus fines, telles que personne au monde n'en a jamais possd, et que personne

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

162

LE TAPIS VOLANT

n'en possde aujourd'hui ; nous reviendrons ici avec ton cadeau pour ma fille. " Le roi ouvrit la fentre, et le pcheur, dployant son tapis, pronona l'incantation oblige. Ils prirent l'essor dans les airs, conduits par ce char arien qui, aprs une ou deux heures de traverse, commena descendre et se posa enfin dans l'endroit dsir. C'tait une valle entoure de toutes parts de rochers si escarps et d'un accs si difficile, qu'aucun mortel ne pourrait y arriver ou en partir, si ce n'est par une faveur spciale de Dieu. Le sol tait tout jonch de diamants de la plus belle eau. Le roi et le pcheur y trouvrent facilement de quoi faire une ample provision, en les triant, recueillant et disposant sur le tapis. Lorsqu'il ne put plus en contenir, le roi, s'y tant rassis, dsigna du doigt un gros diamant brillant quelque distance et il dit au pcheur : " Voil encore une pice magnifique, vois-tu, l, au bord du ruisseau ! Cours-y, mon gendre, pour me l'apporter ici. Ce serait dommage de le laisser. " Le pcheur s'y rendit, et le roi profita du moment de son absence pour prononcer la formule magique qu'il avait dj entendue. Le tapis s'leva de son propre mouvement, planant connue un char arien au-dessus des forts, au-dessous des nuages, et, au bout de peu de temps,

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE TAPIS VOLANT

163

descendit par une des fentres du chteau avec le roi et ses diamants. La joie du roi ne connaissait plus de bornes. Il se voyait non seulement loin des ennemis nagure si puissants et dbarrass de la personne du pcheur, qui lui dplaisait, mais aussi possesseur de la plus belle et de la plus riche collection de diamants. Il la fit mettre dans les caveaux du trsor royal, ct de l'anneau aurifre et du tapis voyageur. Sur ces entrefaites, le pcheur, de retour avec le diamant, demeura comme ptrifi la vue du tapis, qui disparaissait dj dans les airs ! Indign de l'ingratitude et de la perversit d'un prince dont il avait si bien mrit, il fondit en larmes. Et comment ne pas pleurer? Il suffisait de jeter un coup d'oeil sur la hauteur immense et les parois polies des rochers pic au fond desquels se trouvait la valle, pour se convaincre de l'impossibilit de les gravir. La vgtation y tait si pauvre qu'elle ne pouvait fournir de la nourriture pour un temps prolong. Le pcheur se voyait dans l'alternative de mourir de faim, ou d'tre dvor par des serpents monstrueux, qui se trouvaient l en grand nombre. Absorb dans ces rflexions, et les tnbres s'paississant de plus en plus (car le soleil se couchait derrire les monts), le pcheur dut songer se

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

164

LE TAPIS VOLANT

soustraire la voracit des reptiles hideux qui sortaient de leurs repaires. Il grimpa sur un arbre, se coiffa de son bonnet, qui le rendit invisible, et, la massue la main, il passa toute la nuit sans pouvoir fermer les yeux. Le lendemain matin, aussitt que les serpents, fuyant le retour du soleil, se furent retirs dans leurs tanires le pcheur descendit de l'arbre. Il avait faim, il rdait dans toutes les directions de la valle, et fouillant sous les amas de diamants, devenus inutiles pour lui, il y cherchait des champignons, des racines, n'importe quoi de mangeable. Par ce moyen, il vcut misrablement pendant quelques jours, se nourrissant des dbris de la maigre vgtation, de baies, de feuilles d'oseille, buvant de l'eau d'un ruisseau de la valle. Une fois, tandis qu'il dormait encore, perch sur un arbre, son bonnet tomba par terre et le pcheur redevint visible aux yeux de tous les reptiles de l'endroit. Rveill par leurs sifflements, entour de tous cts dj et presque au contact de leurs aiguillons, le pcheur eut recours sa massue. A peine eut-il
______________ (1) Les serpents sont ici, comme les dmons de l'Inde, avides de chair humaine. Ils habitent le Val aux Diamants, de mme que chez les Hindous on voit les Nagas, moiti femmes, moiti serpents, surveiller les trsors de Kuvra et en dfendre l'accs. Les serpents de notre conte sortent pendant la nuit et fuient avec le retour du soleil, comme les dmons noctivagues de la Ramayana.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE TAPIS VOLANT

165

prononc l'invocation que nous connaissons dj, l'arme enchante se mit en devoir d'craser les vipres. Tous les rochers retentissaient des coups qu'elle distribuait sans merci. On et dit que les monstres taient inonds d'eau bouillante : semblables des troupes d'oiseaux surpris par l'orage, rugissant, sifflant, se tortillant, ils disparurent un un. La massue revint elle-mme se poser entre les mains du pcheur, qui levait les yeux vers le ciel pour remercier Dieu, lorsque tout coup, sur la cime d'une roche pic, il aperut le vieillard que nous connaissons dj, et ravi de joie, il l'appela en s'criant : " Sauve-moi, viens-ici, mon protecteur divin !" Le vieillard lui tendit les bras et, aprs l'avoir bni, l'attira jusqu' la cime en lui disant : " Te voil libre ! Maintenant, cours, dpche-toi d'aller sauver ton roi ainsi que sa fille, ta fiance et leur royaume. En punition des grands crimes de ton beaupre, aprs qu'il t'eut abandonn dans cette valle, en proie aux serpents, ses ennemis sont revenus pour l'assiger dans sa capitale. Il a t surpris par eux au moment mme o, entour de nombreux convives, il s'enorgueillissait de la possession du char arien, de la bague aurifre et d'autres biens mal acquis. Une sorcire mchante, Yaga, ayant conseill ses ennemis d'invoquer l'alliance du magicien Kostey, ils en obtinrent la

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

166

LE TAPIS VOLANT

promesse de les aider enlever la princesse. Ce dmon, ravisseur de femmes, est arriv et, du premier coup d'il jet sur ta fiance, s'est pris de ses charmes tellement qu'il a rsolu de l'pouser lui-mme. Afin d'y russir mieux, il a fait tomber dans un sommeil lthargique le roi et tous les habitants de la capitale. Puis il a ravi la princesse et l'a porte dans son chteau, o elle se trouve depuis lors enferme et Maltraite, car elle refuse de consentir son union avec le ravisseur. Hte-toi donc de la sauver. Tu trouveras le chteau de Kostey aux confins occidentaux de la terre. Rien ne t'empchera de ressaisir et ton tapis et ta bague aurifre cachs dans le trsor du roi. D'abord tu iras, avec ton bonnet et ta massue, vaincre le magicien et lui arracher sa proie, et ensuite dlivrer le roi et, les sujets de son royaume. Va ! " Le pcheur voulait se jeter aux pieds du vieillard. pour le remercier, mais celui-ci disparut subitement. Il offrit donc ses actions de grces Dieu, se coiffa du bonnet invisible, prit sa massue en main et se dirigea vers la capitale. Un jour, deux jours se passent ; au troisime jour le pcheur entre dans la capitale du roi. Tous les habitants dormaient d'un sommeil enchant dont ils ne pouvaient se rveiller. Le pcheur va ouvrir le trsor royal. Il met sa bague au doigt, dploie son tapis, prononce l'invocation et le voil parti

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE TAPIS VOLANT

167

comme un oiseau rapide, au-dessus des forts qui, bruissent, au-dessous des nues qui nagent dans l'air. Aprs quelques jours de voyage arien, il descend au milieu de la cour du chteau de Kostey. Sans s'y arrter, il plie son tapis, le prend sous l'aisselle, et, la massue la main, rabat sur le front son bonnet pour se rendre invisible. Puis il pntre dans les appartements de Kostey. Que voit-il? Kostey en personne, debout devant la princesse, se pmant d'aise la vue de sa beaut merveilleuse, dont les perfections taient telles que les yeux n'ont jamais vu, les oreilles jamais entendu pareille chose. Avec un salut plein d'orgueil et un sourire ironique, il lui disait : " Belle princesse ! tu as jur, sous peine d'anathme, de ne consentir pouser que celui qui russirait rsoudre les six nigmes. Depuis que tu me les as dites, je m'efforce en vain de les deviner. Il faut en finir aujourd'hui. Tu n'as opter qu'entre deux solutions : ou de retirer ton serment et tes nigmes, ou bien de consentir m'pouser. Autrement, je n'obirai plus qu' la fougue de mon ressentiment, et alors, malheur toi! Je te donne trois minutes pour rflchir." A ces menaces, le pcheur frissonna d'pouvante, et, voix basse, il murmura la formule magique l'adresse de sa massue.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

168

LE TAPIS VOLANT

La massue n'attendit point que les ordres fussent ritrs. D'un seul lan elle s'abattit roide sur Kostey en le frappant au front. Abasourdi par la violence du coup, le terrible magicien roula par terre; des gerbes d'tincelles jaillirent de ses yeux, et il sentit retentir dans ses oreilles un fracas comme le tintamarre de plusieurs moulins en pleine rotation. Certainement aucun tre dou de la vie n'et pu rouvrir les yeux. Mais Kostey tait immortel. Se redressant sur ses pieds, il se ravise, cherche dcouvrir l'auteur d'une agression aussi violente qu'inattendue. La massue se remit l'oeuvre, faisant pleuvoir coups sur coups, dont le dos de Kostey retentissait comme une vote creuse. C'tait comme si on l'et inond de douches d'eau bouillante. Se tordant en convulsions atroces, il et voulu s'incruster dans les murs de son chteau et devenir pierre. Enfin, cribl de coups, il se mit siffler comme un serpent, bondit, souffla sur la princesse et remplit l'air de son haleine pestifre. La princesse chancela et tomba comme morte. Kostey, chang en fume, s'exhala par la fentre et disparut avec une bourrasque, qui l'emporta dans les espaces. Le pcheur, toujours invisible, porte sur ses bras la princesse dans la cour du chteau, esprant que l'air frais la rappellerait peut-tre la vie. Il la d-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE TAPIS VOLANT

169

pose sur le gazon. Le cur gros de crainte et d'espoir, il attend. Soudain un corbeau, accompagn des petits de sa couve, attir par la vue d'un corps mort, et, n'apercevant pas le pcheur, arrive et croasse en disant ses petits: Enfants, aiguisez vos serres, vos becs, Voil le cadavre d'une jeune fille; Nous aurons de quoi nous repatre. Un petit corbeau s'abattit aussitt sur la princesse; mais le pcheur le saisit l'instant mme et se dcouvrit afin d'tre vu. Le vieux corbeau suspendu dans les airs, le supplia de lui rendre son petit : Pcheur, disait-il, lche mon oiselet chri et je te donnerai tout ce que tu voudras! Je veux que tu m'apportes ici de l'eau vivifiante. " Le corbeau s'envola. Au bout d'une heure, il revint portant au bec une vessie pleine d'eau vivifiante, et ritrant ses supplications de lui restituer son petit. Tu l'auras, aprs que j'aurai prouv l'efficacit du remde que tu viens de me donner. " Cela disant, il arrosa l visage dcolor de la princesse. Elle soupira, ouvrit les yeux, et, rougissant . la vue d'un tranger, se leva et dit : Mon Dieu! ai-je bien dormi ! "

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

170

LE TAPIS VOLANT

Le pcheur donnant la libert au jeune corbeau, rpondit : " Belle princesse, ton sommeil pouvait se prolonger ternellement. " L-dessus il lui raconta toute son histoire, comment on l'avait prcipit du donjon, abandonn dans le Val aux Diamants, avec bien d'autres dtails concernant le rapt de la princesse et enfin sa miraculeuse rsurrection. La princesse, l'ayant cout attentivement, le remercia de ce qu'il avait fait pour elle, lui tendit la main et ajouta : " Dans le jardin qui se trouve derrire ce chteau, il y a un pommier aux fruits d'or, et ses branches est suspendue une guzla autophone. Quatre ngres prposs la garde de ce merveilleux instrument le surveillent nuit et jour. La guzla possde cette qualit qu'en coutant ses accords divins, le malade revient la sant ; ceux qui sont tristes redeviennent gais, le laid se transforme en beau et toute espce de sorcellerie et d'enchantement se brise et disparat tout jamais. " Le pcheur, se coiffant de son bonnet pour redevenir invisible, alla au jardin, l'encontre des quatre ngres. En les voyant aux aguets, sous le pommier aux pommes d'or, il s'adressa sa bague aurifre, soufflant dessus les paroles accoutumes. Comme toujours, aprs quelques roulements de

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE TAPIS VOLANT

171

tonnerre et le scintillement des clairs, une grle d'or se mit pleuvoir dru. Les ngres, avides du gain, se jetrent dessus, s'arrachant les uns aux autres les poignes de grlons dors. Pendant qu'ils se disputaient ainsi, le pcheur eut le temps d'aller dcrocher la guzla, de courir dans la cour et, aprs s'tre assis ct de la princesse, sur le tapis, de prendre l'essor dans les airs, ayant sous l'aisselle le bonnet invisible, la main son impitoyable massue et au doigt son anneau aurifre. Quant la guzla, il la confia la garde de la princesse. Ils volaient ainsi dans l'espace azur, au-dessus des forts qui bruissent, au-dessous des nuages qui voguent dans les ondes ariennes. Il leur fallut peu de jours pour arriver et descendre dans la capitale du roi, pre de la princesse, par une punition cleste, lui-mme, ainsi que tous les siens, gisaient ensevelis sous l'enchantement d'une lthargie sans rveil. Le silence de la tombe rgnait au palais royal. On y voyait tous les officiers, les uns assis, les autres debout, sans mouvement et endormis, chacun dans la posture qu'il avait au moment d'tre surpris par le sommeil. Le roi tenant encore une coupe remplie de vin pour porter un toast ; le vovode ayant dans son gosier la moiti d'un rapport mensonger, qu'il

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

172

LE TAPIS VOLANT

n'avait pas eu le temps d'avaler; et ainsi de suite : tel avec un dbris de bon mot sur les lvres ; tel autre avec un morceau friand sous la dent ou un rcit peine commenc et entrecoup, fig sur la langue. De mme dans les villages, sur toute la surface du royaume, gisait le peuple assoupi magiquement, le laboureur tenant en l'air son fouet lev dont il allait frapper les bufs ; les moissonneurs avec leurs faucilles arrts dans leur travail; les ptres ct de leurs troupeaux endormis mi-chemin ; le chasseur avec la poudre enflamme encore sur le bassinet ; les oiseaux arrts tout court et suspendus dans leur vol, des animaux dans leur course, des eaux assoupies tandis qu'elles coulaient, le vent endormi et solidifi en plein souffle, des hommes surpris dans leurs amusements ou leurs occupations. Nulle part un son, pas un bruit, ft-ce le plus lger, aucune voix, aucun mouvement. Partout le calme plat, la mort, le sommeil.... Le pcheur, debout ct de la princesse, au milieu de la salle du festin o dormait le roi avec ses convives, prit la guzla autophone et pronona l'invocation : " Guzla, joue, rsonne, Guzla harmonieuse. Que, grce au charme de tes accords, La contre se rveille de sa lthargie! Aux premiers sons qui partirent spontanment

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE TAPIS VOLANT

173

des cordes de la guzla, tout se remet en mouvement et en action : le roi achve de porter son toast, le vovode finit son rapport, les convives continuent se divertir et festoyer, les domestiques servent ; bref, tout a repris sa manire d'tre antrieure, comme si rien ne l'et jamais interrompue. De mme qu'au chteau et dans la capitale, les campagnes aussitt rveilles s'empressent de revivre; le laboureur continue creuser son sillon, les faucheurs mettent le foin en meules, les moissonneurs font tomber les pis dors, le chasseur voit enfin son coup partir et le canard tombe, tu au vol. Les fleuves coulent comme d'habitude, le vent souffle, les oiseaux gazouillent, les arbres murmurent, le cultivateur chante, travaillant la sueur de son front. Les gens riches, ne pensant qu' la jouissance et au plaisir, s'entretiennent gaiement au milieu d'un somptueux repas. Le roi, apercevant tout coup sa fille appuye au bras du pcheur, se troubla beaucoup. Il ne savait s'il devait en croire ses yeux. Mais la princesse courut embrasser son pre et lui raconta tout ce que le pcheur venait d'accomplir. Le roi, attendri et honteux la fois, versait des larmes abondantes. Il serrait sur son cur celui qui venait de les sauver pour la troisime fois et l'en remercia en prsence de l'assemble runie " En expiation, disait-il, du mal dont je suis

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

174

LE TAPIS VOLANT

coupable envers toi, Dieu m'a frapp de son courroux. Continue tre gnreux, pardonne-moi mes fautes, et que tes vux soient accomplis ! " Il ajouta que le jour mme le festin nuptial aurait lieu et que sa fille unique pouserait le pcheur. La princesse, au comble du bonheur et dans les bras de son pre, dit : " Il me reste remplir une parole donne. Me trouvant au chteau de Kostey, j'ai jur de n'accorder ma main qu' celui qui devinerait six nigmes proposes par moi. Or, mon serment doit tre tenu. Le pcheur hroque ne se refusera pas de se soumettre cette dernire preuve. " En effet, il consentit s'en occuper sans dlai. La premire nigme propose par la princesse fut : " Sans jambes il marche, sans bras il frappe, sans vie il se meut continuellement. C'est l'horloge, " rpondit le pcheur, au grand contentement de la princesse laquelle ce dbut prsageait un dnouement tout aussi heureux. Voici en quels termes fut conue la seconde nigme " Sans tre ni oiseau, ni reptile, ni insecte, ni animal quelconque, il veille la scurit de toute une maison. Le verrou. Bien! fit la princesse. Maintenant, voici la troisime nigme rsoudre :

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE TAPIS VOLANT

175

- Quel est ce piton qui marche tout cuirass? Il assaisonne des mets ; ses flancs on voit deux dards et il traverse les eaux la nage sans implorer l'aide d'un batelier? C'est l'crevisse ! C'est cela ! Maintenant, il faut rsoudre la quatrime nigme : " Elle court, elle s'avance, s'accrochant aux rebords, n'ayant qu'une oreille, qu'un pardessus en acier poli et qu'une petite queue de lin L'aiguille. Devin ! Voyons la cinquime nigme : Cela marche sans pieds, cela gesticule sans mains, cela se meut vide de corps. L'ambre. Juste! Puisque tu as pu dcouvrir le sens de cinq nigmes, tu trouveras bien le sens de la sixime, que voici: " Il a quatre pieds, mais ce n'est point un animal; il est pourvu de plumes et de duvet, mais ce n'est point un oiseau ; il a corps, chaleur et il souffle, mais ce n'est point un animal. - C'est un lit! " s'cria le pcheur. La princesse lui tendit la main. L'un et l'autre s'agenouillrent aux pieds du roi, qui leur donna sa bndiction paternelle, et les conduisit l'glise, accompagns d'un cortge nuptial. Il expdia en mme temps des mes-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

176

LE TAPIS VOLANT

sagers pour faire venir au chteau la mre du pcheur. Voil maintenant ce que c'est qu'aimer la vertu et la pratiquer avec nergie et courage. Le paysan, simple pcheur, pousa la plus belle des princesses au monde avec le don de la moiti du royaume octroy le jour mme de son mariage et fut proclam hritier de la couronne de son matre d'autrefois. Au mme jour, ds le soir, aux accords mlodieux de la merveilleuse guzla, qui jouait d'elle-mme jusqu' l'aurore matinale, le vieux roi gaya la fte de noces de sa fille unique. Il mangeait, buvait, s'amusait, dansait comme un tourdi et traitait ses convives avec tant d'amabilit et de munificence, qu' l'heure qu'il est, on se rappelle encore le bonheur sans pareil de tous ceux qui se trouvrent la crmonie !

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LA VEILLE
OU L'HOMME LARGE, L'HOMME LONG ET L'HOMME AUX YEUX DE BRAISE (1). ( CONTE TRADUIT DE BOGNA, p. 605-618.) C'tait dans le temps o les chattes portaient des souliers, o les grenouilles se coiffaient de bonnets de femme, o les nes faisaient rsonner sur le pav leurs perons de preux chevaliers et o les livres couraient aprs les chiens. Donc alors, le roi d'un royaume avait une fille fort belle et prodigieusement savante. Maints rois et princes arrivaient
______________ (1) L'Etre suprme, Brahma, cre et dtruit les mondes, ce qu'il accomplit en s'incarnant tantt dans Vichnou qui, en trois pas, franchit les espaces de l'univers, tantt dans Agni, dieu du feu, dont les ardeurs consument l'oeuvre de la cration, la fin d'un cycle cosmogonique, etc. Quelques dbris de ce mythe indien se trouvent ici dans les qualits des trois acteurs du conte le Long, le Large, et l'Homme aux yeux de braise.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

178

LA VEILLEE

des contres lointaines pour demander sa main; mais elle ne voulait d'aucun d'eux, et finalement on fit proclamer que la princesse n'pouserait que l'homme qui, durant trois nuits conscutives, veillerait auprs d'elle de manire qu'elle ne pt s'enfuir inaperue. Cette nouvelle s'tant bruite dans toutes les parties du inonde, plusieurs princes et rois accoururent offrir leurs services. Ils veillaient alternativement, mais chacun d'eux paya la tentative de sa vie, parce qu'ils ne purent ni prvenir, ni mme voir la fuite de la princesse. Or, il advint que Mathias, prince d'une ville royale, instruit de ce qui se passait, jeune, vigoureux, beau comme un cerf et vaillant comme un faucon, rsolut lui aussi d'aller risquer trois nuits de veille. Son pre eut beau le dissuader, le prier, le menacer, lui dfendre de bouger, rien ne put dtourner Mathias de sa rsolution. Que pouvait faire de plus le vieux sire? De guerre lasse, il consentit bon gr malgr. Mathias, ayant bien bourr sa bourse d'or, ceignit un sabre bien effil ses cts, et, tout seul, partit la recherche de la fortune des braves. Le lendemain, chemin faisant, il rencontra quelqu'un qui se tranait peine. " O vas-tu? lui demanda Mathias. Je parcours le monde la recherche du bonheur.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LA VEILLEE

179

Quel est ton tat? Je n'en professe aucun, mais je sais ce que personne ne sait. On m'appelle le Large, parce que, en effet, je puis dilater mon ventre au point d'y donner l'abri tout un rgiment de soldats. " En disant cela il se bouffit tellement, que le grand chemin en fut obstru et barricad d'un bord l'autre. " Bravo ! " s'cria Mathias enchant de l'preuve ; et il ajouta : " Ne voudrais-tu pas, par exemple, m'accompagner ? car, moi aussi, je parcours le monde la recherche du bonheur. Il n'y a pas de mal, j'y consens, " rpondit le Large, et ils continurent voyager ensemble. Un peu plus loin, ils rencontrrent un homme fluet, maigre faire peur, et haut et mince comme un porche. " O vas-tu, bon homme? demanda Mathias, intrigu de ce qu'il y avait d'trange dans l'apparence de l'individu. Je parcours le monde. Quel mtier exerces-tu? Je n'exerce aucune espce de mtier, mais je sais quelque chose que tout le monde ignore. On m'appelle le Long, et pour cause, car je puis, sans quitter la terre, m'lever jusqu' la hauteur des nuages, et alors, si je marche, chaque pas je franchis la distance d'une lieue, "

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

180

LA VEILLEE

Sans attendre plus longtemps, il grandit de faon que sa tte dpassa les nues, tandis que, d'un seul pas, il enjamba rellement une lieue de distance. J'aime cela, mon brave, fit Mathias. Voyons, n'aurais-tu pas l'envie de voyager avec nous? Et pourquoi pas? Allons ! " Or, ils continurent marcher ensemble. En traversant une fort, ils aperurent un individu occup entasser les troncs des arbres l'un sur l'autre pour en construire un bcher. Que fais-tu l? demanda Mathias en l'accostant. J'ai des yeux de braise, rpondit-il, et je prpare ici un bcher. " Cela disant, il fixa dessus ses regards flamboyants, et le bcher tout entier s'alluma instantanment. Tu es un tre habile et fort, observa Mathias, Ne voudrais-tu pas voyager avec nous? Soit, j'irais volontiers. " Ils s'acheminrent donc tous les quatre. Mathias, content d'avoir trouv de pareils compagnons, les dfraya gnreusement, sans se plaindre des dpenses normes que lui cotait la voracit du Large. Au bout de quelques jours, ils atteignirent le chteau de la princesse. Mathias les instruisit du but de son voyage, en les engageant l'y aider et leur promettant, qu'en cas d'une victoire obtenue sur la princesse, ils seraient bien rcompenss. Aussi

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LA VEILLEE

181

lui promirent-ils de cooprer activement luvre o personne n'avait jusqu'alors russi. Il leur acheta des habits somptueux et, aussitt aprs les avoir dment quips, il se fit annoncer au roi comme tant venu, lui et ses camarades, pour veiller trois nuits conscutives dans le boudoir de la princesse. Seulement il eut soin de ne pas dclarer qui il tait et d'o il arrivait. Le roi le reut amicalement, et aprs qu'ils eurent formul leur demande, il leur dit : " Rflchissez bien avant de vous engager, car si la princesse vous chappe, vous aurez vcu. Qu'elle nous chappe, rpliqua Mathias, j'en doute; quoi qu'il en soit, nous essayerons quand mme. Mon devoir tait de vous avertir, fit le roi en souriant. Maintenant que vous persistez dans votre rsolution, je veux vous conduire moi-mme dans les appartements de la princesse. Mathias fut bloui des charmes vraiment surhumains de la fille royale. Elle aussi reut gracieusement le brillant jeune homme, sans chercher dguiser qu'elle le trouvait beau et aimable. A peine le roi se fut-il retir, que le Large se coucha sur le seuil de la porte, le Long et l'homme aux yeux de feu allrent se poster prs de la fentre, tandis que Mathias causait avec la princesse en observant attentivement chacun de ses mouvements. Tout coup

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

182

LA VEILLEE

elle se tut, et, aprs quelques moments de silence, elle s'cria : " Je sens comme une pluie de pavots inonder mes paupires! A ces mots, elle s'assit sur son lit et fit semblant de sommeiller. Mathias ne souffla mot, et voyant la princesse assoupie, il s'assit prs d'une table voisine du lit, s'y accouda, appuyant son menton dans le creux des paumes de ses deux mains, et peu peu voil qu' son tour il se sentit l'envie de dormir. Ses yeux se fermrent, ainsi que les yeux de ses compagnons. Or, la princesse n'attendait que ce moment, et vite de se mtamorphoser en une colombe et de prendre son essor vers la fentre. Cependant une de ses ailes, effleurant les cheveux du Long, le rveilla; il n'aurait certainement pas russi atteindre la colombe fugitive, s'il n'avait eu ses cts l'homme aux yeux de braise. Celui-ci, aussitt aprs s'tre bien avis de la direction du vol de la colombe, lui envoya une oeillade, c'est--dire une trane de feu qui, dans un clin dil, brla les deux ailes de l'oiseau. La colombe, arrte dans les airs, fut oblige de se percher sur la cime d'un arbre. Le Long l'atteignit sans peine, saisit l'oiseau et le remit entre les mains de Matthias peine rveill de son assoupissement. La colombe, au contact des mains de Mathias, redevint princesse.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LA VEILLEE

183

Grand fut l'tonnement du roi lorsque dans la matine suivante et celle du surlendemain, il retrouva sa fille assise ct de Mathias. Mais le pauvre sire, bon gr mal gr devait se taire, acceptant la ncessit telle quelle et continuant hberger royalement ses htes. A l'approche de la troisime nuit, il recommanda particulirement sa fille de mettre en oeuvre les sorcelleries les plus efficaces de la magie dont la princesse connaissait le secret, et d'agir de manire se dbarrasser de la prsence d'intrus dont on ne connaissait ni le rang ni la fortune. Mathias de son ct ne ngligeait rien pour mener bonne fin l'affaire si heureusement inaugure. Avant d'aller passer la nuit chez la princesse, il prit part ses camarades et leur dit : " Cette nuit, chers amis, encore un coup de main, et nous aurons triomph; autrement, rappelez-vous bien que nos quatre ttes vont rouler au pied de l'chafaud. Allons-y, rpondirent les trois, nous saurons la surveiller comme il faut. " Entrs dans la chambre coucher de la princesse, ils s'empressrent de reprendre leurs places. Mathias s'assit vis--vis de la princesse. Certes il aurait bien prfr rester ternellement avec elle sans tre oblig, comme il l'tait, de veiller et de craindre qu'elle ne lui chappt tout jamais. Il prit la rsolution de ne pas dormir; il se disait :

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

184

LA VEILLEE

" Maintenant je te surveillerai, et je me reposerai quand tu seras moi. " A minuit, voyant que le sommeil commenait s'appesantir sur les paupires de ses surveillants, la princesse ne disait mot. Au contraire, elle se prlassait sur son lit, fermant ses belles paupires comme si elle dormait rellement. Mathias, accoud sur la table, le menton appuy dans la main, les yeux fixs sur la princesse, l'admirait silencieusement. Mais de mme que le sommeil s'empare mme des yeux d'un aigle, de mme Mathias finit par s'endormir comme ses compagnons. La princesse qui, sous le voile d'un assoupissement feint, les observait et n'attendait que ce moment, se leva sur son sant, se changea en une petite mouche et s'envola par la fentre. Une fois libre, elle revtit la forme d'un petit poisson, et tombant dans le puits du chteau, y plongea et s'y blottit au fond mme des eaux. Certainement elle aurait chapp ses gardiens si, en volant, la mouche n'et effleur le bout du nez de l'homme aux yeux de braise, qui ternua, ouvrit les yeux et remarqua l'endroit o la princesse avait disparu. Sans perdre de temps, il donna l'alarme, et tous les quatre coururent dans la cour. Le puits tait trs profond. N'importe, le Long ne tarda pas s'tendre de haut en bas et fouiller dans tous les recoins sans pouvoir

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LA VEILLEE

185

trouver le petit poisson, comme s'il n'y tait jamais entr. " Eh bien, te-toi de l, je veux t'y remplacer, " dit le Large. Et il s'introduisit aussitt par l'orifice de la margelle, en remplissant tout l'intrieur du puits et le bouchant si hermtiquement avec ses membres que toutes les eaux rejaillirent en haut; mais le petit poisson ne s'y voyait pas. " Eh bien, maintenant mon tour, cria l'homme aux yeux de braise; laisse-moi la dnicher, cette astucieuse magicienne. " Le Large ayant dbarrass le puits de l'immense volume de son ventre, les eaux reprirent leur ancienne place et se mirent aussitt bouillir sous l'action des flammes qui jaillissaient des yeux de braise. Les eaux bouillantes dbordaient par-dessus la margelle en s'levant de plus en plus haut, si bien qu'enfin on aperut moiti grill un petit poisson qui, au moment mme o il touchait la terre, se changea en princesse, redevenue ce qu'elle tait rellement. Mathias se hta de s'en emparer en la pressant dans ses bras. Elle lui dit : " Tu as vaincu, mon matre et poux, tu as su me garder ; dsormais je t'appartiens par droit de conqute et par ma propre volont. " La conduite la fois courtoise et nergique, ainsi

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

186

LA VEILLEE

que les charmes personnels du jeune Mathias, plurent beaucoup la princesse. Mais le roi n'tait rien moins que dispos approuver le choix de sa fille. Il rsolut de ne pas la laisser partir avec le vainqueur. Mathias ne s'en souciait gure; il enleva la princesse, et, escort par ses braves compagnons, quitta le chteau. Le roi en colre ordonna ses gardes de poursuivre les fuyards et de les lui ramener, sous peine de mort. En attendant, Mathias avec la princesse et les siens avait dj parcouru une distance de plusieurs lieues. Tout coup elle entendit le bruit des pas des poursuivants et pria l'homme aux yeux de braise de voir ce que c'tait. Celuici se dtourne et annonce que tout un escadron de cavaliers s'avance bride abattue. " Ce sont les gardes de mon pre, rpondit-elle, nous aurons de la peine leur chapper. " Puis, voyant les cavaliers s'approcher, elle dtacha de sa tte un voile, et en le rejetant derrire elle dans la direction du vent, elle dit : " Autant il y a de fils dans ce voile, autant je veux d'arbres sur pied. " Et dans un clin dil, une fort haute et paisse s'leva derrire eux. Avant que les cavaliers envoys leur poursuite eussent pu franchir cet obstacle inespr, Mathias et les siens gagnrent du temps pour s'loigner et se reposer un peu.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LA VEILLEE

187

Voyons, dit la princesse, regardez bien si quelqu'un court aprs nous. " L'homme aux yeux de braise les fixa attentivement dans la direction indique par la princesse, et lui rpondit que les gardes du roi s'taient dgags de la fort et continuaient les poursuivre. " Ils ne pourront plus nous atteindre! s'cria-t-elle en laissant tomber de ses paupires une larme et lui disant : "Larme, fais-toi rivire! " Au moment mme, un large fleuve s'interposa entre les poursuivis et les poursuivants. Avant que ceux-ci eussent trouv le moyen de traverser les eaux, Mathias et les siens furent loin. " Homme aux yeux de braise, dit la princesse, regarde derrire nous, et dis-moi ce qu'est devenue la poursuite. Les voil, rpondit-il, ils sont derechef nos trousses. Tnbres, enveloppez-les! " s'cria la princesse. A ces paroles le Long se redressa, il grandit de plus en plus et atteignit les nuages, et l, avec son bonnet, il couvrit la moiti du disque du soleil. Par ce moyen, le ct o se trouvaient les cavaliers royaux devint sombre et noir comme la nuit, tandis que Mathias et les siens, clairs par la moiti lucide de l'astre du jour, s'loignaient en marchant sans encombre.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

188

LA VEILLEE

Quand ils eurent parcouru quelques dizaines de lieues, le Long dcouvrit le soleil, se recoiffa de son bonnet et rejoignit les siens en franchissant chaque pas une lieue. Ils se trouvaient dj en vue de la ville natale de Mathias, quand tout coup apparurent les cavaliers royaux pressant la poursuite. " Maintenant c'est mon tour, dit le Large. Continuez tranquillement votre chemin; je reste ici, moi, et je saurai les recevoir. " Il attendit tranquillement l'arrive des cavaliers, debout et immobile, avec la bouche bante et ouverte d'une oreille l'autre. L'arme royale, rsolue de ne pas rebrousser chemin sans avoir repris la princesse, s'avanait au grand galop vers la ville. Les cavaliers se disaient qu'en cas de rsistance ils l'emporteraient d'assaut. Ayant pris la bouche ouverte du Large pour une des portes de la ville, ils s'y prcipitent et y disparaissent tous. (1)
______________ (1) On sait que Rama, le hros principal de l'pope de Valmiki, n'a pu retrouver ni dlivrer son pouse, Sita, qu'en se faisant aider par une arme de singes. Avant de marcher contre l'ennemi, le plus brave des gnraux simiens, Hanoumat, est envoy dans l'le de Ceylan, o se trouvait captive Sita, dans le chteau de son ravisseur, le dmon Ravana. La mission confie Hanoumat tait fort difficile, car l'poque o il vivait, on ne connaissait pas l'art de construire des vaisseaux, et la mer, qui sparait Ceylan du continent indien, tait garde par des dieux et des desses dvous la cause de Ravana. Heureusement, Hanoumat, en sa qualit de fils du vent, pouvait traverser les airs comme un oiseau. Il prend donc l'essor : " La desse (Souraa), honore par les dieux, revtit sou-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LA VEILLEE

189

Alors le Long referma sa bouche, et aprs les avoir avals, il courut le ventre tout plein rejoindre les siens dans le chteau du pre de Mathias. Sous la pression de son ventre bouffi de tout un escadron de cavalerie, la terre gmissait et tremblait. Il entendait les acclamations du peuple runi autour de Mathias et heureux de le revoir sain et sauf.
______________ dain, au milieu de la mer, un corps de Rakchaa, et, quand elle se fut donn un aspect difforme, hideux, glaant d'pouvante, elle coupa la route au vol de Hanoumat et lui tint ce langage : " Les churs des Immortels, avec Indra, te donnent moi pour aliment, tu ne peux m'chapper , car je saisis les tres par leur ombre mme; entre donc ici par ma bouche! " A ces paroles de Souraa, le noble et fortun singe (Hanoumat) porta ses mains runies aux tempes (en signe de respect), et lui rpondit en ces termes le visage constern.... " Nous omettons ici le rcit que fait Hanoumat pour expliquer les motifs de son voyage arien. ...." Que ce soit, rpondit Souraa, mais ne passe pas devant ma bouche sans y entrer. " " A ce langage de Souraa, l'optimate singe rpondit avec colre : "Fais-toi donc une bouche qui puisse me dvorer! " A peine eut-il pari, qu'il se donna soudain trente yodjanas* de longueur et dix yodjanas de largeur, " etc. , etc. On voit que Chiroki (le Large) de notre conte possde les qualits analogues celles de la desse indienne Souraa, tandis que l'Homme aux yeux de braise (Zarooki) fait ce que faisait le dieu Civa, qui d'un seul regard rduisait en cendres ceux qu'il regardait, sans en excepter les dieux. Plusieurs anachortes (Ricin) indiens acquirent le mme don par la vertu de leur vie asctique. Une yodjana correspond 6045 mtres de France.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

190

LA VEILLEE

Ah! te voici enfin, frre le Large, lui cria de loin Mathias, et l'arme ? O l'as-tu laisse ? Mais elle est ici, bien ici, rpondit le Large en tapant sur son abdomen prodigieusement enfl. Je voudrais bien vous les rendre tous et tels quels, car le morceau n'est pas facile digrer. Allons donc! fais-les sortir de leur prison, " disait Mathias, se pmant de rire et ordonnant d'appeler tous les habitants de la ville pour assister au spectacle. Le Large, comme si de rien n'tait, prenant place au centre mme de la place du chteau, et se mettant les mains sur les cts, commena tousser, Or, il fallait voir ! A chaque coup de gosier, cavaliers et chevaux, ple-mle, retombaient en se cramponnant les uns aux autres, rampant, sautillant cloche-pied et se mettant fuir qui mieux mieux. Un seul, le dernier, on ne sait trop comment, s'arrta tout court dans l'intrieur d'une des narines du Large et ne pouvait s'en dgager. Ce n'est qu' force d'ternuer que le Large affranchit le cavalier royal, qui profita du premier moment de libert pour prendre ses jambes sou cou et s'enfuir aussi. Quelques jours plus tard, on donna une grande fte l'occasion du mariage de Mathias. Le roi, pre de la princesse, s'y trouvait aussi. Pour l'y inviter, on lui avait envoy le Long qui, grce la

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LA VEILLEE

191

connaissance qu'il avait dj du chemin et la prodigieuse largeur de ses pas, russit s'acquitter de cette honorable commission, avant mme que les cavaliers royaux eussent eu le temps de revenir. Par son intervention, ils obtinrent le pardon de leur matre, sans quoi il n'aurait pas manqu de les faire dcapiter pour avoir os se reprsenter lui les mains vides. Tout s'arrangea donc de manire satisfaire tout le monde. Le roi fut enchant de voir sa fille pouser un guerrier noble et riche. Mathias rcompensa gnreusement ses compagnons de route, qui restrent auprs de lui jusqu' la fin de leurs jours.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

192

LA VEILLEE

***

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

HISTOIRE DU PRINCE SLUGOBYL(1) ET DU CHEVALIER INVISIBLE(2)


(CONTE TRADUIT DE GLINSKI, vol. I, p. 183.) Il y avait un roi qui avait un fils unique nomm le prince Slugobyl. Ce jeune prince aimait passionnment les voyages; aussi lorsqu'il eut atteint sa vingtime anne, il pressa tant son pre, que
______________ (1) Slugobyl veut dire le prince valet, qui de matre tait devenu serviteur de son domestique d'autrefois. (2) Chevalier invisible, le texte dit NVIDEK (sanscr. avyakta). Les mtamorphoses (cygne, aigle, cheval, etc.), qui servent de ressorts la machine de ce conte, rappellent beaucoup la manire d'agir des dieux du Panthon vdique. L'ide du nant absolu, pas plus que celle de la matire absolue, n'entrait dans l'enseignement des Thosophes de la premire poque du brahmanisme. Au contraire, selon le Baghavata Purana, la matire n'est qu'une manire d'tre de l'esprit. Le dieu Puroucha anime tout : il est l'me par excellence, le principe vital, le

