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La thorie gnrale des systmes

par Dominique Briot

Do vient la systmique ?
Systmes, analyse de systme, lecture systmique, approche systmique Ces mots devenus courants mais qui demeurent mystrieux, nous laissent limpression dune certaine confusion. Ils ont pourtant bien en commun la notion de systme. Mais do cela vient-il ? Au cours des sicles, on a pu assister un balancement dialectique entre les communauts scientifiques. Les unes promouvant la recherche de lensemble et de la globalit, les autres, lanalyse des lments et la division. Mais partir du XVIII me sicle, la pense scientifique domine par le cartsianisme va empcher lexpression des ides holistiques que lon trouvait dj chez Hraclite quand il insistait sur limportance de la notion du tout, lholos. La base de la pense scientifique sappuyait donc sur la raison, la mesure, lanalyse et se fixait comme rgles la dcomposition en lments embots jusqu llment le plus simple et la recherche de la cause de chaque vnement. Cest bien par cette manire de penser que les dcouvertes scientifiques et technologiques des sicles derniers ont t faites, que sest construite la socit industrielle. Mais progressivement, les scientifiques, confronts la complexit et la globalit ont ressenti le besoin dadopter de nouvelles mthodes, voire de trouver un nouveau paradigme. La ncessit dune comprhension systmique, qui utilise les concepts dlment, de parties et de tout, et sintresse ltude des liens entre les parties et le tout, se fait plus pressante. Cest lmergence de ce quon appelle lorganisation. Le monde comme systme. Le vivant comme systme. Les organisations comme systme. Nous touchons l au vivant tel que le dcrivait Goethe : Dans toute entit vivante () les parties sont insparables du tout en ce sens quelles ne peuvent tre comprises quavec et comme partie du tout.

Qui a impuls cette nouvelle logique ?


Mme si Lao Tseu, philosophe chinois (600 av. J.C.) indiquait que le tout est plus que la somme des parties, on reconnat gnralement le physiologiste Ludwig von Bertalanffy comme le fondateur de la science des systmes. Aprs une srie darticles publis en 1926 et 1930, il a nonc sa "Thorie gnrale des systmes" en 1947. Il en a expos les bases fondamentales dans un ouvrage du mme nom en 1973 chez Dunod. Cet ouvrage est un livre de rfrence pour toute personne s'intressant la naissance et la comprhension de la logique systmique. Dans un premier temps, Ludwig von Bertalanffy a introduit la notion de systme considrant que pour comprendre des ensembles, il est ncessaire de connatre non seulement les lments mais encore leurs relations et qui plus est, leurs interactions avec l'environnement. Il ouvre ainsi une nouvelle voie aux scientifiques de tout bord qui restaient dans une vision mcaniste, analytique des ensembles qu'ils observaient les considrant comme une somme d'lments au comportement prdictible. Ces mmes scientifiques travaillaient de manire cloisonne, chacun dans son domaine. Or, il s'avre que des lois et des principes similaires mergent des tudes menes dans des domaines aussi diffrents que la physique, la psychanalyse, la biologie, les sciences sociales. De ce constat nat la thorie gnrale des systmes qui, elle, prsente un caractre universel. Elle devient une nouvelle manire de penser le tout et la totalit. Le but de la "thorie gnrale des systmes" est de formuler des principes valables pour tout systme indpendamment de la nature des lments qui le composent et des relations qui le relient", nous dit L. von Bertalanffy. Sappuyant sur les conclusions de la thermodynamique, il introduit la notion de systme ouvert, par opposition aux systmes ferms, c'est dire un systme en relation avec un environnement sur lequel il influe et dont il reoit des influences. Il sest galement inspir de la cyberntique pour dvelopper le concept de rtroaction (cf. glossaire) positive ou ngative. Il nous apporte travers son ouvrage, une vision globale de la notion de systme et nous amne dcouvrir que les systmes disposent de proprits invariantes comme la finalit, lhomostasie, lquifinalit Ces proprits constituent en fait les bases fondamentales de l'Approche systmique du changement dans les systmes composantes humaines : familles, entreprises, associations, groupes... Elles peuvent tre repres tant au niveau macroscopique / social que microscopique / individuel en passant par les systmes intermdiaires comme la famille ou un groupe dans une entreprise.

