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L'pe de Vrit

Tome 1 : La premire leon du sorcier


Terry Goodkind

Chapitre premier Une trange varit de plante grimpante... Des feuilles panaches bruntres s'enroulaient autour de la liane qui tranglait lentement le tronc lisse d'un sapin baumier. De la sve suintant de son corce blesse, ses branches dessches inclines vers le sol, l'arbre semblait appeler au secours dans l'air frais et humide de la matine. Sur toute la longueur de la liane, intervalles irrguliers, des cosses scrutaient les alentours comme si elles redoutaient que des tmoins surprennent cet assassinat vgtal. voquant une crature dj immonde de son vivant, l'odeur de dcomposition avait attir l'attention de Richard. Il passa une main dans ses cheveux pais pendant que son esprit mergeait des brumes du dsespoir, ramen la ralit par la dcouverte de la plante tueuse. Puis il regarda autour de lui pour voir s'il y en avait d'autres. Rien. Tout semblait normal. Caresss par la brise, les rables du haut plateau de la fort de Ven arboraient firement leur nouveau manteau cramoisi. Avec les nuits plus froides, leurs cousins des bois de Hartland, dans les plaines, se mettraient bientt l'unisson. Derniers succomber aux assauts de l'automne, les chnes conservaient stoquement leur feuillage vert sombre. 13 Pour avoir pass la plus grande partie de sa vie dans les bois, Richard connaissait toutes les plantes, mme si leurs noms lui chappaient parfois. Depuis sa petite

enfance, son ami Zedd l'associait son incessante qute d'herbes spciales . Expliquant pourquoi elles poussaient certains endroits et pas ailleurs, il lui avait montr lesquelles chercher et avait profit de leurs longues promenades pour lui apprendre le nom de tout ce qu'ils voyaient. Souvent, ils s'abandonnaient simplement au plaisir de longues conversations. Le vieil homme, qui traitait Richard comme un gal, posait autant de questions qu'il fournissait de rponses. Ainsi, il avait stimul la soif de connaissances de son protg. Malgr cette formation exhaustive, Richard n'avait vu cette varit de liane qu'une fois... et ce n'tait pas au cur de la nature. Dans la maison paternelle, au fond du vase en argile bleu fabriqu quand il tait enfant, il avait trouv un petit morceau de la plante... Marchand de son mtier, son pre voyageait beaucoup pour se procurer des objets rares ou exotiques. Les puissants de leur communaut lui rendaient de frquentes visites, intresss par ce qu'il avait dnich. Amoureux de la recherche davantage que de la dcouverte - et surtout de la possession - il se sparait sans rechigner de sa dernire trouvaille, trop heureux de se mettre en qute de la suivante. Depuis sa plus tendre enfance, Richard aimait rester prs de Zedd pendant que son pre tait au loin. Michael, son frre an, se dsintressait de la nature, ne supportait pas les bavardages dcousus du vieil homme et prfrait de loin la compagnie des gens importants. Cinq ans plus tt, Richard avait quitt la maison familiale pour vivre seul. Au contraire de son frre, toujours trop occup, il allait souvent voir leur pre. En cas d'absence, un message dpos dans le 14

vase bleu l'informait des dernires nouvelles, rsumait les rumeurs intressantes ou dcrivait la plus rcente merveille vue par son gniteur. Trois semaines plus tt, quand Michael lui avait annonc qu'on venait d'assassiner leur pre, Richard avait aussitt couru jusqu' sa maison. Tant pis si son frre avait insist pour qu'il n'en fasse rien, convaincu que c'tait inutile ! N'avait-il pas depuis longtemps pass l'ge o on obit son an ? Pour lui pargner un choc, on ne lui avait pas laiss voir le cadavre. Mais les flaques de sang noir et sec, sur le plancher, parlaient d'elles-mmes. A son approche, les gens s'taient tus - sauf pour lui manifester une compassion qui attisa son chagrin. Mais plus tard, il avait capt des bribes de conversation au sujet des... cratures... qui franchissaient la frontire. Un mlange d'histoires plausibles et de rumeurs dlirantes. La sorcellerie ! La petite maison de son pre tait ravage comme par une tornade. Parmi les rares objets intacts, le vase bleu reposait toujours sur une tagre. Au fond, il avait dcouvert un petit morceau de la plante tueuse - encore dans sa poche aujourd'hui. Mais le sens de cet ultime message lui chappait... Richard sombra dans le chagrin, puis dans la dpression, et se sentit abandonn bien qu'il et encore son frre. Avoir atteint l'ge d'homme ne le protgea pas du sentiment d'tre orphelin et seul au monde. Un dsespoir qu'il avait dj connu lors du dcs de sa mre, des annes plus tt. Mme si son pre voyageait par monts et par vaux - souvent des semaines entires -, Richard savait qu'il tait quelque part et qu'il reviendrait. A prsent, il ne reviendrait plus.

Et Michael ne le laisserait pas participer la traque 15 du meurtrier ! Les meilleurs pisteurs de l'arme s'en chargeaient. Pour son propre bien, Richard - prtendait-il ! - ne devait pas s'en mler. Dans ces conditions, le jeune homme n'avait pas jug utile de lui montrer le dernier message de leur pre. Mais il tait parti dans la fort tous les jours, dcid trouver la liane. Trois semaines durant, il avait arpent les sentiers des bois de Hartland, y compris ceux qu'il tait seul connatre. En vain ! Alors, malgr ce que lui dictait la logique, il cda aux voix qui murmuraient dans son esprit et monta sur le haut plateau de la fort de Ven, prs de la frontire. Les voix lui rptaient sans cesse qu'il savait quelque chose sur les raisons de la mort de son pre. Elles le dfiaient, lui faisaient entendre l'cho de penses qui dansaient la limite de son conscient et se moquaient de son aveuglement. Mais c'tait srement son chagrin qui lui jouait des tours - rien de rel, en somme. Persuad que trouver la liane lui fournirait un dbut de rponse, il ne savait plus que penser. Les voix ne le harcelaient pas, elles... boudaient. Certain que tout venait de son esprit, il s'ordonna de cesser d'attribuer ces murmures une vie propre. Zedd aurait t navr qu'il s'abandonne ces fantaisies. Richard regarda le grand sapin baumier agonisant et repensa la mort de son pre. La liane tait prsente dans les deux cas, et elle assassinait cet arbre. Il n'y avait rien de bon dans tout a. Et s'il ne pouvait plus sauver son pre, rien ne l'obligeait laisser le vgtal commettre un autre meurtre. Saisissant la tige, il tira, banda ses muscles et arracha de l'corce les vrilles