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

194

HISTOIRE DU PRINCE SLUGOBYL

celui-ci consentit le laisser voyager, en lui donnant pour gardien un ancien domestique dont la fidlit, lui tait connue. Le prince, bien quip et arm, monta sur un bon cheval et, aprs avoir fait de tendres adieux son pre, partit pour les pays lointains, dans l'esprance d'acqurir beaucoup de savoir et de revenir plus sage, plus habile et peut-tre plus puissant chez son pre. Il allait au pas de son cheval lorsqu'il aperut un cygne poursuivi par un aigle qui tait prs de s'en emparer. Aussitt le prince, saisissant son arc, tira si habilement que l'aigle frapp mort tomba ses pieds. Le cygne dlivr s'arrta et dit : " Chevalier Slugobyl, ce n'est pas un cygne qui te remercie, mais la fille du chevalier Invisible laquelle, change en cygne, cherchait chapper aux hi______________ grand-pre de toutes les cratures auxquelles il donne l'existence et la forme, par l'intermdiaire de la desse Maya (illusion). La mme ide fait encore le fonds des croyances populaires chez les peuples slaves, qui en ont conserv quelques traces dans leurs idiomes. Ainsi les Ruthnes de Galicie donnent aux ondines de leur mythologie le nom de Maka, synonyme de Divo-jna. En serbe Maa veut dire grand'mre et Maka veut dire la mre. En russe le verbe maati signifie vivoter, exister avec peine, vivre au jour le jour. En polonais matzi veut dire revtir de verdure et de lieurs, maatchitz, tournoyer dans le lointain, atermoyer, sduire, et poroucha, celui qui meut, qui branle, drive de roukh, le mouvement. Je n'insiste pas trop sur l'infaillibilit de ces tymologies, mais en sanscrit aussi le sens du mot Puroucha n'est pas bien dtermin. Quelques savants l'ont fait driver de prou, plein, tre qui remplit tout. Que les indianistes dcident.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

HISTOIRE DU PRINCE SLUGOBYL

195

deuses poursuites du gant Kostey. Mon pre te rcompensera de ce service. Rappelle-toi seulement, lorsque tu auras besoin de lui, de dire trois fois : "Chevalier Invisible, viens ici! " Ayant dit cela, le cygne s'envola au loin. Le prince le suivit longtemps du regard, puis il continua sa route. Il marche longtemps, traverse les montagnes, les forts et les steppes, et arrive enfin au milieu d'une plaine brle par un soleil ardent, o l'on n'apercevait ni arbre, ni buisson, ni plante aucune. Pas un oiseau, pas un insecte; tout semblait mort de chaleur sous un soleil de plomb. Le prince, aprs quelques heures de marche travers cette plaine aride, prouva une soif si cruelle qu'il envoya son serviteur d'un ct et se mit chercher de l'autre quelque source ou citerne o il pt se dsaltrer. Il eut le bonheur de trouver bientt un puits assez profond et plein d'eau frache ; mais ce puits n'avait ni corde ni seau pour puiser l'eau, qui ne satisfaisait que les yeux. Que faire? Au bout d'un moment, le prince dit son domestique : " Prends la courroie qui sert attacher nos chevaux et fixe-la autour de ton corps. Je te descendrai dans le puits, car je ne peux plus rsister la soif. Mon prince, rpond le domestique, je suis plus lourd que vous et vous tes moins fort que moi, vous ne pourriez pas me retirer du puits. Il vaut donc mieux que vous y descendiez le premier et

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

196

HISTOIRE DU PRINCE SLUGOBYL

moi je vous remonterai quand vous vous serez dsaltr". Le prince suivit ce conseil. Il se passa sous les bras le long licou de son cheval et descendit dans le puits. Aprs avoir bu avec dlices cette eau frache, il en puisa pour son domestique, puis il tira le licou pour lui faire signe de le remonter. Mais le domestique, au lieu d'obir ce signal, lui dit : " coutez, prince, depuis le jour de votre naissance jusqu' ce moment vous avez vcu dans l'abondance, les plaisirs et le bonheur ; moi, j'ai souffert de la misre et j'ai t esclave toute ma vie. Maintenant nous changerons de rles ; consentez devenir mon serviteur, ou bien recommandez votre me Dieu, car je vais vous noyer. Arrte, fidle serviteur, s'cria le prince, ne fais pas cela, je t'en supplie. A quoi cela te servirait-il? Jamais tu ne retrouveras une place semblable celle que tu occupes chez moi, et tu sais que, dans l'autre monde, d'affreux supplices attendent les assassins. Leurs mains sont plonges dans la poix bouillante, leurs paules meurtries coups de massues de fer rouge et leur cou sci avec des scies en bois. Tu me feras couper et scier dans l'autre monde tant que tu voudras, dit le domestique, moi je te noierai dans celui-ci. "

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

HISTOIRE DU PRINCE SLUGOBYL

197

Et il commena lcher le licou. " Eh bien ! s'cria le prince, j'y consens et j'accepte tes conditions. Tu es mon prince et moi ton serviteur, je te donne ma parole. Je ne crois pas aux paroles que le vent emporte, jure-moi que tu confirmeras par crit cette promesse. Je le jure! " Le domestique lui descendit alors un bout de papier et un crayon et lui dicta l'engagement suivant : " Je dclare que je renonce mon nom et mes droits en faveur du porteur de cet crit, et que je le reconnais pour le prince et moi pour son serviteur. Fait dans le puits. Sign prince Slugobyl. " Le domestique ayant pris cet crit qu'il ne savait pas lire, retira le prince du puits, lui ta ses habits pour s'en revtir lui-mme et fit endosser au prince ceux qu'il venait de quitter. Ainsi dguiss, ils voyagrent pendant une semaine et arrivrent dans une grande ville et dans le palais d'un roi. L, le faux prince, ayant envoy son soidisant domestique aux curies, se prsenta devant le roi et lui parla firement en ces termes : " Roi ! je suis venu te demander la main de ta belle et sage fille, dont la renomme est venue jusqu' la cour du roi mon pre. En change, je t'offre notre alliance, et la guerre en cas de refus. La prire et la menace ne sont pas de saison,

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

198

HISTOIRE DU PRINCE SLUGOBYL

rpondit le roi. Cependant, prince, voulant vous prouver mon estime pour le roi votre pre, j'accepte votre demande une seule condition : nos ennemis, acharns contre nous, ont rassembl une nombreuse arme qui assige la ville ; dlivrez-nous-en, et ma fille est vous. Fort bien, rpondit l'imposteur, j'exterminerai l'arme ennemie ; mais laissez-la s'approcher le plus prs possible de la ville. Je vous promets de m'y prendre si bien que demain matin vous n'en trouverez plus trace. " Le soir, tant sorti, il appela son prtendu domestique qui logeait l'curie, et, aprs l'avoir respectueusement salu, il lui dit : " coute, mon cher ami, rends-toi immdiatement hors de la ville et dtruis l'arme ennemie qui y est campe ; mais fais en sorte que l'on croie que c'est moi qui suis vainqueur. En change de ce service, je promets de te rendre l'crit par lequel tu me cdes ton titre de prince et t'obliges me servir. " Le prince revtit son armure, monta cheval et, tant sorti de la ville, appela trois fois le chevalier Invisible. " Me voici, rpondit une voix prs de lui, commande, je ferai tout ce que tu voudras, car tu as sauv ma fille unique des poursuites de Kostey et je t'en serai toujours reconnaissant. "

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

HISTOIRE DU PRINCE SLUGOBYL

199

Le prince Slugobyl lui montra l'arme qu'il fallait dtruire. Alors le chevalier Invisible siffla et s'cria
Cheval magique crinire dore, Viens moi non par terre, mais en l'air, Viens prompt comme la flche, Lger comme l'clair.

A l'instant mme, du milieu d'un tourbillon de fume, sortit un cheval magnifique d'un gris de fer, la crinire dore. Il vole comme le vent, le feu jaillit de ses naseaux, ses yeux lancent des clairs, ses oreilles fument. Le chevalier Invisible sauta dessus et dit au prince : " Prends mon pe et va exterminer l'aile gauche de l'arme, pendant que j'en ferai autant de l'aile droite et du centre. " Les deux hros s'lancrent chacun de son ct et attaqurent bientt l'arme ennemie qu'ils se mirent frapper avec fureur. A droite et gauche les hommes tombaient comme du bois coup, ou de l'herbe fauche. Un affreux massacre s'ensuivit. Les soldats se dispersaient comme des fourmis, mais partout les deux chevaliers savaient les at______________ (1) C'est encore une apparition clans le genre indien. Le hros Rama combat ses ennemis sur un char qui lui a t prt par le dieu Indra. Le char, avec son cocher et ses chevaux, remontrent au ciel pour y disparatre aussitt aprs la victoire.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

200

HISTOIRE DU PRINCE SLUGOBYL

teindre. Il ne resta bientt plus sur le champ de bataille que des morts et des mourants. Alors les deux hros rentrrent tranquillement dans la ville. Arrivs au pied du palais, ils se serrrent amicalement la main, puis le chevalier Invisible s'envola dans le brouillard matinal et le prince serviable retourna son curie. Cependant, la fille du roi, que son agitation empchait de dormir, tait reste toute la nuit son balcon. De l, elle avait vu et entendu tout ce qui s'tait pass. Elle avait saisi la conversation de l'imposteur avec le prince, elle avait vu celui-ci appeler son aide le chevalier Invisible, puis rendre ses vtements princiers et son armure l'imposteur qui raconta ses hauts faits de la nuit. Elle vit et comprit tout cela, mais elle se rsolut garder encore le silence. Mais lorsque, le lendemain, le roi son pre ordonna de clbrer, par de grandes rjouissances, la victoire du faux prince, qu'il le combla d'honneurs et de prsents, et qu'enfin, appelant saillie, il voulut la fiancer avec ce misrable, la princesse ne put plus se contenir. Elle alla donner le bras au prtendu domestique qui servait table avec les autres domestiques et, le menant au milieu de la salle, elle dit : " Mon pre et vous tous ici prsents, voici le hros qui est votre sauveur et que Dieu m'a destin

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

HISTOIRE DU PRINCE SLUGOBYL

201

pour poux, tandis que celui auquel vous rendez les honneurs de la victoire n'est qu'un vil imposteur, qui a dpouill son matre de son nom et de ses droits. Cette nuit, ne pouvant dormir, j'ai t tmoin de choses que lil n'a jamais vues, que l'oreille n'a jamais entendues, et que je vous raconterai plus tard. Maintenant, dites ce tratre de vous montrer l'crit qui assure ses droits. " Alors le faux prince ayant exhib le papier sign par le prince serviable, on y lut ces mots : " Le porteur de cet crit, le tratre et flon domestique du prince serviable, recevra la punition exemplaire de son crime, telle qu'il l'a mrite. Sign, prince Slugobyl. " " Comment, est-ce bien le sens de cet crit? s'cria le tratre qui ne savait pas lire. Oui, sans doute, " lui rpondit-on. Alors il se jeta aux pieds du roi, en demandant grce ; mais il eut ce qu'il mritait. On l'attacha la queue de quatre chevaux sauvages qui l'cartelrent. Le prince Slugobyl pousa la princesse. La noce fut magnifique; moi qui vous raconte tout cela, j'y tais aussi, je bus du vin et de l'hydromel; mais bien que ma barbe en ft mouille, rien n'entra dans ma bouche.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

202

HISTOIRE DU PRINCE SLUGOBYL

***

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

L'ESPRIT DES STEPPES.


(CONTE TRADUIT DE GLINSKI, VOL. 1, p. 95.) Il y avait jadis un vieux roi et une jeune reine. Bien qu'ils s'aimassent sincrement, Dieu ne leur ayant pas donn d'enfants, ils n'taient pas heureux. Ils se chagrinaient, ils soupiraient sans cesse, au point qu'un jour la reine fut atteinte d'une maladie de langueur. Les mdecins dcidrent que le seul remde tait dans les voyages. Ils lui conseillrent de se mettre en route sans retard. Le roi devant rester dans sa capitale, la reine partit accompagne seulement de douze demoiselles d'honneur, qui toutes taient belles et fraches comme des roses de mai. Au bout de trois jours de marche, la voiture de la reine se trouva au milieu d'une plaine dserte et immense qui semblait toucher le ciel. Aprs avoir err longtemps l'aventure, le conducteur qui s'tait gar s'arrta devant une grande colonne, en pierre, au pied de laquelle

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

204

L'ESPRIT DES STEPPES

se tenait un guerrier cheval couvert d'une armure d'acier(1). " Brave chevalier, montrez-nous le chemin, dit le conducteur, nous sommes gars et ne savons o aller. Je vous indiquerai la route, rpond le preux chevalier, mais la seule condition que chacune des belles voyageuses m'embrassera. " La reine ces mots jette un regard indign sur le chevalier et commande au cocher d'avancer. La voiture roula pendant une demi-journe; mais,
______________ (1) Ce cavalier, comme on le verra plus bas, est l'Esprit des steppes et le pre des treize hrones du conte. Le mystre dont leur naissance est entoure ici, concorde avec celui de plusieurs mythes indiens qui symbolisent l'union de Dieu avec l'homme. Voici, par exemple, ce qu'on raconte sur l'origine de la clbre dynastie des princes lunaires, ou pandouides, dont les hauts faits dfrayent les popes de l'Inde antique. La reine Kounti n'eut aucun enfant de Pandou, parce que ce prince ne pouvait devenir pre cause d'une maldiction qui le rendait strile pour avoir tu un brahmane. L'illustre ligne allait s'teindre lorsqu'un anachorte apprit Kounti la formule d'une mantra (invocation sacre), moyennant laquelle la reine pouvait appeler auprs d'elle un dieu quelconque, celui qu'elle voulait. C'est ainsi que Kounti mit au monde trois fils, issus de Dharma, le dieu de la justice, d'Indra, le dieu du beau temps, et de Vayou, le dieu du vent. (Voy. Schoebel, la Lgende des Pandams.) Les contes slaves, ordinairement si chastes, n'ont conserv que des dbris de ce mythe, foncirement contraire aux ides de la morale chrtienne. Nous donnons ailleurs le conte des princes ayant au front les toiles et la lune, mais cette espce de dynastie lunaire vient au monde sans l'intervention de dieux.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

L'ESPRIT DES STEPPES

205

comme si elle et t ensorcele, elle se retrouva de nouveau prs de la colonne. " Chevalier, dit cette fois la reine, indiquez-nous le chemin, je vous en rcompenserai richement. Je suis le gnie matre du steppe, rpond le guerrier, on me paye mon droit de passage, et ce payement consiste en baisers. Eh bien, mes douze demoiselles d'honneur vous payeront. Il me revient treize baisers, et le premier me sera donn par celle qui me parle. " La reine irrite fit de nouveau passer outre; mais, moins de deux heures aprs, la voiture, qui avait march sans cesse dans une direction oppose, se retrouva aux pieds de la colonne. Cette fois-ci il tait presque nuit, il fallait songer chercher un gte. La reine descendit donc de la voiture, s'approcha du chevalier, et baissant modestement les yeux, se laissa embrasser, et ses douze demoiselles qui l'avaient suivie firent de mme. Une minute aprs, la colonne et le chevalier disparurent, les quipages se trouvrent sur la route ; seulement un nuage parfum semblait rpandu sur le steppe. La reine, mue de cet incident si extraordinaire, monta en voiture avec toute sa suite et continua son voyage. Depuis ce jour la belle jeune reine, ainsi que ses douze demoiselles d'honneur, devinrent pensives et

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

206

L'ESPRIT DES STEPPES

souffrantes, et, se trouvant mal disposes pour voyager, elles rebroussrent chemin et se dirigrent vers la capitale. Cependant le retour ne calma pas les ennuis de la reine. Toujours elle voyait devant ses yeux l'image de ce chevalier du steppe, ce qui ne plaisait pas au roi qui, lui aussi, devint sombre et eut de frquents accs de mauvaise humeur. Un jour que le roi, assis dans la salle de conseil, mditait profondment, il entendit tout coup un ramage dlicieux semblable celui de l'oiseau de paradis, auquel rpondait le chant de plusieurs rossignols. Le roi tonn envoie demander ce que c'est. Son messager revient lui annoncer que la reine et ses douze suivantes ont mis chacune au monde une petite fille, et que ce chant d'oiseaux n'est autre chose que le vagissement des nouveau-nes. Le roi, saisi de surprise, rflchissait profondment, lorsque tout coup le chteau s'illumina comme inond d'une clart splendide. Ayant questionn l-dessus, le roi apprit que la petite princesse avait ouvert ses yeux, qui brillaient ainsi d'un clat sans pareil. Le roi, interdit, ne sait que faire. Il sourit, il pleure, il s'afflige et se rjouit, mais bientt il est distrait par l'arrive d'une dputation de ses conseillers et snateurs qui, frappant le sol de leur front, lui disent : " Sire, sauvez votre peuple et votre personne. La reine et ses douze suivantes ont mis au monde treize

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

L'ESPRIT DES STEPPES

207

filles, enfants de l'Esprit des steppes. Faites mourir ces enfants maudits, sans quoi nous prissons tous. " Le roi, mu de colre, prit un parti cruel et ordonna que l'enfant de la reine et les douze autres fussent jets la mer. Dj les courtisans allaient s'empresser d'accomplir cet ordre cruel, lorsque, la porte s'ouvrant tout coup, on vit apparatre la reine tout en larmes et ple comme la mort. Elle se jeta aux pieds du roi, en le suppliant d'pargner la vie de ces innocents enfants et de consentir ce qu'on les dpost dans une le dserte et qu'on les abandonnt aux soins de la Providence. Le roi accda cette demande, et ayant fait dposer la princesse nouveau-ne dans un berceau en or, et ses douze petites compagnes dans des berceaux en cuivre, il fit transporter ces treize petits enfants dans une le, o on les laissa tout seuls. Chacun la cour, en pensant la princesse et ses compagnes, concluait qu'elles avaient toutes pri. L'on se disait : " Elles seront mortes de faim ou de froid, dvores par les btes froces ou les oiseaux de proie ; elles priront ensevelies sous les feuilles mortes ou la neige. " Cependant rien de tout cela n'tait arriv, car Dieu veille sur l'orphelin. La petite princesse grandit vue dil. Chaque matin l'aurore la rveille, la rose la baigne, le vent vient la rafrachir et tres-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

208

L'ESPRIT DES STEPPES

ser les nattes de sa belle chevelure les arbres la bercent par leur murmure, les toiles veillent sur elle, les cygnes la couvrent de leur duvet et les abeilles la nourrissent de leur miel. Elle devint une merveille (1). Son front est pur et calme comme la lune dans son plein, ses lvres sont vermeilles comme un bouton de rose et si loquentes que, lorsqu'elle ouvre la bouche pour dire un mot, il semblerait qu'il pleut des perles. Ses yeux sont merveilleux : quand ils jettent un regard favorable, vous nagez dans les dlices; mais s'ils se fixent sur vous avec colre, la frayeur vous saisit et vous tes aussitt chang en un bloc de glace. La princesse tait servie par les douze filles des suivantes, qui toutes, en grandissant, taient devenues fort belles et lui taient fidlement dvoues. La beaut de la princesse Merveille fut bientt connue de tout le monde. De toutes parts les jeunes gens se pressaient dans l'le, qui bientt devint peuple, et o s'leva une magnifique capitale. Plus d'un prince se mit sur les rangs pour obtenir la main de udolia, aucun ne fut agr. Ceux d'entre eux qui supportaient leur refus avec douceur rentraient sains et saufs dans leurs royaumes ; mais malheur celui qui, se rvoltant contre la volont
______________ (1) Le texte dit udolia, c'est--dire " aux joues merveilleusement belles."

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

L'ESPRIT DES STEPPES

209

de la princesse Merveille (udolia), voulait l'obtenir par violence ou amenait la force arme. Il voyait ses soldats prir misrablement, et lui-mme, glac jusqu' l'me par un regard de Merveille, devenait un bloc de glace. Un jour le fameux ogre souterrain Kostey, grand amateur de la beaut, eut la fantaisie de voir ce qui se passait sur la terre. Il prit son tlescope et se mit passer en revue les rois et les reines, les princes et les princesses, les seigneurs et les dames de toute la terre. Tout coup il aperut, au bout de sa lunette, une le verdoyante. Dans cette le douze demoiselles brillantes comme autant d'toiles, et au milieu d'elles, endormie sur un lit de duvet de cygne, une jeune princesse belle comme l'aurore matinale. La princesse Merveille rve qu'elle voit un chevalier revtu d'une cuirasse d'or mont sur un fougueux coursier, arm de la massue invisible. Elle rve qu'elle l'admire et qu'elle l'aime plus que la vie. Le mchant Kostey la couve des yeux avec plaisir et convoitise. Il veut la ravir, et frappant trois fois la terre de son front, il se trouve dans l'le. La princesse
______________ (1) Kostey, nom d'un dmon qui figure souvent dans les contes de tous les peuples slaves. Comme les Rakchaas indiens, il est mchant, libidineux, ennemi des hommes et trs habile magicien, pouvant se mtamorphoser lui-mme et donner aux autres la forme voulue. Le mot Kostey semble rpondre aux ghost et geist des peuples germaniques. Quelques philologues slaves le font driver de kosti (les ossements).

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

210

L'ESPRIT DES STEPPES

Merveille rassemble aussitt une arme, la range en ordre de bataille et conduit ses soldats elle-mme contre le mchant Kostey. Mais celui-ci, rien qu'en soufflant dessus avec son haleine empoisonne, frappe tous les guerriers, non pas de mort, mais d'un sommeil invincible. Puis tendant ses mains osseuses, il allait s'emparer de la princesse, lorsque celle-ci lui jetant quelques regards de mpris le convertit en un bloc de glace. Elle alla se renfermer dans sa capitale. Kostey ne resta pas longtemps l'tat de bloc glac. Ds que le dpart de la princesse lui eut rendu le sentiment, lui-mme il se remit la poursuivre, arriva dans la ville qu'elle habitait, endormit tous les habitants, et soumit au mme sort la garde fminine des douze compagnes de la princesse. N'osant s'attaquer elle-mme, parce qu'il craignait la puissance de ses yeux, Kostey fit entourer le chteau o elle s'tait renferme d'une muraille de fer, en confia la garde un monstre-dragon (smok) pourvu de douze ttes, et attendit dans l'espoir que la princesse finirait par se soumettre d'elle-mme. Les jours s'coulent, les semaines et les mois se passent, le royaume de la princesse Merveille ressemble un vaste dortoir. Le peuple ronfle dans les rues, la vaillante arme, tendue dans les champs, dort profondment. La rouille et la poussire abment les armures des guerriers qui, ensevelis dans

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

L'ESPRIT DES STEPPES

211

les hautes herbes, sommeillent l'ombre des orties, des absinthes et des chardons. Dans l'intrieur du palais tout dort galement. Les douze demoiselles d'honneur dorment aussi tendues chacune dans son coin. La princesse veille toute seule au milieu de ce rgne du sommeil. Elle parcourt son troite prison, elle verse des larmes, tord ses mains et gonfle sa poitrine de soupirs. Autour d'elle tout est endormi et immobile; seulement Kostey, qui vite son regard, ne cesse de lui crier travers la porte de ne plus rsister et de se donner lui, promettant de la faire reine de tous les royaumes souterrains; mais cela ne tente pas udolia. Elle garde le silence et pie son ennemi d'un oeil menaant. Malheureuse et isole, elle pensait sans cesse au prince qu'elle avait vu en rve. Elle le voyait couvert d'une brillante armure, mont sur un beau cheval, arm de la massue invisible, et fixant sur elle ses brillants yeux d'amour. Elle y rvait jour et nuit. Jetant un regard au dehors et voyant un nuage courir sur l'horizon, elle s'cria
Nuage voyageur, Plerin du ciel bleu, Arrte-toi un instant, je t'en prie; Prends en piti mes chagrins, Dis-moi o est mon ami Et s'il pense moi?

"Je ne sais, rpond le nuage, demande-le au vent."

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

212

L'ESPRIT DES STEPPES

La princesse Merveille voyant le souffle d'une brise se jouer dans les fleurs de la plaine, s'cria :
Brise lgre qui voltige dans l'espace, Souffle heureux qui jouis de ta libert, Sois bon pour moi, si afflige et si pauvre, Dis-moi o est celui que j'aime Et s'il pense moi?

" Demande l'toile, rpondit le vent, elle en sait plus que moi. Merveille lve ses beaux yeux vers les toiles scintillantes et s'crie :
toile, toi l-haut, toile brillante, Peux-tu souffrir de voir mes yeux noys de pleurs? Aie donc piti de moi, Dis-moi o est celui que j'aime Et s'il pense moi?

" Tu te renseigneras prs de la Lune, rpondit l'toile, elle est plus prs de la terre et voit tout ce qui s'y fait. " Alors Merveille s'adressant la Lune qui se levait lentement de son lit argent, s'crie :
Bijou du ciel, toi Lune rayonnante, Quitte un instant la patrie des toiles, Jette ton doux regard sur la terre, Dis-moi o est celui que j'aime, Et s'il pense moi?

" Princesse, rpond la Lune, je ne sais rien de

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

L'ESPRIT DES STEPPES

213

ton ami, mais attends quelques heures. Voici que le Soleil devant lequel il n'y a rien de cach va paratre. Questionne-le, il te rpondra. " Ds l'aurore, la princesse, tourne vers le ct o le Soleil parat en chassant devant lui les tnbres comme une vole d'oiseaux de nuit, lui adresse cette prire :
me du monde, flot de vie ! il du Dieu tout-puissant, Viens visiter ma sombre prison, Dis-moi o est celui que j'aime, Et s'il pense moi?

" Princesse Merveille, rpond le Soleil, essuie les larmes qui, semblables des perles, roulent sur ton charmant visage, console ton cur troubl, ton prince arrive vers toi. Il a arrach du fond des abmes l'anneau magique. Il l'a mis son doigt, et dj des armes innombrables sortent de terre pour le suivre. Il marche, il s'avance vers le palais de Kostey qu'il mdite de punir. Mais tout cela ne servira de rien, et Kostey exterminera facilement l'arme, si le prince n'use d'un autre moyen. Je vais lui donner un conseil qui lui sera salutaire. Adieu, prends courage, celui que tu aimes marche vers toi, il approche, il te dlivrera de Kostey et de ses sortilges, et vous serez heureux tous deux. "
______________ (1) Le sanscrit giv-atma, esprit de via, rpond au slave giv-otna.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

214

L'ESPRIT DES STEPPES

Le Soleil alla alors clairer un pays loign o le prince Junak, revtu d'une armure d'or, mont sur un coursier vigoureux, faisait avancer son arme pour aller attaquer le gant Kostey, ravisseur des jeunes beauts qu'un songe, trois fois l'une aprs l'autre, avait montres au prince enfermes avec la princesse Merveille, dont la renomme tait venue jusqu' lui et qu'il adorait sans l'avoir vue. " Laisse l ton arme, lui dit le Soleil, elle ne te servira rien contre Kostey, qu'aucun projectile ne peut entamer (2). Tu ne dlivreras ta princesse qu'en tuant Kostey, et il n'y a qu'une magicienne, la vieille Yaga (2), qui soit en tat de te dire ce qu'il faut taire. Je vais t'enseigner o tu trouveras le cheval qui te mnera directement chez elle. Dirige-toi vers l'est, et en suivant le chemin tu arriveras une vaste prairie, au milieu de laquelle sont plants trois chnes. Entre ces chnes tu verras terre une porte en fer bouton de cuivre. Derrire cette porte
______________ (1) Dans l'pope de Valmiki, on voit le dmon Ravana rsister, comme Kostey, aux attaques les plus imptueuses. Aucune arme humaine ne peut lui arracher la vie. Il n'a pu tre tu que par une flche forge par l'tre suprme et dans laquelle se cachait Yama, le dieu de la mort. (2) Yaga, nom purement sanscrit. Le dictionnaire de Wilson dit que les Yaga taient des divinits (female fiends) malfaisantes. Elles ont t cres par Darga, le dieu de la destruction. Les Yagas des contes slaves y portent souvent le nom de Baba, femme dcrpite. C'est Papa Dvala, divinit malfaisante de la mythologie indienne.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

L'ESPRIT DES STEPPES

215

tu trouveras le cheval hroque et la massue invisible (1) qui te sont ncessaires pour accomplir ton oeuvre. Tu apprendras plus tard le reste. Adieu! " Le prince Junak, tonn de ces conseils donns par le Soleil, ne savait quoi se dcider. Enfin il fit le signe de la croix, ta de son doigt l'anneau magique et le jeta dans la mer. Aussitt toute son arme disparut comme un brouillard que le vent parpille dans les champs, et lorsqu'il n'en resta plus de trace, le prince se mit en marche du ct de l'Orient. Aprs avoir march pendant huit jours, il arrive une verte prairie, au milieu de laquelle s'lvent les trois chnes qu'il cherchait. Il dcouvre la porte de fer, s'empresse de l'ouvrir et se trouve l'entre d'un escalier tournant qui le conduit une seconde porte ferre et ferme par un cadenas pesant soixante livres. En ce moment, il entendit le hennissement d'un cheval et onze autres portes de fer s'ouvrant tout d'un coup, le prince aperut le cheval de bataille qu'un magicien avait ensorcel depuis des sicles. Le prince siffla pour appeler le cheval qui, se cabrant aussitt, fit clater douze chanes de fer qui le liaient son auge, et accourut plein de feu et de grce, robuste, agile et beau
______________ (1) La massue invisible. Rien de plus frquent dans les popes de l'Inde, que de voir les hros et les dieux recourir aux armes enchantes, c'est--dire aux divinits mtamorphoses en armes offensives et dfensives.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

216

L'ESPRIT DES STEPPES

comme jamais on n'en vit. Ses yeux lancent des clairs, le feu jaillit de ses naseaux, sa crinire est semblable un nuage dor, c'est un coursier merveilleux. " Prince Junak, dit le cheval, j'attends depuis des sicles un cavalier tel que toi ; me voil prt te porter et te servir fidlement, monte sur moi, prends en main la massue invisible que tu trouveras attache au pommeau de ma selle. Tu n'auras pas mme besoin de t'en servir ; tu n'auras qu' commander, elle fera elle-mme la besogne. Maintenant partons, et que Dieu nous garde ! o tu veux aller ? tu y seras tout de suite. " Le prince raconta la hte son histoire au cheval, monta sur lui, saisit la massue et se mit en route. Le cheval se cabre, il court, il vole, il nage dans l'air, plus haut que les plus hautes forts, plus bas que les nuages. Il traverse les montagnes, les rivires, les prcipices, il effleure en passant l'herbe de la prairie, et court si lgrement, qu'il ne soulve pas un grain de poussire. Vers le coucher du soleil, le prince Junak se trouva l'entre d'une immense fort au centre de laquelle devait se trouver la maison de la vieille Yaga. Il admire en passant les chnes et les pins sculaires que la hache de l'homme n'a jamais touchs. Tous ces arbres immenses, clairs par le soleil couchant, semblaient regarder avec tonnement un hte nouveau. Le silence est

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

L'ESPRIT DES STEPPES

217

absolu, pas un oiseau dans les arbres, pas un insecte dans l'air, pas un vermisseau sur la terre. On n'entend que les pas retentissants du cheval qui se fraye une route au milieu de la fort. Ils arrivent enfin devant une petite maison pose sur une patte de coq, comme sur un pivot tournant. Le prince Junak s'cria : " Maisonnette, tourne-toi, Mets ta porte devant moi, Tourne le dos la fort. " La petite maison tourna sur son pivot, le prince y entra et aperut la vieille Yaga qui s'cria aussitt : " Comment, prince Junak, es-tu parvenu pntrer ici, o personne n'entra jamais ? Tu es une sotte sorcire de m'ennuyer avec tes questions au lieu de te mettre en devoir de me faire un bon accueil, " rpondit le prince. A ces mots, la vieille Yaga sauta terre et s'occupa activement de tout ce dont le prince avait besoin. Elle lui prpara manger et boire, fit un bon lit pour qu'il pt se reposer convenablement, et puis sortit de la maison pour passer la nuit dehors. Lorsqu'elle rentra le lendemain, le prince lui raconta ses aventures et lui confia ses projets. " Prince Junak, dit la vieille, tu as entrepris une

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

218

L'ESPRIT DES STEPPES

chose bien difficile ; mais ton courage te servira accomplir ton dessein. Je vais t'indiquer le moyen de faire prir Kostey, car sans cela tu ne parviendrais rien. Sache donc qu'au milieu de l'Ocan se trouve l'le de la Vie ternelle (1). Sur cette le est plant un chne, au pied duquel tu trouveras enfoui sous terre un coffre bard de fer. Dans ce coffre est enferm un livre, sous ce livre se cache un canard gris, dont le corps renferme un oeuf : c'est dans oeuf que rside la vie de Kostey. Une fois l'oeuf cass, Kostey est mort ! Adieu, prince Junak, pars sans tarder, ton coursier te conduira destination. " Le prince monta sur son cheval, l'excita de la voix, et l'instant mme le vaillant destrier fendit l'espace avec la rapidit de la flche. La fort et ses arbres immenses disparaissent, et en peu de temps le prince met pied terre au bord de l'Ocan. Il vit sur le rivage des filets de pcheur au fond desquels se dbattait un gros poisson de mer qui se mit parler d'une voix humaine : " Prince Junak, disait-il plaintivement, dlivre-moi de ma prison, et je te promets que ce service ne sera pas perdu. "
______________ (1) L'le de la vie ternelle, traduction littrale du mot sanscrit Djamboudvipa, pithte par laquelle les brahmanes dsignent ordinairement leur patrie, l'Inde.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

L'ESPRIT DES STEPPES

219

Le prince dgagea aussitt le poisson des filets et le rejeta l'eau. Il plongea et disparut. Mais le prince y fit peu attention, tout proccup de tristes penses. Il voyait poindre de loin les rochers de 1'1e de la Vie ternelle, et n'avait aucun moyen d'y arriver. Appuy sur sa massue, il rvait et s'affligeait. " Prince, quoi pensez-vous et qu'est-ce qui vous chagrine? demanda son cheval de bataille. Comment ne m'affligerais-je pas, quand je me vois arrt dans mon entreprise ? Je vois l'le sans pouvoir y arriver ; et le moyen de traverser la mer ? Montez sur mon dos, prince, je vous servirai de pont; seulement tenez-vous bien. " Le prince enlaa ses mains dans la crinire du cheval qui, prenant son lan, sauta dans la mer. Ils plongrent d'abord jusqu'au fond, mais bientt les vagues obissantes se rangrent, et le cheval et le cavalier remontrent la surface de l'eau et nagrent facilement. Dj le soleil tait prs de se coucher, lorsqu'ils abordrent enfin. Le prince descendit sur les gazons verdoyants de l'le de la Vie ternelle. Il dbarrassa rapidement de son harnais le cheval qui se mit brouter l'herbe savoureuse, et luimme se hta de monter sur une colline du sommet de laquelle il aperut dans le lointain un gros chne. Sans perdre de temps, le prince Junak, arriv l, saisit l'arbre deux mains, l'treignit, et

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

220

L'ESPRIT DES STEPPES

aprs de violents efforts, l'arracha de la place qu'il occupait depuis des sicles. L'arbre immense gmit et tomba, et le trou, qu'autrefois remplissaient ses racines, apparut comme une immense citerne. Le prince y aperut tout au fond un coffre bard de fer. Il le souleva, brisa la serrure coups de pierre et l'ouvrit. Il saisit par les oreilles le livre qui voulait se sauver, quand tout d'un coup le canard gris prend son vol vers la mer. Le prince le couche en joue et tire immdiatement ; la balle traverse l'oiseau, qui laisse chapper un oeuf au fond de la mer, mais les vagues engloutissent l'un et l'autre. Junak poussa un cri de dsespoir, il courut au bord: de la mer, mais il ne vit plus rien. Cependant des oscillations de l'eau attirrent son attention. Et que voit-il? le mme poisson auquel, nagure, il avait sauv la vie, reparat la surface de l'eau, nage vers lui et dpose sur le sable luf de canard en lui disant :" Tu vois, prince Junak, que je n'ai pas oubli le service que tu m'as rendu et que j'ai pu aussi tre utile ton entreprise. " Le poisson replongea au fond de la mer. Junak, enchant, prit l'oeuf, monta cheval, et traversant de nouveau la mer, se rendit immdiatement l'le o la princesse Merveille tait prisonnire, assige par Kostey dans son chteau, et au milieu de ses sujets endormis. Le palais, entour d'une paisse

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

L'ESPRIT DES STEPPES

221

muraille, tait gard par un smok (dragon) qui avait douze ttes, dont six dormaient pendant que les autres veillaient alternativement, si bien qu'il tait impossible de leur chapper ni de les dtruire, car ce monstre ne pouvait prir que sous ses propres coups. Le prince s'arrta devant la porte et envoya sa massue invisible afin qu'elle lui frayt le passage. La massue se jette sur le monstre, commence rouer de coups chaque tte, tant et si fort, que bientt toute cette norme masse fut meurtrie et ensanglante. Le dragon furieux se jette de tous cts, il agite ses griffes, il ouvre ses douze gueules, il fait darder ses langues acres, mais ne peut saisir la massue invisible. Enfin, harcel de tous cts, cumant de rage, le dragon tourne sa colre contre lui-mme, il enfonce ses griffes dans son corps, et se roulant de tous cts, expire dans une mare de sang. Le prince, voyant cela, entre dans l'enceinte du palais, conduit son coursier aux curies, et lui-mme, arm de la massue invisible, s'avance jusqu' la tour o habitait la princesse qui, le voyant, s'crie : " Prince, j'ai vu comment vous avez vaincu le dragon ; mais il vous reste un autre ennemi encore plus terrible, c'est mon gelier, le cruel Kostey Prenez garde, car si vous succombez sous ses coups, je me jetterai dans le prcipice qui est sous ma fentre.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

222

L'ESPRIT DES STEPPES

Princesse Merveille, soyez tranquille. Voici un oeuf dans lequel je tiens la vie ou la mort de Kostey. " Puis il s'crie : " En avant, massue invisible, roule et dlivre-moi de Kostey ! " La massue commena par enfoncer les portes de fer, puis, arrivant Kostey, elle commena le cribler de coups si forts, que ce souverain des royaumes souterrains se mit grincer des dents, lancer des clairs de ses yeux et se rouler en peloton, comme un chat sauvage. Si c'et t un homme ordinaire, il n'et pu rsister cette avalanche de coups, mais Kostey tait pass matre en sorcellerie. I1 se remit donc sur pied pour voir d'o lui venait l'agression. Cependant les coups de massue continuent pleuvoir dru et avec tant de succs que, vaincu par la douleur, Kostey poussa des rugissements dont toute l'le retentit, S'tant approch de la fentre, il aperut le prince Junak. " Ah ! misrable, c'est toi qui es cause de mes tourments, " s'cria-t-il, et il voulait dj prendre son essor pour aller empoisonner le prince de son haleine, mais ce dernier ne lui en laissa pas le temps. treignant fortement luf dans sa main, il brisa la coquille; le blanc et le jaune, mls ensemble, en jaillirent se rpandant terre, et Kostey expira. Avec le dernier souffle de l'enchanteur, tous

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

L'ESPRIT DES STEPPES

223

les sortilges cessrent, tout ce qui dormait dans l'le se rveilla. L'arme, remise sur pied, se dirigea, tambour battant, vers le palais de sa souveraine. Dans le palais aussi, tout rentra dans l'ordre. La princesse Merveille, aussitt dlivre de sa prison, tend sa main blanche son librateur, le remercie en termes touchants et le fait entrer dans la salle du trne o elle prend place ct de lui. Les douze demoiselles d'honneur ayant fait choix de jeunes et braves guerriers, se rangent, couple par couple , tout autour de leur reine, ce moment o les portes s'ouvrent devant les prtres, qui, revtus de leurs habits sacerdotaux, et portant sur des plateaux dors les anneaux de mariage, viennent bnir ces heureux fiancs. Les mariages eurent lieu, et aprs, comme c'est l'usage, la musique, les ftes, les danses vinrent rjouir tout le monde. Cela fait plaisir rien que de penser combien ils taient heureux, et combien ils s'amusrent.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

224

L'ESPRIT DES STEPPES

***

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE PRINCE A LA MAIN D'OR (1)


(CONTE TRADUIT DE GLINSKI, t. 1, p. 43.) Il y avait un roi et une reine qui avaient une fille unique, une princesse aux cheveux d'or, dont la beaut surpassait tout ce qui avait jamais t vu ou entendu dans ce genre. Son front avait l'clat de la lune en son plein, ses lvres la fracheur de la rose, son teint la blancheur du lis et son haleine la douce odeur du jasmin. Sa chevelure tait dore, sa voix et son regard avaient quelque chose de si enchanteur qu'on ne pouvait s'empcher de l'couter ou de la regarder. La princesse passa dix-sept ans enferme dans son appartement de jeune fille, comblant de joie le roi, la reine, ses gouvernantes et ses servantes. Personne autre ne la voyait, car l'abord de cet appartement tait interdit aux fils de rois et aux
______________ (1) Jupiter indien avait aussi une main d'or : " Entendez-vous le bruit de ces chevaux? C'est Indra, le dieu tonnant, la main dor. " (Rig-Vda, vol. III, p. 81.)