Quelles sont les principales applications aux systmes humains ?


Si les promesses de la thorie des systmes (Jol de Rosnay, Le macroscope) sont loin dtre tenues, pourtant, chemin faisant, on a pu voir merger des applications. Tout dabord, elle a fortement inspir les travaux du Mental Research Institute de Palo Alto avec Don Jakson et Paul Watzlawick qui ont dvelopp les principes de la thrapie familiale sous linfluence de Gregory Bateson et les thrapies brves . Plus rcemment mergent des courants de pense et daction pour mieux grer et accompagner les changements dans les entreprises. Voici les principales applications que jai retenues. - La thrapie familiale Il ne sagit plus de sintresser aux individus de manire isole, mais de les intgrer dans une famille dont l'un de ses membres souffre de troubles affectifs. On observe alors les processus de communication lintrieur du systme familial. Au lieu de sintresser aux spcificits dun individu (symptmes, mcanismes de dfense, traits de personnalit), on privilgie lexamen des interactions de lindividu en rponse aux sollicitations produites par les autres membres dune famille particulire et unique. Il apparat que toute famille est un systme homostatique constitu dinteractions structures et rptitives doue dune capacit de rsistance tout changement. Pour se maintenir dans ce quelle considre comme son quilibre ou se maintenir dans un statu quo, la famille contraint un de ses membres adopter des comportements dits anormaux. La thrapie familiale consiste par consquent recevoir ensemble les membres de la famille et viter les effets lis aux risques de coalition des autres membres de la famille contre lindividu dsign comme symptme et contre le thrapeute. - Les thrapies brves Dans le cadre de ses travaux, le Mental Research Institute a marqu sa diffrence avec la psychothrapie traditionnelle en considrant quune thrapie brve pouvait savrer efficace. Ce quils ont dmontr en obtenant des rsultats trs satisfaisants. Les fondements reposent sur deux hypothses essentielles : - Le fait quil nest pas ncessaire de trouver dans le pass lexplication du prsent et quil suffit de modifier les interactions entre les personnes concernes pour obtenir le rsultat souhait. - Le problme nest pas lobjectif. Il suffit den modifier le contexte pour relancer la dynamique du systme en difficult. Ils ont pour cela labor un dmarche thrapeutique en quatre temps dveloppe par P.Watzlawick, J. Weakland, R. Fish, dans Changements, paradoxes et psychothrapie, Seuil, 1975, p132 : Pratique du changement. - Le changement dans les organisations Lentreprise, systme vivant par excellence, fait lobjet dapplications varies et en particulier sur la conduite du changement. Nous voyons co-exister deux modes dapplications de cette approche dite systmique. Le premier se situe dans la logique cartsienne. Le but tant danalyser, dexpliquer et de comprendre les mcanismes des systmes et parfois den prvoir leur volution. Le concept de base consiste examiner une organisation travers de grilles de lecture ou de modles. Lesprit danalyse, de dcoupage en sous-ensembles prime. Voici quelques ouvrages dont, mon avis, les auteurs ont apport une contribution importante au monde de lentreprise. La thorie du systme gnral par Jean-Louis Lemoigne, PUF, 1977. Cest une sorte de construction thorique qui tend crer un modle aussi cohrent et gnral que possible. La modlisation des systmes complexes, de Jean-Louis Lemoigne, Dunod, 1990. Elle constitue un vritable outil de reprsentation de diffrents aspects dune organisation. Les modlisations