noueuses. Alors, la plante l'attaqua ! Une cosse frappa le dos de sa main gauche, le forant reculer sous l'effet de la douleur et de la surprise. Quand il inspecta la blessure, il repra une 16 minuscule pine enchsse dans sa chair. Maintenant, il n'y avait plus de doute. La liane tait malfique. Pour extraire l'pine, Richard voulut prendre son couteau, mais il ne le trouva pas sa ceinture. D'abord tonn, il se maudit d'avoir laiss le chagrin lui faire oublier une prcaution aussi lmentaire. Emporter son couteau dans la fort allait pourtant de soi ! Du bout des ongles, il tenta de dloger l'pine. Comme si elle tait vivante, elle s'enfona encore. De plus en plus inquiet, il passa l'ongle de son pouce sur l'entaille en appuyant trs fort. Peine perdue ! Plus il insistait, plus le petit corps tranger s'enfonait. En proie une nause aggrave par ses manuvres inutiles, il renona. L'pine avait disparu dans un cloaque de sang... Richard regarda autour de lui et avisa les feuilles d'automne mordores d'un arbuste lest de baies violettes. Au pied du vgtal, niche dans les replis d'une racine, il trouva ce qu'il cherchait : une fleur d'aum. Soulag, il coupa la tige fragile ras du sol et, la pressant doucement, ft couler sur sa blessure une sve paisse claire comme de l'eau. Mentalement, il remercia Zedd de lui avoir enseign que les fleurs d'aum favorisaient la gurison des plaies. Leurs feuilles denteles lui rappelaient toujours son vieil ami... La sve apaiserait la douleur, mais ne pas pouvoir retirer l'pine l'inquitait. D'autant qu'il la sentait toujours se tortiller comme un ver dans sa chair.

Richard s'accroupit, creusa du bout des doigts un petit trou dans la terre, repiqua la fleur d'aum et entoura la tige de mousse pour qu'elle s'enracine plus facilement. Soudain, un silence de mort tomba sur la fort. Richard leva la tte et cligna des yeux quand une ombre noire, au-dessus de lui, rasa la cime des arbres en mettant un trange sifflement. La taille de cette 17 ombre tait effrayante. Les oiseaux s'envolrent des branches dans un concert de piaillements et s'parpillrent. Richard plissa les yeux pour mieux voir travers les troues de la frondaison verte et rousse et aperut une norme crature rouge. Bien qu'il fut incapable de l'identifier, les rumeurs - et les histoires vraies - sur les monstres qui franchissaient la frontire lui revinrent l'esprit et il se sentit glac de terreur jusqu'aux os. La liane tait malfique, pensa-t-il de nouveau. Et la bte volante n'avait rien lui envier. Il se souvint soudain d'un vieux dicton : Le mal engendre toujours trois enfants. Inutile de rflchir des heures pour conclure qu'il n'avait aucune envie de connatre le troisime ! Ignorant sa peur, il se mit courir. Des radotages de gens superstitieux, voil pour les dictons ! Mieux valait tenter d'en savoir plus sur le monstre. Quelle crature rouge pouvait tre aussi grosse ? Rien d'aussi imposant n'tait capable de voler. Ce devait tre un nuage, ou un jeu de lumire... Non, inutile de se leurrer. Ce n'tait pas un nuage... Richard leva la tte sans ralentir et ne vit rien de plus. Il courait vers le chemin qui serpentait autour de

la colline, offrant une vue dgage sur le ciel. Tandis qu'il sautait au-dessus des troncs d'arbres morts et des ruisseaux, des branches encore lourdes des pluies de la veille lui flanquaient de formidables gifles. Les buissons d'pineux dchiquetaient les jambes de son pantalon. Des flaques irrgulires de lumire l'incitaient lever les yeux, puis l'blouissaient pour mieux l'empcher de voir. Haletant, le front couvert d'une sueur froide, il sentait son cur s'affoler, pouss aux limites de sa rsistance par la vitesse laquelle il dvalait la pente. Manquant de peu s'taler, il mergea enfin du couvert des arbres et dboucha sur le sentier. 18 Il repra aussitt la crature, beaucoup trop loin de lui pour qu'il puisse l'identifier. Il aurait pourtant jur qu'elle avait des ailes. Afin de s'en assurer, il plissa les yeux et mit une main en visire. Mais le monstre disparut derrire une colline, trop vite pour qu'il voie s'il tait vraiment rouge. A bout de souffle, Richard s'assit sur un rocher, au bord du sentier. Cassant machinalement les brindilles mortes d'un arbrisseau, prs de lui, il baissa les yeux sur le lac Trunt, dont les eaux miroitaient au pied de la colline. Devait-il tout raconter Michael ? La liane tueuse et la crature rouge dans le ciel ? Son frre claterait de rire en l'entendant parler du monstre. Comme il s'tait lui-mme esclaff de ce genre de fables... Mieux valait ne rien dire. Sinon, Michael serait furieux qu'il se soit aventur prs de la frontire. Et qu'il ait dsobi l'ordre de ne pas poursuivre le meurtrier. Pour le couver comme a - ce n'tait pas trs loin du harclement - son frre devait beaucoup l'aimer, il