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

226

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

princes, et elle-mme ne sortait nulle part, ne portait jamais ses regards sur le monde extrieur et ne respirait jamais l'air du dehors. Elle avait autour d'elle beaucoup de nobles suivantes et de sages gouvernantes, elle portait des vtements magnifiques et de riches bijoux, et se trouvait parfaitement heureuse. Or, quand elle fut dans sa dix-huitime anne, il arriva, soit par hasard, soit par un arrt du destin, que la princesse entendit chanter le coucou. Ce son lui causa une vague motion ; elle pencha sa tte dore, se couvrit les yeux de sa main et se plongea si bien dans une douce rverie qu'elle n'entendit point entrer sa mre. La reine, surprise cette vue, la regarda attentivement, et, ayant approch cette tte pensive de son cur maternel, se rendit incontinent chez le roi. Depuis quelques annes dj, des fils de rois et d'autres princes avaient demand, eu personne ou par leurs ambassadeurs, la main de la princesse, mais le roi avait toujours renvoy un autre temps sa
______________ (1) L'oiseau Kokila joue un rle important dans la posie hindoue. Il est plus beau que le coucou europen. Les paysans de Lithuanie l'appellent kukulka, et ils croient que jadis c'tait une fille qui, ayant perdu sa mre, la regrettait si profondment que les dieux l'ont change en coucou et lui ont permis de faire retentir sa voix plaintive tous les printemps. Ils lui ont dit aussi qu'elle ne se ferait pas de nid, mais qu'elle pourrait dposer ses oeufs dans celui d'autres oiseaux.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

227

rponse. Cependant, aprs une longue dlibration qu'il eut avec la reine, il expdia des courriers afin de rpandre partout la nouvelle que, pour se conformer au dsir de ses parents, la princesse allait faire choix d'un poux, et que celui que son cur dsignerait, obtiendrait, outre la possession de ses charmes, le droit la succession du royaume. Aussitt que la princesse fut instruite de cette dcision, sa joie fut grande ; elle se mit regarder dans le jardin travers le treillis dor de sa fentre, rva longtemps et finit par prouver un irrsistible dsir de descendre au jardin pour s'y promener au frais sur le gazon. Elle en demanda la permission ses gouvernantes avec tant d'instances qu'elles ne purent lui refuser de se promener un peu dans leur compagnie. Les portes de cristal s'ouvrirent; les deux battants de chne qui fermaient le verger grincrent sur leurs gonds et la princesse se trouva sur une verte pelouse. Elle commena courir dans le jardin, cueillant des fleurs, aspirant leur parfum et poursuivant les papillons aux couleurs varies. La prudence n'tait pas encore trs dveloppe dans cette jeune tte ; la princesse s'loigna de ses gouvernantes, son visage tait dcouvert, sa beaut se montrait sans voile. Et voil qu'un Vikher (ouragan) imptueux, tel qu'on n'en avait jamais vu ni mme ou raconter

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

228

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

dans les rcits fabuleux, s'abattit sur le jardin. Il mugit, tourbillonna, et, saisissant la princesse, l'emporta au loin. Les gouvernantes pouvantes se tordaient les bras sans pouvoir crier. A la fin, elles se prcipitrent vers le palais et, se jetant aux genoux du roi, lui racontrent avec larmes et sanglots ce qui tait arriv. Le roi et la reine, muets de douleur, ne savaient quel parti prendre. Pendant ce temps, une foule de princes taient arrivs au palais. Voyant le roi en proie un si grand chagrin, ils en demandent la cause : " Malheur mes cheveux blancs, s'crie le roi, l'Ouragan a enlev ma fille bien-aime, l'aimable princesse aux cheveux d'or, et je ne sais o il l'a emporte. Celui qui la trouvera et me la rendra, l'obtiendra pour pouse, et avec elle, la moiti de mon royaume ds prsent, et le restant de mes biens et de mes titres aprs ma mort. " Ayant ou ces paroles, les princes et les chevaliers s'lancrent sur leurs chevaux et se mirent parcourir le monde, s'informant partout au sujet de la belle princesse aux cheveux d'or enleve par l'Ouragan. Parmi eux, se distinguaient les deux fils d'un roi qui poursuivaient ensemble leurs recherches, demandant, dans les divers pays qu'ils traversaient,

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

229

des nouvelles de la princesse; mais personne ne savait rien. Ils voyagrent ainsi un mois, puis un second, et au bout de quelques annes ils arrivrent dans une contre qui est le centre de la terre (1), o se trouve une montagne qui atteint les nuages et o l't et l'hiver rgnent en mme temps. Les princes veulent savoir si ce n'est pas l que l'Ouragan a cach la princesse aux cheveux d'or. Ils commencent gravir la montagne, montent et laissent leurs chevaux patre l'herbe verte. En montant toujours, ils voyaient dj le sommet
______________ (1) Chaque peuple primitif croit que la contre qu'il habite se trouve au centre mme de l'univers. Les Indiens voyaient ce point central dans le pic la plus lev de l'Himalaya, les sectateurs de Zoroastre dans le mont Mrou, qu'ils appelaient le nombril du monde, pithte que les Grecs traduisirent pour en revtir le rocher de leur oracle de Delphes, etc. Les Slaves paens avaient aussi leur Mont-de-Verre, sjour des dieux. L brillait ternellement le entra (le feu sacr), l rsidaient les saisons et leur chef symbolis dans la personne du vieillard qui sait tout (Vsvde). En lisant, dans l'pope de Mahabharata, l'ascension que fait le roi Youdhichitra pour se choisir un ermitage sur les hauteurs des monts Himalaya, sjour des frimas (sl. Zima, hiver), on est frapp de la ressemblance qu'offrent les incidents de cette ascension laborieuse, avec ce qui arrive plus d'un hros des contes slaves. Youdichtira, accompagn de ses frres et de ses pouses, les voit tous succomber, puiss des fatigues de l'ascension, et prir dans les neiges himalayennes. Lui seul, grce au mrite de sa justice et de sa pit, parvient la cime redoutable et s'y voue des austrits qui achvent luvre de sa perfection morale. Enfin, descendu dans l'enfer, il en ramne les siens. Ainsi finit l'pope de Mahabharata. On verra plus loin que le prince la main d'or, lui aussi, prie sur les cadavres de ses frres, gels sous la neige d'une montagne qu'il gravit, les fait ressusciter et les ramne leurs parents.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

230

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

de la montagne et apercevaient un palais d'argent soutenu sur une patte de coq, et, une des fentres du palais, ils voyaient se jouer, aux rayons du soleil, une chevelure dore qui ne pouvait tre que celle de la princesse, quand tout coup le vent du nord commena souffler avec violence. Le froid devint si intense que le bois se fendait et que l'haleine se congelait. Les deux princes s'efforcrent pendant quelque temps de lutter contre ce flau, mais bientt, vaincus par sa rigueur, ils tombrent morts de froid l'un prs de l'autre. Les parents de ces jeunes princes attendaient leur retour avec une inexprimable angoisse. Ils faisaient dire des messes, distribuaient des aumnes et cherchaient obtenir par de ferventes prires que Dieu et piti de leur extrme affliction. Un jour, la reine donnant l'aumne un pauvre, lui dit : " Bon vieillard, prie Dieu qu'il garde sous sa protection nos fils et nous les ramne bientt en bonne sant. Ah! noble femme, dit le vieillard, cette prire serait inutile; le repos ternel est la seule chose qu'on puisse demander pour les morts, moins qu'un miracle ne leur rende la vie. Mais en rcompense de la misricorde dont vous avez us envers les pauvres, je suis charg de vous annoncer que

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

231

Dieu a eu piti de vous et que bientt vous deviendrez mre d'un fils tel qu'on n'a jamais vu son pareil (1). " Le vieillard dit et disparut. La reine, qui avait commenc verser des larmes, sentit, aux paroles prophtiques du vieillard, une joie trange se glisser dans son cur et une sorte d'ivresse s'emparer d'elle. Elle courut re______________ (1) Ce vieillard des contes slaves est la personnification de l'tre suprme, qui y apparat souvent pour aider ses lus. Ici sa parole devient chair. C'est un miracle dans le genre de ceux dont parlent les pomes sacrs de l'Inde. Ainsi par exemple Site, l'pouse de Rama, n'a pas t conue non plus dans le sein d'une femme, mais elle est sortie d'un sillon ouvert pour le sacrifice. De ce mythe, le pote Valmiki a fait une charmante lgende : " Le pre de Site, traant avec sa charrue l'aire d'un sacrifice, vit une nymphe, Apsara, qui se promenait dans l'atmosphre. A la vue de cette ondine charmante comme la volupt, il pensa : " Puiss-je produire, au sein de cette nymphe, un cher enfant. Ne serait-ce pas une grande faveur pour moi qui manque de postrit ? " Alors, au milieu des airs, une voix, non humaine, pronona hautement ces mots : " Tu vas obtenir dans cette nymphe un enfant gal sa mre par le vif clat de sa beaut" En effet, Sita sortit tout coup, perant le sein de la terre. Le roi prit l'enfant, le leva sur son sein et dit : " Sans nul doute cette enfant est ma fille ne de la nymphe en qui s'est rflchi mon amour! Oui," rpondit la voix d'un tre invisible, voix qui n'tait pas forme par les organes d'un corps. Une pluie de fleurs l'avait prcde, elle fut suivie par l'harmonie des tambours clestes, cette jeune fille qu'une pense de toi fit natre, etc. (Ramayana, vol. IV, p. 19.)

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

232

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

joindre le roi, se serra contre lui et lui rpta fidlement les paroles du vieillard. Et, en effet, ce qu'il avait dit arriva : une ou deux semaines aprs, la reine mit au monde un fils, qui certes n'tait pas un enfant ordinaire. Ses yeux ressemblaient ceux du faucon et ses sourcils au poil de la martre zibeline, sa main droite tait d'or pur et son air si majestueux qu'il excitait l'tonnement gnral. Et sa croissance ne fut pas du tout semblable celle des autres enfants. Ds le troisime jour, il sortit de ses langes, quitta son berceau, et il tait dj si fort que, voyant venir ses parents, il courut se jeter dans leurs bras en s'criant : " Je vous salue, mes chers parents, mais d'o vient le trouble que je vois peint sur vos visages ? Est-ce que vos curs ne se rjouissent pas ma vue? Ils sont, en effet, pleins de joie, cher enfant, et nous rendons grce la divine Providence qui nous a ainsi gays au milieu de notre douleur. Cependant, nous ne pouvons oublier que tes frres ans ne vivent plus, eux qui taient beaux, braves et dignes du sort le plus glorieux. Ce qui augmente notre douleur, c'est la pense qu'au lieu de reposer dans leur patrie et dans le tombeau de nos pres, ils dorment quelque part sur la terre trangre; peut-tre mme n'ont-ils pas reu les derniers honneurs de la spulture. Hlas! il y a dj trois ans que nous n'avons plus eu de leurs nouvelles! "

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

233

L'enfant entendant ces paroles, versa d'abondantes larmes, mais bientt, s'essuyant les yeux, il embrassa ses parents et leur dit : " Ne pleurez plus, chers parents, vous serez bientt consols ; avant le prochain printemps je serai devenu un vigoureux jeune homme, j'irai parcourir le vaste monde et je vous ramnerai mes frres, ou du moins je rapporterai leurs restes chris, duss-je pour cela pntrer dans les entrailles de la terre. " A cette vue, ces mots, le roi et la reine demeurrent confondus. L'trange enfant, pouss par une force invisible, s'lana au jardin et, malgr la fracheur du matin, se baigna dans la rose de la prairie. Puis, quand le soleil se leva, il se jeta prs du petit bois, sur le sable s'y frotta, s'y roula et revint ayant dj atteint la taille d'un adolescent. Le roi se rjouissait de voir ainsi prosprer son fils. Eu effet, le jeune prince, le plus beau de tous les enfants du pays, grandissait d'heure en heure. Au bout d'un mois il maniait l'pe, deux mois il montait cheval, et trois mois une belle moustache en or pur lui ayant pouss, il prit un casque et une cuirasse d'acier et, arm de pied en cap, vint se prsenter au roi et la reine en leur disant : " Mes trs honors parents, daignez bnir votre

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

234

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

fils. Je ne suis plus un enfant, je pars pour chercher mes frres et j'irai dans ce but jusqu'aux extrmits de la terre. Ah! reste plutt avec nous, cher fils, tu es encore trop jeune pour t'exposer aux dangers d'une telle expdition. Les adversits ne m'pouvantent pas, rpondit ce hros, j'ai confiance en Dieu. D'ailleurs, pourquoi retarderais-je le moment d'affronter les dangers? ce qui est rgl par le destin arrivera. " Il pria et supplia si bien, qu' la fin ils l'quiprent pour le voyage, lui donnrent eu pleurant leur bndiction, bnirent aussi la route qu'il allait prendre et enfin se sparrent de lui. Le jeune prince est parti; il marche, il traverse de profondes rivires, il gravit de hautes montagnes. Une belle histoire est bientt raconte, mais les faits ne marchent pas si vite. Notre jeune prince arriva enfin une sombre fort et aperut de loin une cabane perche sur des pattes de coq. Autour de la cabane il y avait un champ sem de pavots en fleurs. Le prince s'en approcha, quand tout coup une si grande envie de dormir s'empare de lui qu'il peut peine y rsister. Mais alors il donne de l'peron son cheval et, brisant les ttes de pavots dans sa course rapide, il arrive bientt devant la cabane aux pattes de coq et s'crie :

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

235

" Cabane, cabane, branle-toi! sur les pattes qui te soutiennent tourne ton dos vers la fort et ta porte vers moi. " Aussitt la cabane s'branla en grinant, et la porte se tourna du ct du prince. Il entre et trouve une vieille femme aux cheveux blancs, rabougrie, toute couverte de rides et de taches, vritablement hideuse. Elle tait assise derrire une table, la tte appuye sur ses mains et les yeux fixs sur le plafond, plonge dans la rverie. Prs d'elle, sur le banc, sont ses deux filles, jeunes et belles, au teint de lis et de rose, et dont l'aspect rjouit les yeux. " Comment te portes-tu, prince la moustache d'or, hros au poignet d'or? dit la vieille Yaga; qu'est-ce qui t'a amen chez moi? " Le prince lui raconte-le motif de son voyage, elle lui dit : " Tes frres ans ont pri sur la montagne qui touche les nues, pendant qu'ils cherchaient la princesse aux cheveux d'or enleve par l'Ouragan. Et comment parvenir jusqu' cet Ouragan ravisseur? demanda le prince. Ah ! mon pauvre enfant! l'Ouragan t'avalerait comme une mouche ; moi-mme j'ai peur de lui. Depuis cent ans je ne sors plus de cette cabane, de crainte qu'il ne m'enlve et ne m'emporte sur sa montagne qui touche les nues.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

236

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

Il ne m'enlvera pas, car je ne suis pas si beau; il ne m'avalera pas non plus, car j'ai une main d'or qui peut briser tout. Eh bien ! ma colombe, si tu n'en as pas peur, je t'aiderai ; mais donne-moi ta parole que tu m'apporteras de cette montagne de l'eau de Jouvence, qui possde la vertu de rajeunir tout de suite celui qui s'en asperge. Je le promets, je t'en apporterai. Voici donc ce que tu feras ; je te donnerai un peloton pour te conduire, tu le jetteras devant toi et quelque part qu'il marche tu le suivras. Il te conduira sur la montagne qui touche les nues et qui, pendant les absences de l'Ouragan, est garde par ses parents, c'est-dire la Tempte du nord et le Vent du midi. Lorsque, en suivant le peloton conducteur sur la montagne, tu te sentiras subitement surpris par le froid, coiffe-toi de ce bonnet rchauffant. Quand, en avanant davantage, une chaleur brlante te suffoquera, puise dans ce flacon rafrachissant. A l'aide de ces trois choses, tu atteindras le sommet de la montagne, o l'Ouragan a emprisonn la princesse aux cheveux d'or. Quant la manire de t'expliquer avec lui, c'est ton affaire. Rappelle-toi seulement de m'apporter de l'eau qui rajeunit. " Notre prince prit le bonnet qui rchauffe, le flacon qui rafrachit et le peloton conducteur ; il salua

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

237

la vieille Yaga et ses deux jolies filles, sauta sur son cheval et, ayant jet devant lui le peloton, qui se mit bien vite en mouvement, il s'lana dans la mme direction. Une belle histoire est bientt raconte, mais les faits ne marchent pas si vite. Ayant travers deux royaumes, comme il se trouvait dans le centre d'un troisime, il arriva dans une valle trs belle et trs tendue, au-dessus de laquelle s'levait la montagne qui touche les nues ; son sommet tait si prodigieusement lev au-dessus de la terre qu'il atteignait presque la lune. Le prince, laissant son cheval patre en libert, se signa et, suivant toujours son peloton conducteur, il commena gravir les ctes roides et pierreuses de la montagne. Il montait, montait toujours et tait dj moiti du chemin. Tout coup le Vent du nord commena souffler avec violence, le froid devint si intense que le bois se fendait et que la vapeur de l'haleine se congelait en l'air. Le jeune prince se sentait transi. Il tira donc bien vite de sa poche le bonnet magique, le mit sur sa tte et s'cria : " Bonnet rchauffant, prte-moi de ta chaleur, que le froid ne me nuise point. " La bise en ce moment redoubla de fureur, mais

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

238

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

le prince avait si chaud, qu'il dut dboutonner son vtement et venter, avec son mouchoir, son visage couvert de sueur. Et voici que le peloton conducteur s'arrta tout coup sur une petite minence couverte de neige ; le prince carta la neige et dcouvrit en dessous deux cadavres gels, qu'il se douta devoir tre ceux de ses frres. Il s'agenouilla auprs d'eux et fit une prire. Puis, il reprit sa course la suite du peloton qui avait commenc monter. Et dj il avait atteint le sommet de la montagne et apercevait le palais d'argent soutenu sur une patte de coq. A une des fentres du palais, il voyait se jouer aux rayons du soleil une chevelure dore qui ne pouvait tre que celle de la princesse, quand tout coup un vent brlant se mit souffler avec violence du ct du midi et le soleil devint si ardent que les feuilles se fanaient, que l'herbe se desschait: et que la terre se fendait. La soif, la chaleur et la fatigue commenaient extnuer le prince. Il sortit donc de sa poche le flacon rafrachissant, et s'cria : " Flacon, source de fracheur, que par l'effet de ton breuvage je sois prserv de tout mal. " Il but largement, et aussitt, se sentant devenu plus vigoureux que jamais, il recommena monter. Non seulement il ne souffrit plus de la cha-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

239

leur, mais il fut mme oblig de boutonner son habit, tant il avait froid. Le peloton conducteur montait toujours et le prince, marchant tout prs de lui, traversa la rgion des nuages et arriva enfin au sommet de la montagne. L se trouve un palais, une merveille de palais; il est d'argent, avec des grilles d'acier et un toit d'or. Soutenus par une patte de coq, le perron et la porte sont tourns du ct d'un profond abme, de manire qu'aucun tre vivant n'y peut avoir accs. Et cependant une des fentres la princesse aux cheveux d'or regardait, et sa belle chevelure flottait au vent, ses yeux rpandaient la lumire, son haleine embaumait l'air. Le prince l'eut peine aperue qu'il s'lana en s'criant : " Palais, palais ! branle-toi sur la patte qui te soutient, tourne ton dos du ct des prcipices et ta porte vers moi". A ces paroles, le palais se mit pivoter en grinant sur sa patte de coq, et le perron se tourna du ct o tait le prince; aussitt que celui-ci eut ouvert la porte et fut entr, le palais reprit sa position premire. Le prince pntre dans une pice brillante comme le soleil, dont les parois, le plancher et le plafond taient de glaces. Il s'arrte trs tonn, car au lieu

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

240

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

d'une princesse il en aperoit douze qui toutes ont la mme beaut, les mmes gestes, les mmes chevelures d'or. Cependant onze de ces apparitions n'taient que l'image, rflchie dans les glaces, de la seule vraie princesse aux cheveux d'or. Quand la princesse eut aperu le prince, elle fit un cri de joie et courut au-devant de lui: " Ah ! beau sire, lui dit-elle, combien vous ressemblez un ange sauveur! c'est sans doute une bonne nouvelle que vous venez m'apporter.... De quelle famille, de quel pays, de quelle ville venez-vous ? Ne serait-ce pas mon pre qui vous aurait envoy, ou bien ma bonne mre ? Ce n'est ni votre pre ni votre bonne nice qui m'ont envoy, je suis venu de moi-mme pour vous dlivrer et vous rendre vos parents. " Et il lui raconta tout ce qui s'tait pass. " Votre sacrifice, prince, est bien grand, dit la princesse, mais Dieu daignera-t-il bnir votre entreprise? L'Ouragan est invincible; aussi, si la vie vous est chre, fuyez, loignez-vous d'ici, car il va rentrer l'instant et il vous tuerait par la force seule de son regard. Si je ne russis pas vous dlivrer, que m'importe la vie ? mais, j'ai bon espoir; seulement, donnez-moi, de ce puits hroque, de l'eau fortifiante que boit l'Ouragan. La princesse en ayant puis un seau le lui offrit.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

241

Le jeune homme le vida d'un trait et en demanda un second. Un peu tonne, la princesse cependant lui en offrit un second qu'il vida encore, aprs quoi il dit : " Princesse, permettez-moi reprendre haleine un moment. " de m'asseoir pour

Elle lui prsenta un sige de fer, sur lequel il s'assit, mais qui se brisa sous lui en mille morceaux. Elle lui apporta alors une chaise qui servait de sige l'Ouragan. Quand le prince se fut assis dessus, quoiqu'elle ft d'acier, elle cria et se ploya sous son poids. " Vous voyez, dit le prince, que je suis devenu plus lourd que votre invincible Ouragan; ayez donc confiance, avec l'aide de Dieu et des vux que vous ferez pour moi, je le vaincrai. En attendant son retour, racontez-moi, je vous prie, comment vous passez ici votre temps. Hlas! je passe mon temps dans les larmes et la douleur; ma seule consolation, c'est que j'ai pu rsister jusqu' prsent aux instances de mon perscuteur, qui me sollicite en vain de devenir sa femme. Je lui ai annonc que je n'pouserais que celui qui devinerait six nigmes que j'ai composes; voil que deux ans se sont couls sans que tous ses efforts lui aient permis d'y parvenir. La dernire fois qu'il est parti, il m'a annonc que, si son retour il n'avait pas devin mes nigmes, il

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

242

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

userait de violence, et que le mariage aurait lieu malgr mon opposition. Ce sera donc moi qui ferai le prtre en cette occasion, et je le marierai avec la mort. " En ce moment un horrible sifflement se fit entendre. " Tenez-vous sur vos gardes, prince, s'cria la princesse, l'Ouragan arrive. " Le palais commena tourner rapidement sur la patte de coq qui lui servait de support. Des clameurs pouvantables retentirent de toutes parts, des milliers de corbeaux et d'oiseaux de mauvais augure firent entendre leurs croassements, et toutes les portes s'ouvrirent d'ellesmmes avec fracas. L'Ouragan, mont sur un cheval ail qui lanait du feu par les naseaux, s'lana dans la pice orne de glaces et s'arrta tonn de ce qu'il voyait. Le cheval impatient se cabrait en ballant des ailes ; l'Ouragan, au corps de gant, la tte de dragon : " Que viens-tu faire ici, tranger? s'crie-t-il d'une voix qui ressemble au rugissement d'un lion. Je suis ton ennemi, je veux ton sang, " rpond tranquillement le prince. La hardiesse me plat. Cependant si tu ne te retires immdiatement, je te poserai sur ma main gauche et de la droite je t'craserai de manire ce qu'on ne puisse retrouver un seul de tes os.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

243

Essaye si tu l'oses, misrable ravisseur. " L'Ouragan rugit, vomit du feu et s'lana sur le prince, la gueule ouverte, pour l'engloutir tout vivant. Le prince se rejeta adroitement de ct et, introduisant sa main d'or dans la gueule de son ennemi, le saisit par la langue et le lana avec tant d'imptuosit contre la muraille, que le monstre s'y enfona comme une halle, et que des torrents de sang jaillirent : sa vie s'chappa en mme temps. Le prince prit dans ses bras la princesse demi vanouie; puis, trois sources diffrentes, il puisa de l'eau qui ressuscite, de celle qui ranime et de celle qui rajeunit. Il prit par la bride le cheval ail, qui semblait ptrifi: " Palais, palais ! branle-toi sur la patte qui te soutient, s'cria le hros, tourne-toi le dos vers l'abme, les portes vers la cour ! " Le palais s'branla en grinant, et le perron s'abattit sur la cour. Le prince, ayant fait sortir le cheval, monta dessus avec la princesse qui avait repris ses sens. Puis il s'cria : " Cheval de feu, fais ma volont. Moi qui suis jamais ton matre, je veux et j'ordonne que tu me portes l'instant au lieu que ma main indique. " Et il indiqua la place o reposaient les princes morts de froid. Le cheval se dressa, se cabra, battit

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

244

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

des ailes et, s'levant trs haut, descendit ensuite doucement l'endroit o reposaient les deux princes. Le prince au poignet d'or aspergea le corps de ses frres avec l'eau qui ressuscite. Aussitt le froid de la mort se dissipa ; leur visage se colora. I1 les aspergea ensuite avec l'eau qui ranime. Alors, leurs yeux s'ouvrirent et ils se levrent en disant : " Oh ! que nous avons bien dormi! Mais que s'est-il donc pass pour que nous voyions la princesse aux cheveux d'or en compagnie d'un chevalier qui nous est inconnu? " Le prince au poignet d'or leur raconta tout ce qui tait arriv. Ils s'embrassrent tendrement ; il les prit sur son cheval, dsignant de la main l'endroit o tait la cabane de la vieille Yoga.... Le cheval se dressa, se cabra et, battant des ailes, s'leva au-dessus des hautes forts, sous la vote des nuages, et enfin descendit auprs de la demeure de la vieille Yaga. Le prince dit: " Cabane, cabane, branle-toi, sur les pattes qui te soutiennent, tourne-toi et que ta porte vienne vers moi. " Aussitt la cabane s'branla en grinant et la porte se tourna du ct du prince. La vieille Yaga sortit sa rencontre et, ayant reu la fiole d'eau de Jouvence, elle s'en aspergea ; et aussitt tout ce

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

245

qu'il y avait en elle de vieux et de laid devint jeune et charmant. La vieille rajeunie tait si contente qu'elle baisait les mains des princes et elle leur dit : " Demandez-moi tout ce que vous voudrez, je ne puis rien vous refuser. " En ce moment, ses deux jeunes et jolies filles, fraches comme des boutons de roses, regardaient par la fentre ; elles plurent aux deux princes, qui s'crirent " Donnez-nous vos filles pour pouses. Je vous les donne, " dit la jeune mre. Elle fit signe ses filles de venir, salua ses gendres futurs, se mit rire et disparut. Les princes ans firent monter leurs fiances sur le mme cheval, et le prince la main d'or dit : " Cheval de feu, fais ma volont. Moi qui suis ton matre jamais, je veux et j'ordonne que tu me portes l'instant au lieu que ma main indique. " Le cheval se dressa, se cabra, battit des ailes et s'lana au-dessus du sommet des bois, sous la vote des nuages. Une heure ou deux aprs, il descendit, selon l'ordre de son matre, devant le palais des parents de la princesse. Le roi et la reine, apercevant la fille unique qui leur avait t enleve, coururent sa rencontre avec des cris de joie, l'embrassrent tendrement et remercirent son librateur. Puis, on les fit tous entrer

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

246

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

dans leurs appartements et, aprs qu'il leur eut racont tout ce qui s'tait pass, ils ajoutrent: Que tout ce que nous avions promis s'accomplisse ! Reois, prince, avec la main de notre charmante fille, la moiti de notre royaume et l'assurance d'hriter du reste aprs nous. Que pour mieux fter ce grand jour, les noces de tes frres se clbrent en mme temps que les tiennes". La princesse aux cheveux d'or, embrassant alors tendrement son pre, lui dit : Mon trs honor roi et seigneur, le prince, mon fianc, n'ignore pas le voeu que j'ai fait lorsque j'ai t enleve par l'Ouragan, de ne donner ma main qu' celui qui devinerait mes six nigmes; est-il permis une princesse aux cheveux d'or de manquer son vu? Le roi gardait le silence, mais le prince s'cria : Je suis prt; parlez princesse, j'coute. - Voici ma premire nigme, dit la princesse : Deux de mes extrmits forment une pointe aigu, les deux autres un anneau, et tout au milieu est un clou. Des ciseaux, rpondit le prince. Bien devin. Voici la seconde : Je fais sur un seul pied le tour de la table, mais si on me blesse, le mal est sans remde. Un verre vin. Maintenons cela pour la seconde ; aussi coutez

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

247

la troisime : Quoique n'ayant point de langue, je rponds fidlement, personne ne me voit, chacun m'entend. L'cho. En effet. Voici la quatrime : Le feu ne m'claire pas et le balai ne m'enlve pas; aucun peintre ne me peindra, aucune cachette ne m'enfermera. La lumire du soleil. C'est cela mme. coutez la cinquime nigme : J'existais avant qu'Adam ft cr. J'ai toujours altern les deux couleurs de mon vtement. Des milliers d'annes se sont coules et je ne suis encore chang en rien, ni de forme ni de couleur. C'est le temps, renfermant le jour et la nuit. Vous avez devin les cinq plus difficiles, la dernire est la plus simple : Le jour anneau, la nuit serpent; qui devine cela, sera mon poux. C'est une ceinture. Les voil toutes devines. " Et disant cela la princesse tendit la main au jeune prince. Ils allrent se prosterner aux genoux du roi et de la reine. Les noces des trois couples furent clbres ce mme soir, et un messager, mont sur le cheval ail, courut porter ces nouvelles aux parents des jeunes princes, et les inviter aux noces. Pendant ce temps, on prpara le festin et on invita du monde ; puis, du soir au matin, on ne cessa de s'amuser, de boire et de manger.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

248

LE PRINCE A LA MAIN D'OR

Moi aussi, je fus de ce festin, je m'amusai, je mangeai et je bus, et ce qui m'tonne, c'est que mon gosier restait sec, quoiqu'il m'en coult sur la barbe.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

IMPRISSABLE
(CONTE TRADUIT DE GLINSKI, vol. II, p. 7.) Il y avait un petit vieux et une petite vieille, presque centenaires, mais ils vivaient sans joie ni bonheur, car ils n'avaient point d'enfants. Ils allaient clbrer, avec le soixante-quinzime anniversaire de leur mariage, ce qu'on appelle la crmonie de la noce de diamant; mais ils manquaient de convives pour gayer leur fte et partager leur modeste festin. Assis l'un prs de l'autre, ils passaient en revue leur longue vie, et en vinrent enfin conclure que c'tait sans doute pour punir leurs pchs que Dieu leur avait refus le bonheur d'avoir des enfants. L-dessus ils se mirent pleurer tous les deux. En ce moment, on heurta leur fentre. " Qui est l? " cria la vieille. Elle se leva, et allant ouvrir, elle vit un petit vieillard, blanc comme une colombe, et appuy sur un bton.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

250

IMPERISSABLE

" Que demandez-vous? dit la vieille. L'aumne, " rpondit-il. La bonne vieille tait naturellement compatissante et charitable. Elle coupa en deux son dernier pain et en remit la moiti au pauvre. Celui-ci lui dit : " Je vois, bonne femme, que vous avez pleur, et je connais la cause de votre chagrin, mais ne vous affligez pas. Par la grce de Dieu vous obtiendrez consolation. Aujourd'hui vous tes pauvres et sans enfants, demain vous aurez famille et fortune. " Quand la bonne vieille entendit cela, elle sauta de joie, et prenant son mari par la main, elle courut la porte pour faire entrer le vieillard; mais ils eurent beau regarder de tous cts, il avait disparu, seulement son bton tait rest terre. Ce n'tait pas un pauvre vieillard, mais Dieu lui-mme qui avait pris la forme du pauvre (1). Nos bonnes gens ne savaient pas cela; aussi ils se htrent de ramasser le bton afin de le rendre au pauvre vieux, mais il n'y tait plus. Ils voulurent courir aprs lui pour lui restituer son bton et se mirent en marche dans ce but. Cependant il parat que le bton tait dou d'un pouvoir merveilleux comme son matre, car
______________ (1) Bog des Slaves, pl. Bogovi, est le Bhagavat des Hindous. " Le crateur du monde, Brahma, le seigneur, l'tre qui existe par luimme, Bhagavat, c'est--dire le bienheureux d'une manire absolue, vint lui-mme en personne visiter ce Richi, le plus vertueux des saints." (Ramayana, vol. I, p. 21, trad. Fauche.)

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

IMPERISSABLE

251

soit que ce ft l'homme ou la femme qui voult le saisir, il chappait toujours et glissait sur la terre; si bien que, fuyant devant eux, il les mena peu peu dans une fort, au pied d'un buisson, prs d'un ruisseau, et, les laissant l, il disparut. Le vieux et la vieille fouillrent le buisson, pensant que le bton s'y tait peut-tre, cach ; or, au lieu du bton, ils trouvrent un nid d'oiseaux, avec douze oeufs rangs en cercle et qui semblaient contenir des petits prts clore. " Prends ces oeufs, dit le vieux, tu nous en feras une omelette pour notre festin de noces. " La vieille prit le nid en grognant, et le mit dans le pan de sa robe pour l'apporter chez elle. Voil qu'au bout de douze heures de ces oeufs sortirent, non des oisillons aveugles, mais douze beaux petits garons (1). Le nid se brisa en miettes, qui devinrent autant de pices d'or monnay; et ainsi, selon qu'on le leur avait prdit, le vieux et la vieille trouvrent famille et fortune. C'taient des enfants extraordinaires qui, aussitt clos, semblaient dj tre gs au moins de trois mois, tant ils criaient fort et
______________ (1) Les Puranas racontent maints cas de naissance plus extraordinaires encore, comme : " L'enfant qui Sumati donna le jour tait une verte calebasse; elle se brisa et l'on vit en sortir les soixante mille fils. Les nourrices firent pousser la petite famille dans des urnes pleines de beurre clarifi, et tous, aprs un laps suffisant d'annes, ils atteignirent au temps de l'adolescence. " (Ramayana, vol. I, p. 237, trad. Fauche.)