dentreprise ont pour but de dvelopper des mthodes, des techniques, des modles et des outils permettant de constater et de prvoir le comportement de lentreprise. Approche systmique des organisations, vers lentreprise complexit humaine, J. Mlze, Ed. Hommes et techniques, 1979. Complt par ses ouvrages antrieurs sur la gestion par les systmes et lanalyse modulaire des systmes, J. Mlze a ralis de nombreuses applications reposant sur son outil analyse de systme. La systmique penser et agir dans la complexit- Grard Donnadieu, Michel Karsky Editions Liaisons 2002. Dans cet ouvrage, les auteurs proposent une bote outils pour sorienter et agir dans la complexit. Ces applications aux systmes humains ont, disent-ils, pour buts danalyser, comprendre, simuler, prvoir. Ces diffrents auteurs proposent des modes dintervention sur et dans les entreprises en se situant essentiellement dans une logique danalyse de systme. Ils examinent une organisation travers un modle a priori dans lequel cette dernire doit sinscrire. Je laisse dlibrment de ct les spcialistes de lanalyse stratgique des organisations, car mme si les fondements thoriques sur les concepts dacteurs, de systme et dorganisation sont trs proches des spcialistes de lApproche systmique qui ont pu sen inspirer, il nen reste pas moins quils se situent dans la logique de lanalyse. Il faut cependant dire que leurs apports ont t trs prcieux pour nous permettre de russir le saut logique ncessaire pour quitter le niveau analytique qui empchait un vritable accs la complexit. Le second mode dapplication sinscrit dans une approche globale de la complexit. Ce nest ni une approche totale, ni un dcoupage dune organisation en sous-systmes formels. Cette approche ne se situe pas dans la mme logique que celle de lanalyse systmique. Elle est inverse. Il postule que lorganisation effective dune entreprise rsulte des influences rciproques lies aux enjeux de ses entits et des acteurs internes et externes et non dune structure formelle apparente. Elle accepte donc le caractre inaccessible et non prvisible de la complexit. Cest pourquoi sa proccupation est centre sur le sens des volutions souhaites, sur limportance du systme rellement considrer (cest--dire des acteurs influents prendre en compte) et enfin sur limportance de laccompagnement des acteurs dans les transformations quils doivent subir. Voici quelques rfrences dauteurs qui tentent, selon moi, de se situer dans cette perspective. Pense globale et Management, rsoudre les problmes complexes. Gilbert J.B. Probst et Hans Ulrich, Editions dorganisation, 1989. Dans tous les domaines de notre socit merge progressivement une nouvelle manire de penser. Chacun ralise que face la complexit de lenvironnement, les schmas classiques ne suffisent plus : seule une pense globale, intgrative, partant dune vision largie qui saisit les interactions entre divers phnomnes, permet de comprendre vritablement le monde qui nous entoure. A la vision du spcialiste, focalise sur un domaine fort troit, succde celle du gnraliste, capable de prendre en compte une multitude de facteurs interagissants. Les lments constitutifs de la pense globale sont exposs comme fondement dune mthode conue pour traiter les problmes-cls de lhomme moderne. Les caractristiques de tels problmes englobent notamment la prsence de rseaux, la complexit dynamique et linstabilit. Ce livre apporte une vision du monde, mais aussi une invitation ltudier, le comprendre et mieux le matriser. Il sadresse plus particulirement aux dirigeants dentreprise et dorganismes publics et privs. Les lments de la pense globale sont constitus nous disent les auteurs de sept lments : le tout et les parties, le rseau des acteurs, le systme et son environnement, la complexit, lordre, le pilotage et la rgulation et ils prsentent une sorte de mtamodle (cf. glossaire) pour laborer et planifier des stratgies et trouver les solutions pour atteindre les objectifs. Manager dans la complexit, Dominique Gnelot, Insep ditions 1992. Lauteur propose un nouveau regard et un guide pour la pense dans les situations complexes de management. Deux