en avait conscience. Devenu adulte, il avait le droit de se moquer des diktats fraternels. Mais a ne l'empcherait pas de devoir supporter les regards dsapprobateurs... Richard cassa une autre brindille. Pour se dfouler, il la jeta sur un rocher plat. Puis il dcida de ne pas se sentir perscut. Michael passait son temps dire aux gens ce qu'ils devaient faire. Mme leur pre n'y avait pas chapp. tait-ce vraiment le moment de critiquer son frre ? Alors qu'un grand jour s'annonait pour lui ? Dans quelques heures, il accepterait la charge de Premier Conseiller. Dsormais, il serait responsable de tout. Pas seulement de la cit de Hartland, mais de toutes les agglomrations, villes ou villages, de Terre d'Ouest. 19 Sans oublier les gens des campagnes ! Oui, responsable de tout et de tous. Michael mritait le soutien de Richard. Et il en avait besoin. Aprs tout, lui aussi avait perdu son pre... L'aprs-midi, il y aurait chez Michael une crmonie puis une grande fte. Des gens importants venus des quatre coins de Terre d'Ouest y assisteraient. Richard aussi tait invit. Tant mieux, car le banquet serait la hauteur de l'vnement, et il avait une faim de loup ! En rflchissant, Richard scrutait la berge oppose du lac Trunt, en contrebas. De cette hauteur, les eaux limpides laissaient voir des alternances de fonds rocheux tapisss d'algues vertes autour de certains grands trous. Au bord du lac, la piste des Fauconniers serpentait entre les arbres, parfois en terrain dcouvert. Richard avait souvent emprunt cette partie du sentier.

Au printemps, les eaux du lac, grossies par les pluies, la transformaient en bourbier. Si tard dans l'anne, la terre serait sche. Plus loin au nord et au sud, travers la fort de Ven, la piste s'approchait dangereusement de la frontire. Prudents, la plupart des gens lui prfraient les sentiers des bois de Hartland. Forestier accompli, Richard y avait accompagn plus d'un voyageur. En majorit des dignitaires en dplacement plus intresss par le prestige d'avoir un guide local que par son sens de l'orientation. Richard sursauta. Il venait de capter un mouvement. Intrigu, il fixa un point, sur la berge la plus loigne du lac. Une ombre passa derrire un mince cran de vgtation. Plus de doute possible : un tre humain suivait la piste. Son ami Chase ? Sans doute... part un gardefrontire, qui s'aventurerait par l ? 20 Richard sauta de son rocher, jeta au loin les brindilles et avana de quelques pas. La silhouette venait d'atteindre la berge du lac et marchait dcouvert. Ce n'tait pas Chase, mais une femme. Et vtue d'une robe, en plus de tout ! Comment pouvait-on tre stupide au point d'errer ainsi accoutre dans les profondeurs de la fort de Ven ? Richard regarda l'inconsciente apparatre et disparatre sa vue au gr des dtours de la piste. Sans se prcipiter, elle avanait d'un bon pas, comme l'et fait un voyageur expriment. Ce qu'elle devait tre, puisque personne ne vivait au bord du lac... D'autres mouvements attirrent l'attention de Richard. Sondant la piste, il constata que la femme tait suivie. Trois hommes - non, quatre ! - habills de

manteaux capuche de forestiers. Passant furtivement de rocher en arbre et d'arbre en rocher, ils restaient bonne distance de la voyageuse - sans jamais la quitter des yeux. Richard se tendit, tous les sens en alerte. Ces hommes traquaient une proie. De toute vidence, il venait de rencontrer le troisime enfant du mal. Chapitre 2 Richard resta un instant immobile, indcis. Comment tre sr - avant qu'il ne soit trop tard - que les quatre hommes traquaient vraiment la femme ? Et en quoi cela le concernait-il ? D'autant plus qu'il n'avait pas son couteau. Contre autant d'adversaires, il n'aurait aucune chance. Il regarda la femme avancer. Puis il observa ses poursuivants. Quelles chances avait la voyageuse ? Il se ramassa sur lui-mme, muscles nous et durcis par l'effort. Que pouvait-il faire ? se demanda-t-il, le cur battant la chamade. Le soleil matinal lui brlait le visage et la peur acclrait sa respiration. Alors, une ide lui vint. Un raccourci donnait sur la piste des Fauconniers, un endroit que la femme atteindrait dans quelques minutes. Mais o tait-il exactement ? La piste principale contournait le lac, gravissait la colline par la gauche et passait l o il se tenait. Si elle ne bifurquait pas, il pouvait attendre la voyageuse et l'avertir du danger. Mais que faire ensuite ? De plus, les hommes l'attaqueraient sans doute avant. Cdant une impulsion, Richard commena dvaler la piste.

S'il rejoignait la femme avant l'attaque - et avant 22 l'embranchement il pourrait lui faire emprunter le raccourci. Ce chemin conduisait hors de la fort, sur un plateau, puis s'loignait de la frontire, vers Hartland. L o ils trouveraient de l'aide. Et s'ils se dcidaient assez vite, il pourrait dissimuler leurs traces et les quatre hommes ne s'apercevraient de rien. Croyant leur proie sur la piste principale, ils comprendraient leur erreur trop tard, quand Richard et sa protge seraient depuis longtemps en ville. Mal remis de sa course prcdente, Richard haleta comme jamais en dvalant la pente raide. La piste s'enfonant de nouveau entre les arbres, il ne risquait pas que les quatre chasseurs le voient. Au pied des antiques pins qui flanquaient le sentier, un tapis d'aiguilles touffait le bruit de ses pas... Richard ralentit un peu et chercha du regard le chemin latral. Il ignorait quelle distance il avait parcourue et la fort ne lui offrait aucun point de repre. O tait ce maudit raccourci ? Passer devant un sentier aussi troit sans le voir tait si facile ! Richard continua avec l'espoir de dcouvrir le raccourci derrire chaque tournant de la piste. Que diraitil la femme quand il la rejoindrait ? Et si elle le prenait pour le complice de ses poursuivants ? Si elle avait peur de lui ? Si elle refusait de le croire ? Il n'aurait pas beaucoup de temps pour la convaincre de ses bonnes intentions... Au sommet d'une petite butte, il chercha de nouveau la bifurcation, ne vit rien et continua courir. Hors d'haleine, chaque inspiration lui tait une torture. Mais s'il n'atteignait pas l'embranchement avant la