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

252

IMPERISSABLE

se dmenaient vigoureusement. Le cadet surtout, gros bambin aux yeux noirs, aux joues roses, aux cheveux annels, tait si vif et si remuant, que la vieille avait mille peines le maintenir dans son berceau. Au bout des douze premires heures tous les enfants semblaient gs d'un an; ils marchaient dj et mangeaient de tout. Alors la vieille pensa qu'il ne fallait pas perdre de temps pour procder leur baptme : elle acheta des provisions, prpara un somptueux festin et convia tous ses amis. Son mari alla chercher le prtre, l'organiste et le sacristain. On clbra en mme temps les noces de diamant du vieux couple, ainsi que le baptme de leurs douze fils. Mais la fte fut trouble par l'effroi que causa la disparition subite du plus petit des enfants, qui tait aussi le plus joli de tous et le favori de ses parents. Ils le pleuraient dj comme perdu, lorsque tout coup on le vit sortir des manches de la soutane du prtre et adresser ces paroles haute voix " Ne craignez rien, mes chers parents, votre fils bienaim ne prira pas. " Alors la vieille le saisit dans ses bras et le remit au parrain qui le prsenta au prtre. Celui-ci lui donna le nom de Niezguinek, c'est--dire imprissable. Les enfants continurent de grandir et de se fortifier, avanant de six semaines chaque heure, si bien qu'au bout de deux ans ils taient aussi forts

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

IMPERISSABLE

253

et aussi dvelopps que des jeunes gens adultes. Imprissable surtout tait d'une taille et d'une vigueur extraordinaires. Les bons vieillards vivaient heureux sans quitter la Maison, tandis que leurs fils travaillaient aux champs. Une fois les douze fils allrent labourer la terre ; les onze ans se servaient de charrues et d'attelages ordinaires; mais Imprissable se fit fabriquer une charrue douze socs et douze manches qu'il attela de douze bufs de labour des plus vigoureux. Tout le monde se moquait de lui, mais il n'y prit pas garde et laboura lui seul autant que tous ses frres ensemble. Une autre fois les onze frres allrent faucher l'herbe dans la prairie avec des faux ordinaires. Imprissable y arriva portant une faux douze lames. Nonobstant les plaisanteries des assistants, il mania cette gigantesque faux si adroitement, qu' lui seul il fit autant de fenaison que ses onze frres. Ils allrent ensuite rteler du foin. Imprissable, arm d'un rteau douze compartiments, amenait sans fatigue une douzaine d'andains chaque coup de rteau. Les onze frres firent dans la prairie onze meules de foin. Imprissable en fit une aussi qui, compare aux autres, avait la dimension d'un grand tertre. Le lendemain le vieux et sa femme, en visitant leurs prs, remarqurent que toute une meule de

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

254

IMPERISSABLE

foin avait disparu. Croyant que des chevaux sauvages l'avaient mange, ils recommandrent leurs fils de veiller chacun son tour pour garder le foin. Le fils an y alla le premier. Ayant veill toute la nuit, il s'endormit au matin, et lorsqu'il se rveilla, un des tas de foin manquait au pr. La nuit suivante, le second fils ne fut pas plus heureux pour empcher la disparition dut foin. Les autres ne russirent pas mieux ; bref, sur les douze meules de foin, il ne restait plus que la plus grande, celle du cadet Imprissable, et encore celle-ci mme tait dj entame. Lorsque vint le tour de veille du cadet, il eut soin d'aller commander au forgeron du village une massue en fer de deux cent soixante livres, si lourde que le forgeron avec ses aides pouvait peine la retourner sur l'enclume. Pour l'essayer, Imprissable la fit tourner autour de sa tte et la lana en l'air. Lorsqu'elle fut prs de tomber terre, il tendit le genou et la reut dessus; la massue s'y brisa, clatant en plusieurs morceaux. Alors Imprissable en commanda une autre qui pesait quatre cent quatre-vingts livres : forgeron et les ouvriers ne purent mme pas la remuer. Imprissable, aprs les avoir aids, prit la nouvelle massue et lui fit subir la mme preuve qu' l'ancienne. Voyant qu'elle y rsistait, il la garda, et eu outre il se munit d'un licou tress de douze grosses cordes. A la tombe du jour, il se

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

IMPERISSABLE

255

rendit au pr, se blottit derrire sa meule de foin, se signa en bon chrtien et attendit tranquillement. Voil qu' minuit un bruit clatant s'leva du ct de l'orient; quelque chose de lumineux apparut et l'instant mme une jument blanche crinire d'argent et douze poulains blancs comme elle se trouvrent prs de la meule de foin et se mirent manger. Alors Imprissable sortit de sa cachette, jeta habilement le lacet au cou de la jument et sauta sur son dos, en la frappant de sa massue. La jument effraye voulut fuir et donna le signal aux poulains qui s'envolrent comme l'clair. Mais leur mre, empche par le lacet, essouffle, meurtrie de coups, ne put les suivre; elle s'abattit terre en s'criant : " Ne m'touffe pas, Imprissable! " Celui-ci, tonn de ce qu'elle parlait le langage humain, relcha le lacet, et la jument ayant repris haleine lui dit : " Chevalier Imprissable, rends-moi la libert, tu ne t'en repentiras pas. Le pommel crinire d'or, mon mari, se vengerait cruellement sur toi s'il me savait ta prisonnire; sa force et son adresse sont si grandes que tu ne pourrais lui chapper. Pour me remplacer, je te donnerai mes douze poulains qui te serviront fidlement toi et tes frres. " Au premier hennissement de la jument, les pou-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

256

IMPERISSABLE

lains revinrent tte baisse se ranger devant le jeune homme, qui laissa aller leur mre et les conduisit la maison. Les frres de Niezguinek furent bien contents de lui voir amener tous ces beaux chevaux. Chacun s'empara de celui qu'il trouva le plus son got, et Niezguinek garda le dernier, qui tait maigre et d'une chtive apparence. Les deux vieillards vivaient heureux d'avoir un fils aussi brave que vigoureux. Un jour, la pense vint la vieille de marier ses douze fils, afin d'avoir des bellesfilles et des petits-enfants plein la maison. Elle alla donc consulter les commres, ses amies; puis elle fit entrer dans ses ides le vieux bonhomme qui, ayant runi ses enfants, leur parla ainsi : " coutez, mes fils, dans tel et tel pays il y a une clbre magicienne, la vieille Yaga. Elle a une jambe ossifie (1), et se promne assise dans une auge en bois de chne; elle s'appuie sur des bquilles de fer. Chemin faisant, elle a soin d'effacer les traces
______________ (1) Une jambe ossifie, c'est--dire dessche. C'est une tradition vdique. Langlois, dans une des notes qui suivent sa traduction des hymnes vdiques, dit : " Une lgende donne Yama, dieu de la mort, un pied dessch, et semble faire allusion au foyer d'Agni, dont la flamme est puise. " (Rig-Veda, vol. IV, p. 234.) Tout ce conte contient beaucoup de dbris des mythes indiens. Outre la magicienne Yaga, espce de fe malfaisante, nous y voyons figurer l'eau de l'immortalit, la jument avec ses douze

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

IMPERISSABLE

257

de son passage avec un balai. Cette vieille a douze filles, toutes belles et bien dotes. Allez les chercher pour en faire vos femmes. Partez, et ne revenez pas sans nous les amener ici. " Les deux parents donnrent leur bndiction aux fils qui, montant sur leurs chevaux, s'loignrent au galop. Niezguinek, rest seul, alla l'curie et se mit pleurer. " Pourquoi pleures-tu? demanda le cheval. Et comment ne pleurerais-je pas? Rpondit Niezguinek. Tu vois qu'il me faut aller chercher une femme si loin, et toi, mon ami, tu es si maigre et si affaibli, qu'en me fiant ta vigueur je ne pourrai jamais rejoindre mes frres. Console-toi, Niezguinek, rpond le cheval, non seulement tu atteindras facilement tes frres, mais sois persuad que tu les laisseras tous bien loin derrire nous. Je suis le fils du pommel crinire d'or, et je deviendrai semblable lui pourvu que tu agisses d'aprs mes instructions. Tue-moi et en______________ poulains, symbole de l'Aurore (pouse du soleil, avec les douze mois de l'anne); un luth autophone, comme celui des Gandharvas et des Apsaras du paradis du dieu Indra; un avatara indien; c'est--dire la mtamorphose que subit un cheval tu par son propre ordre, et ressuscit; des armes clestes, etc. : dtails dont le sens intime ne se retrouve qu'on remontant la source des origines aryanes. L'auteur polonais d'un ouvrage de mythologie compare, Lud Ukranski, donne l'explication du mythe slave en question.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

258

IMPERISSABLE

terre-moi sous une couche de terre et de fumier; ensuite tu y smeras du froment, et lorsque les pis seront mrs, tu en retireras les grains et tu les mettras devant mon cadavre (1). " Niezguinek caressa la crinire de son cheval, le conduisit dans la cour, et, pleurant chaudes larmes, il l'assomma d'un coup de massue. Le cheval tressaillit et, inond de son propre sang, il tomba roide mort. Niezguinek le couvrit d'une couche de
______________ (1) C'est une rminiscence des crmonies mystiques que les brahmanes observaient en s'acquittant du sacrifice du cheval, Avamdha, le plus important de tous les sacrifices recommands par le code de Manou et dont il est souvent question dans les hymnes du Rig-Vda. En clbrant ce sacrifice cent fois, on peut arriver tre matre de Sarga (paradis des Indiens). Ordinairement c'tait un holocauste. On y recourait dans le but d'obtenir la faveur du ciel, alors que tous les autres moyens pour y parvenir se trouvaient sans effet. On croyait que l'me du cheval sacrifi, aprs avoir t purifie par le feu et les prires de l'holocauste, ainsi que par les souffrances de la victime, passait dans un tre plus parfait et par consquent devait aider le fidle dans l'accomplissement d'une mission divine. Le cheval de Niezguinek, qui l'a conquis, lui demande ce qu'un dmon, vaincu par Rama, demandait son vainqueur, en lui indiquant en mme temps le moyen de retrouver Sita (l'pouse (le Rama) : " Je n'ai plus ma science, dit le dmon, je ne connais pas ta Sita; mais je pourrai t'indiquer un tre qui doit la connatre, quand de mon corps, brl sur le bcher, je serai pass dans mon ancienne forme. " (Ramayana, vol. IV, p. 472, trad. Fauche.) Le cheval de Niezguinek se fait tuer et il ressuscite deux fois dans ce conte. Enfin le hros lui-mme, Niezguinek, pour se rendre plus digne d'pouser une desse, se fait tuer par elle et renat plus divin. On voit que c'est une suite de mtamorphoses la manire hindoue.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

IMPERISSABLE

259

fumier et de terre et sema dessus du froment, qui fut immdiatement arros par une pluie fine et rchauff par un rayon de soleil. Le froment germa, poussa, mrit avec tant de rapidit que, le douzime jour, Niezguinek put faire la moisson, battre et vanner son bl, dont il eut une rcolte si abondante qu'il put en donner onze tonneaux ses parents; il se rserva le douzime pour en rpandre les grains devant les os de son cheval. Alors celui-ci remua la tte, aspira l'air pleines narines et se mit dvorer les grains; puis il se releva en sursaut, et parut tellement anim, qu'il voulait d'un bond franchir la palissade. Mais Niezguinek le saisit par la crinire, sauta lestement sur son dos et lui dit : " Arrte, halte-l, mon admirable coursier! si je t'ai soign, ce n'est pas pour que tu serves d'autres que moi. Maintenant je vais te monter, et tu me porteras chez la vieille Yaga. " En effet, c'tait un coursier grand et fort : ses yeux lanaient des clairs. Il s'leva d'un seul bond jusque dans les nuages. Aprs un moment, il redescendit au milieu d'une prairie et dit son cavalier : " Comme nous devons aller d'abord chez la vieille Yaga et que nous n'en sommes pas dj trop loigns, nous pourrons faire ici une halte. Repose-toi et prends de la nourriture, j'en ferai autant de mon ct. Tes frres passeront par ici, car nous les avons

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

260

IMPERISSABLE

devancs de beaucoup, et alors tu iras avec eux chez la vieille Yaga, mais surtout n'oublie point que s'il est difficile d'entrer chez elle, il est encore plus difficile d'en sortir. Si donc tu veux tre utile tes frres et toimme, retire du dessous de la selle une brosse, une charpe et un mouchoir que tu y trouveras Tout cela te sera utile pendant que tu fuiras. Alors si tu droules l'charpe, aussitt une rivire te sparera de tes ennemis; si tu secoues la brosse, ce sera une fort ; si tu agites le mouchoir, ce sera un lac. Quand vous arriverez chez Yaga et que tes frres, aprs avoir mis leurs chevaux l'curie, se coucheront, toi, tu feras ce que je vais te dire. " L-dessus il expliqua Niezguinek ce qu'il devait faire selon les circonstances. Niezguinek et son cheval se reposent et se rconfortent pendant douze jours. Au bout de ce terme, ils voient arriver les onze frres qui, tout tonns la vue du cadet, lui disent : " D'o viens-tu donc, Niezguinek, et quel est ce cheval? Je suis arriv de la maison paternelle; mon cheval est le mme que j'avais choisi et voil douze
______________ (1) Les objets trouvs dans la selle du cheval symbolique reprsentent les richesses que l'action bienfaisante du soleil fait rpandre sur la terre en dlivrant les plantes et les eaux de l'treinte de l'hiver.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

IMPERISSABLE

261

jours que je vous attends ici; partons donc tous ensemble." Ils arrivrent bientt une haute palissade en bois de chne. Ils frappent porte. La vieille Yaga regarde, par une lzarde du mur, et s'crie : " Qui tes-vous? que voulez-vous ? Nous sommes douze frres, qui venons demander en mariage les douze filles de Yaga. Si elle veut devenir notre belle-mre, qu'elle nous ouvre la porte. " La porte s'ouvrit et Yaga parut. C'tait une affreuse mgre, vieille comme le monde, un de ces monstres qui se nourrissent de chair humaine (1). Aussi les malheureux qui entraient chez elle n'en revenaient pas. Elle avait une jambe ossifie, et cause de cette infirmit elle s'appuyait sur d'immenses bquilles en fer, et en marchant elle essuyait ses traces avec un balai. Yaga reut avec empressement les jeunes voyageurs, ferma derrire eux la porte de la cour et les conduisit dans l'intrieur de sa maison. Les frres
______________ (1) Les mauvais esprits de l'enfer indien, nomms Rakchaa et Piatcha, se nourrissent principalement de la chair humaine, dont ils sont trs friands. Voyez, dans le Ramayana, avec quelle avidit ces dmons, mles et femelles, attendent le moment o il leur sera permis de dvorer la belle pouse de Rama. Dans la mythologie serbe, les sorcires Vechtchitzas et les vampires ont les mmes gots anthropophages.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

262

IMPERISSABLE

de Niezguinek descendirent de cheval et conduisirent leurs montures l'curie. Les onze frres les attachrent des anneaux d'argent. Niezguinek attacha le sien un anneau de cuivre. La vieille Yaga rgala ses htes d'un bon souper et leur servit du vin et de l'hydromel. Ensuite elle fit placer dans la salle, du ct droit, douze lits la file, pour les douze jeunes voyageurs; du ct gauche, elle rangea les lits o taient couches les douze filles. Tous s'endormirent, sauf Niezguinek. Averti d'avance par son cheval du danger qui les mena. ait, il se leva doucement et changea de place les vingt-quatre lits, de manire que ses frres se trouvassent gauche et les jeunes filles de Yaga droite. A minuit, la vieille Yaga, qui s'tait retire dans son alcve, s'cria d'une voix rauque : " Guzla, jouez! Glaive, coupez! " On entendit alors les refrains d'une musique dlicieuse. La vieille se mit sautiller, assise dans son auge de chne. Au mme instant, le glaive effil descendit de son propre mouvement jusque dans la salle, et, passant du ct droit, trancha une une les ttes des douze jeunes filles. Aprs quoi il se mit danser de luimme en rsonnant et en flamboyant dans la salle. Lorsque le chant du coq se fit entendre, la Guzla cessa de jouer, le Glaive disparut, et tout rentra dans le silence. Alors Niezguinek veilla doucement

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

IMPERISSABLE

263

ses frres, ils descendirent sans bruit, montrent chacun sur leur cheval, et ayant forc la porte de la cour, se sauvrent au plus vite. Cependant la vieille Yaga, entendant du bruit, se leva et courut la salle, o elle ne trouva que les cadavres de ses douze filles. A cette vue, elle grina des dents, aboya comme une chienne, s'arracha une poigne de cheveux, puis, assise dans son auge comme dans un char, elle partit la poursuite des fugitifs. Elle tait prs de les atteindre et dj tendait la main pour les saisir, lorsque Niezguinek droula son charpe magique. Aussitt une large rivire spara Yaga des cavaliers qu'elle poursuivait. Ne pouvant traverser les eaux, elle s'arrta au bord en hurlant et se mit boire dans le fleuve. " Avant que tu avales toute cette eau, tu crveras, mchante sorcire! " s'cria Niezguinek, et il rejoignit ses frres. La vieille lappa toutes les eaux, passa le fleuve sec dans son auge, et de nouveau touchait les jeunes gens, lorsque Niezguinek, agitant son mouchoir, mit un lac entre eux et la magicienne. Celle-ci s'arrta de nouveau en aboyant, et se remit lapper l'eau. " Avant que tu avales tout cela, tu crveras, maudite sorcire! " s'cria encore Niezguinek, qui rejoignit aussitt ses frres.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

264

IMPERISSABLE

La vieille mgre but une partie de l'eau du lac, changea le reste en brouillard, et s'avanant, assise dans son auge, elle tait dj prs de saisir les jeunes gens. Le moment tait dcisif. Niezguinek, ayant agit sa brosse, mit une paisse fort entre lui et la magicienne. Pour le coup, elle se trouva bien embarrasse. Elle voyait d'un ct Niezguinek avec ses frres se sauver rapidement, tandis qu'elle-mme, retenue par les branches des arbres et les pines des arbustes touffus, ne pouvait ni s'avancer, ni reculer. cumant de rage, faisant jaillir du feu de ses yeux, elle frappe droite et gauche, avec ses bquilles de fer, et les arbres volent en clats. Mais avant qu'elle ait pu s'en dgager et frayer la route, ceux qu'elle voulait atteindre avaient dj fait plus de cent lieues. Elle s'arrta donc en grinant des dents, hurlant, s'arrachant les cheveux et lanant sur les fugitifs des regards flamboyants (1), qui allumrent un vaste incendie, puis elle rebroussa chemin et disparut. Les voyageurs, voyant derrire eux la lueur des flammes, se doutrent de ce qui tait arriv. Ils remercirent Dieu de les avoir sauvs, et, continuant leur route, arrivrent, le soir, sur une colline le______________ (1) La puissance d'embraser l'objet qu'on regarde caractrise plusieurs tres surnaturels dans les pomes indiens. Les asctes l'acquirent aussi, force de mortifications et de prires.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

IMPERISSABLE

265

ve. L se trouvait une ville assige par des troupes ennemies, qui avaient dj dtruit les murs extrieurs et n'attendaient que le retour du soleil pour courir l'assaut. Niezguinek et ses frres s'arrtrent derrire les assigeants. Aprs s'tre restaurs et avoir mis leurs chevaux en pturage, ils s'endormirent tous, except Niezguinek qui veillait sans fermer l'il. Lorsque le bruit eut cess dans, le camp, il se leva et appelant son cheval, lui dit : " coute : dans ce camp, sous cette tente, repose le roi de l'arme assigeante, rvant la victoire qu'il espre remporter demain. Comment faire pour endormir tout le camp et s'emparer du roi ? Le cheval rpondit : " Tu trouveras dans les poches de la selle un paquet de feuilles sches d'herbe-de-sommeil. Monte sur moi et, quand nous planerons au-dessus du camp, tu n'auras qu' rpandre des brins de cette herbe sur les soldats pour les endormir tous. Alors tu agiras comme tu sais. " Niezguinek monta sur son cheval en prononant la formule magique : " Cheval blanc, merveilleux, partons ! lve-toi en l'air, prends ton essor d'oiseau et mne-moi au-dessus du campement des ennemis ! " Aussitt le cheval, comme s'il et aperu quelque chose dans les nuages, s'leva aussi rapidement,

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

266

IMPERISSABLE

qu'un oiseau tire-d'ailes, et plana au-dessus du camp. Alors Niezguinek prit dans la selle quelques poignes d'herbe soporifique, qu'il rpandit sur le camp. Aussitt tous les soldats, y compris leurs sentinelles, tombrent dans un lourd sommeil. Niezguinek descendit au milieu du camp, entra dans la tente du roi endormi, l'emporta sans aucun obstacle et l'attacha sur son cheval. Puis, traversant les rangs des soldats endormis, il sortit du camp, retourna prs de ses frres, dbrida et dessella son cheval, et se coucha en plaant prs de lui le roi prisonnier, qui continuait dormir comme si de rien n'tait. Le lendemain, lorsqu'il fit jour, l'arme ennemie, voyant que son chef avait disparu, fut saisie d'une terreur panique et prit la fuite en dsordre. Le roi de la ville assige ne voulait pas d'abord ajouter foi au rcit de ceux qui lui racontaient la retraite des troupes nagure victorieuses. Il alla donc lui-mme vrifier le fait sur la place o avait t le camp ennemi et ne trouva plus qu'une plaine dserte, o blanchissaient quelques tentes oublies. Dans ce moment, Niezguinek arriva avec ses frres et dit au roi : " Sire, l'arme ennemie s'est retire; mes frres et moi, nous n'avons pu la retenir, mais voici son chef et roi, que nous avons fait prisonnier et que je vous amne. "

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

IMPERISSABLE

267

Le roi reprit : " Je vois que tu es un brave entre les braves, et je veux t'en rcompenser. La personne de ce roi prisonnier me vaudra une forte ranon; ainsi parle, que veux-tu que je fasse pour toi? Je voudrais, sire, que mes frres et moi pussions entrer au service de Votre Majest. J'y consens, " rpondit le roi. Puis, aprs avoir remis le prisonnier des gardes et avoir nomm Niezguinek gnral, le roi lui confia le commandement d'un corps d'arme, o ses onze frres furent tous admis comme officiers. Lorsque Niezguinek eut endoss l'uniforme, et que, le sabre la main, il fut mont sur son vaillant cheval, il avait une si belle tenue et commandait si bien la manuvre, qu'il surpassa tous les autres chefs du pays. Cette supriorit lui fit beaucoup de jaloux. Ses propres frres taient fchs de voir que le plus jeune d'entre eux les clipsait. Ils rsolurent donc de le perdre. Ayant contrefait son criture, ils jetrent un billet devant la porte du roi pendant que Niezguinek tait occup ailleurs. Le roi, en sortant, trouva ce billet, le lut, fit appeler Niezguinek et lui dit : " J'aimerais beaucoup possder la guzla auto-phone, dont tu me parles dans ton billet. Je n'ai rien crit relativement la guzla, rpond Niezguinek.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

268

IMPERISSABLE

Lis donc ce billet, c'est bien ton criture toi, n'estce pas? " Niezguinek lut : " Dans tel et tel pays, chez une vieille Yaga, se trouve la guzla merveilleuse. Si le roi veut l'avoir, j'irai bien la lui chercher. Sign : NIEZGUINEK. " " Il est vrai, dit-il, que cette criture ressemble la mienne, mais c'est un faux, car je n'ai jamais crit cela. N'importe, puisque tu as pu faire prisonnier le roi, mon ennemi, tu parviendras aussi prendre la guzla la vieille Yaga. Pars donc, et ne reviens pas sans elle, car je te ferais couper la tte. " Niezguinek salua et partit. En arrivant l'curie, il trouva son cheval tout triste, fort maigre et la tte baisse devant son auge pleine d'avoine. " Qu'as-tu, mon lion coursier ? demanda Niezguinek; de quoi t'affliges-tu ? Je m'afflige pour nous deux, parce que je prvois un voyage long et prilleux. Tu as bien devin, mon cheval ; en effet, il nous faut aller prendre et apporter ici la guzla (1) de
______________ (1) Guzla (le luth) et gusla (les sorcelleries) sont deux synonymes en slave. La mlodie que les corps clestes font entendre dans le ciel des ides de Platon et la harpe d'Apollon et des muses dans l'Olympe d'Homre, furent empruntes un mythe

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

IMPERISSABLE

269

la vieille Yaga. Mais comment nous y prendrons-nous? Tu sais qu'elle nous connat. Nous russirons, coup sr, si tu fais comme je te dirai. " L-dessus, le cheval lui donna de nouvelles instructions; Niezguinek, l'ayant quip, le sortit de l'curie, et tant mont dessus, lui dit : Cheval, blanc, merveilleux, Aussi rapide que l'oiseau, Mne-moi par un chemin arien Chez la vieille Yaga ! Le cheval s'leva en haut, comme s'il et aperu quelque chose qui l'appelait dans les nuages. Planant rapidement dans les airs, il franchit plusieurs royaumes en quelques heures, et, avant minuit arriva la porte de l'ermitage de la vieille Yaga. Niezguinek rpandit une poigne de l'herbe-de-sommeil dans l'embrasure des fentres de la chambre o la vieille dormait, et avec une autre herbe merveilleuse il lit cder la porte de la cour et toutes celles de la maison. Il aperut Yaga profondment endormie, ayant ses cts son auge et ses bquilles
______________ vdique. Il est remarquer que tous les peuples de la famille aryane donnent la musique son nom grec; il n'y a que les Slaves qui conservent encore son nom sanscrit : la houdba des Tchques et mieux encore la gandzba des Polonais (la musique), ainsi que gandzbarz (le musicien), correspondent au nom de gandharva, musicien du ciel du dieu Indra.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

270

IMPERISSABLE

de fer, et au-dessus de sa tte le glaive magique suspendu tout prs de la guzla merveilleuse. Voyant que Yaga ronflait de toutes ses forces, Niezguinek s'empara de la guzla, sauta sur son cheval et dit : Cheval merveilleux, Aussi rapide que l'oiseau, Ramne-moi par des routes ariennes, A la cour du roi ! Le cheval, comme s'il et aperu quelque chose qui l'appelait dans les nuages, s'lve rapide comme la flche ; il plane dans les airs, plus haut que les brouillards, et dvore l'espace. Le mme jour, l'heure de midi, le cheval hennissait devant son auge, dans l'curie royale, Niezguinek entra chez le roi et lui remit la guzla. Il n'eut qu' profrer ces paroles : " Guzla, joue ! " Une musique se fit entendre, si belle, si gaie, que toutes les personnes de la cour royale se mirent danser l'envi. En l'coutant, les malades furent guris, les affligs oublirent leurs peines. En un mot, tous les tres vivants entrrent en une joie telle, que jamais on n'avait vu pareille chose. Le roi ne se possdait pas d'aise, il combla Niezguinek d'honneurs et de cadeaux et, afin de se l'attacher pour l'avenir, il lui donna dans l'arme un grade plus

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

IMPERISSABLE

271

lev encore. Dans ce nouvel tat, Niezguinek, oblig de surveiller de prs ses subordonns, mettait beaucoup d'exactitude dans le service et de svrit dans les punitions. Ses frres furent traits l'gal des autres, ce qui les rendit d'autant plus jaloux et fchs contre leur frre. Rsolus le perdre, ils complotrent ensemble, composrent un nouveau billet en imitant son criture, et le jetrent devant la porte du roi. Celui-ci, l'ayant lu, fit venir Niezguinek et lui dit : " J'aimerais beaucoup possder le glaive merveilleux qui sait frapper tout seul, dont tu me parles dans ton billet. Je n'ai rien crit de semblable, rpond Niezguinek. Eh bien, lis toi-mme. " " Dans tel et tel pays, chez la vieille Yoga, se trouve le glaive frappant de son propre mouvement. Si le roi le dsire, je me charge d'aller le lui chercher. " " Sign : NIEZGUINEK. " " Il est vrai, reprit Niezguinek, que cette criture ressemble la mienne, cependant je n'ai jamais crit ces mots. N'importe, puisque tu as pu avoir la guzla, tu pourras bien le procurer le glaive. Pars donc,

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

272

IMPERISSABLE

et ne reviens pas sans me l'apporter, si tu ne veux prir. " Niezguinek salua et sortit. Il trouva l'curie son cheval fort maigre et baissant tristement la tte. " Qu'as-tu, mon cheval ? te manque-t-il quelque chose ? Je m'afflige, rpond le cheval, parce que je prvois un long et pnible voyage. Tu as raison, car voil qu'il faut partir pour retourner chez la vieille Yaga. Mais comment faire pour s'emparer du glaive qu'elle garde, sans doute, comme la prunelle de ses yeux ? " Le cheval lui rpondit : " Fais comme je te dirai, " et il lui donna ses instructions. Puis Niezguinek, l'ayant sorti de l'curie, le sella et monta dessus en disant : Cheval blanc, merveilleux, Rapide comme l'oiseau, lve-toi dans l'air Et mne-moi chez Yaga! Le cheval s'leva tout coup, comme s'il avait aperu quelque chose dans les nuages qui l'appelt. Il fend l'air avec vitesse, traverse les rivires et les montagnes et, minuit, s'arrte devant la maison de Yaga. Depuis le jour o la guzla avait disparu, le glaive

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

IMPERISSABLE

273

faisait lui-mme la garde devant la maison, et quiconque s'en approchait, tait mis en pices. Niezguinek arasa un grand cercle avec de la craie bnite, et s'tant mis au centre avec son cheval; il dit : Glaive pourfendant tout seul, Je viens te provoquer, Soit la paix, soit la guerre : Si tu me soumets, je suis toi; Tu es moi si je suis vainqueur! Le glaive rsonna, sauta en l'air et retomba multipli en mille autres glaives qui, rangs en ordre de bataille, s'lancrent sur Niezguinek. Peine perdue ! ils ne purent rien lui faire, car, en touchant au cercle trac par la craie, ils se brisaient comme des brins de paille. Et le glaive luimme, leur chef, voyant cela, se soumit Niezguinek, lui promettant obissance (1). Alors Niezguinek remonta sur son cheval et dit : Cheval blanc, merveilleux, Rapide comme l'aile de l'oiseau, A travers les nuages Ramne-moi chez le roi!
______________ (1) Ce cercle et la superstition qui s'y rattache, en sanscrit, pradakchina, sont familiers aux lecteurs des contes slaves. (2) Ce passage s'accorde avec l'ide indienne, d'aprs laquelle les armes enchantes ne sont que les avaturas de la grande me de l'tre suprme. Nous en parlons ailleurs avec dtails.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

274

IMPERISSABLE

Le cheval partit avec un nouveau courage et, midi, il mangeait dj son avoine dans l'curie; Niezguinek remettait le glaive au roi. Pendant que celui-ci s'en rjouissait, un de ses serviteurs accourut hors d'haleine et lui dit : " Sire, les ennemis qui nous avaient attaqus l'anne passe, et dont le roi est votre prisonnier, entourent nos remparts. Ne pouvant le racheter, ils sont venus avec une arme immense et menacent de nous dtruire, si vous ne rendez pas le roi sans ranon. " Mais le roi, arm du glaive, sortit des murs de la ville, et dit au glaive, en lui montrant le camp ennemi: " Glaive merveilleux, hache l'ennemi! " Aussitt le glaive rsonna, brilla, sauta en l'air et retomba mtamorphos en mille glaives qui, rangs en bataille, se lancrent sur le camp. D'un seul coup, le premier rgiment mordit la poussire et le second tomba de mme ; les soldats, effrays, prirent la fuite et disparurent en un moment. Alors le roi dit : " Glaive, reviens moi! " Des mille glaives, il s'en fit un seul qui retourna son matre. Le roi, enchant, rentra chez lui,

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

IMPERISSABLE

275

fit appeler Niezguinek, le combla de dons, le nomma gnralissime et l'assura de toute sa faveur. Niezguinek, par suite des devoirs de son nouveau grade, tait souvent oblig de punir ses frres, qui, de plus en plus furieux contre lui, se concertrent encore une fois pour le perdre. Un jour, le roi ayant trouv un billet sa porte, le lut, fit appeler Niezguinek et lui dit : " Je voudrais bien voir la princesse Merveille (udolia) dont tu m'offres de faire la conqute. Je ne connais pas cette princesse et je n'en ai jamais parl, rpond Niezguinek. Tiens, lis, c'est ton criture. Niezguinek lut : " Au-del de neuf royaumes, plus loin que l'Ocan, dans un vaisseau d'argent mats d'or, se trouve la princesse Merveille. Si le roi le veut, j'irai la lui chercher." Sign NIEZGUINEK. " II est vrai, rpond Niezguinek, que cette criture ressemble la mienne, cependant ce n'est pas moi qui ai compos ou rdig ce billet. N'importe, reprend le roi, tu auras la princesse comme tu as eu la guzla et le glaive. Pars donc, et ramne-la ; sinon je te fais prir. Niezguinek salua et sortit.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

276

IMPERISSABLE

En arrivant l'curie, il trouva son cheval maigre, faible et triste, la tte penche. Qu'as-tu, mon cheval? est-ce qu'il te manque quelque chose ? Je suis triste, rpond le cheval, parce que je prvois un long et pnible voyage. Tu as raison, mon cheval, car voici qu'il nous faut aller au-del de neuf royaumes, plus loin que l'Ocan, chercher la princesse Merveille. Peux-tu m'aider de tes conseils ? Je ferai ce que je pourrai, et nous russirons, si Dieu le veut. Prends ta massue de quatre cent quatre-vingts livres, et partons. " Niezguinek sella son cheval, prit sa massue, monta sur le cheval et dit : Cheval blanc, merveilleux, Plus rapide que l'oiseau, Fends les airs et les nuages, Et mne-moi la princesse Merveille! Aussitt le cheval, comme s'il et aperu quelque chose dans les nuages, s'lance rapide comme la flche. Il fend l'air comme un navire rapide, il traverse l'espace si vite, que le second jour, aprs avoir dpass dix royaumes, il se trouva au-del de l'Ocan et, s'arrtant sur le rivage, il dit Niezguinek :
______________ (1) La massue, pol. matchouga, pers. tchoumagh.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

IMPERISSABLE

277

" Vois-tu l-bas sur les ondes ce vaisseau d'argent aux mts d'or ? Ce beau navire renferme la princesse Merveille, la plus jeune des filles de la vieille Yaga qui, aprs avoir vu enlever la guzla et le glaive, redoutant le mme sort pour sa fille, l'a enferme dans ce vaisseau ; elle en a jet la clef dans la mer et elle-mme, monte dans son auge en bois de chne, et s'appuyant sur ses bquilles de fer, elle vogue aux environs et suscite des temptes tous les btiments qui voudraient s'approcher. Il faut d'abord avoir la clef en diamant qui ouvre le vaisseau. Pour cela, tue-moi, prends un bout de mes entrailles, et jette-le la mer. Tu prendras ainsi le roi des crevisses, et u ne le laisseras pas libre avant qu'il te promette cette clef (1) qui obligera le vaisseau s'approcher de lui-mme du bord ds que tu la porteras ton front. " Ah ! mon bon cheval, s'cria Niezguinek, comment veux-tu que je te tue, quand je t'aime autant qu'un frre, et que tout mon sort dpend de toi? Fais ce que je te dis, ensuite tu me ressusciteras comme je t'ai enseign. "
______________ (1) Le symbole de la plus belle fille de Yoga, ainsi que celui du vaisseau o elle est enferme et dont il faut chercher la clef au fond de l'ocan, sont expliqus ailleurs. (Voy. le conte de KOSTEY.) Remarquons que le principal agent de ce conte, l'Etre suprme, qui descend personnellement des cieux pour secourir la vertu, et ailleurs nomin tantt Svtovid, le dieu de la lumire, tantt le Christ, et tantt ne porte aucun nom, comme ici. Les Indiens, par respect pour l'Etre suprme, le nomment rarement.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

278

IMPERISSABLE

Niezguinek baisa son cheval, le caressa, versa quelques larmes, puis il leva sa massue et le frappa la tte. Le cheval gmit, fut inond de sang, chancela et tomba mort. Niezguinek l'ayant ouvert, mit un bout de ses entrailles dans l'eau, et, tenant l'autre bout, il se cacha parmi les joncs. Bientt les crevisses vinrent en foule. Parmi elles se trouvait un gigantesque homard, grand comme un veau d'un an. Niezguinek, l'ayant saisi par les moustaches, le jeta sur le rivage. " Laisse-moi aller, dit-il, je suis le roi des crevisses et puis te donner de grandes richesses pour ma ranon. Je ne veux pas de tes trsors, rpond Niezguinek, donne-moi seulement la clef en diamant du vaisseau d'argent mts d'or, o se trouve la princesse Merveille, et tu seras libre. " Le roi des crevisses siffla ; aussitt tout le rivage fut couvert d'crevisses. Il leur parla leur langue, alors l'une d'elles se retira et revint portant dans ses pinces la clef de diamant. Niezguinek rendit la libert au roi des crevisses, puis, se cachant dans la carcasse de son cheval, conformment ses instructions, il attendit. Dans ce moment, un vieux corbeau, suivi de toute sa niche, vint passer. Allch par la carcasse du cheval, il appela ses petits pour venir la dvorer avec lui. Alors Niezguinek se saisit adroitement du plus petit corbeau et le retint dans ses mains. " Laisse aller mon petit, dit le vieux corbeau, je te donnerai tout ce que tu voudras. Je veux que tu m'apportes des trois espces d'eau, de l'eau vivifiante, de l'eau gurissante et de l'eau fortifiante." Le vieux corbeau partit.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

IMPERISSABLE

279

En attendant son retour, Niezguinek, tenant le petit, lui demanda ce qu'il avait vu dans ses voyages ; par ce moyen, il apprit des nouvelles de ses frres. Quand le vieux corbeau revint, avec trois petites vessies pleines des eaux merveilleuses, il voulut emmener son petit. " Un moment encore, dit Niezguinek, que j'essaye l'efficacit de ces eaux. " Alors il remit les entrailles dans le corps du cheval. Puis, l'ayant asperg d'abord d'eau vivifiante, ensuite d'eau gurissante et enfin d'eau fortifiante, il vit son coursier chri sauter sur ses pieds, plein de force et de vie et l'entendit s'crier : " Ah, comme j'ai bien dormi ! Tu dormais du sommeil ternel, mon bon cheval, et tu n'eusses plus revu le soleil, trs certainement, si je ne t'avais ressuscit, ainsi que tu me l'as enseign. " Pendant que Niezguinek parlait, on vit briller de loin, au soleil, le vaisseau merveilleux tout en

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

280

IMPERISSABLE

argent pur, avec des mts d'or, des cordages en soie, des voiles en velours, tout garni et comme encaiss dans un grillage impntrable. Ds que Niezguinek l'aperut, il s'lana sur le rivage, arm de sa massue et, se frottant le front avec la clef de diamant, dit : Vaisseau merveilleux, Au milieu des vagues de la mer, Arrte ta course ! Voici la clef qui t'ouvrira ; Approche du bord, Je t'appelle moi! Aussitt le vaisseau tourna sur lui-mme; lanc toutes voiles, il s'approcha du bord, avec tant d'imptuosit qu'il s'engagea dans un banc de sable et y resta immobile. Niezguinek brisa d'un coup de sa massue les grillages d'acier, en ouvrit les portes avec la clef de diamant, trouva la princesse, l'endormit par l'herbe-desommeil, puis, l'ayant charge sur ses paules, il monta sur son cheval et lui dit : Cheval blanc, merveilleux, Rapide comme la flche; Fends les nuages Et ramne-moi chez le roi! Aussitt le cheval, comme s'il et aperu quelque chose dans les nuages, s'leva en l'air, se mit

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

IMPERISSABLE

281

fendre l'espace. Il traversa rapidement fleuves, montagnes et forts, et, au bout de deux jours, arriva sa destination. Niezguinek, quoiqu'il ft fort pris de la princesse Merveille, l'apporta jusque dans la chambre du roi, la secoua pour la rveiller, et la remit au roi. La princesse tait d'une beaut si accomplie, que le roi en fut bloui, et, entran par la passion, il la saisit pour l'embrasser. Mais elle le repoussa durement. " Princesse, que vous ai-je fait? demanda-t-il ; pourquoi me traiter si rudement ? Parce que, malgr votre royaut, vous tes un malappris. Vous ne me demandez ni mon nom, ni celui de mes parents, et croyez pouvoir vous emparer de moi, comme s'il s'agissait d'un chien ou d'un faucon. Sachez donc que celui qui me mritera, doit possder une triple jeunesse : celle du cur, celle de l'me et celle du corps. Charmante princesse, si je pouvais vite rajeunir, nous nous marierions tout de suite. J'ai un moyen de le faire. Vois ce glaive que j'ai la main ; je vais t'en percer le cur, puis couper ton corps en morceaux, les laver, les rejoindre; puis je soufflerai dessus et tu reviendras la vie, jeune et beau comme si tu avais vingt ans. Oh! qui pourrait consentir cela? Fais-en d'abord l'preuve sur le chevalier Niezguinek. "

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

282

IMPERISSABLE

La princesse jeta les yeux sur Niezguinek, qui s'inclina et rpondit : Princesse, je me soumets l'preuve, bien que je sois assez jeune pour m'en passer. Du reste, si l'exprience manque, je ne regretterai pas la vie, car je ne puis vivre sans vous. " La princesse s'approcha de lui, le tua avec son pe, le coupa en morceaux qu'elle lava dans l'eau frache. Puis, ayant reform le corps, elle souffla dessus. Aussitt on vit Niezguinek plein de vie et de sant, et si beau, si frais, que le vieux roi, transport de jalousie, s'cria : " Rajeunis-moi mon tour, princesse, et vite, sans tarder un instant ! " La princesse le pera de son pe, le coupa en morceaux, puis, ouvrant la fentre , appela les chiens du roi et leur jeta ces morceaux qu'ils dvorrent aussitt. Puis, se tournant vers Niezguinek, elle lui dit : " Proclamez-vous roi, moi je serai votre reine. " Le chevalier Niezguinek suivit ce conseil. Il fit venir son pre, sa mre et ses frres, auxquels il pardonna leurs mfaits, et peu de temps aprs, il se maria avec la princesse Merveille. Au moment o ils revenaient de l'glise, le glaive tranchant brilla, rsonna, sauta en l'air et se partagea en mille autres glaives, qui se placrent en sentinelles autour du palais. La guzla aussi se mit

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

IMPERISSABLE

283

en mouvement : elle jouait si bien que tout ce qui avait vie dans le palais se mit danser gaiement. Le festin fut magnifique. J'y assistai aussi, je bus du vin et de l'hydromel, et quoiqu'il n'y et rien dans ma bouche, mon menton en tait tout mouill.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

284

IMPERISSABLE

***

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

OHNIVAK (1)
OU L'OISEAU DU FEU. (CONTE TRADUIT DU TEXTE TCHQUE PUBLI PAR ERBEN DANS LE Ma, 1858, Prague.) Un roi possdait un beau jardin. Maints arbres prcieux s'y trouvaient, mais le plus remarquable tait le pommier. Plant au milieu du jardin, tous les jours il donnait une pomme d'or ; le matin, on voyait sa fleur s'panouir, dans la journe le fruit grandissait, et avant l'entre de la nuit il tait
______________ (1) Ohnivak vient du mot slave ohni ou agni, sanscrit agni (les feux). D'aprs un mythe vdique, l'pervier divin, Cyna, ayant drob le rameau de l'arbre divin (le feu du ciel), le portait aux hommes. Ce Promthe ail ne russit pas, car, au milieu de son essor, surpris et bless par un archer, Gandharva, l'oiseau lcha prise : une de ses serres ainsi qu'une de ses plumes et la foudre, tombes par terre, donnrent naissance aux plantes pineuses et aux mimosas, dont la feuille ressemble aux plumes d'oiseau. Dernirement un indianiste berlinois, M. Kuhn, chercha rattacher le mythe en question celui que les traditions des

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

286

OHNIVAK

dj mr : Le lendemain, c'tait la mme chose ; cela recommenait toutes les vingt-quatre heures.
______________ peuples germaniques ont conserv chez eux sur la fougre. M. Baudry en a donn une belle analyse dans la Revue germanique. Les paysans slaves possdent aussi plusieurs contes relatifs l'origine et aux vertus merveilleuses de leur fougre. A les en croire, elle ne fleurit qu'une fois par an, la nuit de la veille de la Saint-Jean. La floraison serait accompagne de coups de tonnerre, de fracas pouvantables, et la fleur aurait l'apparence et la dure d'une tincelle lectrique. L'homme qui russirait la cueillir alors et la conserver, possderait le don de voir tous les trsors qui se trouvent enfouis dans la, terre. Il pourrait s'en enrichir discrtion et aussi longtemps qu'il porterait sur lui la fleur de fougre. Telles sont les merveilleuses proprits de la fougre; mais aucun oiseau ne figure, que je sache, dans les contes slaves qui s'y rapportent. Notre oiseau du feu est une beaut inoffensive; il brille comme un mtore lumineux, sans brler comme le soleil, ni dtruire ou tonner comme la foudre. Au contraire, une seule de ses plumes suffit pour illuminer les appartements de tout un chteau, et la mlodie harmonieuse de son chant gurit les maladies incurables. C'est pourquoi je me rangerais plutt de l'opinion du savant mythologue tchque, Erben, qui considre le conte de l'oiseau du feu comme un mythe foncirement slave. Ce qui vient l'appui de son assertion, c'est que tous les peuples slaves le racontent chez eux. Les Polonais et les Ruthnes l'appellent jar-ptak (oiseau braise), d'o les Russes ont fait leur tzar-ptak (le tzar des oiseaux); les Slovaques et les Tchques le nomment ohnivak (oiseau du feu), etc. On a dj fait imprimer sept ou huit variantes de notre conte, savoir : trois ruthnes, dont deux en russe publies Moscou, 1833, et une en polonais recueillie aux environs de Novogrodek, pays natal de Mickiewicz, et publie Vilna, 1853, par Glinski; une variante serbe publie dans le Podounavetz, en 1848, et, dans le courant de la mme anne, une variante croate, publie Agram, etc. (1) Valmiki , en dcrivant les merveilles de la contre des

