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Avant-propos

Le Soleil
L

et la Terre

Pierre Lna

e Soleil : depuis que lhomme est sur cette Terre, existe-t-il un seul objet au monde qui ait autant capt le regard, lattention, lobservation, linterrogation, limagination ? Avoir une toile sous la main nest pas la porte de toutes les plantes, une toile qui brille assez longtemps, qui ne soit ni trop proche pour ne pas sy brler, ni trop lointaine pour en tirer nergie, juste point pour que leau puisse parcourir son cycle entre glace, liquide et vapeur, et nourrir ainsi la vie, les forts et les cultures. Au contraire de tant dobjets fascinants de lastronomie, cet astre ne fut jamais dcouvert : il est et demeure. Il fut difi, ador par des civilisations entires, pris pour emblme par des rois ou des empires, certain en fuyant le labyrinthe y fondit ses ailes, dautres ne craignaient que sa chute sur leurs ttes. Clbr par les potes, il est le paradigme de la lumire, la source des couleurs et des ombres aux yeux du peintre, du sculpteur ou de larchitecte, labsence inconsolable pour laveugle. Sa course quotidienne, ses excursions saisonnires engendrrent les rythmes calendaires et la temporalit de lhistoire, de ses ombres naquirent les horloges, de sa position les saisons et les climats, les latitudes et la gographie. Ses clipses effrayrent, ranimant lantique angoisse dun Soleil teint. Un jour, au temps du miracle grec, il devint objet de science : Anaxagore de Clazomnes fut banni dAthnes pour lavoir trop contempl, puis par chance inoue Aristarque de Samos, qui le qualifiait de pierre incandescente plus grande que le Ploponnse, estima sa distance avec quelque justesse. Aprs la gomtrie vint

et inpuisable source dnergie qui tout simplement sappelle notre toile le Soleil.

jection de matire coronale la surface du Soleil observe par le satellite Trace.

CLEFS CEA - N 49 - PRINTEMPS 2004

Lockheed-Martin Solar and Astrophysics Laboratory

Cet incroyable laboratoire de physique, cette gnreuse

DR

la mcanique : qui dAristarque dj, dAristote et de Ptolme ensuite, de Copernic enfin, saurait rendre raison des mouvements relatifs de la Terre et du Soleil ? La relativit galilenne ne sur le lac Piediluco, la dynamique newtonienne firent cesser la querelle : le Soleil entra dans la physique et nen sortira plus. On dtermine sa masse, il donne son nom lhlium, premier lment chimique extraterrestre dcouvert par James Lockyer en 1869. Lors dune clipse solaire en 1919, la mesure du dplacement de limage dtoiles, proches du bord solaire, infirme la prvision de Newton et apporte une clatante confirmation de la relativit gnrale dAlbert Einstein. En 1939, au seuil dune guerre qui allait semer la mort par mille soleils, rappelant le million de soleils du Mahabharata, le physicien Hans Bethe dmontre que cest bien la fusion nuclaire de lhydrogne qui est la source de lclat du Soleil, comme de celui des toiles. On sait dsormais que le Soleil, aprs avoir nourri tant de civilisations, est mortel comme elles, mais quil leur concde encore une presque inconcevable dure. Cest cette mme anne 1939 quaprs avoir invent le coronographe, lastronome Bernard Lyot ralise Flammes du Soleil, ce premier et superbe film des rgions chromosphriques et coronales : la voie est dsormais ouverte ltude de la matire que le Soleil jecte sans cesse dans lespace. Un demi-sicle de physique, quarante annes dobservations faites dans cet espace par des tlescopes solaires ont conduit une connaissance exceptionnelle de notre toile. Que retenir de cet immense corpus, dont le lecteur va dcouvrir un certain nombre dlments au fil de ces pages ? Choisira-t-on lexploration de lintrieur du Soleil, qui paraissait jamais inaccessible, mais que cartographient dsormais les tremblements sismiques et les vibrations infimes de lastre, les oscillations de son clat ? Ou bien la dtection des neutrinos, ces particules issues du cur mme du Soleil qui nous parviennent sans encombre, alors que les photons, de collisions en collisions, pour sortir mettent des millnaires ? Ou encore les bouillonnements de la surface, ses champs magntiques et ses ruptions, grandiose paysage que les tlescopes placs dans lespace, fonctionnant dans les domaines du rayonnement X ou ultraviolet, ne cessent de cartographier. L se jouent les relations entre le Soleil et la Terre, ce qui sappelle dsormais la mtorologie de lespace et qui, dans le long terme, pourrait bien conditionner toute lhistoire des climats terrestres.

Phovoir

CLEFS CEA - N 49 - PRINTEMPS 2004

laune des progrs quexposent les articles qui suivent, on pourrait croire quon a fait le tour du Soleil : illusion permanente du savoir que celle de se croire achev ! Aussi chacun dentre eux ouvre-t-il sur de nouvelles perspectives, de nouvelles interrogations. Argumentant en faveur de Copernic, Cyrano de Bergerac crivait en 1649 : () il est du sens commun de croire que le Soleil a pris place au centre de lunivers, puisque tous les corps qui sont dans la nature ont besoin de ce feu radical, qui habite au cur du royaume pour tre en tat de satisfaire promptement la ncessit de chaque partie () De lagriculture aux combustibles fossiles, la photosynthse a promptement satisfait notre irrpressible et croissant besoin dnergie. Une nergie de fusion domesticable parat aujourReflets solaires sur latmosphre terrestre, vus depuis une navette spatiale. dhui comme une perspective moins lointaine quil y a deux dcennies. La physique et la chimie nont pas dit leur dernier mot pour la production de matriaux capables de gnrer efficacement des ressources lectriques partir de la lumire solaire. Selon le nologisme propos par Jack Williamson en 1942, il nest pas interdit de rver au terraformage dune plante Mars ensoleille, dont nous savons dsormais de faon certaine quelle abrite de leau. Aux soleils mouills de ces ciels brouills, au soleil noir de la mlancolie, au grand soleil complice de ma joie rpond cet incroyable laboratoire de physique, cette gnreuse et inpuisable source dnergie qui tout simplement sappelle notre toile le Soleil.

> Pierre Lna Professeur lUniversit Denis-Diderot Membre de lAcadmie des sciences

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