voyageuse, ils seraient pigs, leurs seules options restant de courir plus vite que les quatre hommes... ou de les combattre. Dans son tat de fatigue, les deux possibilits n'taient pas envisageables. 23 Cette ide lui redonna un peu de force. De la sueur ruisselait dans son dos et sa chemise lui collait la peau. La tideur matinale semblait avoir cd la place une chaleur touffante, mais c'tait une illusion due l'puisement. Au bord du chemin, les arbres dfilaient si vite qu'il ne les distinguait presque plus... Juste avant un tournant abrupt, vers la droite, il repra au dernier moment l'entre du raccourci. Une rapide inspection du sol lui apprit que la femme n'tait pas encore passe. Soulag, il s'agenouilla, s'assit sur les talons et essaya de reprendre son souffle. La premire partie de son plan tait un succs ! Il avait battu la voyageuse de vitesse. Restait la persuader de le suivre... La main droite comprimant son point de ct, le souffle encore court, il se demanda pour la premire fois s'il n'tait pas en train de se ridiculiser. Et s'il s'agissait d'une jeune fille et de ses frres ? D'un jeu, peut-tre... Ce serait lui, le dindon de la farce ! Et tout le monde rirait gorge dploye. Sauf lui ! Il regarda la blessure, sur le dos de sa main. Rougetre, elle pulsait douloureusement. Il se souvint de la crature rouge, dans le ciel... La femme marchait avec une dtermination qui n'voquait pas un jeu. De plus, c'tait une adulte, pas une jeune fille. Et l'angoisse qu'il avait prouve en voyant ses quatre poursuivants... Le troisime v-

nement trange de la matine. Le dernier enfant du mal... Non, ses yeux ne l'avaient pas tromp. Ces gensl ne s'amusaient pas. Des chasseurs et une proie, voil ce qu'ils taient ! Richard se releva demi, des vagues de chaleur dferlant dans son corps. Pli en deux, les mains autour des genoux, il prit quelques inspirations rapides avant de se redresser compltement 24 La femme dboucha du tournant, juste devant lui. Un instant, il en eut le souffle coup. Ses longs cheveux bruns soyeux dessinaient les contours de son corps. Presque aussi grande que lui, elle devait avoir environ le mme ge. Sa robe ne ressemblait rien qu'il et jamais vu : presque blanche, ras du cou, la taille ceinte d'une lanire de cuir leste d'une bourse. Le tissu, fin, lisse et brillant, n'tait orn d'aucune dentelle ou jabot, contrairement aux atours fminins dont il avait l'habitude. Nulle tache de couleur, pas de motif imprim pour dtourner l'attention de la manire dont le vtement mettait en valeur les formes de la voyageuse. Bref, l'lgance de la simplicit ! Quand elle s'immobilisa, les longs plis gracieux de sa trane s'enroulrent autour de ses jambes. Une silhouette indubitablement rgalienne... Richard fit quelques pas vers elle et s'immobilisa une distance suffisante pour ne pas paratre hostile. Elle ne broncha pas, les bras le long du corps. Ses sourcils, remarqua-t-il, rappelaient la forme lance d'un oiseau de proie en plein vol. Ses yeux verts se rivrent hardiment dans les siens. Un contact si intense qu'il menaa de lui arracher toute conscience de sa propre identit. En un clair, il eut le sentiment d'avoir

toujours connu cette femme. Comme si elle tait depuis sa naissance une part de lui-mme, ses besoins et ses dsirs recoupant les siens. Ce regard qui l'emprisonnait aussi srement qu'une main de fer sondait ses yeux la recherche de son me, en qute d'une nigmatique rponse. Je veux vous aider, dit-il mentalement. Une pense plus lourde de sens que toutes celles qu'il avait jamais eues... Le regard de la femme, moins intense, desserra son emprise sur lui. Dans ses prunelles, il lut une chose qui l'attirait plus que tout. L'intelligence ! Oui, l'intelligence brlait dans ses yeux et dans tout son corps, 25 glorieuse figure de proue de son intgrit. Pour la premire fois de la matine, Richard se sentit en scurit. Une voix, dans sa tte, lui rappela pourquoi il tait l. Il ne fallait pas perdre de temps ! J'tais l-haut, dit-il en tendant un doigt vers la colline, et je vous ai vue... La femme regarda dans la direction qu'il indiquait. Il l'imita et s'aperut qu'il dsignait un entrelacs de branches qui dissimulaient la colline. Il laissa retomber son bras, tent de passer outre sa mprise. Mais elle riva ses yeux sur lui, exigeant des explications. Richard les lui donna voix basse : J'tais sur une hauteur qui surplombe le lac. Je vous ai vue marcher le long de la berge. Des hommes vous suivent... Combien ? demanda la femme, impassible. Richard trouva la question bizarre mais rpondit quand mme : Quatre. Soudain blme, la voyageuse tourna la tte et sonda

les bois, derrire elle. Puis elle le dvisagea de nouveau. Et vous avez dcid de m'aider ? A part sa pleur, rien, sur son superbe visage, ne permettait de deviner ses sentiments. Et que devons-nous faire ? demanda-t-elle, plus amicalement. Un raccourci part de cet endroit. Si nous l'empruntons et que vos poursuivants restent sur la piste, nous les smerons. Et s'ils ne se trompent pas ? S'ils suivent nos traces ? Je les brouillerai, dit Richard pour la rassurer. Ils ne nous traqueront pas. Mais le temps presse, et... Oui. 26 S'ils nous suivent quand mme ? coupa la femme. Quel est votre plan ? Richard la dvisagea son tour. Sont-ils trs dangereux ? Oui. La faon dont elle pronona ce mot banal lui coupa de nouveau le souffle. Une fraction de seconde, il vit une terreur animale passer dans ses yeux. Eh bien... Le sentier est troit et la vgtation s'claircit vite... Ils ne pourront pas nous encercler. Avez-vous une arme ? Richard fit non de la tte, trop furieux d'avoir oubli son couteau pour s'en vanter voix haute. Alors, dpchons-nous ! Une fois la dcision prise, ils ne parlrent plus pour ne pas trahir leur position. Richard dissimula htivement leurs traces et fit signe sa compagne de passer