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

OHNIVAK

287

Cependant, aucune pomme mrie ne restait sur l'arbre jusqu'au lendemain ; elles disparaissaient on ne savait o ni comment, ce qui affligeait beaucoup le roi. Une fois donc, il appelle son fils an et lui dit : " Cette nuit, tu iras, mon enfant, veiller au jardin ; si tu russis savoir qui vole mes pommes d'or, je n'pargnerai point mes trsors et te rcompenserai gnreusement. Oui, si tu tais assez heureux pour t'emparer du voleur et l'amener chez moi, je te donnerais la moiti de mon royaume. " Le jeune prince ceignit le glaive son ct, prit son arbalte (samostrel) sur l'paule, s'approvisionna de plusieurs flches de bonne trempe et, la chute du jour, se rendit au jardin pour observer. S'tant assis sous le pommier, le prince se sentit aussitt une telle envie de dormir qu'il ne put s'en dfendre ; ses bras tombrent sur le gazon, ses yeux se fermrent, et il se plongea dans le sommeil,
______________ Outtakourous, parle des femmes qui naissent et existent de la mme manire que les pommes de notre conte : " L, par milliers, au bout des branches, pendent des femmes belles, resplendissantes, pares de tous leurs atours. ....Leur jeunesse s'coule dans un seul jour; elles naissent au lever du soleil et la nuit, son retour, les voit dj vieilles. " (Ramayana, vol. V, p. 300, trad. Fauche.) Le mme pote (vol. V, p. 295) dcrit un pommier d'or appel divin (divya), qui croit sur la cime du mont de GandhaMadama.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

288

OHNIVAK

comme dans une eau profonde, si bien qu'il dormit jusqu' l'aube du jour. Le lendemain, en se rveillant, il s'aperut qu'il n'y avait plus de pomme sur l'arbre. " Eh bien, demanda le roi, as-tu pris le voleur? Les voleurs ne sont pas venus, rpondit le prince, mais la pomme a disparu d'elle-mme. " Le roi hocha la tte et n'en voulait rien croire; puis, se tournant vers son autre fils, il lui dit : " Cette nuit, tu iras ton tour faire le guet et je te rcompenserai richement, si tu attrapes le voleur." Or, le frre an, aprs s'tre arm convenablement, se rendit au jardin et veilla avec aussi peu de succs que son an. Il ne put rsister l'envie de dormir, et lorsqu'il se rveilla, la pomme d'or ne se trouvait plus sur l'arbre. Le lendemain, interrog par le pre sur les causes de la disparition de la pomme, il rpliqua : " Personne ne l'a vole, elle s'est perdue d'elle-mme. Eh bien, mon cher petit, essaye ton tour, dit le roi au plus jeune de ses fils. Bien que tu aies moins d'annes et d'exprience que tes ans, voyons si tu ne russiras pas veiller mieux qu'ils ne l'ont fait. Si tu veux, vas-y et que Dieu te soit en aide." Vers le soir, la tombe du jour, le cadet alla au jardin faire le guet. Il prit avec lui une pe, une

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

OHNIVAK

289

arbalte, quelques flches de bonne trempe et une peau de hrisson en guise de tablier. Aprs s'tre assis sous le pommier, le jeune prince se couvrit les genoux de cette peau, dont le contact avec ses mains, pensait-il, l'empcherait de s'endormir. En effet, le sommeil fut vaincu. A minuit, un ohnivak (oiseau du feu) descendit sur l'arbre et voulut en emporter la pomme, lorsque le prince cadet dcocha une flche de son arbalte. Le trait part et atteint l'oiseau sous les ailes. L'ohnivak s'envole, mais il est bless, une de ses plumes se dtache et tombe par terre, tandis que la pomme demeure cette fois intacte sur le pommier. " As-tu attrap le voleur? demanda le roi le lendemain. Pas tout fait, rpondit le cadet, mais nous l'aurons peut-tre son tour. En attendant, je tiens dj un dbris de ses oripeaux que voici, " ajouta-t-il, en remettant au roi la plume et en racontant tout ce qui s'tait pass. Le roi fut enchant de la plume. Elle tait si belle et si resplendissante, que les galeries du chteau s'en trouvaient illumines, au point qu'on n'avait plus besoin de les clairer. Les officiers de la cour, comprenant toute l'importance de l'vnement, assurrent au roi que la plume ne pouvait appartenir qu' l'oiseau ohnivak, et qu'elle valait plus que toutes les richesses du trsor royal.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

290

OHNIVAK

Ds lors l'oiseau ohnivak ne hanta plus le jardin, et les pommes d'or n'en disparurent plus. Cependant le roi ne pensait qu'aux moyens de possder l'oiseau merveilleux. Dsesprant de l'obtenir jamais, accabl de tristesse, il restait des heures entires mditer ; il souffrait et sa sant s'altrait de jour en jour. Une fois, il fit venir auprs de lui ses trois fils et leur dit : " Chers enfants ! vous voyez combien je souffre ; mais, si je pouvais entendre chanter l'oiseau ohnivak, ne ft-ce qu'une seule fois, je sais que je me dbarrasserais aussitt de ces affreux maux de cur qui autrement finiront par me tuer. Si l'un d'entre vous apporte l'oiseau ohnivak en vie, et le fait chanter devant moi, je lui donnerai sur-le-champ la moiti de mes Etats et je le nommerai hritier de ma couronne. " Les frres se mirent aussitt en route, aprs avoir pris cong de leur pre. Pendant quelques jours ils voyagrent ensemble, jusqu' ce qu'ils fussent arrivs un endroit de la fort o le chemin se partageait en trois embranchements. " O aller? " demanda l'an. A quoi le deuxime frre rpondit : " Nous sommes trois et nous avons devant nous trois chemins, chacun de nous s'en choisira un. Par ce moyen, nous aurons plus de chance de

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

OHNIVAK

291

trouver l'oiseau du feu, en le cherchant dans trois contres diffrentes. Soit, mais quel chemin allons-nous prendre? Le cadet leur dit : " Je vous abandonne le choix. Pour ma part, je suivrai la direction que vous n'aurez pas prise. " Ainsi, les trois frres se choisirent chacun une direction suivre au hasard. Ils convinrent aussi qu'une fois la mission accomplie ils reviendraient au point de dpart. Comme signe de reconnaissance, ils couprent et plantrent dans le sol trois branches d'arbre, celle qui prendrait racine devant indiquer que le frre qui l'avait plante avait russi trouver l'oiseau du feu. En cas d'insuccs, elle se desscherait. L-dessus, chacun ayant plant un rameau ct de son chemin, partit. L'an chevaucha tout droit et ne s'arrta que sur le sommet d'une montagne. Il y descendit de cheval, il laissa patre sa monture et s'tant assis dans les herbes, se mit djeuner. Tout coup il voit un renard (1) au poil roux venir auprs de lui et parler le langage des hommes : " Je te supplie, mon beau seigneur, disait le re______________ (1) Dans la variante lituano-ruthne, publie par Glinski, ce n'est pas un renard qui aide le hros du conte, mais un loup (sl. vik, sansc. vrk). On connat trop bien le loup de la mythologie scandinave pour que nous soyons obligs de le rappeler aux lecteurs. Souvent les hros des popes indiennes portent l'pithte de vrikodara (au ventre de loup)

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

292

OHNIVAK

nard, donne-moi un peu de ce que tu manges l-bas, j'ai faim. " Pour toute rponse, le prince an lui envoya une flche de son arbalte. Le coup porta-t-il ? On l'ignore. Toujours est-il que le renard disparut pour ne plus reparatre. Le frre an, arriv sans encombre au milieu d'une vaste prairie, y prenait aussi son repas. Il refusa pareillement d'en donner un morceau au renard' affam et tira dessus. Le renard disparut, comme la premire fois. Quant au prince cadet, sa route le conduisit au bord d'une rivire. Se sentant fatigu et l'estomac vide, il descendit de cheval et s'apprta djeuner. Le renard roux vint aussi, s'approcha et lui dit: " Je te prie, jeune seigneur, je te supplie de me donner de quoi apaiser ma faim. " Le prince lui jeta un morceau de viande fume en l'encourageant dans ces termes : " Approche-toi, n'aie pas peur, mort renard roux ! Je vois que tu as plus faim que moi ; pour aujourd'hui, nous aurons de quoi nous rgaler l'un et l'autre. " Puis il partagea toutes ses provisions de bouche en deux parties gales, une pour lui-mme et l'antre pour le pauvre renard roux. Celui-ci ayant mang son sol, dit : " Tu m'as bien nourri, je te servirai bien aussi.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

OHNIVAK

293

Maintenant, remonte sur ton cheval et suis-moi. Si tu fais tout ce que je te conseillerai, l'oiseau du feu sera toi. " Et il se mit courir devant le cavalier, en lui frayant le chemin avec sa queue velue. Sous les coups de ce merveilleux balai, les montagnes s'aplanissaient, les ravins se comblaient et les eaux se couvraient de ponts. Le prince cadet le suivait au galop. Il ne se sentit l'envie de s'arrter que sous les remparts d'un chteau bti en briques de cuivre. " Tiens, ton oiseau du feu est dans ce castel, dit le renard. Vas-y juste l'heure de midi. Alors les gardiens dormiront, tu passeras sans empchement, mais surtout ne t'arrte nulle part. Dans le premier vestibule, tu trouveras douze oiseaux noirs dans des cages d'or ; dans le second vestibule, douze oiseaux d'or dans des cages en bois ; dans le troisime vestibule, tu trouveras l'oiseau du feu, Ohnivak, perch sur son juchoir et, tout prs de lui, deux cages, une en bois et l'autre en or. Ne l'enferme point dans la cage d'or, mais dans celle de bois; autrement, tu aurais t'en repentir. " Le prince cadet alla au castel de cuivre et y trouva tout comme le renard roux le lui avait prdit. Aprs avoir travers les deux salles, il aperut dans la troisime l'oiseau du feu qui, perch sur le juchoir, avait l'air de dormir. Il tait si beau, si beau

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

294

OHNIVAK

que le prince se sentit le cur tressaillir d'aise. l'empoigne sans obstacle et l'enferme dans la cage de bois. Cependant, toute rflexion faite, il se dit: " Est-il convenable de mettre un oiseau si joli dans une cage si laide? L'oiseau Ohnivak doit avoir de droit sa cage d'or. L-dessus il le sortit de sa cage de bois et le mit dans celle d'or. peine eut-il le temps de l'enfermer que voil l'oiseau qui ouvre les yeux et pousse des cris si retentissants, si aigus que tous les oiseaux des deux premiers vestibules, se rveillant aussi et gazouillant qui mieux mieux, donnent l'alarme aux gardes de la porte du chteau. On accourut aussitt pour saisir le prince cadet et le conduire en prsence du roi. Le roi, fort colre, lui dit: " Voleur infme ! qui es-tu donc pour avoir os te frayer un passage travers mes sentinelles si nombreuses et me ravir mon oiseau Ohnivak? Je ne suis pas un voleur, rpondit firement le prince ; au contraire, je viens ici rclamer mon voleur que vous protgez. Dans les jardins de notre chteau royal, chez mon pre, il y a un pommier aux pommes d'or. Tous les matins il produit d'abord une fleur, puis un fruit qui grandit pendant le jour et mrit aprs le coucher du soleil. Or, ton oiseau Ohnivak nous drobait une une toutes nos pommes d'or pendant la nuit. Je l'ai bless sans pouvoir l'attraper, et mon pre en a ressenti une

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

OHNIVAK

295

douleur si poignante qu'il en est malade et dprit vue dil. Le seul remde capable de rendre la sant au roi est de lui faire entendre le ramage de cet oiseau du feu. C'est pourquoi je supplie Votre Majest de me le donner, moi. Tu peux l'obtenir, lit le roi, mais condition que tu m'amneras ici le cheval Zlato-hrivak ( la crinire d'or)." L-dessus il congdia le prince les mains vides. " Pourquoi donc ne m'as-tu pas obi, pourquoi as-tu pris la cage d'or? dit le renard roux au prince dsol de l'insuccs de l'expdition. J'avoue que c'est bien ma faute, je m'en repens, rpondit le prince. Mais ne me punis pas de ta colre, j'ai besoin de tes conseils : dis-moi comment faire pour trouver le Zlato-hrivak, cheval la crinire d'or? - Je sais comment il faut s'y prendre, rpondit le renard roux et je t'aiderai encore une fois. Monte sur ton cheval, suis-moi et obis, " Cela dit, le renard se mit prcder son cavalier en lui frayant le chemin avec sa queue velue. Le prince le suivit au galop jusqu' ce qu'il ft arriv au pied d'un castel d'argent. " Vois-tu ce chteau ? Le cheval la crinire d'or s'y trouve, fit le renard, il faut que tu y ailles midi prcis. Les sentinelles dormiront et tu passeras sain et sauf, mais ne t'arrte nulle part. Tu trouveras

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

296

OHNIVAK

trois curies : dans la premire stationnent douze chevaux noirs aux brides d'or ; dans la deuxime, douze chevaux blancs aux brides noires; enfin dans la troisime, tu apercevras le cheval Zlato-hrivak, tranquille et debout devant sa mangeoire. Prs de lui, sur les parois de l'curie, tu verras suspendues deux brides, une d'or et une de cuir noir. Garde-toi bien de toucher la premire, laisse-la o elle est sans y toucher. Tu prendras la bride de cuir, car autrement tu aurais t'en repentir. " Le prince cadet se hta de pntrer dans l'intrieur du chteau, o il trouva tout ce dont le renard roux lui avait parl. Dans la troisime curie, le cheval la crinire d'or, debout, dvorait du feu qui flamboyait au milieu d'une auge d'argent. Le cheval tait si beau que le prince ne pouvait en dtacher les yeux, Il dcrocha lestement la bride de cuir noir et l'ajusta sur la tte du cheval Zlato-hrivak. Celui-ci s'y prta volontiers, il tait doux et docile comme un agneau. Le prince contemplait avec admiration et convoitise les pierreries dont brillait la magnifique bride d'or appendue la muraille. Il se disait : Comment souffrir qu'un coursier comme Zlato-hrivak soit brid avec ces vilaines rnes en cuir noir ? Voil une bride qui lui irait merveille et qui, au fait, lui appartient de droit." Il arracha donc de la tte du cheval les cuirs noirs

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

OHNIVAK

297

et leur substitua la bride orne de pierres prcieuses. Alors, le cheval ayant senti le changement se mit aussitt piaffer et hennir. Tous les autres chevaux rpondirent par un tonnerre de hennissements. La garde, rveille par ce bruit, accourut, saisit le prince et le conduisit auprs du roi. " Voleur que tu es ! s'cria le prince tout courrouc. As-tu donc os tromper la surveillance de mes gardes nombreuses, et mettre la main sur mon coursier la crinire d'or? C'est infme! Je ne suis rien moins que voleur, rpondit firement le prince cadet. C'est bien malgr moi que je viens ici, mais j'ai d le faire." L-dessus il lui raconta toutes les circonstances de sa msaventure au chteau de cuivre, ajoutant qu'il lui serait impossible d'obtenir l'oiseau du feu si ce n'est en change du cheval Zlato-hrivak. " Votre Majest m'en fera cadeau, n'est-ce pas ? ajouta-t-il. Volontiers, rpondit le roi du chteau d'argent, pourvu que toi aussi tu m'amnes la vierge Zlatovlaska (aux cheveux d'or) qui habite le chteau d'or, dans la mer Noire. " Le renard attendait dans la fort le retour du
______________ (1) Pour l'explication du mythe de la vierge aux cheveux d'or, voyez les notes de notre conte Zlato-vlaska. Les hymnes du Rig-Vda donnent la mme pithte au soleil crateur qu'ils appellent : Savitri aux cheveux d'or, sl. Zaoutri, astre du matin.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

298

OHNIVAK

prince, et lorsqu'il le vit revenir sans cheval, il lui dit avec colre: " Ne t'ai-je donc pas recommand de ne pas toucher la bride d'or et de te contenter de la bride en cuir noir? C'est vraiment perdre son temps que de protger des ingrats comme toi ; impossible de te faire entendre raison. Ne te fche point, rpondit le prince cadet. J'avoue que j'ai eu tort de ne pas obir tes ordres, Comme je l'aurais d; mais veuille bien me venir en aide dans ma dtresse. Eh bien ! soit, mais ce sera trs certainement pour la dernire fois. Si tu m'obis, tu pourras encore rparer tout ce que tu as gt par ton imprudence. Monte sur ton cheval et suis-moi pas pas. En route ! Le renard se mit prcder le cavalier en lui frayant le chemin avec sa queue velue, jusqu' ce qu'ils eussent atteint les ctes de la mer Noire. " Ce chteau que tu vois l-bas, dit le renard, est le sige du royaume de la souveraine des Eaux. Elle a trois filles dont la cadette porte le nom de Zlato-vlaska, Vierge aux cheveux d'or. Tu iras d'abord demander la souveraine qu'elle te donne en mariage une de ses filles. Si ta demande est agre, prends celle des princesses qui sera vtue le plus modestement. " Aussitt dit, aussitt fait. La souveraine le reut

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

OHNIVAK

299

avec bienveillance, et, lorsqu'il lui eut dclar le but de son voyage, elle le conduisit dans une salle o ses trois filles taient occupes filer. Elles se ressemblaient entre elles au point que personne au monde n'aurait pu reconnatre ou distinguer l'une de l'autre, et elles taient si merveilleusement belles que c'est peine si le jeune prince osait respirer en voyant leurs beaux yeux. La chevelure de chacune tait soigneusement cache sous les plis d'une voilette, afin qu'on n'en pt voir la couleur. Chacune d'elles tait mise d'une faon diffrente. L'une portait la robe et le fichu brods d'or et sa quenouille tait aussi d'or. L'autre, vtue d'une robe et d'un fichu brods en argent, tenait une quenouille d'argent massif. Enfin, la troisime, la robe et au fichu resplendissants de blancheur, mais sans aucun ornement ni broderies, filait sur une quenouille de bois. La souveraine ayant propos au prince de choisir selon son got, il dsigna du doigt la vierge vtue de blanc et dit : " Donne-moi celle-l pour femme. Vraiment ! s'cria la souveraine, je m'aperois que tu as t renseign d'avance par quelqu'un. Mais attendons encore ; nous nous reverrons demain. " Le jeune prince ne put fermer lil pendant toute la nuit. Il se torturait l'esprit en se demandant :

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

300

OHNIVAK

" Comment faire pour ne pas me tromper? " Le lendemain, l'aube du jour, il tait dj aux portes du chteau. A peine entr, voil que, on ne sait trop d'o. ni comment, la vierge vtue de blanc, celle d'hier, la Zlatovlaska en personne, vint sa rencontre et lui dit : " Si tu veux me reconnatre aujourd'hui, fais bien attention et choisis la princesse autour de laquelle tu verras voltiger une petite mouche. " A ces mots elle disparut. Aprs midi, la souveraine conduisit le prince dans une salle o se trouvaient les trois vierges, ses filles, et lui dit: " Si, parmi les princesses, tu reconnais celle que tu as choisie hier, elle sera toi, sinon tu es mort! " Les jeunes filles, debout l'une ct de l'autre, se ressemblaient s'y mprendre. Toutes les trois vtues avec luxe et lgance, toutes les trois ayant de magnifiques chevelures d'or dont la richesse et l'clat blouissaient les yeux du prince cadet. Il lui fallut quelque temps pour dessiller ses yeux et voir plus distinctement. Ce ne fut qu'alors qu'il put remarquer une petite mouche voltigeant en l'air, tout autour d'une des princesses. " Voici la vierge qui m'appartient, s'cria-t-il, et que j'ai choisie hier ! " La souveraine tonne de ce qu'il avait devin juste, dit:

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

OHNIVAK

301

" C'est vrai, et pourtant tu ne l'auras pas encore, moins de subir une nouvelle preuve, que je te proposerai demain. " En effet, le jour suivant, de la fentre du chteau, la souveraine lui indiqua un grand vivier au bas des forts lointaines, et lui donnant un tout petit tamis d'or, dit : " Tiens, si avec ce tamis, avant la tombe du jour, tu puises toutes les eaux de ce vivier jusqu'au fond, je te donnerai ma fille aux cheveux d'or ; mais si tu ne russis pas, tu es mort. " Le prince prit le tamis et se dirigea vers le vivier. Pour essayer, il y plongea le tamis et l'en retira tout plein d'eau, qu'il vit aussitt filtrer travers et fuir de manire ne pas laisser dedans une seule goutte. Que faire? Il s'assit sur la rampe de l'cluse et, le tamis ses cts, il pensait aux moyens de s'en tirer. " Pourquoi es-tu si triste? demanda la vierge vtue de blanc, arrivant on ne sait d'o, ni comment. - Je n'ai pas trop de raisons de me rjouir, rpondit le prince cadet, je vois que je ne t'aurai pas. Ta mre vient de m'imposer une tche dont il n'est impossible de m'acquitter. Allons, du courage et plus de chagrin. Tout cela s'arrangera." L-dessus elle prit le tamis et le jeta au milieu du

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

302

OHNIVAK

vivier. A l'instant mme l'eau se mit bouillonner sur toute la surface de la piscine, des vapeurs tnbreuses s'en levaient et retombaient sur la terre en brouillards si pais qu' la distance de trois pas l'oeil ne pouvait rien distinguer. Le prince entendait quelque chose retentir comme le pas d'un cheval. Il se dtourne et que voit-il? son renard roux et son cheval arrivant bride abattue, " Hte-toi, dit le renard, enlve la vierge et en route ! Il n'y a pas un moment perdre! (1) " Le coursier volait comme un dard lanc dans l'espace et parcourait en sens contraire le chemin que nous avons vu ouvert et aplani grce la queue balayeuse du renard roux. Celui-ci suivait les fugitifs, et sa queue velue produisait merveilles sur merveilles pour dfaire ce qu'elle avait fait. Elle dtruisait les ponts, ouvrait les ravins et redressait les monts, puis les rtablissait tous dans leur tat primitif. Le prince cadet se rjouissait de voir dans ses bras la vierge aux cheveux d'or. Nanmoins il prouvait du chagrin l'ide qu'il lui fallait renoncer au bonheur de l'pouser, et que, dans quelques heures, il devait l'abandonner entre les mains du roi au chteau d'argent. Plus il en approchait et plus il devenait triste et chagrin.
______________ (1) Chez quelques peuplades du Caucase, de mme qu'au Montngro, aujourd'hui encore, pour obtenir le consentement du, parents, il faut enlever leur fille et la dfendre, eu combattant ceux qui poursuivent le ravisseur.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

OHNIVAK

303

Le renard s'en aperut et dit: " Il parat que tu n'aimerais pas beaucoup changer ta belle Zlato-vlaska contre le cheval la crinire d'or, n'estce pas? Je t'ai aid dj en maintes occasions et je ne t'abandonnerai pas cette fois-ci. " A ces paroles, le renard fit une culbute en sautant pardessus une souche renverse dans la fort; et voil qu'en guise du renard surgit une jeune fille semblable la princesse aux cheveux d'or. " Tu laisseras dans la fort, dit au prince la vierge improvise, ta vritable fiance et tu me prendras avec toi pour m'offrir au roi du chteau d'argent, en change du cheval Zlato-hrivak. Par ce moyen tu pourras le monter et revenir ici pour t'enfuir avec celle que tu aimes. " Le souverain du castel d'argent reut avec beaucoup de joie la soi-disant Zlato-vlaska et, sans aucune difficult, remit au prince et le cheval la crinire d'or et la bride prcieuse. On s'occupa tout de suite des prparatifs de la fte nuptiale ; elle fut des plus somptueuses, des plus brillantes et tous les seigneurs du royaume y furent convis. Vers la fin des rjouissances, tout le monde tant ivre de vin et de joie, le roi demanda aux seigneurs leur avis sur la beaut de sa fiance. Elle est fort belle, rpondit quelqu'un, on ne peut plus belle, seulement elle a les yeux d'un renard. "

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

304

OHNIVAK

Ce mot fut peine prononc que la fiance royale se transforma en ce qu'elle tait rellement, en un renard roux qui, d'un lan vigoureux, enjamba le seuil de la porte, bondit et disparut pour rejoindre le prince qui s'enfuyait dj et derrire lequel le Roux, coups de sa queue poilue, renversait les ponts, rouvrait les prcipices et rehaussait les montagnes nagure aplanies. C'tait une besogne bien rude, bien longue pour le bon renard. Aussi n'atteignit-il les fugitifs qu'au moment o ils se trouvaient au bord de la mme rivire prs laquelle le renard avait rencontr le prince cadet pour la premire fois. Le renard dit: " Te voil donc en possession de l'oiseau du feu et tu possdes plus que tu n'as dsir. Ds lors tu peux te passer de mon secours. Retourne heureusement la maison paternelle et, chemin faisant, ne t'arrte nulle part, sans quoi il pourrait t'arriver quelque malheur." A ces mots, le renard roux disparut. Le prince poursuivit sans encombre son voyage, tenant la main la cage d'or avec l'oiseau du feu. A ses cts la belle Zlato-vlaska montait le cheval la crinire d'or, la bride orne de pierres prcieuses. Arriv l'endroit o la route se partage en trois embranchements et o il avait jadis quitt ses frres, il courut inspecter les rameaux qu'il y avait plants

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

OHNIVAK

305

en signe de reconnaissance. Les deux branches de ses frres taient dessches, tandis que la sienne avait pris les proportions d'un bel arbre qui dployait au loin ses branches touffues. Enchant de cette preuve nouvelle de la faveur divine, il se sentit l'envie de prendre du repos l'ombre de son arbre. Aprs donc tre descendu de cheval et avoir aid la princesse en faire autant, il attacha une branche les deux chevaux et y suspendit la cage d'or avec l'oiseau Ohnivak. Quelques moments aprs, ils s'endormirent d'un profond sommeil. Sur ces entrefaites, arrivent les deux frres par des chemins diffrents : ils taient l'un et l'autre les mains vides. Et que voient-ils ? leurs rameaux desschs. Celui du cadet, devenu un magnifique arbre, projetait une ombre spacieuse sur l'heureux jeune homme, endormi ct de la vierge aux cheveux d'or; enfin le cheval Zlatohrivak et l'oiseau du feu dans une cage resplendissante de pierreries. Des penses criminelles couvaient dans le coeur des frres ans. Ils se disaient tout bas : " C'en est fait de nous, le cadet recevra, du vivant de notre pre, la moiti du royaume, et, aprs sa mort, lui succdera au trne. Ne ferions-nous pas mieux de l'gorger l'instant mme ? Tu prendras pour ton lot la vierge aux cheveux d'or ; moi, je porterai l'oiseau chez le roi, pour qu'il lui chante.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

306

OHNIVAK

Quant au royaume, nous nous le partagerons en deux moitis gales. " Le fratricide fut accompli. Aprs avoir dpec en plusieurs lambeaux le cadavre, ils s'assurrent par leurs menaces du silence de la vierge Zlato-Vlaska, lui disant qu'ils la feraient mourir si elle les trahissait ou leur dsobissait, Arrivs la maison, ils renvoyrent le cheval la crinire d'or aux curies de marbre, placrent la cage avec l'oiseau Ohnivak dans la salle o gisait le roi malade, et tirent donner la princesse Zlato-Vlaska une belle chambre avec plusieurs demoiselles pour la servir. Le roi leur pre, vieilli et accabl de souffrances, aprs avoir contempl l'Oiseau du feu, demanda des nouvelles de son fils cadet. Les ans rpondirent : " Nous n'avons rien entendu dire de lui, il aura probablement pri quelque part. " Le vieillard s'en affligea beaucoup. L'Oiseau du feu ne voulait point chanter. Le cheval la crinire d'or demeurait triste et la tte baisse. Enfin, la vierge ZlatoVlaska gardait le silence, comme si elle ft ne muette. Elle ne peignait point ses beaux cheveux d'or et ne faisait que pleurer sans cesse. Or, tandis que le cadavre du prince cadet, hach en lambeaux, gisait dans la fort, le renard Roux y arrive. Il commence par runir et rajuster les membres dissmins de l'innocente victime. Il vou-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

OHNIVAK

307

drait bien les ressusciter, mais comment y parvenir ? Tout coup il voit un vieux corbeau, accompagn de deux petits, planer au-dessus du corps. Le renard se blottit derrire une touffe de broussailles. Un jeune corbeau s'abat sur le cadavre pour le dvorer. Le renard saisit l'oiseau par une aile, et fait semblant de vouloir l'trangler. Le vieux corbeau, agit par la peur et par l'amour paternel, se perche sur la branche d'un arbre voisin et pousse des croassements qui voulaient dire : " Laisse-le, pargne mon pauvre petit nourrisson ; il ne t'a fait aucun mal, aucune impolitesse, lche-le, et je te rendrai service au besoin! C'est prcisment ce que je dsire moi-mme, rpondit le renard Roux. Traitons : si de la mer Noire tu m'apportes ici de l'eau de la vie et de l'eau de la mort je te rendrai ton oiselet sain et sauf. " Le vieux corbeau promit d'apporter les eaux merveilleuses et aussitt prit l'essor. Aprs une absence de trois jours et trois nuits, le corbeau revint avec deux vessies pleines, l'une d'eau
______________ (1) Dans la variante de Glinski, le corbeau apporte trois vessies contenant : de l'eau qui ressuscite, de l'eau qui cicatrise les blessures et de l'eau qui fortifie. Elle diffre de l'amrita, breuvage qui donne l'immortalit aux dieux indiens et qu'ils obtiennent en faisant baratter la mer-de-lait, comme les nomades kalmouks et tatares de nos jours se procurent leur koumys et leur arza, eau-de-vie faite du lait de jument. Les brahmanes aussi attribuent l'amrita la vertu de l'eau de l'immortalit, ce qui d'ailleurs res-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

308

OHNIVAK

de la vie et l'autre d'eau de la mort. Le renard roux, aussitt aprs les avoir reues, cartela 1e petit corbeau titre d'essai. Puis, ayant runi les deux moitis, il les arrosa d'abord avec quelques gouttes d'eau de la mort et, dans un clin d'oeil, les chairs se runirent ensemble de manire ne faire qu'un seul oiseau. Il l'aspergea ensuite avec de l'eau de la vie,
______________ sort de la signification du mot sanscrit, compos de a (non) et mrita (mortel). Indra dit aux gardiens de l'ambroisie : " Un oiseau hroque s'apprte enlever l'eau de l'immortalit. Je vous en prviens de peur qu'il ne l'enlve par force. " (Mahabharata, p. 90, trad. Pavie.) " L'eau vivifiante, ou l'eau d'immortalit, se trouve dans un puits gard par le magicien, nomm Maya. " (Bhag. Pur., vol. III, p. 117, trad. Burnouf.) Dans un conte populaire versifi en russe par M. Erchoff (1856, SaintPtersbourg), la vierge aux cheveux d'or conseille un roi, devenu vieux et qui veut l'pouser, de se rajeunir, en se plongeant successivement dans trois baignoires remplies de lait bouillant. Le vieillard ordonne d'abord un de ses courtisans de subir l'preuve, qui russit. Le courtisan, jeune homme, sortit des flots du lait en bullition, plus frais et plus beau que jamais. Le roi s'y plongea, mais il fut cuit et mourut. Ce lait rappelle l'amrita. Les oiseaux divins du Panthon de l'Inde rendent leurs protgs des services semblables celui que rend ici le corbeau. Il y a, entre autres, un passage dans la Ramayana, vol. VIII, p. 186-199, que nous transcrivons, malgr sa longueur, parce qu'il explique, dans le sens slave, les secours mystrieux que l'homme reoit de l'assistance divine: " Rama et son frre Lakchmana, lis d'une flche magique et cribls de blessures, gisent sur le champ de bataille. Un des chefs de l'arme auxiliaire, le singe Souchna, dit Rama : " Jadis, une sanglante guerre s'leva entre les dieux et les

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

OHNIVAK

309

et le jeune corbeau, ressuscit, dploya ses ailes et s'envola pour rejoindre les siens. La mme opration faite sur le corps inanim du prince produisit le mme effet. Les membres disjoints se runirent aussitt qu'ils eurent t arross avec de l'eau de la mort. On ne pouvait mme y apercevoir aucune trace de cicatrice. L'eau de la
______________ " dmons.... Mais Vrihaspati gurit ces dieux blesss avec des simples clestes mls des chants magiques. " " Que les oiseaux divins, Sampati*, Panasa et leurs compagnons aillent vite, d'un rapide essor, vers la mer aux ondes de lait et qu'ils nous apportent cette panace.... " " Cette herbe, si prcieuse, crot dans ces lieux, o les monts Drona et Tchandra jettent leurs pieds dans la mer de lait; car c'est l qu'elle fut jadis baratte pour en extraire l'ambroisie. Qu'un messager aille donc vers ces rivages. " " Mais, dans le mme instant le vent s'approche du hros gisant et lui souffle ces mots l'oreille : " Rama! tu es Naryana ** , le bienheureux incarn dans ce monde pour le sauver de Rakchaas. Rappelle-toi seulement Garouda (l'aigle de Vichnou), et soudain il viendra ici vous dgager de cet affreux lien." " Rama entendit ce langage du vent et pensa au cleste Garouda, la terreur des serpents. Un instant s'tait peine coul que dj on voyait Garouda, qui flamboyait au milieu du ciel comme un feu. A la vue de l'oiseau divin, s'enfuirent tous les serpents qui avaient enchan le hros sous les apparences des flches. " Toutes les blessures de Rama et de Lakchmana se fermrent ds que l'oiseau divin les eut touches. Les deux hros, s'tant levs joyeux, embrassrent Garouda. " Celui-ci leur dit de ne pas lui faire de questions sur la cause
* Nom du vautour (pol. semp) du ciel d'Indra. ** Littralement : l'Esprit qui marche sur les eaux, " pithte de Vichnou. Rama est l'incarnation d'un dieu comme le sont tous les hros des contes slaves. "

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

310

OHNIVAK

vie peine rpandue sur le corps ainsi restaur, le prince se rveilla et s'cria : " Ah! que j'ai bien dormi ! Je le crois bien, rpondit le renard roux, tu as dormi d'un sommeil ternel, dont tu ne te serais jamais relev si je ne t'avais veill ; jeune tourdi, ne t'ai-je donc pas ordonn de ne t'arrter nulle part avant de rentrer la maison paternelle? " L-dessus, le renard lui raconta tous les dtails du crime de ses frres. Puis, aprs lui avoir donn les vtements d'un paysan et l'avoir reconduit jusqu'aux extrmits de la fort, tout prs du chteau royal, l'animal protecteur prit cong du jeune homme et disparut.
______________ de l'amiti qu'il leur portait et du secours qu'il venait de leur offrir. " Quand le monarque aux dix ttes (Ravana) sera tomb sous tes coups, tu sauras tous les motifs de mon amiti et pourquoi je vous ai dlivrs de cet affreux lien des flches. " Rama, toi qui suis le devoir et qui aimes jusqu' tes ennemis, je dsire que tu me donnes cong; je m'en irai comme je suis venu. Tu ne dois pas chercher curieusement connatre le sujet de mon amiti. "Une fois termine ta glorieuse expdition, alors, noble hros, tu sauras toi-mme quelle fut la cause de mon affection. " Pour clore cette digression sur Garouda, nous ajouterons qu'une rminiscence du culte de cet oiseau se trouve dans les superstitions et le respect dont les paysans slaves entourent la cigogne. Ici Rama, de mme que le hros slave, est une incarnation de l'Etre suprme et, ce titre, jouit du droit de se voir appuy par les puissances clestes, qui l'aident son insu.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

OHNIVAK

311

Le prince cadet, sous son dguisement, ne fut pas reconnu par les gens du chteau, qui acceptrent sa proposition d'y servir en qualit de valet d'curie. Une fois il entendit les deux palefreniers, en conversation, se plaindre de ce que le cheval la crinire d'or refusait toute espce de nourriture. " Quel dommage ! disaient-ils; ce bel talon crvera de faim, il baisse la tte et ne veut rien manger. Donnez-lui, fit le prince dguis, de la paille de pois (grohovina), et je parie qu'il en mangera. Comment peux-tu le croire ? Nos rosses de chevaux de labour ne voudraient pas toucher une pitance aussi mesquine que celle que tu proposes ce noble coursier. " Pour toute rponse, le prince alla chercher une botte de paille de pois, la jeta devant le Zlato-hrivak, dans son auge de marbre, passa doucement la main sur sa crinire et lui dit : " Plus de tristesse, mon destrier la crinire d'or ! Le cheval, reconnaissant la voix du matre, hennit joyeusement et se mit dvorer avec avidit la paille de pois. Cette nouvelle s'bruita d'un bout du chteau l'autre. Le roi malade apprit qu'un de ses valets d'curie avait russi gurir le cheval merveilleux. Il le fit appeler et lui dit :

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

312

OHNIVAK

" J'ai entendu dire que tu as su trouver le moyen de faire manger Zlato-hrivak. Ne pourrais-tu pas aussi essayer de rendre son ramage mon oiseau du feu ? Va le voir de prs ; il est bien triste, il baisse les ailes et ne veut rien manger ni boire. Ah ! s'il se meurt, moi aussi je mourrai certainement. Votre Majest peut tre sre et certaine que l'oiseau ne mourra pas, rpondit-il, seulement veuillez ordonner qu'on lui donne des bourriers d'orge (1); il en mangera volontiers et aussitt se mettra gazouiller. Le roi ordonna d'en apporter. Le prince dguis, ayant mis une poigne de bourriers d'orge dans la cage d'Ohnivak, le caressa et lui dit : " Point de tristesse, mon oiseau du feu! " Ohnivak, reconnaissant la voix de son matre, se secoua, fit briller ses plumes d'un clat inaccoutum, se mit sautiller dans sa cage, becqueter les bourriers et chanter si dlicieusement, que le roi se sentit soulag, tout d'emble, comme si on lui et t une pierre qui pesait sur son coeur. Au deuxime chant de l'oiseau du feu, le roi se leva sur son sant et embrassa le prince dguis en lui disant :
______________ (1) L'orge faisait partie intgrante et indispensable des sacrifices recommands par les hymnes du Rig-Vda. Il parat que les Aryas primitifs ne connaissaient pas d'autres crales que l'orge (sansc. yava, sl. yatchmen).

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

OHNIVAK

313

" Maintenant, dis-moi comment soulager cette belle vierge aux cheveux d'or, que mes fils ont amene avec eux. Elle ne dit rien, ne peigne pas sa chevelure dore et ne fait que pleurer nuit et jour. Si Votre Majest daigne me permettre d'aller la voir et de lui adresser quelques paroles, j'espre qu'elle aussi redeviendra gaie et heureuse. " Le roi le conduisit lui-mme dans la chambre de la belle plore. Le prince dguis, la prenant par la main, lui dit : " Voyons un peu, chre fiance, quoi bon ces larmes et cette tristesse? " La vierge reconnut incontinent le prince cadet, et, poussant un cri de bonheur, se jeta dans ses bras, au grand tonnement du roi, qui ne pouvait s'expliquer comment un valet d'curie osait la nommer " chre fiance. " Le prince dit au roi : " Tu ne me reconnais pas? Comment, toi mon pre et souverain, tu ne reconnais pas ton fils cadet? Ce n'est aucun de mes frres, c'est bien moi-mme qui ai conquis et l'oiseau du feu, et le cheval la crinire d'or, et la vierge la chevelure d'or. " Ici il raconta au pre tout ce qui tait arriv. Zlatovlaska, son tour, ajouta que les assassins lui avaient dtendu d'en parler, sous peine de mort. Les frres coupables, qui taient prsents, frissonnaient de peur comme les feuilles du tremble au

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

314

OHNIVAK

souffle du vent. Le roi, indign de leur forfait, ordonna de les excuter incontinent. Peu de temps aprs, le prince cadet pousa la belle aux cheveux d'or avec une moiti du royaume pour dot du vivant de son pre, et, aprs la mort de celui-ci, il rgna son tour.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE PLEUR DES PERLES


(CONTE TRADUIT DE GLINSKI, t. III, p. 107.) Une veuve fort riche avait trois enfants un beau-fils trs joli garon, une belle-fille qui tait une merveille de beaut, et sa fille elle qui n'tait pas trop mal. Les trois enfants vivaient sous le mme toit et faisaient ensemble leurs repas ; cependant il leur arrivait (ce qui est toujours le cas quand on n'est pas de la mme mre) d'tre traits trs diff______________ (1) Ce conte ressemble aux lgendes chrtiennes du moyen ge et, comme elles, contient quelques dbris de traditions asiatiques. Ainsi, par exemple, le peuple persan croit jusqu' prsent que les perles se forment des gouttes d'une pluie qui tombe au mois d'avril. Les anciens potes de l'Inde parlent de fleurs et de bijoux tombant du haut du ciel la suite des victoires obtenues sur le gnie du mal : "Au moment o fut tu ce dmon, l'ennemi du monde, un immense cri s'leva au sein mme du ciel : " Victoire! Et le vent, charg de parfums clestes, souffla de sa plus caressante haleine. Une pluie de fleurs tomba du firmament sur la terre, et le char de Rama le vainqueur fut tout inond de ces fleurs divines aux suaves parfums. " (Ramayana, vol. IX, p. 278, trad. Fauche.)