ambitions sont annonces. Dabord clairer le concept de complexit, en faisant dcouvrir en quoi les apports des sciences de la complexit renouvellent nos faons de penser fortement conditionnes par la science mcaniste et la pense cartsienne. Ensuite de proposer aux responsables des nouvelles conceptions et des mthodes plus efficaces que les approches traditionnelles dans les situations complexes : organisation, stratgie, communication, management des hommes, innovation. Ce livre est un nouveau regard et un guide pour la pense dans les situations complexes de management. La danse du changement, de Peter Senge, First Editions, 1992. Toute organisation a un systme immunitaire complexe dont le but est de prserver le statu quo. En se fondant sur de nouvelles approches du leadership et sur lanalyse approfondie de nombreux efforts pluriannuels de changement, les auteurs proposent des moyens dviter et de surmonter les principaux obstacles au changement et au dveloppement de lentreprise. Il sappuie de manire constante sur le systme pour laider faire merger ses propres ressources, apprendre se mfier des hypothses et des conclusions nfastes, apprhender des lments invariants des systmes tels que : lexpression cohrente de rsultats atteindre, une vision partage de lavenir, une discipline dinteraction pour canaliser les nergies vers des objectifs communs, un apprentissage de la pense systmique fonde sur le comportement de la rtroaction et de la complexit en sappuyant sur des outils et des techniques permettant de montrer comment changer plus efficacement les systmes et agir en meilleure synergie avec lenvironnement. Lauteur (page 43) prsente un argumentaire thorique essentiel : Les organisations sont les produits de ce que pensent et font les individus. Pour changer les organisations pour le meilleur, vous devez donner aux individus loccasion de changer leur faon de penser. Rien ne peut tre accompli par plus de formation ou par un mode hirarchique de management dordre et de contrle En revanche, la pratique de lapprentissage des organisations comprend le dveloppement dactivits concrtes En ayant la possibilit de participer ces activits, ils dvelopperont une capacit de changement plus durable. Manager par lApproche systmique, Dominique Briot, ditions dorganisation, 2006. Ce livre, prfac par Michel Crozier, se veut un ouvrage de rfrence sur lapplication de lapproche systmique du changement dans lentreprise. Inspir de la thorie gnrale des systmes et des travaux de lEcole de Palo Alto, il a pour ambition de permettre aux managers et aux consultants de sapproprier de nouveaux savoir-faire pour agir dans la complexit. Un rfrentiel daccs la complexit, bas sur les invariants propres aux systmes humains, leur est propos non pour matriser cette complexit mais pour viter dy tomber et dentraner avec eux les autres acteurs du systme. Cest un outil trs oprationnel pour apprhender une demande de changement et grer les principales situations complexes qui jonchent la vie quotidienne des oprationnels. Une dmarche pour laborer des stratgies de changement adaptes au monde de lentreprise est galement prsente. Cest une sorte de mtamodle qui sert de cadre de rfrence pour progresser par rgulations successives afin dadapter la dynamique dun systme aux rsultats quil souhaite atteindre. Enfin, il prsente lintention des dirigeants une stratgie dvolution du management pour lavenir. Il tente de rpondre la question : Comment mettre en uvre, dans de bonnes conditions tant pour les salaris que pour lentreprise, les changements ncessaires son adaptabilit. Les consultants, coachs et formateurs sont galement invits apporter une nouvelle contribution qui est dtaille par des applications pratiques. - La formation individuelle ou collective On voit aussi se dvelopper des stages sur la communication, le dveloppement personnel, le management et la conduite du changement qui trouvent leurs rfrences dans la thorie gnrale des systmes, la nouvelle communication de lEcole de Palo Alto, la PNL (programmation neurolinguistique) Pour les actions de ce type dispenses dans les entreprises, une question de fond se pose : dans quelle mesure ces formations sont-elles bien en relation avec les ralits vcues par les participants dans leurs activits quotidiennes ? Autrement dit, les formateurs sont-ils centrs sur la ncessit daccompagner les participants mieux grer et mieux vivre les processus et les objectifs de leur entit ou sont-ils sans toujours le vouloir- des relais de transmission de savoirs et de savoir-faire quils dispensent par habitude, obligation ou ncessit commerciale ?

Existe-t-il une diffrence entre Analyse systmique et Approche systmique ?