la premire. Ainsi, il se tiendrait entre elle et ses ennemis... La femme n'hsita pas. Les plis de sa robe ondulrent derrire elle quand elle s'engagea sur le sentier. Les arbres feuilles persistantes plants des deux cts du chemin lui confraient des allures de tunnel obscur qui s'enfonait entre des branches basses et des buissons. Impossible de voir ce qui se passait autour d'eux ! Richard jetait de frquents coups d'il en arrire, mais la visibilit tait limite. A cette restriction prs, il n'y avait rien signaler. Et sa compagne avanait un bon rythme sans qu'il doive l'y encourager. La pente devint bientt plus raide et un sol rocheux succda la terre meuble. Les arbres, effectivement moins luxuriants, offraient une vue plus dgage. Le sentier serpentait sur un terrain accident et traversait 27 parfois de petits ravins jonchs de feuilles mortes qui crissaient sous leurs pieds. Les pins et les picas disparurent, remplacs par des bouleaux dont les branches, moins serres, laissaient filtrer la lumire du soleil en une myriade de petites lucioles qui dansaient sur les pierres. Avec leurs troncs blancs constells de points noirs, on aurait cru que des centaines d'yeux observaient les deux fuyards. N'taient les croassements de quelques corbeaux, un silence rassurant les enveloppait. A l'abord de la paroi de granit que longeait le sentier, Richard posa un doigt sur ses lvres pour indiquer la femme de marcher plus prudemment encore. Au moindre craquement, l'cho trahirait leur position. Ds qu'un corbeau croassait, le son se rverbrait dans les

collines. Richard connaissait cet endroit : la falaise rpercutait les bruits des lieues la ronde. Il montra sa compagne les grosses pierres couvertes de mousse qui tapissaient le sol. En marchant dessus, ils viteraient de briser les branches et les brindilles dissimules sous les feuilles mortes. Pour le faire comprendre la femme, il carta quelques feuilles, ramassa des brindilles et fit mine de les briser. Puis il porta une main son oreille. La voyageuse hocha la tte, releva sa robe d'une main et entreprit de passer de pierre en pierre. Richard lui tapota le bras pour qu'elle se retourne et fit semblant de draper pour lui signaler que la mousse tait trs glissante. Avec un sourire, elle hocha de nouveau la tte et reprit sa progression. La voir sourire, une surprise dans ces circonstances, rconforta Richard et dissipa un peu sa peur. Plus optimiste sur l'issue de cette aventure, il posa le pied sur une pierre. A mesure que le chemin montait, les arbres devenaient de plus en plus rares. Dans ce sol rocailleux, 28 ancrer leurs racines tenait de l'exploit. Bientt, ils ne virent plus, rfugis dans des crevasses, que des arbustes malingres et ratatins. Comme s'ils espraient, en se faisant tout petits, offrir moins de prise au vent qui menaait de les arracher de terre... Avec mille prcautions, Richard et la femme continurent d'avancer. Le sentier n'tant pas toujours nettement trac, elle se retournait souvent pour l'interroger du regard sur la direction suivre. Il lui rpondait en tendant le doigt ou en hochant la tte... Il brlait de connatre son nom, mais la terreur que

lui inspiraient les quatre hommes lui imposa le silence. Excellente randonneuse, sa compagne avanait vite et se jouait des difficults du terrain au point qu'il n'eut jamais besoin de ralentir pour ne pas la percuter. Sous sa robe, elle portait le genre de bottes en cuir souple qu'affectionnent les voyageurs aguerris... Voil prs d'une heure qu'ils avaient quitt le couvert des arbres et traversaient le plateau sous un soleil brlant. Pour le moment, ils se dirigeaient vers l'est. Plus tard, le sentier bifurquerait vers l'ouest. Pour l'instant, les quatre hommes - s'ils les suivaient avaient le soleil en face, un handicap visuel non ngligeable. Richard avait indiqu la femme de se pencher autant que possible, comme lui, et il jetait sans cesse des coups d'il derrire eux. Quand il les avait reprs, prs du lac, les chasseurs faisaient tout pour se cacher et un autre que lui les aurait srement manqus. Ici, le terrain tait trop dgag pour qu'on joue ce petit jeu. S'il ne voyait rien, c'tait qu'il n'y avait rien ! Richard se dtendit. Personne ne les traquait. Leurs poursuivants avaient d suivre la piste des Fauconniers et perdre le contact avec leur proie. Sa protge et lui s'loignaient de la frontire et approchaient de la ville. Tout allait pour le mieux. Le plan marchait ! 29 Puisqu'ils avaient sem les quatre hommes, Richard aurait vu d'un bon il qu'ils fassent une pause, car sa main le lanait de plus en plus. Mais la femme ne manifesta ni le besoin ni l'envie de s'arrter. Elle continuait un train d'enfer, comme si ses ennemis la talonnaient. Au souvenir de sa raction, quand il lui avait demand s'ils taient dangereux, Richard renona

se reposer. En ce dbut d'aprs-midi, si tard dans l'anne, la chaleur tait tonnante. Dans le ciel d'un bleu tincelant, quelques nuages blancs drivaient au gr de la brise. L'un d'eux voquait irrsistiblement un serpent - tte en bas et queue en haut. Cette configuration bizarre rappela Richard qu'il avait remarqu le mme nuage dans la matine. Ou tait-ce la veille ? Un dtail qu'il devrait mentionner Zedd ds qu'il le reverrait. Son vieil ami lisait dans les nuages... l'instant mme, il devait regarder le ciel, se demandant si son protg avait aperu le serpent. Si Richard oubliait d'en parler, il aurait droit un sermon d'une heure sur l'interprtation des nuages ! Le sentier les conduisit sur la face sud du mont Dentel, un petit pic qui tenait son nom de sa falaise en dents de scie. La traversant jusqu' mi-hauteur, leur itinraire offrait une vue panoramique du sud de la fort de Ven. Sur la gauche, aurols de brume et demi dissimuls par la falaise, se dcoupaient les pics gants dchiquets qui marquaient la frontire. Richard distingua dans le manteau de verdure les formes marron d'arbres agonisants. Plus on approchait de la frontire, plus ils taient nombreux. La liane tueuse, comprit-il. Ils traversrent la corniche le plus vite possible, inquiets d'tre en pleine vue, sans endroits o se cacher et aussi reprables qu'une mouche sur un mur blanc. 30 Par bonheur, au-del de la falaise, la piste remontait vers les bois de Hartland, puis gagnait la ville. Mme si les quatre hommes s'taient aperus de leur erreur et avaient retrouv leur piste, Richard et sa compagne