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

316

LE PLEUR DES PERLES

remment. Quoique sa propre fille ft colre, indocile, vaniteuse et babillarde, la veuve la chrissait, la comblait de louanges et de caresses, tandis qu'elle se conduisait d'une faon tout oppose avec les autres. Son beau-fils, qui tait plein de bonne volont et qu'elle employait toute sorte de travaux, tait cependant sans cesse grond, brusqu et trait de fainant. Quant la belle-fille, qui tait une merveille de beaut, et en outre bonne comme un ange, elle souffrait, tourmente, perscute, calomnie de mille manires, et par sa soeur et par son indigne belle-mre qui lui faisaient faire son purgatoire sur cette terre. C'est une chose assez commune que d'aimer mieux ses propres enfants que ceux d'autrui; mais la justice demande que l'amour et la haine soient rgls par la modration, tandis que la mchante belle-mre aimait trop sa fille et dtestait trop les enfants de son mari. Et il lui arrivait mme, dans des moments d'emportement, de s'exprimer avec franchise sur la manire dont elle comptait pourvoir l'tablissement avantageux de sa fille, mme aux dpens des orphelins. Un vieux proverbe dit : " L'homme tire et Dieu dirige la balle. " Nous verrons ce qui arriva ici. Un dimanche matin, la belle-fille devant aller la messe, passa d'abord au jardin afin d'y faire des bouquets pour orner l'autel. Elle avait peine

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE PLEUR DES PERLES

317

cueilli quelques roses, qu'en levant les yeux, elle aperut tout prs d'elle, assis sur un banc dans le berceau de verdure, trois beaux jeunes hommes, vtus d'habits d'une blancheur blouissante et tout rayonnants de lumire; auprs d'eux se tenait un petit vieillard, tout blanc, qui demandait l'aumne. L'orpheline avait prouv un mouvement de frayeur en apercevant les trois jeunes trangers. Mais, ds qu'elle vit le vieillard, elle tira de sa poche son dernier sou et le lui donna. Le pauvre la remercia, serra le sou dans son sac et puis, levant la main au-dessus de la tte de la jeune fille, il dit aux trois jeunes hommes : " Voyez cette jeune orpheline, elle est pieuse, patiente dans le malheur et si compatissante envers les pauvres, qu'elle partage avec eux le peu qu'elle possde; dites, que lui souhaitez-vous? " Le premier dit : " Que ses larmes, quand elle pleurera, se changent en perles. Que son sourire, dit le second, fasse clore des roses au parfum le plus doux. Et que dans l'eau, que touchera sa main, naissent des poissons dors, dit le troisime. Qu'il soit fait comme vous l'avez dit, " ajouta le vieillard, et ils disparurent tous. Or ce vieillard et ces jeunes gens n'taient autres que Dieu lui-mme et ses anges. A cette vue, l'or-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

318

LE PLEUR DES PERLES

pheline, pntre de respect, se prosterna comme une fidle servante du Seigneur, pour lui rendre grces. Puis, elle se leva toute joyeuse et courut la maison. Elle tait peine entre, que sa belle-mre l'arrta et la frappa au visage en lui disant : " O donc as-tu t courir? " La pauvrette se mit pleurer ; mais alors, merveille inoue, au lieu de larmes, des perles tombrent de ses yeux ! Sa belle-mre, quoiqu'en colre, se mit les ramasser avec empressement. L'orpheline ne put s'empcher, cette vue, de sourire lgrement, et aussitt de ses lvres vermeilles tombrent des roses si belles, si parfumes, que la belle-mre en tait ravie et hors d'ellemme. En attendant, l'orpheline, voulant conserver les bouquets qu'elle avait cueillis dans le jardin, versa de l'eau dans un verre, Au moment o elle y trempait le bout de son doigt, l'eau, transparente comme du cristal, se remplit aussitt de dlicieux poissons dors. Et depuis ce moment, cette mme merveille se renouvela sans cesse : les larmes de l'orpheline devenaient des perles, son sourire semait des roses qui ne se fltrissaient pas, et l'eau o elle trempait mme le petit bout de son doigt se remplissait de poissons dors. La belle-mre, radoucie, lui arracha peu peu son secret sur la manire dont elle avait obtenu ces dons.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE PLEUR DES PERLES

319

Le dimanche suivant, elle engagea sa propre fille aller au jardin faire des bouquets soi-disant pour l'autel. Elle avait peine cueilli quelques roses, qu'en levant les yeux elle aperut, assis sur un petit banc dans le berceau, trois jeunes hommes parfaitement beaux et rayonnants de lumire, et, debout auprs d'eux, le petit vieillard tout blanc qui demandait l'aumne. En voyant les trois jeunes hommes, elle simula la frayeur, puis, la demande du vieillard, elle courut lui, tira de sa poche une pice d'or, la regarda dans tous les sens et visiblement contre-coeur la lui donna. Le vieillard la mit dans son sac, et puis dit aux trois jeunes hommes : Voyez-vous cette jeune fille, qui est l'enfant gte de sa mre ? elle est colre, elle est mchante et elle a le cur sec pour les pauvres. On sait bien pourquoi elle a t, pour la premire fois de sa vie, si gnreuse aujourd'hui. Dites-moi donc maintenant quel don vous dsirez que je lui fasse. " Le premier dit : " Que ses larmes se changent en lzards. Et que son sourire fasse natre de hideux crapauds, dit le second. Et qu'au contact de sa main, l'eau se remplisse de serpents, ajouta le troisime. Qu'il soit fait comme vous l'avez dit, " s'cria le vieillard, et aussitt ils disparurent tous. La jeune fille, pntre de terreur, courut la

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

320

LE PLEUR DES PERLES

maison rendre compte sa mre de tout ce qui lui tait arriv. Bientt elle en prouva les consquences, elle ne pouvait sourire sans voir sauter des masses de crapauds de sa bouche ; ses larmes se changeaient en lzards, et l'eau o elle mettait sa main se remplissait de serpents. La belle-mre, dsespre, n'en conut que plus de tendresse pour sa fille et plus de haine pour les orphelins qu'elle tourmenta si bien que le jeune homme, n'y pouvant plus tenir, fit son paquet, prit cong de sa soeur en la recommandant Dieu, et, renonant au toit de sa belle-mre, s'en alla tenter l'aventure. Le monde s'ouvrit tout grand devant lui ; il ne savait o aller, mais il songea aussitt que Dieu, qui est le pre de tous les hommes, veille sur les orphelins. Il invoqua d'abord la sainte Vierge, chanta un pieux cantique, puis se rendit au cimetire, s'agenouilla sur la tombe o son pre et sa mre reposaient l'un auprs de l'autre. Il y pleura et pria, puis, ayant trois fois bais la terre qui les couvrait, il se leva et voulut se mettre en route. Mais en ce moment il sentit dans les plis de sa robe, sur son sein, la prsence d'un objet qu'il ne connaissait pas. Il y porta la main et fut si tonn qu'il n'en pouvait croire ses yeux : c'tait un charmant petit portrait reprsentant sa soeur bien-aime entoure de perles de roses et de petits poissons dors.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE PLEUR DES PERLES

321

Ravi cette vue, il baisa le portrait, regarda encore une fois du ct du cimetire, fit le signe de la croix et se mit en route. Une belle histoire est vite raconte, mais les faits ne marchent pas si vite. Aprs maintes aventures moins importantes, il arriva la capitale du royaume, situe, au bord de la mer. Il parvint s'y trouver une position, et qui n'tait pas des moindres, puisqu'il fut attach au jardin du roi et qu'il tait bien nourri et bien pay. Cette bonne fortune ne fit cependant pas oublier l'orphelin le souvenir de sa pauvre sur dont le sort l'inquitait. Quand il avait un moment lui, il s'asseyait l'ombre dans quelque endroit retir, il regardait le portrait de sa sur et s'attendrissait souvent jusqu' verser des larmes ; car, dans le portrait, il retrouvait l'image fidle de sa sur et il le regardait comme un legs prcieux que lui avaient fait ses parents. Le roi l'avait remarqu, et un jour que l'orphelin tait assis au bord d'un ruisseau, contemplant le portrait de sa sur, le roi s'approcha de lui tout doucement par derrire et chercha voir, par-dessus son paule, ce que le jeune homme regardait avec tant d'attention. " Donne-moi ce portrait, " s'cria-t-il. L'orphelin le lui prsenta. Le roi, l'ayant examin, fut ravi d'admiration.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

322

LE PLEUR DES PERLES

" Depuis que je suis au monde, s'cria-t-il, je n'ai point vu pareille beaut, je n'en ai point ou parler, je ne l'ai point mme rve. Voyons, parle, est-elle du nombre des vivants, celle que ce portrait reprsente? " L'orphelin fondit en larmes, et raconta au roi que ce portrait tait la vivante image de sa sur qui, depuis quelque temps, avait reu de Dieu comme faveur de voir ses larmes se changer en perles, son sourire faire natre des roses, et le contact de sa main produire dans l'eau de jolis petits poissons dors. Le roi lui ordonna d'crire aussitt sa belle-mre que, sans perdre un moment, elle et amener sa charmante belle-fille la chapelle du chteau, o le roi l'attendait pour faire d'elle sa femme, et qu' cette occasion il comblerait de ses bienfaits et la belle-mre et le frre de son pouse. L'orphelin crivit sa lettre, et le roi chargea un courrier de la porter. Une belle histoire est vite raconte, mais les faits ne marchent pas si vite. Ayant lu la lettre, la belle-mre ne la montra pas l'orpheline, mais sa propre fille. Elle se concerta avec elle, courut ensuite chez une magicienne pour prendre conseil et s'instruire dans son art de la sorcellerie, et puis se mit en route avec les deux jeunes filles. Comme elles approchaient de la capitale, dans un endroit prs de la mer, elle poussa

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE PLEUR DES PERLES

323

l'orpheline hors de la voiture, murmura les paroles magiques et cracha trois fois derrire elle. Aussitt la pauvre orpheline devint toute petite, se couvrit de plumes, et se trouva en un moment mtamorphose en cane sauvage ; puis elle se mit caqueter, se jeta la mer, comme le font ordinairement les canards, et s'en alla bien loin en nageant. La belle-mre la congdia avec les paroles suivantes : " Que par la force de ma haine, ma volont s'accomplisse! Nage sur les bords comme une cane, jouissant de la libert. Et pendant ce temps-l ma fille, sous l'enveloppe de tes traits, pousera le roi et jouira du sort qui t'tait destin! " Comme elle achevait ces mots, sa fille se trouva revtue de tous les charmes de la malheureuse orpheline. Puis elles poursuivirent leur route, arrivrent la chapelle l'heure indique, et l le roi reut, des mains de la trompeuse belle-mre, sa fille, qu'il pousa au lieu de la charmante orpheline. Aussitt aprs la crmonie, la belle-mre, comble de prsents, retourna chez elle ; et le roi, en regardant sa jeune femme, ne pouvait comprendre pourquoi il n'prouvait pas pour elle les sympathies ni le ravissement que lui causait la vue du portrait auquel elle ressemblait tant. Il n'y avait plus de remde cela, puisque, comme on dit, ce qui est fait est fait; Dieu vous marque d'avance et la maladie dont vous mourrez et la femme que vous aurez. Il admirait la

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

324

LE PLEUR DES PERLES

beaut de sa femme et jouissait d'avarice de la surprise qu'on aurait voir des perles tomber de ses yeux, des roses s'panouir de sa bouche et des poissons dors natre sous ses mains. Mais voil que, pendant le festin, la reine ayant souri son poux, une masse de grenouilles hideuses s'chappa de sa bouche ! Le roi, saisi de dgot, s'carta brusquement. Alors la reine se mit pleurer; mais, au lieu de perles, une multitude de lzards tomba de ses yeux ! Le majordome s'approchant pour donner laver sa matresse, elle n'eut pas plutt mis le bout de ses doigts dans l'eau, qu'il s'y forma une quantit de serpents qui se dressrent en sifflant et s'lancrent au milieu de la runion ! L'effroi fut gnral et la confusion des plus grandes. La garde, que l'on appela, eut bien de la peine dbarrasser la salle de ces dgotants reptiles. Le roi, qui s'tait sauv au jardin, y rencontra l'orphelin, et, outr de colre de la dception dont il le croyait l'auteur, il le frappa si rudement sur la tte avec sa canne, que le pauvre garon tomba et expira aussitt. La reine accourut en sanglotant, et, ayant pris le roi par la main, elle lui dit : " Qu'avez-vous fait? vous avez tu mon frre qui tait bien innocent. Est-ce sa faute ou est-ce la mienne, si, depuis que je suis votre femme, j'ai perdu par la force de quelque enchantement le

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE PLEUR DES PERLES

325

pouvoir merveilleux dont j'tais doue? Cela passera avec le temps! mais le temps ne me rendra pas mon frre, le fils de ma mre. Pardonnez-moi, chre pouse, dit le roi; dans un moment d'emportement je l'ai souponn de m'avoir trahi et j'ai voulu le punir ; je le regrette maintenant, mais c'est irrparable ; pardonnez-moi ma faute, comme moi je vous pardonne aussi de tout mon cur. Je vous pardonne, dit la reine, mais je vous supplie d'ordonner que le frre de votre femme soit honorablement enterr. " Le dsir de la reine fut accompli. Le pauvre orphelin, qui passait pour tre le vrai frre de la reine, fut dpos dans un riche cercueil, sur un magnifique catafalque dans l'glise, et pour la nuit, une garde d'honneur fut place autour du cercueil et la porte compltement tendue de noir. Vers minuit, les portes de l'glise s'ouvrirent sans bruit. Au mme instant, un sommeil invincible s'empara des gardes qui s'endormirent. Une jolie petite cane entra, s'arrta au milieu de l'glise, secoua ses plumes dont elle se dbarrassa une une, et voil que l'orpheline, rendue sa forme premire, s'approcha du cercueil de son frre, en versant d'abondantes larmes qui se changeaient en perles fines. Aprs avoir bien pleur, elle reprit son plumage et sortit. Les gardes s'veillrent alors et

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

326

LE PLEUR DES PERLES

furent tout surpris de voir prs du cercueil cette quantit de perles fines. Le lendemain ils racontrent au roi comment les portes s'taient ouvertes vers minuit, comment un irrsistible sommeil s'tait empar d'eux, et comment en s'veillant ils avaient aperu ces perles, sans savoir d'o elles venaient. Le roi fut trs tonn, surtout de l'apparition des perles, qui avaient d tre produites par les larmes de sa femme. Pour la seconde nuit, il doubla la garde, lui recommandant la vigilance. A minuit, la porte s'ouvrit de nouveau, et les soldats s'endormirent. La cane entra, se dpouilla de ses plumes et redevint la charmante orpheline. La vue de la garde endormie, quoiqu'on l'et double, lui arracha un sourire, qui fit natre une multitude de belles roses parfumes. Puis, quand elle s'approcha de son frre, ses larmes recommenant couler, firent de nouveau tomber une profusion de perles. Au bout de quelque temps, elle reprit son plumage, se retira. Les gardes se rveillrent, ils ramassrent les perles et les roses qu'ils portrent au roi. Celui-ci fut tout surpris de voir que non seulement les perles, mais les roses, qui devaient natre du sourire de sa femme, s'taient montres dans l'glise. Il augmenta encore, pour la nuit suivante, le nombre des soldats, et les menaa des peines les plus svres s'ils ne russissaient veiller. Aussi firent-ils pour cela tous leurs efforts, mais

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE PLEUR DES PERLES

327

sans aucun fruit. A leur rveil, ils trouvrent non seulement des perles et des roses, mais encore des petits poissons dors nageant dans le bnitier. Le roi, tout surpris, se douta pourtant qu'un pouvoir magique devait amener ce sommeil si extraordinaire de ses gardes. A l'approche de la quatrime nuit, il renfora encore le nombre des soldats et puis se cacha lui-mme derrire l'autel, aprs y avoir suspendu un miroir dans lequel il pouvait, sans tre aperu, voir tout ce qui se passerait. A minuit, une force invisible ouvre la porte ; les soldats laissent tomber leurs armes et s'tendent par terre sous l'empire d'un sommeil lthargique. Le roi ne dtourne pas les yeux du miroir. Il voit entrer une petite cane sauvage, qui jette des regards timides de tous cts ; l'aspect des gardes endormis elle se rassure, s'avance vers le milieu de la nef, fait tomber ses plumes, et apparat bientt sous la forme d'une jeune tille ravissante de beaut. Le roi, transport de joie et d'admiration, eut le pressentiment que c'tait l sa vraie fiance. Aussi, quand elle se fut avance prs du cercueil, il sortit doucement de sa cachette, un cierge la main, et mit le feu aux plumes qui brlrent aussitt en projetant une grande flamme qui rveilla les soldats. Voyant cela, la jeune fille courut vers le roi en tordant ses mains blanches et versant des larmes de perles :

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

328

LE PLEUR DES PERLES

" Qu'avez-vous fait? lui disait-elle ; comment chapperai-je la vengeance de ma martre, dont les oprations magiques m'avaient change en cane? " L-dessus elle raconta tout au roi. Celui-ci ordonna aussitt quelques-uns de ses gardes de s'emparer de la femme qu'on lui avait fait pouser frauduleusement, et de l'emmener incontinent hors du pays ; puis il envoya quelques messagers avec ordre de mettre la main sur la mchante martre et de la brler comme sorcire. Tout cela fut scrupuleusement excut. Pendant que le roi donnait ses ordres, l'orpheline tira de son sein trois petites vessies pleines de trois diffrentes eaux, qu'elle avait apportes avec elle de la mer. La premire avait la vertu de ressusciter. L'orpheline en aspergea son frre ; aussitt la roideur et le froid de la mort disparurent, les joues du jeune homme se colorrent, et un sang chaud et vermeil s'chappa de sa blessure. L'orpheline versa dessus de la seconde eau, qui avait la proprit de gurir, et la blessure se ferma subitement. Enfin elle l'aspergea avec la troisime eau, qui avait une vertu ranimante ; il ouvrit les yeux, regarda sa sur avec tonnement, et se jeta tout heureux dans ses bras. A cette vue, le roi, plein de joie, tendit la main au jeune homme, donna le bras la jeune fille, et ils s'en allrent tous ensemble au palais. Il fit aus-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LE PLEUR DES PERLES

329

sitt inviter beaucoup de monde. I1 pousa l'orpheline, nomma son frre vovode, et clbra ses noces avec tant de magnificence, qu'on n'a jamais ou parler d'une fte o l'on ait tant bu et tant mang!

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

330

LE PLEUR DES PERLES

***

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LA PARESSE
(CONTE TRADUIT DE GLINSKI, t. 1, p. 195.) Sur les bords d'une rivire poissonneuse demeurait un vieillard qui avait trois fils. Les deux ans taient intelligents et s'taient dj maris. Le plus jeune, bte et paresseux, tait clibataire. Le vieillard, se sentant prs de sa fin, lgua sa maison ses deux fils ans, puis donna chacun d'eux trois cents florins en espces. tant mort peu de temps aprs, il fut enterr convenablement par ses enfants, qui firent un festin funbre (stypa (1)) trs
______________ (1) Stypa en polonais et trizna chez les autres peuples slaves, veut dire: repas donn en l'honneur des trpasss. Les deux mots sont de racine sanscrite. Tout le chapitre XI du Lotus de la bonne loi, trad. Burnouf, est consacr la description d'un stupas (tertre funraire) miraculeusement apparu dans les airs. Le bienheureux Indien, qui s'y repose, fait entendre sa voix l'outre-tombe pour enseigner aux brahmanes la loi divine. Les buddhistes rendent un culte tout particulier aux stupas qu'ils font construire pour leurs morts en y mettant des substances prcieuses. Du sanscrit stupas les Afgans et les Persans ont fait leur

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

332

LA PARESSE

abondant et soign. Puis les deux frres ans, ayant pris possession de l'hritage, dirent au sot : " Ecoute, frre, confie-nous ta portion d'hritage, nous irons faire le commerce de par le monde, et quand nous aurons gagn bien de l'argent, nous
______________ tp, ou tumulus, qui servait anciennement de spulture aux hommes clbres. On construisait les stupas ainsi que les tipi ordinairement dans les plaines incultes, ce qui aurait donn l'origine au mot stepy (les plaines dsertes) des contres slaves, surtout dans l'Ukraine, que les potes nationaux appellent : " Val des tombeaux. " (1) On verra que le hros du conte est ici non seulement un pauvre d'esprit, mais aussi un paresseux toute preuve. Il n'y a, que je sache, que les Indiens qui aient rig l'inaction la hauteur d'une vertu thologale. Poux eux, en effet, le plus pnible de tous les labeurs est le travail d'intelligence. Ils disent : " La conduite recommande par Vda ceux qui cherchent vivre selon les lois divines, est double : l'une est l'action, l'autre l'inaction ; l'action fait vivre l'homme, l'inaction lui assure l'immortalit. " (Bagh. Pur., liv. IV, ch. II, trad. Burnouf.) Le cur qui a trouv du repos en se vouant au culte de Bhagavat (l'tre suprme), aprs avoir rompu les liens qui l'attachaient au monde , arrive l'intuition de la vrit, qui est Bhagavat lui-mme. Le noeud du coeur est tranch, tous les doutes sont dissips; les oeuvres de l'homme sont ananties, car alors Il voit au-dedans de lui le souverain lui-mme. " (Ibid., vol. I, p. 15.) Tel tait l'idal de l'inaction chez les brahmanes. Les contes slaves, aprs en avoir oubli la raison d'tre, n'en ont conserv que la tradition affaiblie. C'est peine si les conteurs villageois cherchent justifier la paresse de leur hros, en lui faisant accomplir quelques actes de charit ou de sympathie envers les animaux. Dernirement un auteur russe de beaucoup de talent, M. Gantcharov, publia un roman intitul Oblomov, et dont le hros est un fainant par excellence. Il finit plus tristement que les paresseux de nos Bakas.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LA PARESSE

333

t'achterons un bonnet, une ceinture et des bottes rouges. Quant toi, il faut que tu restes la maison, soumis la direction de tes belles-surs. " Le sot dsirait depuis longtemps avoir un bonnet, une ceinture et des bottes rouges. Il consentit donc tout et livra son argent. Les frres partirent et passrent la mer, pour chercher fortune. Le sot resta la maison, et, comme c'tait un paresseux accompli, il restait des journes entires couch sur le pole chaud, sans rien faire et n'obissant qu' regret ses belles-surs. Il aimait par-dessus tout l'oignon cru, le kvas (espce de cidre), et la pure de pommes de terre (tolkno). Un jour les belles-surs lui dirent " Va nous chercher de l'eau! C'tait en hiver, il gelait fort, et le paresseux n'avait pas envie de sortir. Il leur dit donc Allez vous-mmes, je prfre rester ici. Va donc, sot garon, nous te prparerons de l'oignon, du kvas et de la pure ; mais si tu n'obis pas, nous le dirons nos maris et tu n'auras ni bonnet, ni ceinture, ni bottes rouges. " Ces paroles dcidrent le sot qui se roula bas du pole, prit la hache, les seaux, et alla la rivire. Il rompit la glace, puisa de l'eau et vit paratre, la surface du trou, un gros brochet. Le sot le saisit rapidement par les oues, et le sortit de l'eau.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

334

LA PARESSE

" Laisse-moi libre, dit le brochet, et en revanche je te promets d'accomplir tous tes dsirs. Eh bien, je dsire que tout ce que je voudrai s'accomplisse aussitt. Tu auras tout ce que tu voudras, pourvu que tu prononces ces paroles : A ma prire Et sur l'ordre du brochet Que telle chose se fasse. Voyons donc que j'essaye, " dit le sot, et aussi. tt il se mit dire : A ma prire Et sur l'ordre du brochet Que je voie l'instant paratre oignons, kvas et pure A l'instant, il vit devant lui ses aliments favoris. Il en usa largement, puis il dit : " C'est bien, je suis content, suais en sera-t-il toujours ainsi? Toujours, " rpond le brochet. Le sot remit le poisson dans la rivire, puis, su tournant vers les seaux d'eau, il dit : A ma prire Et l'ordre du brochet Que mes seaux marchent seuls ! Les seaux, avec la manse qui les soutenait, se
______________ (1) Faute de mieux, nous nous sommes servi ici du mot tech-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LA PARESSE

335

mirent en marche gravement. Le sot les suivait. Arriv la maison, il rangea les seaux leur place, et s'tendit de nouveau sur le pole. Bientt les belles-surs lui dirent : " Va nous fendre du bois. Faites-le vous-mmes. Ce n'est pas l'ouvrage des femmes; d'ailleurs, si tu ne fends pas de bois, le pole sera froid et c'est toi qui en ptiras. De plus, coute encore une fois : si tu n'obis pas, point de bottes rouges ni rien de beau. " Le sot se remua sur le pole, puis il dit : A ma prire Et sur l'ordre du brochet Que ce qu'elles demandent soit fait! Aussitt, une hache sortit de derrire un banc et fendit un grand tas de bois, dont elle mit une partie dans le pole, puis retourna dans son coin. Pendant ce temps, le sot couch sur le pole mange et boit tout sa convenance. Un autre jour, c'tait du bois apporter de la fort. Cette fois, le fou tait bien aise de se montrer devant les villageois. Il tira donc le traneau de la remise, le chargea de pure et d'oignons et pronona les paroles magiques.
______________ nique courve que les porteurs d'eau auvergnats donnent au bton qui leur sert porter les seaux d'eau.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

336

LA PARESSE

Alors le traneau se mit en marche et, traversant le village au galop, renversa plusieurs personnes en effrayant les femmes et les enfants. A la fort, les bches et les fagots se firent d'euxmmes et chargrent le traneau, qui reprit le chemin de la maison. Mais, au milieu du village, le sot fut arrt par ceux qu'il avait blesss et effrays. Ils le tirrent de dessus le traneau, et, le tranant par les cheveux, se mirent le rouer de coups. Le sot crut d'abord que c'tait pour rire, mais lorsqu'il sentit ses paules meurtries, il dit: A ma prire Et sur l'ordre du brochet Que les bches frappent mes agresseurs, dru et menu! On vit alors quelques bches se rpandre dans la foule et frapper si bien de tout ct, que chacun se sauva au plus vite. Le sot, riant de tout son cur, remonta sur le traneau et fut bientt recouch sur, le pole. Depuis ce temps, le sot devint clbre dans le pays, au point que le roi eut envie de le voir et l'envoya chercher par un de ses officiers : " Allons, nigaud, descends du pole et suis-moi chez le roi. Pour quoi faire? J'ai ici de l'oignon, du kvas et de la pure tant que j'en veux. " L'officier, indign de sa grossiret, lui donna un soufflet; alors le sot dit :

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LA PARESSE

337

A ma prire Et sur l'ordre du brochet Que l'agresseur tte un peu du balai ! Un gros balai, et des plus sales, alla, de son propre mouvement, se tremper dans l'eau de vaisselle, et s'acharna si impitoyablement sur le pauvre officier, qu'il dut s'chapper par la fentre, et revint seul vers le roi. Celui-ci, tonn du refus du sot, lui dpcha un autre de ses officiers qui, plus habile que le premier, s'informa d'abord des gots du sot, et s'approchant de lui, lui dit : " Viens avec moi chez le roi, qui veut te donner un bonnet, une ceinture et des bottes rouges. A la bonne heure! rpondit le sot, je vais y aller ; partez en avant, et je vous rejoindrai. " Alors il se bourra bien de pure et d'oignons, but du kvas et s'endormit sur le pole. Lorsque ses belles-soeurs l'veillrent, en lui disant qu'il tait temps de partir, il profra seulement ces mots : A ma prire Et sur l'ordre du brochet Que le pole me porte devant le roi. Au mme instant, le pole, bien chauff, se met en mouvement (1) et amne le sot jusque devant le
______________ (1) Pour comprendre ce qu'il y a d'original et d'indigne dans cette image d'un pole ambulant, comme le tender d'une locomotive, il faut se rappeler que les pres et mres de famille,

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

338

LA PARESSE

palais du roi. Celui-ci accourut tout tonn, suivi de la cour entire, et demanda au sot ce qu'il voulait ? " Je viens chercher le bonnet, la ceinture et les bottes rouges que vous m'avez fait promettre. En ce moment parut la charmante princesse Gapiomila, fille chrie du roi. Du premier regard, elle plut beaucoup au sot, qui murmura tout bas : A ma prire Et sur l'ordre du brochet Que la princesse soit prise de moi ! Puis il ordonna au pole de se remettre en route, et rentra chez lui, o il continua manger de la pure et de l'oignon et boire du kvas. Cependant la princesse, prise de passion pour le sot, supplia son pre de le faire revenir. Il ne voulut point y consentir, si bien que le roi le fit enivrer, puis le fit garrotter et amener chez Puis il appela un clbre magicien qui, sur son ordre, enferma la princesse avec le sot dans un tonneau de cristal, et y ayant attach une vessie de baleine bien gonfle d'air, il lana le tout en l'air, sous les nuages. La princesse pleurait amrement. Le sot se tenait tranquille, disant qu'il se trouvait bien dans ce ton______________ dans la plupart des villages slaves du nord, surtout en hiver, dorment sur le pole avec tous leurs enfants, ensemble, et y reoivent les visites de leurs amis.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

LA PARESSE

339

neau. Enfin la princesse obtint qu'il ft usage de sa puissance. Il dit donc : A ma prire Et sur l'ordre du brochet Que le tonneau s'arrte sur l'le hospitalire. Le tonneau cristallin alla tomber et s'ouvrir sur l'le hospitalire, o le voyageur n'a qu' dsirer pour obtenir toute chose. Le sot et la princesse se promnent, mangent et boivent volont. Le sot se trouve heureux, mais la princesse le presse de faire riger un palais, et le palais parut aussitt, tout bti en marbre, avec des fentres de cristal, un toit en ambre jaune et des meubles dors. Puis le lendemain, elle voulut avoir un chemin bien battu pour rejoindre son pre. Aussitt un pont magnifique (1) tout en cristal, balustrade d'or et enrichie de diamants, vint relier le palais du roi celui du sot. Celui-ci allait se mettre en marche avec la princesse, quand il rflchit qu'il tait bien honteux d'tre si ingambe et si grossier prs de cette charmante princesse. Il dit donc : A ma prire Et sur l'ordre du brochet Que je devienne spirituel et charmant !
______________ (1) On connat le clbre pisode du Ramayana, o un pont merveilleux est jet sur l'Ocan pour unir l'le de Lanka (Ceylan)

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

340

LA PARESSE

Aussitt il devient aussi beau et aussi aimable que possible. Montant en voiture avec la princesse Gapiomila, ils parcoururent le pont qui les conduisit jusque prs du roi. Celui-ci les reut avec joie, leur donna sa bndiction et les maria le mme soir. Il y eut une foule d'invits la noce. J'y tais aussi et je bus en abondance du vin et de l'hydromel. J'ai tch de raconter ce que j'ai vu aussi fidlement que possible.
______________ au continent indien, et, par ce moyen, aider Rama y conduire ses armes de singes contre le dmon ravisseur de l'pouse du hros.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

Kinkach Martinko
Il y avait une mre dont la fille unique se nommait Hlne et tait fort paresseuse. Un jour que cette fainante ne voulait s'occuper de rien, la mre la conduisit au bord d'un ruisseau et se mit lui meurtrir les doigts avec une pierre, comme on frappe du linge avec un battoir. La jeune fille pleurait beaucoup. Voil qu'un seigneur, prince du chteau de briques rouges, passant par l, et indign de voir une mre ainsi maltraiter sa fille, demanda la raison de ces svices. " Comment ne la punirais-je? pas rpondit la mre; savez-vous que cette paresseuse ne sait faire autre chose que filer du chanvre pour en obtenir des fils d'or? - Vraiment, s'cria le prince, elle sait avec du chanvre filer des fils d'or? S'il en est ainsi, vendez-la moi.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

342

KINKACH MARTINKO

Trs volontiers; combien me l'achetez-vous? Une demi-mesure d'or. Prenez-la, " dit la mre, qui conclut aussitt march et lui livra la jeune fille. Le prince la fit monter en croupe, piqua des deux et la mena chez lui. Arriv au chteau rouge, le prince conduisit Hlne dans une chambre remplie de chanvre depuis le plancher jusqu'au plafond. Aprs lui avoir remis une quenouille et un rouet, le prince dit : " Quand tu auras converti tout ce chanvre en fils d'or, je te prendrai pour ma femme. " L-dessus il sortit de la chambre aprs en avoir ferm les portes clef. La pauvre fille, se voyant comme emprisonne, pleurait chaudes larmes et son cur se brisait d'amertume. Tout coup elle aperut, sur sa fentre, un petit bonhomme coiff d'une casquette rouge et ayant aux pieds des bottes faites d'une toffe trange." Pourquoi ces larmes? demanda-t-il Hlne. Comment ne pas pleurer, dit Hlne, malheureuse esclave que je suis! On m'a ordonn de filer des fils d'or de tous ces chanvres-l. Or le moyen de filer des fils d'or? Que faire? Je puis le faire pour toi dans l'espace de trois jours, mais cette condition expresse qu'au bout de ce temps tu devines quel est mon nom et de

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

KINKACH MARTINKO

343

quelle toffe sont faites les bottes que tu vois sur mes pieds. " La jeune fille, sans avoir rflchi, consentit. Le petit bonhomme partit d'un clat de rire, prit la quenouille et se mit aussitt en besogne de filer. Toute la journe la quenouille remuait dans la chambre, les chanvres diminuaient visiblement, et l'cheveau de fils d'or grossissait de plus en plus. Le petit bonhomme, tout en filant sans discontinuer, enseignait Hlne comment se faisaient des fils d'or pur. A l'approche de la nuit, il plia l'cheveau et demanda la jeune fille : " Eh bien! sais-tu mon nom? Sais-tu de quoi j'ai fait faire mes bottes? " Sur sa rponse ngative, il disparut par la fentre. Hlne, les bras croiss, regardait le ciel et rvait, en se perdant en conjectures, pour deviner le nom du filateur et l'toffe dont tait faite sa chaussure. Ces bottes taient peut-tre en cuir ou tresses de jonc ou de paille, ou peuttre coules en fer de fonte? Mais non, elles ne ressemblaient rien de pareil. Quant au nom, le problme rsoudre tait tout aussi difficile. " Comment l'appellerai-je? pensait-elle; Jean ou Emmric? qui le sait? Paul ou Joseph? " Tout cela proccupait Hlne au point qu'elle oublia l'heure du dner. Elle fut rveille de ses mditations par un cri de dtresse et des soupirs ve-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

344

KINKACH MARTINKO

nant du dehors, o elle aperut assis sous les fentres du chteau un vieillard aux cheveux blancs qui s'criait : " Malheureux que je suis ! j'ai faim, j'ai soif et il n'y a personne qui ait piti de mes souffrances! Hlne se hta de lui donner tout ce qu'elle avait manger et boire et l'engagea revenir au chteau le lendemain, ce qu'il promit. Sur ces entrefaites, elle se mit chercher du repos dans le sommeil et, tout en pensant aux moyens de deviner les questions poses par le petit bonhomme, elle s'endormit enfin sur les chanvres. Celui-ci ne manqua pas de paratre ds le matin et de passer le reste de la journe filer des fils d'or. Le travail avanait vue d'oeil, et ce ne fut que vers le soir qu'il ritra ses questions; n'ayant obtenu aucune rponse satisfaisante, il disparut avec un rire satanique (1). Hlne, assise la fentre, eut beau rflchir, il ne lui vint l'esprit aucun expdient qui
______________ (1) Le rire sardonique et, en gnral, l'ironie de mme quo la satire et la plaisanterie, se rencontrent fort rarement dans les rcits du peuple slave. Si, en croire Voltaire, le Franais est gai et cruel, par contre le Slave est naturellement triste et sympathique. Ce conte n'est qu'une variante slovaque d'une tradition lituanienne dont le texte et la version en allemand se trouvent la fin de Litauische grammatik, de Schleicher, 1856, Prague. Ce qu'il y a d'insolite, c'est que l'hrone de tous ces contes est une personnification et une apologie, voire mme une apothose de la paresse. Nous disons ailleurs pourquoi les brahmanes recommandrent la pratique du far niente.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

KINKACH MARTINKO

345

pt l'aider rsoudre le problme. En attendant arriva le vieillard sous la fentre; Hlne lui offrit dner. Elle avait la tristesse dans l'me et les larmes aux yeux, car, pensait-elle, il faut enfin que je sache nommer le filateur, ainsi que l'toffe de sa chaussure, et je l'ignore. Que deviendrai-je si Dieu ne me vient pas en aide? " Pourquoi tes-vous si triste? demanda le vieillard aprs avoir copieusement bu et mang ; dites-moi ce qui vous chagrine, ma bonne demoiselle. " Hlne ne voulait pas d'abord lui confier ce qui la proccupait, pensant que ce serait inutile. Cependant elle cda ses sollicitations ritres, et finit par raconter tous les dtails concernant le travail de l'cheveau d'or et les conditions arrtes, en lui faisant observer que le lendemain elle devait rpondre d'une manire satisfaisante, sans quoi elle craignait quelque grand malheur pour elle. Le vieillard, aprs l'avoir coute attentivement, haussa les paules et dit : " Aujourd'hui encore, en traversant la fort, je me suis trouv tout coup en face d'un grand bcher allum. Tout autour du feu, il y avait neufs pots et un individu en casquette rouge, qui, tout en sautant par-dessus les pots, chantait ainsi : " J'ai une bonne amie, Hlne, au chteau rouge ; depuis deux nuits elle cherche savoir comment je m'appelle; demain, la troisime nuit, Hlne

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

346

KINKACH MARTINKO

m'appartiendra! Mon nom est Kinkach Martinko et je porte des bottines en peau de chien. " " C'est prcisment ce qu'il vous faut savoir, ma bonne demoiselle, rappelez-vous-le bien et vous tes sauve. " En achevant ces mots, le vieillard disparut. Grand fut l'tonnement d'Hlne, mais elle se fixa bien dans la mmoire tout ce que le vieillard lui avait communiqu et elle s'endormit plus calme et plus confiante. Le troisime jour, de grand matin, le petit bonhomme apparut et se remit lestement la besogne. Il savait qu'il devait achever de filer tous les chanvres avant le coucher du soleil, pour tre en droit de rclamer ce qui lui tait d. En effet, vers le soir, il n'y avait plus de chanvre et toute la salle rayonnait de l'clat des cheveaux en fil d'or. Une fois son oeuvre accomplie, le petit bonhomme, la casquette rouge, se dressa firement devant Hlne et lui demanda de le nommer par son vritable nom et de lui dire de quoi taient faites ses bottines, croyant que la jeune fille ne saurait jamais le deviner. Mais Hlne savait dj quoi s'en tenir " Ton nom est Kinkach Martinko, et tu as des bottines en peau de chien, " rpondit-elle avec assurance. A ces paroles, le petit dmon se mit tourner sur le plancher comme une quenouille, il s'arra-

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

KINKACH MARTINKO

347

cha les cheveux, il se meurtrissait de coups, et il rugissait tellement que toute la chambre en tremblait : "Tu as eu de la chance, cria-t-il, d'avoir devin, sans quoi je t'aurais cartele ici mme! " L-dessus il s'lana par la fentre comme un tourbillon. Hlne remerciait, en esprit, le vieillard; elle voulait lui en tmoigner sa gratitude, mais il ne revint pas. Quant au prince, seigneur du chteau rouge, aussitt convaincu de l'exactitude avec laquelle Hlne s'tait acquitte de sa tche et voyant la perfection de l'ouvrage accompli, il tint la parole qu'il lui avait donne de l'pouser. Joyeuse et au comble de ses vux, la jeune princesse possdait assez d'cheveaux d'or pour n'avoir plus besoin de filer dsormais.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

348

KINKACH MARTINKO

***

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIRE, DE LA VERGE FOUETTEUSE, DE LA CEINTURE QUI DEVIENT EAU ET DU CHAPEAU FULMINANT.
(CONTE TRADUIT DE GLINSKI, tome III, p. 81.) Il y avait un berger des troupeaux du roi qui avait trois fils, dont deux passaient pour tre fort spirituels et le troisime pour un idiot. Les ans aidaient leur pre dans la garde des troupeaux,
______________ (1) Afin de mieux dfinir l'origine et le rle des armes merveilleuses que la mythologie indienne prte ses dieux et ses hros, et qu'on voit si souvent intervenir dans les contes slaves, nous citerons ici un passage emprunt la plus ancienne et la plus clbre pope de l'Inde : " Le fils de Koucika connat fond toutes les armes divines que les dieux mmes ne connaissent pas, bien loin qu'elles soient connues des autres hommes qui vivent sur la terre. Ces armes divines lui furent toutes donnes par Kriava,

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

350

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

tandis que le sot, disait-on, n'tait bon rien qu' s'amuser ou dormir. Il passait les jours et les nuits dormir paisible______________ auquel il avait su plaire dans les sicles passs, o ce monarque d'une splendeur infinie rgnait sur la terre. " Ces armes sont les filles mmes de Kriava. Elles sont multiformes, resplendissantes, victorieuses; elles ont une grande me; elles ressemblent aux enfants du souverain maitre des cratures. Dakcha, un des fils de Brahma, avait deux filles religieusement attaches leur voeu : c'tait Djaya, et Vidjaya (victoire, sl. zvitzit). Elles conurent toutes ces armes dans les embrassements du vigoureux Vichnou. " (Ramayana, vol. I, p. 161, trad. Fauche.) Ces armes, comme en gnral toute chose divine, ne viennent qu' l'appel de certaines paroles rvles l'homme. Les contes slaves sont pleins de ces invocations, que les brahmanes nomment mantra (indication). Tout un chant du premier volume de la Ramayana est consacr la description des armes que le hros de l'pope, Rama, reoit de l'anachorte, son pre spirituel. Alors se tournant vers l'orient et s'tant purifi, l'excellent anachorte, plein de joie, donna au vaillant Rama cette incomparable collection d'armes. " Tandis que l'ermite rcitait voix basse le recueil entier des prires mystiques, les armes donnes, s'enveloppant chacune d'un corps humain, s'avancrent toutes vers le fils du roi. Elles se rangrent, les mains jointes, autour de lui, et dirent ce noble enfant de Rhagou : " Puissant guerrier, donne-nous tes ordres ! " Alors celui-ci, regardant toutes ces armes et les touchant avec la main : Obissez-moi, reprit-il, aussitt que je vous appellerai. " Aprs quoi l'anachorte apprend Rama les formules des "vertus lthifres, " qui ont la puissance de se mtamorphoser, qui ravissent toute vigueur et toute force aux armes de l'ennemi, qui lvent devant lui des empchements et qui procurent le triomphe aux hommes protgs par Dieu, " etc. (ibid., chant XXX.)