La comprhension des mcanismes qui rgissent les systmes est une proccupation commune l'Analyse et l'Approche systmique du changement. Comme nous venons de le voir, il semble qu'il y ait quelque confusion dans la signification que l'on prte ces deux appellations. Elles sont souvent indiffremment utilises selon les auteurs et les praticiens. On peut considrer l'Analyse systmique (cf. figure ci-aprs) appele galement analyse de systme, comme un outil que l'on peut utiliser dans une dmarche plus vaste et d'une autre nature qui est l'Approche systmique. L'Analyse systmique utilise ce modle tabli sur la base des caractristiques et des proprits des systmes ouverts. Elle revient, en quelque sorte, faire entrer la ralit dans ce moule normalis. Cet outil est particulirement adapt pour dcrire, comprendre et optimiser le fonctionnement d'un processus de transformation de flux de matire ou d'information. L'Approche systmique, quant elle, est une dmarche globale et non totale. Ce n'est en aucun cas une approche systmatique qui analyse de manire squentielle tous les lments d'un systme (totalit d'un systme apparent). Contrairement l'Analyse systmique, l'Approche systmique prend une empreinte de la ralit des relations entre les acteurs pour en rvler toute sa spcificit. Autrement dit, si l'Analyse systmique applique son modle propre et unique sur une organisation pour en mieux comprendre le fonctionnement, l'Approche systmique du changement s'efforce plutt de rvler la configuration spcifique du systme considrer dans le but d'accompagner le changement. Ceci signifie par exemple que le fait de reprsenter une entreprise par laspect organisationnel (systme financier, systme personnel, systme commercial, systme production) ou par laspect fonctionnel thorique (systme de direction, systme de pilotage, systme de contrle, systme dinformation, systme social, systme organisationnel) relve d'une analyse de la totalit d'un systme norm. Or, dans l'Approche systmique du changement, ce sont uniquement les acteurs qui ont un impact sur un objectif dfini qui nous intressent. Ce qui veut dire qu'on s'intressera aux relations d'une partie des acteurs du systme apparent et de certains acteurs extrieurs. D'o la notion de globalit par rapport un objectif d'volution de l'organisation relle (celle traduite par les relations entre les acteurs d'un systme) et non de lorganigramme (les relations qui devraient normalement exister). Un groupe d'acteurs est une totalit concrte d'une complexit inpuisable. Or l'objet de l'Approche systmique du changement consiste seulement saisir un espace limit et pertinent (le systme considrer) qui cherche rendre compte au mieux de la ralit. Il faut cependant garder lesprit quisoler un concept de systme ne restera toujours quune reprsentation du concepteur et donc ncessairement subjective. Cette subjectivit sera dautant plus limite que lintervenant sappuiera sur les outils daccs la complexit bass sur les invariants propres aux systmes humains et non sur des grilles ou des modles. Dans une Approche systmique, lutilisation ventuelle doutils danalyse systmique de techniques de simulation ou de toute autre technique danalyse peut sinscrire dans une stratgie daide au changement. A loppos, lanalyse systmique fait dabord entrer lentit dfinie a priori dans un modle pour dans un second temps dterminer une marche suivre. Dans un cas, la connaissance des constituants invariants du systme et la clarification des objectifs est premire, dans lautre, cest dabord lanalyse de lorganisation qui prvaut. Tentons une analogie pour mieux distinguer ces diffrences. Nous pouvons dans le domaine du traitement des malades, considrer que le mdecin gnraliste est lApproche systmique ce que le spcialiste radiologue, pneumologue, hmatologue, cancrologue est lanalyse systmique. Le premier, partir dun symptme exprim, considre de manire spcifique le malade dans sa globalit. Il examine les diffrentes caractristiques invariantes du corps humain et tente de situer la personne dans son environnement. Il sintressera dautres parties du corps que celle identifie a priori qui peuvent se trouver en relation avec

les signes exprims par le patient. Il explorera galement lenvironnement familial, sportif, son mode dalimentation, la qualit de son sommeil, dventuelles difficults relationnelles familiales, sociales ou professionnelles pour dterminer au mieux les influences, les contraintes et les ressources de ce systme humain. Aprs cette exploration globale et non totale, il proposera selon le rsultat de ses observations, soit une action thrapeutique pour supprimer le symptme soit la ncessit de recourir des analyses plus spcifiques. Le spcialiste, quant lui, sencombre peu de cette vision globale. Il fait entrer le patient dans sa grille ou dans son modle (radio, scanner, examens biologiques, biopsie) pour recueillir des donnes qui permettront de rgler le symptme. Pour conclure, lApproche systmique se situe dlibrment en dehors de la logique, analytique et causale traditionnellement enseigne et pratique dans les entreprises. Elle cherche apprhender la problmatique dune personne ou dun ensemble de personnes en sappuyant sur les invariants des systmes humains. Elle se rfre un mtamodle (cf. glossaire) et non un ou plusieurs modles pour laborer une stratgie et mettre en place les rgulations ncessaires laccompagnement des acteurs concerns par le changement. Loin de se positionner comme une discipline miracle, elle reprsente bien une alternative aux mthodes traditionnelles dans un monde qui change de plus en plus vite et dans lequel les situations abordes deviennent toujours plus complexes. Ce nest ni une science ni un art mais probablement une combinaison des deux.