disposaient d'une avance suffisante. Au bout de la falaise, tout prs d'eux, maintenant, le sentier, jusque-l troit et tratre, s'largissait assez pour qu'on y marche deux de front. Richard fit les derniers pas en frlant la paroi rocheuse du bout des doigts pour se stabiliser et risqua un regard en bas. Toujours rien ! Idem derrire lui. Quand il se retourna, il vit que la femme s'tait immobilise, les plis de sa robe ondulant autour de ses jambes. Devant eux, sur le chemin libre quelques secondes plus tt, deux poursuivants les attendaient. Et si Richard dpassait d'une bonne tte presque tous les hommes de sa connaissance, ceux-l taient plus grands que lui. Les capuches empchaient de voir leurs visages, mais les muscles qui saillaient sous les manteaux n'auguraient rien de bon. Comment avaient-ils russi les prcder ? Richard et sa compagne firent volte-face, prts dtaler. Mais des cordes tombrent le long de la paroi rocheuse. Les deux autres poursuivants se laissrent glisser jusqu'au sol et leur barrrent la retraite. Aussi costauds que leurs compagnons, leurs manteaux ouverts dvoilaient des bandoulires et des ceinturons lests d'armes... Richard se tourna vers les deux premiers hommes, qui rabattirent lentement leurs capuches. Des cous de taureau, des traits taills la serpe non dpourvus de beaut, des cheveux blonds... Tu peux passer, mon gars. C'est la fille qui nous intresse... 31 La voix grave du type tait presque amicale. Mais la

menace demeurait, tranchante comme une lame. Sans daigner regarder Richard, le type enleva ses gants et les coina dans sa ceinture. A l'vidence, il ne tenait pas le jeune homme pour un obstacle. Les trois autres attendirent respectueusement qu'il reprenne la parole la preuve qu'il tait le chef du groupe. Richard n'avait jamais affront une situation pareille. Dou pour viter les ennuis, il ne s'autorisait pas perdre son calme et ce pacifisme foncier transformait aisment les rictus en sourires. Quand les mots ne suffisaient pas, il tait assez fort et rapide pour calmer le jeu avant que quelqu'un ne soit bless. Au pire, il prenait tout simplement la tangente. Mais ces types-l n'avaient aucune intention de parler et il ne les impressionnait pas. Quant prendre la tangente, c'tait hlas exclu... Richard chercha le regard vert de la femme. Sans qu'elle abdiqut pour autant sa fiert, il y lut un appel au secours. Je ne vous abandonnerai pas... souffla-t-il, pench vers elle. Soulage, elle eut un bref hochement de tte et lui posa une main sur l'avant-bras. Distrayez-les, dit-elle. Empchez-les de m'attaquer tous en mme temps. Et prenez garde ne pas me toucher au moment o ils approcheront... Elle serra plus fort le bras de Richard et sonda son regard pour s'assurer qu'il avait compris ses instructions Mme si leur sens lui chappait, il fit signe que oui. Puissent les esprits du bien tre de notre ct... murmura la femme. Elle lcha Richard. Les bras le long du corps, impassible, elle se tourna vers les deux premiers hommes.

32 Continue ton chemin, mon gars, dit le chef, plus du tout amical. (Ses yeux bleus brillant d'arrogance, il lcha :) C'est la dernire fois que je te le propose... Richard sentit une boule se former dans sa gorge. Nous continuons tous les deux, dit-il avec une assurance qu'il espra bien imite. Pas aujourd'hui... fit le chef en dgainant un couteau lame incurve. Son compagnon tira une pe courte du fourreau fix dans son dos. Avec un sourire de dment, il la passa au creux de son avant-bras, faisant couler le sang. Derrire lui, Richard entendit le crissement de l'acier contre du cuir. La peur le paralysa. Tout se droulait trop vite. Ils n'avaient pas l'ombre d'une chance. Un instant, personne ne bougea. Puis les quatre hommes poussrent le cri de guerre des soldats prts mourir au combat et chargrent. pe courte brandie deux mains, le compagnon du chef fona sur Richard. Derrire lui, un troisime agresseur ceintura la femme... Au moment o la lame s'abattait, il y eut dans l'air comme un roulement de tonnerre silencieux. Secou par l'impact, Richard eut le sentiment que ses articulations explosaient. De la poussire tourbillonna autour d'eux. Le colosse l'pe souffrait aussi. Un instant, il oublia Richard et regarda fixement la femme. Quand il reprit sa charge, le jeune homme s'adossa la paroi rocheuse et lui propulsa ses deux pieds dans la poitrine. Le type dcolla du sol, vola dans les airs, bascula hors du chemin et carquilla les yeux de surprise quand il

se sentit tomber dans le vide, l'arme toujours tenue deux mains. Stupfait, Richard vit un autre guerrier suivre la 33 mme voie, la poitrine dchiquete. Mais il n'eut pas le temps de s'appesantir sur la question, car le chef bondissait sur la femme. Au passage, de sa main libre, il frappa Richard au plexus solaire. Les poumons vids de leur air, le jeune homme s'crasa contre la roche et sa tte percuta une saillie. A demi sonn, il parvint se souvenir de sa mission : empcher le tueur d'atteindre sa compagne ! Puisant dans des ressources qu'il ignorait avoir, il saisit au vol l'norme poignet de l'homme et le fora se retourner. La lame incurve dcrivit un arc de cercle vers lui. Quand il vit une lueur meurtrire dans les yeux de l'homme, Richard eut peur comme jamais dans sa vie. Une raction normale au moment de mourir. Jailli de nulle part, le dernier agresseur enfona une lame dj rouge de sang dans le ventre de son chef. La violence de l'impact les entrana tous les deux dans une chute mortelle. Jusqu' ce que son corps s'crase sur les rochers, le dernier agresseur poussa un atroce hurlement de rage. Toujours sonn, Richard se tourna vers la femme, certain de la dcouvrir gorge dans une flaque de sang. Assise sur le sol, dos appuy la paroi, le regard perdu dans le vide, elle semblait puise mais indemne. Incapable de comprendre ce qui s'tait pass, Richard constata que sa protge et lui taient de nouveau seuls dans un silence de mort.