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

351

ment sur le pole, et ne s'en loignait que forc par la volont des autres; ou bien, s'il remuait et se retournait sur le ct, c'tait parce qu'il avait trop chaud ou que, press par la faim, il demandait boire et manger. Son pre ne l'aimait pas et l'appelait fainant; ses frres le tourmentaient souvent en l'arrachant du pole et lui refusant manger. Il aurait eu faim plus d'une fois, si sa mre n'avait t indulgente pour lui ; elle le serrait tendrement contre son coeur et lui donnait manger, quelquefois mme en cachette. En effet, pouvait-on l'accuser de ce qu'il tait n fou? Et du reste, comment scruter les dcrets de Dieu? Parfois il arrive que la raison la plus parfaite empche d'tre heureux, tandis que la folie se trouve avantageuse, surtout quand elle est bonne et inoffensive. Un jour les deux frres, en revenant des champs, tirrent le pauvre sot de dessus le pole, lui firent mettre son surtout et son bonnet, le tranrent dans la cour et, l'ayant impitoyablement battu, le jetrent dehors en lui disant : " Allons, fou, ne perds pas de temps, car tu n'auras ni gte ni souper, moins que tu n'ailles tout de suite au bois pour nous en rapporter un panier de champignons. " Le pauvre garon, tout bahi, n'avait pas mme bien compris ce que ses frres voulaient de lui. Pourtant, aprs un moment de rflexion, s'tant

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

352

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

bien gratt la tte, il s'achemina vers une petite fort de chnes, qui tait proche. Arriv l, tout tait merveilleux, tout tait nouveau pour lui ; tout en cheminant, il rencontra un tronc d'arbre sec, s'en approcha et le coiffa de son bonnet en lui disant : " Je vois que chaque arbre de ce bois s'lve vers les nuages et a un bonnet de feuilles vertes; et toi seul, pauvre ami, tu es nu : le froid pourrait te
______________ (1) Le pome des Dziady (les Aeux, sansc. Pitris), que Mickiewicz composa d'lments puiss dans la tradition orale des paysans lituanoslaves, commenait par une conversation des plantes. Malheureusement, on n'a pas trouv cet pisode parmi les manuscrits posthumes du grand pote de la Pologne. Dans le coeur des peuples de sa patrie, toutes les cratures de Dieu, y compris les plantes, ont le droit de cit, et cette croyance remonte trs certainement des poques antrieures la venue du Messie, car elle est conforme celle des chantres inspirs des hymnes du Rig-Vda. Ils personnifient et difient tout, mme la prire*, et ils parlent souvent des plantes comme d'autant d'tres dous d'me et d'intelligence : " La prire, entoure d'offrandes et heureuse de partager les plaisirs des dieux, clbre aussi les arbres, les plantes, dans ce sacrifice qui doit amener la richesse. " (Rig-Vda, vol. II, p. 308, trad. Langlois.) " Que notre hymne clbre encore la terre, l'air, les astres, les plantes." (ibid., vol. II, p. 113.) Il y a plus. Quelques hymnes vdiques parlent de plantes martyrs qui se dvouent et souffrent pour le bien de l'homme, leur frre en cration " Les deux mains, pourvues de dix doigts travailleurs, vont (*) On connat la belle allgorie des Prires dans Homre (Iliade, X, 451-510). Un pote polonais dit que notre me est une prire.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

353

faire mourir. Tu es parmi tes frres comme moi parmi les miens ; sans doute, comme moi tu es n sot, accepte donc mon bonnet. " Et, l'entourant de ses bras, il pleurait tendrement. Tout coup un chne, qui croissait prs de l, se remua comme un tre vivant; le pauvre fou, saisi de frayeur, allait s'enfuir, quand le chne, parlant comme un homme, dit : " Ne fuis point, arrte-toi et coute : cet arbre coup prmaturment est mon fils ; personne que moi n'a pleur sa jeunesse fltrie avant l'ge ; toi seul l'as arros de tes larmes. En rcompense de ta piti tu obtiendras tout ce que tu me demanderas dsormais, en prononant la formule suivante : Chne aux glands d'or, Je t'en supplie, au nom du ciel, Donne-moi ce dont j'ai besoin ! Et en mme temps une grle de glands d'or tomba sur le fou, qui en remplit ses poches, salua, remercia le chne et retourna la maison.
__________ chercher la plante d'o s'extrait le breuvage de Soma. Heureusement industrieuses, elles traitent comme une victime cet enfant de la colline qui, pour notre plaisir, sous la douce pression du doigt, rend un jus savoureux et pur. " (Ibid., vol. II, p. 314.) Les rapports moraux qui existent entre la navet enfantine de ces expressions et celle du hros de notre conte, qui en plein hiver, se dpouille soi-mme pour rchauffer un tronc d'arbre, croyant qu'il souffre du froid, sont dignes d'tre signals.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

354

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

" Eh! imbcile, o sont les champignons? cria un de ses frres. J'ai dans ma poche les champignons du chne. Mange-les donc ton souper, ces champignons de chne, car tu n'auras rien autre chose, fainant ; et ton bonnet, o est-il ? J'en ai coiff un pauvre tronc d'arbre plant au bord de la route; il n'avait rien sur lui, je craignais qu'il ne gelt. " Disant cela, le fou grimpa sur le pole, s'y coucha ; soudain les glands d'or tombrent de sa poche; c'tait comme si la lumire du soleil se ft rpandue dans la chambre. Les frres accoururent et, malgr les cris du pauvre fou, ramassrent les glands et les donnrent leur pre, qui s'empressa d'aller les offrir au roi, et lui dit que c'tait un de ses fils, le fou, qui les avait rapports du bois. Le roi envoya aussitt au bois un dtachement de sa garde, avec ordre de trouver le chne aux glands d'or ; mais les recherches furent inutiles les gens envoys revinrent dire au roi que, dans toute la fort, il n'y avait pas un seul chne aux glands d'or. Fort irrit d'abord, le roi ensuite se calma, et ayant fait venir le gardien de ses troupeaux, il lui dit : " Dis ton fils, le fou, que ds ce soir il faut qu'il m'apporte ici la cour un tonneau plein jusqu'au bord de ces prcieux glands. S'il accomplit ainsi ma volont royale, vous ne manquerez

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

355

ni de pain ni de sel et ma faveur vous sera assure. " Le berger fit connatre la volont du roi son fils cadet; celui-ci dit : " Le roi, je le vois, aime les bons marchs ; il ne demande pas, il commande et il veut que, pour des promesses en l'air, un fou lui apporte des glands d'or. Non, je n'irai pas ! " Et ni prires ni menaces ne purent vaincre son obstination. Alors ses deux frres le tirrent de force bas du pole, lui mirent son surtout et un bonnet neuf, le tranrent dans la cour et, aprs l'avoir battu rudement, le mirent la porte, en lui disant : " Ne perds pas ton temps, imbcile, et dpche-toi, car tu n'auras ni gte ni souper, si tu reviens du bois sans glands d'or. " Que faire ? il pleura, et puis, faisant le signe de la croix, il s'en alla vers le bois. Bientt il aperut le tronc coiff de son bonnet, et tout auprs le vieux chne; il ta son bonnet, salua et dit : Chne aux glands d'or, Secourable dans ma misre, Je t'en supplie, au nom du ciel ! Donne-moi ce dont j'ai besoin. Le chne s'branla, il secoua ses branches, et

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

356

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

bientt, au lieu de glands d'or, une nappe tomba dans les mains du fou, et le chne lui dit : " Que cette nappe reste dans tes mains, garde-la pour toi seul, et, en cas de besoin, dis-lui: Nappe nourricire, Que celui qui a faim et soif Trouve ici tout ce qu'il lui faut ! " Le chne se tut; le fou salua, remercia et s'en retourna. Chemin faisant, il se demandait ce que diraient ses frres. Surtout il pensait la joie qu'prouverait sa bonne mre, quand elle aurait appris qu'il possdait la nappe nourricire. A moiti chemin, il rencontra un vieux mendiant qui lui dit : " Voyez comme je suis vieux, malade et dguenill ; pour l'amour de Dieu, donnez-moi une obole ou un morceau de pain. Le fou tendit sur le gazon sa nappe et dit : Nappe nourricire, Que ceux qui ont faim et soif Trouvent ici tout ce qu'il leur faut! L-dessus on entendit un sifflement dans l'air, quelque chose brilla en haut et soudain une table,
______________ (1) La racine du mot sanscrit dva (dieu) est div (briller). De tous les peuples slaves il n'y a que la Lituanie qui donne le nom de dvas Dieu. Cependant dans leurs contes les apparitions

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

357

dresse comme pour un festin royal, se trouva devant eux ; une multitude de plats, des carafes remplies d'hydromel, des verres pleins des vins les plus fins, et un service magnifique tout en or et en argent. Le fou et son hte se mirent table; ils se signrent et commencrent manger et boire, et, quand ils eurent bien fait honneur aux mets et aux vins, on entendit de nouveau un sifflement. Tout disparut de dessus la nappe, le fou la replia et il allait continuer sa route, quand le vieillard lui dit: " Donnez-moi votre nappe, en change de cette verge : voici; cette verge, quand vous lui dites telles et telles paroles, se jette sur les individus que vous lui dsignez, et les bat d'une telle manire que, pour s'en dlivrer, on abandonnerait tout au monde. " Le fou accepta la verge, l'intention de ses frres, et donna la nappe en change ; puis ils continurent leur route chacun de son ct. Au bout d'un moment, il se rappela que le chne lui avait recommand de garder la nappe pour lui seul et qu'en la donnant il avait perdu l'occasion
______________ des choses surnaturelles sont toujours prcdes d'un clat de lumire. L'adoration du feu du ciel et du feu de la terre se retrouve l'origine des croyances religieuses chez presque tous les peuples. Le dmon Div du pome d'Igor, et Dzivana, desse de la mythologie polonaise, proviennent aussi do sanscrit dva. On peut en dire autant du sl. divo (merveille, prodige).

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

358

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

de mnager sa mre une agrable surprise; il dit donc la verge : Verge, qui sais battre toute seule, Cours bien vite me chercher ma nappe, Cours, je dsire la reprendre La verge partit comme un trait la poursuite du pauvre, qu'elle eut bientt rattrap. Se jetant sur lui, elle se mit le battre horriblement, en criant tue-tte : " Le bien d'autrui te semble bon, Tiens fripon, tiens fripon ! " Le pauvre voulut s'enfuir, mais cela ne servait rien, car la verge le poursuivait, frappant toujours et rptant les mmes paroles. Aussi, quelque envie qu'il et de garder la nappe, il se vit bientt oblig de la jeter et de se sauver toutes jambes. La verge rapporta la nappe leur commun matre, le fou, et il se remit en route, rflchissant la surprise qu'il prparait sa mre et ses frres. Voil qu'un voyageur, qui tenait la main une besace vide, l'accosta en disant : " Arrtez-vous, pour l'amour de Dieu, et donnez-moi un sou ou un morceau de pain. Mon sac est vide, j'ai faim et j'ai encore une longue route faire. "

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

359

Le fou tala de nouveau sa nappe sur le gazon, et dit : Nappe nourricire, Que celui qui a faim et soif Trouve ici tout ce qu'il lui faut ! On entendit un sifflement, quelque chose brilla en l'air, et une table dresse comme pour un banquet royal se trouva devant eux; des plats l'infini, de l'hydromel et des vins exquis la couvraient. Le fou et son hte s'assirent, se signrent et, aprs qu'ils eurent bien mang et bien bu, un nouveau coup de sifflet fit tout disparatre de dessus la nappe. Le fou la plia soigneusement, et il allait continuer sa route, quand le voyageur lui dit : " Voulez-vous me donner votre nappe en change de ma ceinture? Quand vous lui direz : Ceinture qui nage merveilleusement, Que pour mon salut et non pour mon amusement Je me trouve dans une barque sur les flots ! la ceinture se changera en un profond tang, sur lequel sous pourrez naviguer votre gr. " Le fou pensa qu'il serait agrable son pre d'avoir toujours de l'eau sa disposition pour abreuver les troupeaux du roi ; il donna donc sa nappe en change de cette ceinture qu'il attacha autour de ses reins. Aprs quoi, il prit sa verge la main et chacun s'en alla de son ct. Au bout de quelque

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

360

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

temps, quand le pauvre tait dj loin, le fou se prit rflchir la dfense que le chne avait faite, en lui recommandant de garder la nappe pour lui seul. Il se dit aussi qu'il s'tait priv par l du moyen de faire une agrable surprise sa mre ; il adressa donc la verge sa formule magique : Verge qui sais battre toute seule, Cours vite me chercher ma nappe, Car je dsire la ravoir. Aussitt la verge se mit la poursuite du pauvre, l'atteignit et se mit le frapper, en criant: Le bien d'autrui te semble bon, Tiens fripon, tiens fripon ! Le voyageur, saisi de frayeur, voulut fuir, mais la verge le poursuivit en le frappant si fort que, quelque envie qu'il et de garder la nappe, il prfra la jeter pour se sauver au plus tt. La verge rapporta la nappe leur commun matre. Celui-ci la serra sous son habit, rajusta sa ceinture et, prenant la verge la main, continua sa route. Et tout en marchant, le fou pensait au plaisir qu'il aurait exercer sa verge sur le dos de ses mchants frres, la satisfaction qu'prouverait son pre, lorsqu'au moyen de la ceinture il aurait toujours de l'eau pour les troupeaux du roi, ft-il au milieu des champs

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

361

arides et des bois. Enfin il pensait la joie qu'prouverait sa mre en le voyant possesseur de la nappe nourricire. Or, voil qu'il rencontra un soldat en guenilles et estropi, couvert de blessures, qui jadis avait t un guerrier renomm et qui lui dit : " Le malheur me poursuit, moi qui ai t un vaillant soldat et qui ai combattu glorieusement pendant toute ma jeunesse ; quoi cela m'a-t-il servi? Me voil estropi pour la vie, et sur cette route solitaire je n'ai pas trouv de quoi manger. Ayez piti de moi, et donnez-moi au moins un morceau de pain. " Le fou s'assit sur le gazon, tala sa nappe et dit : Nappe nourricire, Que celui qui a faim et soif Trouve ici tout ce qu'il lui faut Un sifflement se fit entendre, quelque chose brilla dans les airs, et voil que devant eux se trouva une table, servie comme pour un festin royal, charge de plats succulents, d'hydromel et de bons vins; ils se mirent table, burent et mangrent discrtion. Aprs un nouveau sifflement, tout disparut, le fou plia sa nappe et allait continuer sa route, quand le soldat lui dit: " Voulez-vous me donner votre nappe en change de ce chapeau six cornes qui fait feu de lui-mme

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

362

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

et atteint l'instant tout but qu'on lui dsigne? Il suffit de le tourner sur votre tte en disant : Chapeau qui fais feu, Afin de calmer mon chagrin Frappe celui que je t'indique! aussitt vous le verrez tirer d'une manire si sre que votre ennemi, ft-il une lieue de distance, aura bientt mordu la poussire. " Le fou, charm d'avoir ce chapeau qui, en cas de danger pressant, lui servirait dfendre la patrie, le roi ou lui-mme, remit sa nappe au soldat, rajusta sa ceinture, posa le chapeau sur sa tte, et prenant sa verge la main, continua son chemin. Au bout d'un moment, quand le soldat tait dj assez loin, le fou se rappela de nouveau que le chne lui avait enjoint tout particulirement de garder pour lui seul cette nappe, et que d'ailleurs elle tait destine faire une agrable surprise sa mre. Il dit donc la verge : Verge, toi qui sais battre toute seule, Cours vite me chercher ma nappe, Car je dsire la reprendre. La verge s'lana la poursuite du soldat, et l'ayant atteint, se mit le frapper en criant Le bien d'autrui te semble bon, Tiens fripon, tiens fripon!

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

363

Le soldat, assez robuste encore, malgr ses blessures, fit volte-face, voulant riposter aux coups par des coups; mais la verge travaillait si lestement, que bientt il renona une rsistance inutile. Vaincu par la douleur et non par la crainte, il jeta la nappe et s'enfuit toutes jambes. La verge revint avec la nappe auprs du fou, qui, content de les avoir retrouves, continua sa route. Allant toujours, il finit par sortir du bois. Il traversa les champs et il voyait dj la maison paternelle, une faible distance devant lui, quand il rencontra ses frres qui accoururent pour lui demander si impatiemment : " Eh bien, fou, o sont les glands d'or? " Le fou les regarda en riant, et puis dit sa verge : Verge, qui sais battre par toi-mme, Punis maintenant Ceux qui m'ont offens! Aussitt la verge, sautant des mains du fou, s'tablit sur le dos de ses frres, soi-disant raisonnables, et commena les tancer d'importance en disant : Vous avez souvent fait tort votre frre, Tenez maintenant, souffrez votre tour ! Les frres, saisis, comme si on leur et vers sur la tte de l'eau bouillante, poussrent des cris, se

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

364

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

mirent fuir avec rapidit et disparurent en faisant voler autour d'eux un nuage de poussire. La verge revint vers le fou qui rentra la maison, grimpa sur le pole, appela sa mre et lui raconta tout ce qui lui tait arriv; puis il s'cria : Nappe nourricire, Que celui qui a faim et soif, Trouve ici tout ce qu'il lui faut! Un coup de sifflet se fit entendre; quelque chose brilla en l'air, et une table servie comme pour un banquet royal se dressa devant eux. Elle tait couverte de plats, de verres, de bouteilles remplies d'hydromel et de vin. Tout le service tait d'or et d'argent. Le fou et sa mre se mirent table et, comme ils taient en train de faire honneur aux mets et aux vins, la porte s'ouvrit et le pre du fou, le berger des troupeaux du roi, entra. Il s'arrta bahi d'tonnement; mais bientt, invit prendre place, il se mit manger et boire comme eux. Quand ils furent tous rassasis, un nouveau sifflement annona que la bonne chre allait disparatre, et, en effet, il ne resta rien de ce qu'on avait vu. Le gardien des troupeaux se rendit la cour, afin d'annoncer au roi tout ce qu'il avait vu. Celui-ci envoya vers le fou un palatin qui, l'ayant trouv couch sur le pole, lui dit :

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

365

" Si ta vie t'est chre, coute et obis aux ordres du roi : envoie-lui tout de suite, par mes mains, la nappe qui donne des festins, et alors tu auras part aux bonnes grces royales; sinon tu resteras toujours dans ta condition de fou et tu seras rgal de ce qu'on fait avaler gnralement aux rcalcitrants, pour leur apprendre vivre. Me comprends-tu bien? Oh oui, je comprends ; " et l-dessus, il pronona l'incantation : Verge qui sais battre, Donne de bons coups A celui qui les mrite! La verge s'lance des mains du fou avec la rapidit de l'clair. Elle frappa trois fois au visage le palatin, qui prit la fuite. Mais la verge le poursuivit en le battant toujours et en criant : Les promesses sont jeux d'enfants, N'en soyez pas trop prodigues : Pour vous en faire perdre le got, Tenez fripons, tenez fripons ! Battu et constern, le palatin revint rendre compte de tout au roi, et celui-ci, ds qu'il apprit que le fou possdait la verge qui bat d'elle-mme, en eut une telle envie qu'il oublia la nappe. Il envoya donc vers le fou quelques militaires de sa garde, avec

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

366

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

ordre de rapporter la verge. Les soldats entrent dans la cabane et trouvent le fou couch sur son pole " Remets-nous tout de suite ta verge, lui disent-ils, le roi te la payera ce que tu voudras; mais si lu t'y refuses, nous te la prendrons de force. " Au lieu de rpondre, le fou rajusta sa ceinture et dit : Ceinture merveilleuse, Que pour ma sret et non pour mon plaisir, Je me trouve voguant sur les flots! Il y eut un frmissement dans l'air, tout disparut l'entour, et un magnifique tang, long, large et profond, apparut tout coup au milieu des prairies; des poissons, aux cailles dores et aux yeux de perles, se jouaient dans ses eaux limpides. Au milieu des eaux, dans une nacelle d'argent, ramait un homme dans lequel les soldats reconnurent le fou. Ils restrent quelque temps regarder le miracle, et puis allrent en rendre compte au roi. Quand celui-ci apprit que les merveilles dont les soldats avaient t tmoins provenaient de la ceinture, il se sentit une envie dmesure de l'avoir et, d'aprs l'avis du palatin, il envoya tout un bataillon de soldats avec ordre de se saisir de la personne du fou. Cette fois, ils parvinrent s'emparer de lui pendant qu'il dormait; comme ils taient en train de lui lier les mains, il remua son chapeau et dit :

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

367

Chapeau qui fais feu, Afin de calmer mon chagrin, Frappe ceux que je t'indique! A l'instant mme, cent balles sifflrent en l'air, au milieu de la fume et de fortes dtonations ; quelques-uns des soldats tombrent morts, les autres s'enfuirent dans les bois et ensuite allrent rendre compte au roi de ce qui tait arriv. Le roi se fcha, s'emporta, furieux de ce qu'il n'y avait pas moyen de s'emparer de ce fou. Cependant il ressentait plus d'envie que jamais de possder la nappe nourricire, ainsi que la verge qui bat, et la ceinture qui se change en tang, mais surtout ce chapeau six cornes qui, sans charge ni amorce, tirait et tuait les ennemis comme l'auraient pu faire mille batteries de canons. Ayant rflchi quelque temps, le roi rsolut d'agir avec douceur. Il fit venir la mre du fou et lui dit : " Dites votre fils, le fou, que moi et ma charmante fille, nous le saluons. Nous le faisons prier de venir luimme nous montrer les merveilleuses choses qu'il possde. S'il veut m'en faire cadeau, je lui donnerai la moiti de mon royaume en le nommant mon hritier; ajoutez que la princesse le choisira pour mari. " La mre courut chez son fils et l'engagea affectueusement se rendre l'invitation du roi et lui porter ses trsors. Le fou ceignit sa ceinture, se

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

368

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

coiffa de son chapeau, cacha la nappe dans son sein, prit en main la verge magique et se rendit la cour. Le roi n'y tant pas au moment o il arriva, le fou fut reu par le palatin, qui vint poliment sa rencontre. La musique joua son approche et les troupes lui rendirent les honneurs militaires; il fut reu enfin mieux qu'il n'et jamais pu l'esprer. Introduit dans la salle du chteau, il ta son chapeau six cornes, salua et dit : " Qu'il soit fait, roi, suivant vos dsirs : voil que je viens dposer au pied de votre trne ma nappe, ma ceinture, ma verge et mon chapeau. Je sollicite qu'en retour de ces dons les faveurs de mon roi se rpandent sur le plus humble de ses sujets. Dis-moi donc, fou, voyons, combien veux-tu d'argent en retour de ces hardes ? De l'argent! un fou de mon espce ne s'en soucie gure ; mais le roi n'a-t-il pas promis ma mre de me donner en change la moiti de son royaume avec la main de sa fille? c'est prcisment l ce que je rclame ! " Le palatin envieux de la fortune du fou fit signe la garde d'entrer. Les soldats saisirent le pauvre fou, le tranrent dans la cour et l, au son des tambours et des trompettes, ils le turent tratreusement et le couvrirent de terre. Quand un des soldats le frappa au cur, son sang

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

369

jaillit et quelques gouttes allrent tomber jusque sous les fentres de la princesse, qui pleura amrement cette vue et arrosa de ses larmes la terre ensanglante. Mais alors, merveille, de ces quelques gouttes de sang sortit un pommier qui grandit si vite que bientt ses branches touchrent les fentres de la princesse. Le mme jour, midi, l'arbre se couvrit de belles fleurs, et, le soir, de pommes vermeilles! La princesse ouvrait sa fentre pour mieux admirer ce magnifique pommier, quand une des pommes tressaillit. Au moment o la princesse y toucha, la pomme, comme si elle tait vivante, se dtacha de l'arbre et vint se poser sur son sein. La princesse s'en amusait. En attendant, le soleil s'tait tout fait couch, tout le monde dormait dans le palais, sauf la garde, le palatin et la princesse, qui veillaient. La garde, armes au bras, envoyait des patrouilles, car c'tait son devoir, mais la princesse faisait rouler entre ses doigts sa chre petite pomme et ne pouvait dormir. Le palatin, qui s'tait couch, fut rveill par un bruit qui le terrifia : la verge se tenait devant lui et elle commena le fouetter si bien que, quoiqu'il court de chambre en chambre, il ne put lui chapper. La verge le poursuivit en sifflant Palatin, toi qui ne vaux rien, Ne sois pas envieux,

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

370

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

Ne fais pas ce qui est injuste, Ne donne pas pour vrai ce qui est faux, Ne t'approprie pas le bien d'autrui ; Tiens, tiens, tiens, voil pour toi! Le malheureux pleure et crie grce, la verge continue toujours le fouetter. La princesse, entendant des gmissements, s'attendrit et pleura. Alors, nouveau miracle ! la pomme chrie, arrose de ses larmes, grandit, change de forme, et tout coup, sa place, on voit quoi ? un charmant jeune homme, le mme qui a t tu sous ses fentres le matin. " Je vous salue, belle princesse, dit le fou ressuscit, l'astuce du palatin m'a donn la mort ce matin, vos larmes m'ont rendu la vie ; votre pre a promis de vous donner moi, y consentez-vous? Si telle est la volont du roi, j'y consens, dit la princesse, et elle lui tendit la main et le regarda tendrement. A la voix du fou, les portes s'ouvrirent. Le chapeau six cornes vint se mettre sur sa tte, la ceinture s'enrouler sa taille, la nappe se cacher dans une de ses poches, et la verge vengeresse se placer entre ses mains. Au moment mme, le roi entra
______________ (1) La flche cleste donne Rama pour tuer le dmon Ravana rentre, de son propre mouvement, dans le carquois du vainqueur, aussitt aprs s'tre acquitte de son devoir. Aprs que le dard eut ensanglant sa brillante lumire et

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

371

tout essouffl et s'arrta stupfait en voyant le fou ressuscit et qui plus est auprs de la princesse. Le fou, craignant la premire explosion de la colre du roi, s'cria : Ceinture merveilleuse, Que pour ma sret et non pour mon plaisir Je vogue tout de suite sur les flots. Un frmissement branla l'air, tout disparut l'entour, et bientt un grand tang, long, large et profond, parut au Milieu de la pelouse du chteau. Dans ses eaux de cristal se jouaient des poissons aux yeux de perles et aux cailles dores. Plus loin, dans une nacelle d'argent, on vit le fou et la princesse. Le roi se tenait au bord de l'tang et leur faisait un signe de revenir. Le fou obit. Il aborda et descendit terre pour s'agenouiller, lui et la princesse, aux pieds du roi. Ils lui racontrent tout, et avourent leur amour rciproque. Le roi les bnit, et aussitt l'tang disparut ; tous se trouvrent dans l'appartement de la princesse, au chteau. Le roi convoqua son conseil et lui fit part de ce qui s'tait pass. Il dsigna le fou pour tre son successeur, le fiana sa fille et fit mettre en prison le palatin.
______________ tu le dmon, il revint aussitt son couvre accomplie et rentra luimme dans son carquois. " (Ramayana, vol. VIII, p. 275, trad. Fauche.)

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

372

HISTOIRE DE LA NAPPE NOURRICIERE

Le fou remit au roi la nappe, la verge, la ceinture et le chapeau, aprs lui avoir appris la manire d'en faire usage et les paroles de la formule magique qu'il fallait prononcer cet effet. Le lendemain, tout ce qu'on dsirait s'accomplit la lettre : le fou pousa la princesse et reut avec elle la moiti du royaume et l'assurance de la succession ; le roi donna un festin magnifique auquel il invita beaucoup de monde ; la rception fut si cordiale, qu'on n'a jamais ni vu ni ou rien de pareil!

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

PILOGUE
Les rcits rustiques qu'on vient de lire ont servi de matriaux pour mon cours d'il y a deux ans, dont le programme tait de traiter des rapports qui existent entre les mythes des livres sacrs de l'Inde et la tradition orale des pays slaves, y compris la Lituanie. En examinant de prs la question, je me suis convaincu que les hros des contes slaves ne sont, pour la plupart, qu'autant de dbris plus ou moins mutils, les disjecta membra des figures mythiques du vdisme et du brahmanisme. Pour quiconque admet l'opinion des autorits les plus comptentes, comme Lassen, Burnouf et autres, qui font remonter la date des hymnes du Rig-Vda au quinzime sicle avant l're chrtienne, il n'y a pas lieu d'incriminer ce que l'on trouve de vague et d'incohrent dans les rminiscences slaves. Au contraire, on s'tonnerait plutt de l'indestructibilit de cette mmoire du cur chez un peuple qui aime encore rver ce qu'il croyait il y a trente sicles.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

374

EPILOGUE

A l'appui de notre assertion, nous reproduirons ici une lgende cosmogonique recueillie par M. Vahylevicz (1) chez les paysans de Galicie : Quand il n'y avait pas de commencement du monde, Alors il n'y avait ni ciel ni terre. Seulement il y avait une mer bleue (2) ; Et au centre de la mer, un frne verdoyant Sur le frne perchent trois colombes. Les trois colombes se consultent l'une l'autre. Elles dlibrent en conseil comment ourdir le monde : Descendons au fond de la mer. Extrayons-en du sable menu ; nous le smerons ; Ainsi une terre noire se fera pour nous. Puis, extrayons la pierre d'or; Nous smerons de la pierre d'or. Ainsi un ciel clair se fera pour nous. Le ciel clair et un soleil brillant. Le soleil brillant et une lune claire (yana). La lune claire et une aurore claire; L'aurore claire, les toiles mignonnes. " Toute cette pice est marque au sceau des ides incontestablement vdiques et brahmanes. Il s'agit ici, non pas de la cration primitive du monde,
______________ (1) : J'ai sous les yeux le texte ruthne de cette lgende, publie par Novosielski dans Lud Ukranski , 1857. (2) Rig-Vda , I, p. 38, dit : " L'Aryas invoque les eaux comme les mres des tres. " chez les Grecs, Thals regardait l'lment humide comme le premier principe des tres.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

EPILOGUE

375

de l'volution d'un sicle cosmogonique (sanscr, youga, sl. viek) : " La cration n'est que le dveloppement de la divinit. " Pour les Aryas le nant n'a pas de raison d'tre. Dieu et le monde existaient, mais ce dernier fut bris et submerg la suite d'un cataclysme : Dieu va le reconstruire en retirant les dbris du fond des eaux. A cet effet, Dieu, symbolis par les trois colombes, descend sur un frne (sl. yavor [1]) qui prexistait aussi, car il crot au centre de la mer. Un des hymnes du Rig-Vda, d'ailleurs trs pauvres en dtails cosmogoniques, dit : " Quel est cet arbre ? C'est celui qui sert former le ciel et la terre; celui dont Agni a fait ces deux divinits immortelles et secourables. " (Rig-Vda, trad. Langlois, vol. I, p. 118.) A cela rpond une tradition vdique, cite par M. Baudry (2), d'aprs laquelle le ciel est un arbre aux fruits de feu, dont les branches servent d'habitation aux dieux. Dans notre lgende, l'arbre yavor n'est, pour ainsi dire, que la charpente d'un ciel futur. Remarquons aussi que le passage de
______________ (1) Dans les hymnes vdiques yava signifie " l'orge ". Ils ne parlent pas d'autres crales. Le paver frne, platane d'Orient, tait un arbre mystique en Pologne et en cosse. (2) Voyez le mythe du feu dans la Revue Germanique de 1863.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

376

EPILOGUE

l'hymne ci-dessus donne le nom du dieu du feu, Agni, au crateur du monde, et que notre lgende fait partie des posies de circonstance, appeles Kolada, que le peuple de Galicie et d'Ukraine chante en l'honneur de la fte du solstice d'hiver et durant la semaine de Nol. On allume alors des feux et des bchers dont nous parlerons tout l'heure. Les trois colombes de la lgende, qui peuvent symboliser la Trinit chrtienne, rappellent aussi les triples fonctions du dieu vdique : " 0 Agni ! Nous savons que tu es triple et plac en trois demeures. " (Rig-Vda, vol. III, p. 13.) Dans les popes indiennes, Agni apparat souvent sous la forme d'une colombe. " La pierre d'or " de la lgende, de mme que la bague d'or du conte (page 88), submerges au fond de la mer, reprsentent le feu latent ou le feu vital, dont les hymnes parlent souvent " 0 Agni, possesseur de tous les biens ! Nous t'avons vu souvent entrer dans les eaux, dans les plantes. " (RigVda, IV, p. 254.) " Agni est l'me du monde. " (Ibid., IV, p. 487)

" Nos yeux distinguent trois feux la belle chevelure. L'un, dans l'astre qui roule au ciel, chauffe la terre ; l'autre, qui prside au sacrifice ; du troisime nous ne voyons que la voie et non la forme. " (Ibid., I, p. 389.) " Oui les ondes ont port dans leur sein celui qui est

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

EPILOGUE

377

suprieur au Ciel et la Terre, aux Dieux et aux Assouras, celui qui donne la lumire tous les htres divins. " (Rig-Vda, IV, p. 316.) Enfin, le sable, que les colombes veulent extraire du fond de la mer pour reconstruire le monde, fait penser un mythe indien, selon lequel, aprs le dluge, Brahma, mtamorphos en sanglier, plonge dans les eaux et en retire, sur ses dfenses, la terre submerge. Le culte du feu a laiss maint souvenir dans les traditions et dans les idiomes du peuple slave. On en rencontre partout des vestiges, depuis la peur des paysannes de Lituanie qui, l'approche de l'orage, courent allumer leur cierge bni (gromnitza), comme moyen de conjurer les effets de la foudre (groin), jusqu'au fanatisme des Raskolniks de Russie, qui croient bien mriter de Dieu en faisant mourir leurs personnes et leurs bestiaux dans les flammes d'un bcher, l'instar des Soutas hindoues. Le mot Agni signifie en sanscrit et chez les Slaves galement " le feu, " et le respect qu'aujourd'hui encore on lui tmoigne est tel qu'on croit commettre un pch en crachant dans un foyer. Aux poques du paganisme slave, il y avait des prtres et des vestales prposs la garde du feu sacr (znitch), ainsi que des vierges charges de veiller la conservation du feu des preuves judiciaires (plamen pravdozvesten) ou ordalies.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

378

EPILOGUE

Plus tard, quand les villages des communes slaves se sont forms en principauts et celles-ci en royaumes, les potes nationaux, pour plaire au roi, le comparaient au feu. Voici ce qu'en dit Nicolas Rey (n en 1506), le premier qui ait essay d'crire en polonais : " L'me des rois est une flamme qui aspire toujours vers le ciel. Nourrissez-la de bois sec et odorifrant; mais si vous jetez du bois vert et pourri dans la flamme, alors elle se confond avec de la fume et trane par terre. C'est pourquoi des conseils donns un roi l'lvent ou le ravalent, selon qu'ils se trouvent bons ou pervers. " Un botaniste, contemporain de Rey ", accusait ses compatriotes de sacrifier aux dmons, en brlant, disaitil, certaines plantes avec " du feu obtenu par le frottement de deux pices de bois. " J'ignore si cette espce de briquet est encore en usage chez les paysans slaves, mais les Serbes, les Croates et les Tchques de nos jours donnent le nom de Kre ou Krovi (2) au feu sacr en gnral et aux bchers que l'on allume le soir de la veille de la Saint-Jean, en particulier. L'tymologie du verbe
______________ (1) Martinus, cit par Snguirev dans Prazdniki, vol. IV, p. 29. (2) En Galicie et en Ukraine on donne ces feux le nom de "bains solaires, " kupallo.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

EPILOGUE

379

Krciti, " battre le briquet, faire jaillir l'tincelle, " est Kre, synonyme de skra ou iskra, " tincelle. " On sait que l'arani ou le briquet, dont il est si souvent question dans les hymnes vdiques, tait aussi compos de deux pices de bois, et que les Aryas primitifs croyaient qu'en les frottant l'une contre l'autre on veillait Agni qui y dormait. Or, n'est-il pas remarquable que les premires versions slaves des vangiles (au neuvime sicle) traduisent le mot resurrectio par vskres, littralement, "l'ascension du feu sacr, le rveil de l'tincelle? " Le culte de l'Aurore (sl. Zorya) a laiss des traces presque aussi nombreuses que celui du feu chez les paysans de la Slavie. A leurs yeux, le grand nombre d'toiles de diffrentes grandeurs s'explique par un grand nombre d'infidlits que leur mre, Zorya, fait son poux. Il y a beaucoup de fabliaux ce sujet. Ainsi, une chanson serbe du recueil de Vouk Stphanovich (vol. II, p. 626) dit : " La lune rprimandait l'toile du matin : " O as-tu donc fln, Aurore? o as-tu rd, en pure perte de temps, rd pendant trois jours ? " " L'Aurore rpondit : " Je restais, je voyageais sur les
______________ (1) Dans le Rig-Vda (I, 22), il est dit que l'Aurore " va visiter tous les tres, " et on la qualifie de lil de la terre, pithte que Kochanowski (seizime sicle) a trouv dans une chanson des montagnards du Carpathes, yasn dnia oko.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

380

EPILOGUE

hauteurs de la blanche ville de Belgrad. J'y employais mon temps contempler une grande merveille, assister au partage du patrimoine de deux frres Bodhan,..." etc, La Lune est l'poux de l'Aurore, et le nom (sanscr. Manou et Manouch ; sl. Mciatz et Monge) que les Indiens et les Slaves prtent la lune est du genre masculin. Novosielski, dans son ouvrage prcit, donne la chanson (p. 195) suivante : " L'toile du soir envoya dire la Lune " Compagnon chri, ne te lve pas avant moi. Attends-moi pour nous lever ensemble. Nous irons tous les deux clairer le ciel et la terre. Les animaux s'en rjouiront dans les champs et le voyageur nous bnira chemin faisant, " etc. Mais le souvenir le plus remarquable du mythe indien, concernant l'Aurore, fut trouv chez les paysans de la Lituanie :
Mnou pousa Sable (Soleil) Au premier printemps '. Sable se leva de grand matin. Mnu se spara d'elle. Mnu rdait tout seul, Amoureux d'Achrin. Perkuns, fort courrouc,
______________ (1) La version allemande dit : " Au premier printemps de la cration. " Les mots souligns ne se trouvent pas dans le texte lituanien, que je traduis littralement.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

EPILOGUE Le pourfendit avec une dague " Pourquoi t'es-tu spar de Sable? Pourquoi aimes-tu Achrin? Pourquoi as-tu rd seul nuitamment? " Achrin ftait ses noces.