Le crne douloureux - logique, aprs un choc pareil contre de la pierre - il s'assit prs d'elle sur un rocher chauff par le soleil. La femme n'tant pas blesse, il s'abstint de lui demander comment elle allait. Pour le moment, ils taient tous les deux trop puiss pour parler... 34 Quand elle vit du sang sur le dos de sa main, la voyageuse l'essuya contre la paroi dj macule de tranes rouges. Richard manqua vomir... Comment pouvaient-ils tre encore en vie ? Et ce tonnerre silencieux, d'o venait-il ? La douleur, au moment de l'impact, ne ressemblait rien qu'il et expriment. Assez de questions pour l'instant ! Quoi que fut ce phnomne, sa compagne n'y tait pas trangre... et il lui devait la vie. Mais tout a n'avait rien de naturel. Il n'tait pas sr de vouloir en apprendre davantage. La femme appuya la tte contre la roche et la tourna lentement vers lui. Je ne connais mme pas votre nom... J'aurais voulu vous le demander, mais j'avais peur... (Du menton, elle dsigna le prcipice.) Ces hommes m'effrayaient tellement. Je ne voulais pas qu'ils nous trouvent... Elle semblait sur le point d'clater en sanglots. Richard la regarda et comprit qu'elle ne le ferait pas. Mais ce serait de justesse... Ils me terrorisaient aussi, admit-il. Et je m'appelle Richard Cypher. Alors que la brise faisait voleter de petites mches sur ses joues, la voyageuse sonda de nouveau le regard

de son compagnon. Peu d'hommes auraient choisi de rester avec moi, dit-elle en souriant. Richard trouva sa voix - complment parfait de l'intelligence qui brillait dans ses yeux - aussi attirante que le reste de sa personne. Une fois de plus, il en eut le souffle coup. Vous tes une personne comme on en rencontre rarement, Richard Cypher. 35 Atterr, Richard sentit qu'il s'empourprait. Chassant des mches rebelles de ses yeux, elle se dtourna pour ne pas ajouter son embarras. Je suis... commena-t-elle comme si elle allait dire quelque chose d'important. (Elle se ravisa et tourna la tte vers lui.) Je m'appelle Kahlan. Kahlan Amnell... Vous tes aussi une personne comme on en rencontre rarement, Kahlan Amnell. Peu de femmes auraient fait face de cette manire... Elle ne rougit pas mais sourit encore. Un sourire trange, sans dcouvrir les dents, lvres serres comme pour murmurer des confidences... Mais ses yeux souriaient aussi, exprimant son dsir de... partager ! Richard se tta l'arrire du crne, sentit une norme bosse et regarda ses doigts, certain qu'ils seraient rouges de sang. Mais il n'y avait rien. Plutt tonnant, vu la violence du choc... Il regarda Kahlan et se demanda une nouvelle fois ce qu'elle avait fait et... comment. Aprs le coup de tonnerre silencieux, il avait expdi un des hommes dans le vide. Un des deux autres avait tu son compagnon, puis ventr leur chef...

Kahlan, mon amie, peux-tu me dire pourquoi nous sommes en vie ? Et pourquoi ces quatre tueurs ne le sont plus ? Tu penses ce que tu dis ? demanda la jeune femme, surprise. Quoi donc ? Eh bien... mon amie ... videmment ! Tu l'as dit toi-mme : j'ai choisi de rester avec toi. Le genre de choses qu'on fait pour une amie, non ? Je n'en sais rien, avoua Kahlan. (Elle joua avec la manche de sa robe, les yeux baisss.) Je n'ai jamais eu d'ami, part ma sur... 36 Richard sentit qu'il avait touch un point sensible. Maintenant, tu en as un ! Nous nous sommes tirs ensemble d'une situation terrifiante. En collaborant, nous avons survcu. Kahlan approuva d'un hochement de tte. Richard regarda la fort de Ven, au loin, o il se sentait depuis toujours chez lui. Alors que le soleil faisait scintiller les feuillages, son regard fat attir vers la gauche, sur les taches marron des arbres morts ou agonisants qui ctoyaient des voisins encore sains. Jusqu' ce matin, quand la liane l'avait attaqu, il ignorait qu'une plante tueuse envahissait les bois. Mais il approchait rarement autant de la frontire... Ses concitoyens plus gs en restaient aussi loin que possible. Certains tmraires s'aventuraient plus prs quand ils empruntaient la piste des Fauconniers - ou pour chasser , mais pas au point de voir ce qu'il avait vu. La frontire, c'tait la mort, tout simplement. La traverser, disait-on, ne cotait pas seulement la vie. On