381

Perkuns, mont dans son char, entra par les portes (1), Et il tua le chne verdoyant. Le sang du chne en s'coulant Arrosa mes robes, Il arrosa ma belle couronne. La fille de Sable (2), pleurant,
______________ (1) " La voil, Aurore, qui ouvre les portes du Ciel et force la Nuit, sa soeur, se cacher. Elle consume les ges de la vie humaine et se colore des feux du Soleil, son amant. " (Rig-Vda, I, p. 176.) (2) C'est--dire l'Aurore. Le dieu Perkuns punit l'inceste en tuant Mnu. Ailleurs on voit Mnu porter l'pithte de Sala-Brlis (frre de Saillie). Dans le recueil des chants (Danos) lituaniens, publis par le docteur Rhesa, il y a d'autres Danos qui parlent des blessures et des langueurs (lunaisons) de Mnou. On y lit entre autres les plaintes suivantes d'une bergre: " Hier, le soir, ma brebis disparut. Qui est-ce qui m'aidera retrouver ma brebis unique? " Je suis alle chez l'toile du matin (lit. aussrinn, sanscr. ouchra). L'toile du matin me rpondit : " Je dois tous les matins attiser le feu du soleil. " Je suis alle chez l'Etoile du soir (lit. vakrinn, sl. vetchernitza). L'toile du soir me dit : Je dois tous les soirs faire le lit du Soleil. " " Je suis alle chez la Lune (lit. Menou et Mnclis). La Lune rpondit : Je suis pourfendue par le glaive. Ma figure est triste. Je suis alle chez le Soleil. Le Soleil rpliqua : Durant neuf jours je chercherai (ta brebis). Le dixime jour je ne me coucherai pas. "

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

382

EPILOGUE

Ramassait, pendant trois ans,

Les feuilles parses. " O iras-tu, ma mre, Pour blanchir mes robes? O laveras-tu le sang? Ma fille, ma jeune enfant, Va ce petit beau lac, O coulent neuf rivires. O donc, bonne mre, Iras-tu faire scher les robes? Dans ce jardin, ma fillette, O croissent neuf rosiers. Quand pourrai-je, ma mre, Revtir mes robes, Les porter bien blanches, bien sches ? Ma fille, dans cette belle journe O les neuf soleils rayonneront. "

Rhesa a traduit en allemand le texte lituanien de cette lgende. Aprs lui, d'Eckstein et M. Eichhoff publirent une traduction franaise, en l'accompagnant de quelques observations. Pour ma part, je crois avoir trouv, sinon l'explication de tous les dtails du mythe, du moins beaucoup d'analogies qu'offre la lgende lituanienne avec un hymne vdique qui, dans la traduction de Langlois (vol. IV, p. 320), porte le titre de Noces de Sourya. On y voit, l'aube du jour, les pieux Aryas occups sacrifier et chanter des hymnes en prsence des dieux. L'Aurore (Sourya), fille du Soleil, apparat la premire. Puis les crpuscules (avins) arrivent, monts sur leur char. Ils viennent de la part du dieu Soma demander pour

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

EPILOGUE

383

lui la main de Sourya. Le pre y consent, les dieux approuvent son choix, et la fiance monte dans le char qui s'lance travers l'espace toil. Le cortge, en s'avanant, heurte les astres, qui semblent jaloux de la beaut de Sourya et du bonheur de Soma. Cependant celui-ci la cde au dieu Gandharva. En troisimes noces, Sourya pouse Agni ; en quatrimes, le fils de Manou, c'est--dire l'homme-dieu. On voit que les deux mythes, vdique et lituanien, s'accordent en plusieurs points : l'Aurore change de maris aprs avoir pous Soma, qui, au ciel, est un dieu, et sur la terre une plante. Les sacrificateurs indiens recueillent cette plante (1) pour un faire une boisson dont les dieux aiment s'enivrer. Dans la mythologie lituanienne, le chne recevait les honneurs divins (2). Indra, qui correspond
______________ (1). Asepias acida ou Sacrostema viminata de nos botanistes. Voyez ci-dessus une note de la page 352. (2). Le paganisme slave vnrait, comme autant d'arbres sacrs, le sureau, le chne, le tilleul, le pin, le saule et le frne. M. Snguirev (Voyez Prazdniki, vol. I, p. 95) rapporte que prs Romov, ancienne capitale de Lituanie, il y avait un chne gigantesque consacr au dieu Perkuns, et devant lequel brlait le feu sacr. Au quatorzime sicle le prince Gudymine, fondateur de Vilna, fit couper le chne de Romov. En Serbie, aujourd'hui encore, le badnak, c'est--dire un tronc de bois de chne, est l'objet d'un culte particulier pendant les solennits de la nuit de Nol. (Voyez Hanush, Calendrier mythologique, p. 20.) Les Tchques ont un mythe d'aprs lequel l'me d'une

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

384

EPILOGUE

au Perkuns lituanien, s'oppose comme ce dernier la continuation du mariage en disant " 0 Sourya, je te dlivre de ce lien de Soma dont t'a li ton pre; pour ton bonheur je t'unis un nouvel poux. " (Sloka, 24 et 25.) Ailleurs (Rig-Vda, II, 163), il est dit : " 0 grand Indra! la fille du Soleil, Aurore, se faisait grande. Tu l'as rduite en poudre. Aurore tremblante, ainsi frappe par toi, gnreux, est tombe de son char rduit en poussire. " Les robes de l'Aurore lituanienne sont taches de sang, et la vingt-huitime sloka vdique dit : " Mais je ne vois plus que du sang et du noir? C'est Critya (mauvais gnie) qui s'attache l'poux. "
______________ femme abandonnait son corps toutes les nuits, pour aller s'incarner dans un saule. Le mari, comme le Perkuns de notre lgende, abattit le saule coups de hache, et l'instant mme la femme mourut. (Voyez la ballade d'Erben intitule le Saule.) Parmi les Daines recueillis par le docteur Rhesa, on trouve une prire adresse un chne par un enfant orphelin : " Sur la mer, prs du port, il y a une montagne blanche. De sa cime s'lve un chne verdoyant. J'y ai fait aborder ma barque, moi le malheureux. Je l'ai entour de mes bras : " 0, mon chne bien-aim! ne te changerais-tu pas en mon pre? Tes branches verdoyantes ne se changeraient-elles pas en ses bras blancs? Tes feuilles vertes ne se changeraient-elles pas en paroles d'ami? Hlas! j'en suis revenu, pleurant des larmes ambres! car le chne ne se mtamorphosa pas en mon pre bien-aim, ni les branches verdoyantes en ses bras blancs, ni ses feuilles vertes en paroles d'ami "

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

EPILOGUE

385

Tout cela prouve jusqu' l'vidence que l'hymne et la lgende parlent d'un mme mythe, bien que les rles des personnages soient parfois intervertis. Enfin, les deux rcits aboutissent un dnouement semblable : Sourya finit par s'unir Manou, et la mre d'Acbrin lui prdit une solution heureuse aprs l'accomplissement des temps dsigns par un nombre mystique. Ce qu'il y a de plus remarquable, c'est que les " rivires " et le " lac " de la lgende lituanienne rappellent " le fleuve " et les "ondes" de la dernire sloka de l'hymne : " Que tous les dieux, que les ondes protgent tout ce qui nous est cher.... Qu'Agni, que le fleuve de Sarasvati, le gnreux, nous accorde tous son appui. " On sait que selon le rve chri des brahmanes, aprs la consommation des sicles la mort prendra ses vacances ; l'homme redevenu dieu, s'unira avec le ciel, et dsormais il n'y aura aucune souffrance, aucune imperfection. Tous les tres vivront dans l'ternit de la lumire et de l'amour. Cette frquente concidence entre la tradition orale chez les Slaves et les mythes d'Agni, de Sourya, d'Ouchra, n'est pas certes l'effet du hasard. Il y a plus, l'invincible chef des dieux vdiques, Indra, existe et agit dans le mme ordre d'ides que les hros des contes slaves. Ainsi, par exemple, Alcis et Vitol, premiers hros

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

386

EPILOGUE

mythiques de l'ancienne Lituanie, passent toute leur vie lutter contre les dieux et les lments hostiles l'homme. Vitol, guerrier et magicien (1), parcourt le monde d'un bout l'autre; il s'entretient avec la lune et il connat les noms de tous les astres; il tue le dragon Pukis et il possde un coursier qui dpasse les vents. Alcis est un gant qui parfois commet des brigandages, mais qui aime les hommes et les punit ou les rcompense selon leurs mrites. Nous avons vu dj agir et combattre les hros des contes traduits dans ce volume, comme Imprissable, le Pcheur, le Prince Toutbon, le Prince la main d'or; etc. Maintenant laissons les hymnes du Rig-Vda nous raconter ce que fait leur Jupiter : " Indra saisit le nuage par le pied, il l'attire lui, comme pour le dvorer, et, de ce large corps, il enveloppe sa tte. De son sige lev, il le soulve, puis il le brise et descend avec lui sur la surface de la terre. " (Rig-Vda, IV, p. 176.) " Autour de toi, Indra, brille la lumire et la force. Vritra (2) retenant les ondes, s'tait assis au haut des airs,
______________ (1) Tous les dieux vdiques sont habiles en magie. (2) Vritra, dmon des tnbres; son nom, d'aprs l'interprtation de Bopp, correspond au slave Vrah, ennemi. Il est aussi le dieu de Mensonge (sl. Vriati). Voyez le combat d'Indra avec Vritra dans le Bhag. Pur., livre VI, chap. XII, trad. Burnouf.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

EPILOGUE

387

quand sur cette pente cleste, oh il semblait difficile de saisir cette masse norme, tu es venu lui briser la mchoire. " (Ibid., I, p. 90.) " Tu as, avec tes traits, bris la ville mobile de Souchna. 0 brillant Indra, achve-le, toi qui mrites d'tre honor par des chants et par des offrandes! " (Ibid, III, p. 188.) " Ahi (2) se cachait au sein des nuages; le sombre magicien se renfermait dans cette humide retraite. Il arrtait les eaux et encombrait le ciel. 0 hros, Indra, tu as avec force frapp Ahi ! " Indra secoue les poils de sa barbe azure, ainsi la pluie lance ses traits humides. " (Ibid., IV, p. 170.) Le mot Indra veut dire le ciel azur, le beau temps, ce qui correspond, dans les langues slaves, au : tchque modrne, espace azur ; pol. modry bleu ; serbe vdro, transparent, lucide, vdratz glacies limpidissima, vdritic, serenatur coelum ; vidro, un seau d'eau, etc. (la robe couleur de temps de Perrault). Tantt la posie populaire des Slaves compare les nuages des monstres, dragons, vautours, etc., et
______________ (1) Souchna, dmon de la scheresse (si. Soucha ou Souchnia). Les nuages sont " la ville mobile de Souchna " ; il s'y cache pour empcher de pleuvoir. (2). Ahi, divinit malfaisante. Elle a la forme d'un serpent (sl. yhila ou ouhr, anguille; ouge, serpent). (3). En franais mordor et aussi la foudre, arme du dieu Indra, auquel les hymnes du Rig-Vda donnent, entre autres, l'pithte de syna (al. syanie, clat, rayonnement). Syna est galement le nom de l'pervier cleste des Indiens qui avait drob le feu du ciel pour en gratifier les hommes.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

388

EPILOGUE

tantt elle les appelle " les vaches du bon Dieu. " Les hymes du Rig-Vda disent la mme chose : " Indra! Ne nous oublie pas, gardien des vaches clestes. " (Rig-Vda, II, p. 40.) " C'est lui, Indra qui, s'emparant de la mamelle du nuage, l'ouvre et la ferme son gr. " (Ibid., I, p. 40.) Indra, dans ses luttes incessantes contre les tnbres et la scheresse, se fait aider soit par le dieu du vent Vayou (1), soit par les brises Marouts (2), ses fidles auxiliaires, dont le souffle rafrachissant calme les ardeurs de la canicule et provoque des ondes fertilisantes : " Que le merveilleux Vayou souffle, que les vaches fcondes (nuages) de leurs langues caressent les plantes. Que les plantes boivent ces ondes qui donnent la force et la vie. " (ibid., IV, p. 465.) Tout dieu que soit Indra, ses travaux titaniques l'puisent; il a faim, il a soif, il a besoin du repos aprs ses fatigues, absolument comme le dieu du Soleil et le dieu du Vent de nos contes ci-dessus. Aussi, les bons Aryas lui prparent-ils ds le matin, pour lui et pour les coursiers de son char, une offrande
______________ (1) Sl. viyou, je souffle, et viya, bourrasque. Il y a un autre mot sanscrit pavana, vent, qui correspond au sl. povianie, une brise lgre, un souffle. (2) Le Coran reproche aux idoltres d'adorer les Harouts et les Marouts.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

EPILOGUE

389

compose de comestibles et de boissons dont il est trs friand. Ils lui font un lit moelleux de l'herbe Koua (1), afin que le dieu puisse s'y prlasser, s'enivrant de Soma et coulant la musique des hymnes que les sacrificateurs et les pres de famille chantent en son honneur. " 0 Indra, nous t'avons prpar ton sige au sacrifice, Viens donc vers nous ! On dit que tu aimes le soma. Nous t'en avons prpar. Bois-en jusqu' l'ivresse; remplis tes larges entrailles. " (Rig-Vda, I, p. 194.) " Pour toi ce gazon (koua) a t tendu, Indra, ce soma a t vers. Cette orge a t prpare pour tes chevaux. Viens donc en notre demeure, tout-puissant bienfaiteur !... Viens grand et beau, sage et prvoyant. Suis la route que t'indiquent nos hymnes et bois de ce soma aussi doux que le miel. " (Ibid., II, p. 51.) " 0 Indra! reois, ds le matin, le soma que nous t'offrons, avec ces beignets, ce plat de caill, ces gteaux et ces hymnes. " (Ibid., II, p. 75.) Les Slaves du paganisme, renomms toujours pour la vertu de l'hospitalit, invoquaient et recevaient de la mme faon leurs dieux. Dans un vieux pome tchque (manuscrit du treizime sicle), le hros Zabo se plaint de ce que les chrtiens forcent ses compatriotes renoncer aux usages antiques :
______________ (1) La gramine Poa cynosuroides de nos botanistes.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

390

EPILOGUE

" L'ennemi, dit-il, a chass les perviers de nos forts sacres....Il nous dfend de nous prosterner, le front contre la terre, devant nos dieux, de leur donner manger au crpuscule. L o nos pres offraient des mets nos divinits, l o ils chantaient des hymnes, l'ennemi fait abattre tous les arbres, il fait briser tous les dieux (1). " Dans des chansons slaves de Lituanie, que Mickiewicz a traduites dans son pome Dziady, le sacrificateur, s'adressant aux mnes des anctres (sansc. pitris), dit entre autres choses : " Arrivez dans le temple sacr o il y a de l'aumne, des prires, de la nourriture, des boissons. " " Que dsires-tu, me, chrie, pour arriver au ciel? Veux-tu des louanges de Dieu ? Veux-tu des friandises et des douceurs ? Il y a ici des ptes frites, des beignets, du lait, des fruits, des fraises, " etc. Tous ces rites se pratiquent encore dans des villages des Blo-ruthnes en Pologne. Il n'est pas rare d'y rencontrer, le jour de la fte du patron des troupeaux, dans des laiteries, son image barbouille de lait caill dont quelque laitire a bien voulu rgaler le saint ! On y trouve aussi un usage qui rappelle celui de Koua des hymnes vdiques : La Koutzya, c'est--dire le repas du soir que l'on donne tous les ans la veille de Nol, doit tre ncessairement servie sur une nappe tendue sur une jonche de foin.
______________ (1) Voyez vol. 1, p. 13, Vybor Starocesk, 1845, Prague.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

EPILOGUE

391

Pour en finir avec les divinits vdiques, nous ferons observer que leur nombre est comparativement restreint. Nous avons nomm dj les principales, auxquelles on n'aurait qu' ajouter quelques-unes pour puiser la liste, comme : Varouna, Neptune indien (sl. bouroun, bourrasque ; boury, fauve, sombre; var, liquide en bullition); Yama, dieu de la mort (sanscr. yam, saisir; sl. ima, il saisit, et yama, fosse mortuaire) ; Avins, les crpuscules (serti. vanout, diluculum; avnouti, luire, clairer faiblement comme le fait l'aube du jour). Quelques noms des dmons indiens ont leurs correspondants slaves, par exemple : Piatchas, vampires qui se nourrissent de la chair humaine (sl. bies, dmon ; pies, chien ; serti. vechtitza, vampire); Prtas (sl. bred, cauchemar); Bhutas (sl. bouta, orgueil); Rakchaas (sl. rokoch, rvolte), etc. Aucune de ces analogies n'est plus intressante, comme mot et comme ide, ni plus digne d'tre signale que le sanscrit diva, dieu. Les indianistes le font driver de l'tymon sanscr. div. briller, et aussi aimer, dsirer : Dans les idiomes slaves, div ou divo signifie prodige, et divny, tonnant, merveilleux. Dans le pome ruthne la lgion d'Igor, " de mme que dans le Zendavesta, div est dmon, ennemi du bien, et du dieu de la lumire Hormuzd. Aujourd'hui, il n'y a que les Lituaniens qui appellent Dieu Diva; tous les autres

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

392

EPILOGUE

Slaves donnent ce nom la " Vierge ; " mais ds qu'elle n'appartient plus exclusivement Dieu, soit en se mariant, soit en cessant d'tre vestale, ils l'appellent Nvesta, " femme. " Leur boh ou bog, pl. bogovi, nous l'avons vu dj, trne au-dessus de tous les dieux, c'est l'tre suprme par excellence, le Bagha ou Baghavat (1), pithte que les chantres des hymnes vdiques donnent tout ce qu'ils peuvent concevoir de plus divin et de plus grand en mme temps. " Indra crot au milieu de nos libations; il grandit par l'effet de nos oeuvres pieuses et obtient de la renomme.... Il est grand, il est victorieux. Indra est pour nous tel que Bhaga. " (Rig-Vda, III, p. 52.) Les mythologies postrieures au Rig-Vda, comme celles du brahmanisme, du bouddhisme et du lamisme, offrent bien moins de rapports avec la tradition orale chez les Slaves. Elles ont monstrueusement dfigur les beaux types des divinits aryanes. On dirait que la tradition slave avait puis seulement aux sources du vdisme, le plus pur, et une poque antrieure la descente des Aryas brahmane dans le bassin du Gange et des Aryas bouddhistes dans l'Asie centrale et en Chine. A dfaut de chroniques qui rappelleraient les temps des premires migrations des peuples indo-europens, une science de nouvelle date, la philo______________ (1) Bhavat, qui existe, l'Etre, le (?) des Grecs.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

EPILOGUE

393

logie compare, a dj aid plusieurs savants de l'Allemagne et de l'Angleterre clairer d'un jour tout nouveau le berceau de la grande famille aryane. Dernirement, en France, M. Pictet a termin le deuxime volume d'une belle et savante synthse des recherches de ses devanciers. Si l'lment slave n'y a pas une part aussi importante qu'il l'et mrite, il faut s'en prendre au peu de matriaux dont peuvent disposer les trangers. Et cependant aucun des idiomes indo-europens n'offre plus d'analogies que le slave avec la langue mre des Aryas, le sanscrit. Presque tous les mots indispensables la vie quotidienne, et que chaque peuple apprend chez lui avant de s'expatrier, sont sanscrits et slaves la fois, comme vivre (giv), mourir (mri), manger (iad), voir (vid), les yeux (sanscr. aksa, sl. otchi), savoir (ved), entendre (srou), cohabiter (iab), printemps (yaro), hiver (sanscr. hima, sl. zima), fume (sanscr. (dhma, sl. dym, de sanscr. dhu, sl. dykhati, souffler, respirer), etc. Les noms slaves des arbres comme dou, le chne, ocika, le tremble, lipa, le tilleul, dont l'tymologie est inconnue, correspondent, ce me semble, aux dou, aoka, ilpa de l'Inde, o on les donne des arbres d'une espce diffrente et qui n'existent pas en Europe. Le nom survit souvent la chose, et nous avons dj vu comment div, "dieu, " chez les Indiens, est devenu " diable " en Perse et en Slavie.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

394

EPILOGUE

De mme le riz (sanscr. vrihi), en passant du midi au nord, se fait seigle (sl. roge). De mme aussi le nom du tigre (sanscr. bhari, lion, hind bebr, tigre royal) fut donn par les Aryas germaniques (beur et boar) tantt l'ours, tantt au sanglier; et par les Slaves, au plus doux d'entre les animaux, l'inoffensif et intelligent castor (sl. bobr). Le loup (sanscr. vrka, sl. vlk) ; l'ours (sl. midv-idi) veut dire en sanscrit " mangeur de miel" ; le livre (sanscr. raya ou aaka, sl. sousla gerboise, de sl. sous, saut, bond) et zayetz (livre); la souris (sanscr. moucha, diminutif mouchaka ; sl. Mych, dim. mychka); le verrat (sanscr. anara, pol. knour.); le sanglier (sanscr. varaha, pol. varhlak), ainsi que le chevreuil (sl. sarna, sanscr. sarnga, cornu), portent encore les mmes noms dans les deux contres. Quant aux oiseaux (sanscr. pataga, sl. plak), le faisan (tezerv, de l'pope persane), prte son nom aux gallinacs du nord de l'Europe, comme sl. tietrzev, coq de bruyre, et fran. ttras (grec Ttpas). Parmi les animaux domestiques, il y a deux noms sanscrits (gava, buf, et ila, vache) pour dsigner en slave le buf et la vache (sl. gav-iadina, du buf, et ialovitza,
______________ (1) Le tigre royal habite encore la zone qui s'tend depuis lInde jusqu' la plaine de Slogan, aux embouchures du fleuve Araxe, et quelques dizaines de lieues de Bakou, ville qui forme le point le plus septentrional des plerinages des Hindous. Ils y viennent adorer le feu l'endroit qui porte encore son nom sanscrit djoala.:

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

EPILOGUE

395

gnisse). L'talon (sl. oguier ; sanscr. ava ; goth., aihva, et haya, cheval). Le chien, sanscr. mn ou vani; pol. tchvan ou stchvany (poursuivi par les chiens) et stchni, petit chien. Le sanscr. kukutta, coq, correspond au kogout. Tous les mots slaves qui dsignent le tombeau, sont d'origine asiatique : mohila (sanscr., maha, et ila, terre); kourhan (pers., gour, tombeau, et khan, maison) ; grob (arabe qabr). il y a une immense voie pave de tertres funraires, ou tumulus qui, partant de Balkh, du Pendjab et de l'Afganistan, o on les nomme tp (pol. stypa), se dirigent par la Perse vers le Caucase, s'parpillent sur les steppes de l'Ukraine et atteignent d'un ct la Sude et de l'autre la France. C'est probablement la route qui conduisit les migrations aryanes depuis les plateaux alpestres du Paropamysus jusqu'en Europe. Mais revenons aux contes slaves. Dans le courant du sicle actuel, on en a publi plus de quarante recueils. La philologie et la critique ne les ont pas encore examins ni coordonns avec le soin que les frres Grimm ont mis recueillir la tradition orale chez les peuples germaniques. Cependant les travaux de Chodakowski, de Vouk Stphanowich, d'Erben, de Hanush et de tant d'autres, ont facilit les recherches. Les contes slaves peuvent tre groups en trois nuances distinctes l'une de l'autre serbe, russe et polanienne. Les contes serbes, nomins chants hroques

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

396

EPILOGUE

(piem younatehk), vu l'extrme facilit avec laquelle l'idiome national se prte la mesure rythme, sont tous composs en vers blancs. Goethe les admire, et une bonne partie est dj traduite en franais par Mme Voart et M. Dozon qui sait trs bien le serbe. Les hros en sont pour la plupart des personnages historiques, dont le plus ancien prit la bataille de Koovo, en 1389. Cependant on y voit intervenir des figures empruntes la mythologie slave, et par consquent remontant des poques plus anciennes. Il y a des nymphes Vilas qui, semblables aux Apsaras indiennes et aux Ronalkas de l'Ukraine, hantent les abmes des eaux, les cavernes des montagnes. Hostiles au Dieu des chrtiens, qu'elles appellent" vieux meurtrier (1) " elles protgent ceux d'entre les hommes qui les ont vaincues. Elles excellent tirer de l'arc, chanter et gurir au moyen de plantes vertus mdicinales dont elles possdent le secret. La mtempsycose indienne y a laiss quelques souvenirs, comme les vampires, les loups-garous, les femmes mtamorphoses en oiseaux et la Vierge de la mort, la kali serbienne. Un hros de ces contes, Relia, est pourvu d'ailes qui lui ont t donnes par sa nourrice, sorcire (vedma) de profession. Un autre hros, Miloch, est fils d'une jument.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

EPILOGUE

397

Du reste les guerriers serbes se fient la bonne trempe de leurs pes et la vigueur de leurs coursiers plutt qu' l'intervention des tres surnaturels. Le plus fantasque des hros serbes, Marko Kralvich, fait le sujet de tout un pome digne d'Arioste. Il a la bravoure et la gnrosit de Roland, qu'il surpasse en sentiments patriotiques. Mais Marko a abjur le christianisme, et parfois il commet des actes de cruaut que rien ne saurait justifier ; ce qui ne l'empche point de pleurer sur le cadavre d'un ennemi, aprs avoir reconnu qu'il avait plus de cur que lui, ni de se jeter au milieu des flammes pour sauver le nid d'un faucon. Ces sentiments foncirement slaves se sont teints peu peu au contact des dominateurs trangers. L'influence byzantine, de son souffle impur, a terni la candeur primitive de la lgislation du code serbe de Douchan. En Bulgarie, la posie nationale disparut touffe durant le rgne d'une seule dynastie des barbares venus des bords du Volga. Les races conqurantes des Tatars et des Mongols ont cela de particulier qu'au bout de quelques sicles de domination, elles s'absorbent et disparaissent dans le corps du peuple conquis. Elles s'en assimilent avec une extrme facilit les moeurs, la langue et la religion, mais elles lui inculquent leur esprit (1). Les contes russes peuvent venir l'appui de

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

398

EPILOGUE

cette assertion. Voici l'apprciation qu'en a donne M. Chavires, professeur de littrature russe Mocou, et qui ne saurait tre souponn de partialit : " Chez nous, dit-il, les contes du peuple ne visent ordinairement qu' exalter la force physique. Les hros favoris du peuple (russe) reprsentent autant de personnifications d'une nergie sauvage, brutale et purement matrielle. C'est qu' dater du sixime sicle jusqu' notre dlivrance du joug tatar (en 1481), toujours l'arme au bras, et comme aux avant-postes de l'Europe, nous recevions sur nos pes ces avalanches et ces ouragans qui arrivaient de l'Asie centrale, les Obres, les Kazares, les Petchengues, les Polovtzis, les hordes mongoles et tatares, rebut de peuples sans ide, sans organisation sociale, ne nous apportant que le meurtre et l'incendie. " (Istor. Rusk. Slov. p. 190.) En effet, si l'on excepte Dobrynia, il n'y a rien de slave dans les actes et le caractre des hros qui viennent s'asseoir la table hospitalire de Vladi______________
l'Asie centrale, comme exemple d'une telle fusion, on peut citer les Hezzares, puissante tribu qui a ses campements entre les provinces de Balkh, de Hrat et de Kaboul. Les Hezzars professent aujourd'hui le dogme chite et ils ne parlent plus que persan, mais leur figure a conserv le type des Mongols dans toute sa laideur primitive, ainsi que leur caractre cruel, rus, apathique. Leurs brigandages sont le flau des contres environnantes. Alexandre Burnes et dernirement M. de Khanikov ont voyag chez les Hezzars.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

EPILOGUE

399

mir, grand-duc de Kiovie. Ils y arrivaient soit d'outre-mer (zamor) en qualit de guerriers marchands, soit des villes tatares, de Rostov, de Riazane, soit de Kazan, alors capitale des Bulgares. Le plus clbre de ces preux chevaliers, lie, est un Finnois de Mourom. La grandeduchesse est un tre mythique, une sorcire. Son amant, Tougarine, moiti homme, moiti serpent ail, par son astuce et ses apptits obscnes, rappelle les dmons de Siva, qui est le sensualisme sous la forme la plus grossire et la plus matrielle. La besogne principale qui proccupe le grand-duc et ses belliqueux commensaux, consiste dompter les brigands des forts qui s'tendent entre ses tats et l'Oural. Dj le pressentiment des dsastres terribles qui devaient, de l, faire irruption sur le Dniper et y dtruire les franchises slaves, domine tous ces rcits. Cela s'accorde avec l'opinion de M. Duchinski sur les origines des Vliko-Russes. Ces contes, dis-je, except la langue, n'ont aucun lien national avec ceux des Ruthnes et des Ukrainiens, avec lesquels on les confond injustement dans les recueils publis en Russie. Passons aux contes polaniens. Je leur ai conserv l'pithte de polane, par laquelle le chroniqueur Nestor dsigne les populations slaves, habitants indignes de ce qu'on dsigne aujourd'hui sous la dnomination gnrale de provinces occidentales de l'empire de Russie.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

400

EPILOGUE

On sait que la majorit des provinces ruthnes, c'est-dire d'origine polanienne, mais gouvernes par la famille de Rurik, cherchrent se soustraire au joug des Mongols et se soumirent d'abord aux grands-ducs de la Lituanie ; et plus tard, en 1382, elles se runirent la rpublique polonaise. Ds lors, et jusqu'au dmembrement de la Pologne, c'est--dire durant cinq sicles conscutifs, tous ces Etats ne faisaient qu'un seul corps de nation, ce qui explique l'intimit des rapports qui existent entre la tradition orale lituane, ruthne et polonaise. Les contes et les chants populaires recueillis chez les Tchques, les Moraves et les Slovaques, appartiennent aussi la nuance polanienne (1). La position gographique de la Lituanie et de la Bohme les rapprochant de la Scandinavie vers le nord, et de l'Allemagne vers le sud, il se trouve que la tradition slave y empite souvent sur le terrain de la tradition germanique et vice versa. Grimm les a confondues plus d'une fois son insu. La meilleure collection des contes polaniens que je connaisse, est celle de Glinski, publie Vilna, sous le titre de Baarz Polski, en 1853. Il les a traduits d'aprs le rcit oral des villageois ruthnes du district lituanien de Novogrodek , pays natal de
______________ (1) Le nom gnrique de polanis, de la chronique (le Nestor, se conserve encore dans: velko-polani et malo-polani de Pologne.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

EPILOGUE

401

Mickiewiz, o le grand pote aimait puiser ses premires inspirations. En Bohme, une femme de beaucoup de sens et de got, Bojna Nemova, recueillit chez les Slovaques de Hongrie leurs contes populaires et les publia en tchque, Prague, 1858, intituls : Slovensk Pohadki a Povesti. Ces deux recueils, dont je choisis ici une vingtaine de contes, ne sont rien moins que complets, mais ils peuvent donner une ide exacte du caractre et des tendances de la tradition orale chez la majorit des peuples slaves. Les chants hroques de Serbie sont les plus beaux sous le rapport de la forme potique, mais ils n'atteignent pas la hauteur morale des aspirations des contes polaniens, qu'on dirait grossirement faonns sur les types du Rig-Vda et du Ramayana. Les Polaniens racontent monts et merveilles des chars ariens, des chevaux la crinire d'or, des magiciens et magiciennes mythiques (gagas, vedmas, strigas), des gants, des nains, des poissons et des oiseaux qui parlent, des dragons pourvus d'ailes et vomissant du feu, des oiseaux de flamme dont une seule plume suffit pour clairer la nuit, du breuvage de l'immortalit que des corbeaux apportent leurs protgs, des pelotes dont le fil, comme celui d'Ariane, fait traverser aux hros les dserts et les labyrinthes les plus inextricables ; il y a des mots et des formules d'une puissance tout aussi infaillible que celle des

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

402

EPILOGUE

mantras indiens ; il y a des ermites pnitents qui, en vrais Richis indiens, ne vivent que pour mourir, absorbs dans l'union avec Dieu ; il y a des gnies malfaisants et bienfaisants qui servent l'homme, des luths harmonieux qui jouent sans qu'on y touche ; il y a tout un monde de cratures ensorceles, dont il faut briser le charme pour les rappeler la vie normale, etc. L'ide dominante, et laquelle tous ces expdients surnaturels servent de moyens d'action, est la supriorit psychique de l'homme sur le reste des tres crs, au ciel et sur la terre. Aprs Dieu, l'homme est le maitre souverain. Son intelligence, toutes les fois qu'elle se laisse contrler par des instincts divins de l'me, peut et doit en imposer l'univers. Tout cela existait chez les Aryas de l'Inde, o le Richi, c'est--dire l'ascte brahmane, passait pour l'idal de la perfection. Les contes polaniens ne disent pas expressment que leurs hros sont des avataras, ou incarnations divines, mais cela ressort de leur contenu. Leur dieu suprme, Boh, dont nous avons dmontr l'identit avec le Bhaga indien, a le droit de cit dans le ciel des chrtiens. Sous l'apparence d'un vieillard cheveux blancs, Boh parcourt pied la terre, visitant plus volontiers des chaumires que des chteaux. L'ide en est peut-tre emprunte l'vangile, mais le merveilleux qui l'entoure appartient trs certainement au paganisme

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

EPILOGUE

403

slave et indien Les hros des Baiki et des Povesti sont presque toujours autant de cadets de famille, pauvres d'esprit, sots (gloupi) selon le monde, foncirement bons, doux, humbles, et qui, force de longanimit, de patience et de persvrance pratiquer la vertu, aprs maintes preuves, parviennent au but de leurs efforts. Ils sont trs sympathiques envers les animaux, et s'approchent ainsi du modle dont il y a plusieurs exemples dans les livres sacrs de l'Inde. On n'a qu' ouvrir une lgende du Mahabharata, que M. Foucaux a rendue franaise, o pour pargner la vie d'un pigeon, et en mme temps pour satisfaire la faim d'un faucon qui le poursuivait, le vertueux prince se fait couper, dans sa propre chair, l'quivalent du poids du pigeon. Au dnouement de la lgende, on voit que le pigeon n'tait autre chose que le dieu Agni, et le faucon le dieu Indra, qui, ayant ainsi prouv la vertu du roi, le portent corps et me au sjour des bienheureux. Ailleurs, le mme prince ne veut habiter le paradis qu' condition qu'on lui permettra de s'y faire accompagner de tous ses amis, y compris un chien qu'il affectionnait. Les Slaves sont certainement les descendants de
______________ (1) Dans le Mahabharata le roi Youdhichitra est accompagn et aid dans ses exploits par le dieu Krichna, qui ne se fait connatre qu'au dnouement de l'action, et au moment mme o il disparaissait de la terre pour revenir au ciel.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

404

EPILOGUE

la race aryane du Paropamyse ; ils sont des Aryas agricoles, nation qui a su toujours " rester antique et enfant de la nature. " Cela ressort de leur tradition orale, de leur histoire et de leur caractre national. Ils ont mme conserv le nom primitif de leurs aeux aryens. Dans des textes palo-slaves, le laboureur est appel raidi ou arata, ce qui correspond au grec (?), nom qu'Hrodote donne aux Perses, ses contemporains, et que Burnouf regarde comme synonyme d'Aryas (du sanscrit rta, du zend arta, " vnr, illustre "). On sait en quel honneur a t l'agriculture chez les Slaves polaniens, qui, dans leur mythologie, n'avaient pas de dieu de la guerre. Leurs premiers rois, comme les Piastes de Pologne, et les Prmysl de Bohme, sont appels au trne au moment o l'un exerait l'humble tat de charron de village, et l'autre mangeait son djeuner de laboureur, servi sur le fer d'un soc en guise de nappe. En Carinthie, jusqu'au quatorzime sicle de notre re, les princes recevaient leur investiture des mains d'un paysan, qui ne la leur octroyait qu'aprs qu'ils avaient revtu le costume du laboureur
______________ (1) Polymnie, trad. Miot, chap. LXI. " Les Perses se donnaient le nom Artens, sous lequel ils taient connus des peuples limitrophes. " (2) En Perse le nom du fleuve Hri-Rond, qui arrose la ville de Hrat, semble correspondre Aret. (3) Voyez Michelet, les Origines du droit franais, et Palacki , dans le Ier volume de son Histoire de Bohme, p. 197.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

EPILOGUE

405

slave et prt serment en langue slave de protger le pauvre et de faire bonne justice. La premire institution de la commune semble appartenir de droit aux Aryas vdiques, qui n'avaient ni roi, ni prince, ni castes, ni villes. Les peuples slaves ont conserv jusqu' nos jours le nom sancrit de vie, "village, " littralement, " ce qui appartient plusieurs, commun, " (en sanscrit vi, village, et vaya, villageois). Le Code de Douchan parle d'une autre institution, celle du jury (porota), qui existait chez les Serbes antrieurement au jury d'Angleterre. On peut mme prouver que l'opinitret avec laquelle les peuples slaves persistaient toujours maintenir chez eux le prototype aryen de leurs institutions rpublicaines et agricoles, et le peu d'nergie qu'ils ont mis pour les faire prvaloir ailleurs, furent une des principales causes de leurs malheurs politiques. La littrature grecque, qui a principalement dfray toutes les littratures de la chrtient, puisa, comme les contes slaves, ses premires inspirations dans des croyances indo-aryanes. Elle s'attacha en dvelopper l'anthropomorphisme, le ct plastique, et aucun peuple au monde n'gala les Grecs de l'antiquit dans l'art de reproduire les perfections des formes extrieures de la cration divine. Sous le ciseau de Phidias, le marbre palpite, s'anime, parle, pouvante et commande en vrai dieu, mais

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

406

EPILOGUE

le Dieu se passionne et aime comme un simple mortel. L'amour du hros et de l'hrone du Ramayana ressemble mieux l'amour chrtien. Le pauvre de l'vangile rappela aux Slaves paens le cadet de leurs contes, et ils reurent la Rvlation sans rsistance, comme une bonne nouvelle qu'ils ignoraient jusqu'alors, mais dont ils avaient le pressentiment depuis des sicles. Si en Europe dans ces derniers temps les productions littraires, surtout les chefs-d'uvre de posie et de philosophie, se sont arrtes dans leur essor, c'est que les auteurs ne demandent plus Ohnivak, de la tradition aryane, ses plumes de feu et son chant. Byron, Goethe et Mikiewicz l'ont dj essay. Il faut abandonner l'exploitation de l'idal de l'art grec, qui n'a plus rien donner, et chercher dvelopper l'idal de l'art chrtien. Les Grecs nous ont fait voir Dieu dans le corps humain, faites-nous voir Dieu dans l'me humaine. Paris 1864, avril. FIN.

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.

TABLE DES MATIRES.


Pages Le sjour des dieux........................................................ 1 Le Soleil. ..................................................................... 31 Kovlad. ....................................................................... 53 Dieva Zlatovlaska........................................................ 77 Conversations avec les dieux....................................... 95 Le brigand Madey ..................................................... 103 Le Nain ...................................................................... 125 Le Tapis volant.......................................................... 143 La Veille .................................................................. 175 Histoire du prince Slugobyl et du chevalier invisible 193 L'Esprit des steppes ................................................... 203 LePrince la main d'or. .................... ....................... 225 Imprissable............................................................... 249 Ohnivak ..................................................................... 285 Le Pleur des perles .................................................... 315 La Paresse.................................................................. 331 Kinkach Martinko...................................................... 341 La Nappe nourricire................................................. 349 EPlLOGUE................................................................ 373 ______

Rdition numrique par Contes, Ventes & Marres.