y perdait son me ! Alors, les garde-frontire s'assuraient que les curieux passent leur chemin. Et ma question? demanda-t-il soudain. Tu ne m'as pas dit pourquoi nous sommes toujours vivants. Je suppose que les esprits du bien nous ont protgs... rpondit Kahlan sans croiser son regard. Richard n'en crut pas un mot. Mais il n'tait pas dans sa nature, mme s'il brlait de curiosit, de forcer les gens parler quand ils n'en avaient pas envie. Trs tt, son pre lui avait appris respecter le droit au silence des autres. Un jour, si elle le dsirait, Kahlan lui confierait ses secrets. En attendant, il ne la harclerait pas. Tout le monde avait des secrets, lui compris. Aprs l'assassinat de son pre, et les vnements de la journe, il les sentait frmir dsagrablement au fond de son esprit 37 Kahlan, rien ne te force dire ce que tu veux continuer cacher. Et a ne nous empchera pas de rester amis... Elle ne le regarda toujours pas, mais acquiesa. Richard se leva. Son crne et sa main lui faisaient mal, sa poitrine le lanait, l o le type l'avait frapp. Et pour couronner le tout, il mourait de faim... Michael ! Bon sang, il avait oubli la fte ! Aprs un coup d'il au soleil, il comprit qu'il serait en retard. Pourvu qu'il ne rate pas le discours de son frre ! Il amnerait Kahlan avec lui. A la premire occasion, il raconterait tout Michael et lui demanderait de la protger. Il tendit une main pour aider Kahlan se relever. Quand elle le dvisagea, stupfaite, il ne baissa pas

le bras. Le regardant enfin dans les yeux, elle se laissa faire... Aucun ami ne t'a jamais tendu la main ? Non... Voyant qu'elle se dtournait de nouveau, Richard changea de sujet. Quand as-tu mang pour la dernire fois ? Il y a deux jours... Tu dois tre plus affame que moi ! Viens, nous allons chez mon frre ! (Il dsigna le prcipice.) On lui parlera des cadavres et il saura que faire. Kahlan, qui taient ces hommes ? On appelle ce genre d'quipe un quatuor... Ce sont des tueurs, en quelque sorte. On les charge d'liminer... (une nouvelle fois, elle renona dire ce qui lui brlait les lvres)... des gens. (Abruptement, elle redevint aussi sereine que lors de leur rencontre.) Moins on en sait sur moi, plus je suis en scurit... Richard n'avait jamais rien entendu de tel. Pour se donner une contenance, il se passa une main dans les 38 cheveux et tenta de rflchir. Des ides confuses mais sinistres tourbillonnrent de nouveau dans sa tte. Sans savoir pourquoi, il redoutait la rponse sa question suivante. Pourtant, il ne put s'empcher de la poser. Kahlan, d'o venait ce quatuor ? Cette fois tu dois me dire la vrit. Ces hommes me traquaient depuis mon dpart des Contres du Milieu et ils ont travers la frontire avec moi. Richard en fut glac jusqu'aux os. Un frisson remonta le long de sa colonne vertbrale et les poils de sa nuque se hrissrent.

La colre enfouie au plus profond de lui se rveilla et ses secrets manifestrent de plus belle leur inquitante prsence. Elle mentait ! Personne ne pouvait traverser la frontire ! Personne ! Aucun tre vivant ne sortait des Contres du Milieu. Et nul n'y entrait La frontire avait t rige longtemps avant leur naissance tous les deux. Car la sorcellerie infectait les Contres ! Chapitre 3 La rsidence de Michael, un solide btiment en pierre blanche, se dressait bonne distance de la route. Les lments du toit en ardoise, disposs suivant des inclinaisons et des angles diffrents, s'embotaient selon une gomtrie complexe, une arte compose de petits carreaux de verre laissant entrer la lumire dans le hall central. Le chemin qui menait la maison, ombrag par de grands chnes clairs, serpentait entre des carrs de pelouse avant de traverser un jardin aux deux flancs parfaitement symtriques. Partout, la vgtation tait luxuriante. Si tard dans l'anne, les plantes et les fleurs avaient d tre leves en serre en vue de ce jour prcis... Parmi les invits en habits d'apparat qui dambulaient sur le gazon et dans le jardin, Richard se sentit soudain aussi peu sa place que possible. Dans ses vtements de forestier sales et tremps de sueur, il avait l'air d'un vagabond. Mais passer chez lui pour se laver et se changer aurait t une perte de temps. D'humeur maussade, il se fichait d'ailleurs royalement de son apparence.

Kahlan passait beaucoup mieux que lui dans l'assemble. Sa robe peu conventionnelle, mais superbe, ne laissait pas deviner qu'elle sortait peine de la fort. 40 Avec tout le sang qui avait coul sur le mont Dentel, Richard se demanda comment elle avait russi ne pas en avoir sur elle. D'une manire ou d'une autre, elle tait reste immacule pendant que des hommes s'entre-tuaient... Devant la raction de Richard, quand elle avait mentionn les Contres du Milieu et la frontire, Kahlan n'avait pas ajout un mot sur le sujet. Le jeune homme ayant besoin de temps pour rflchir tout a, il s'tait abstenu de lui poser d'autres questions. Mais il avait rpondu de bonne grce aux siennes sur Terre d'Ouest, ses habitants et l'endroit o il vivait. Aprs avoir dcrit sa maison dans les bois, il lui avait longuement parl de son mtier de guide. Il y a une chemine chez toi? avait-elle demand. Bien sr. Et tu t'en sers ? Tout le temps, pour cuisiner... Pourquoi demandes-tu a ? Le regard perdu dans le lointain, Kahlan avait hauss les paules. Parce que m'asseoir prs d'un bon feu me manque, voil tout... Malgr son chagrin - et les vnements de la journe - Richard s'tait rjoui d'avoir quelqu'un qui parler. Et tant pis si elle ludait toujours ses questions ! Une voix le tira de sa rverie.

Vous avez une invitation, messire ? Une invitation, lui ? Irrit, Richard se retourna et... dcouvrit le sourire malicieux de son ami Chase. Ravi, il tapa joyeusement dans les mains du garde-frontire. Trs grand, soigneusement ras, Chase arborait une tignasse de cheveux chtains que l'ge ne parvenait pas attaquer, mme s'ils grisonnaient sur les tempes. 41 Sous ses sourcils pais, ses yeux marron, toujours en mouvement, mme quand il parlait, voyaient absolument tout. A cause de cette habitude - ou plutt de ce rflexe - les gens pensaient souvent qu'il manquait de concentration. Une erreur phnomnale ! Malgr sa taille, il pouvait tre vif comme l'clair quand a s'imposait. Plusieurs couteaux pendaient un ct de sa ceinture et une masse d'armes six piques tait accroche l'autre. La garde d'une pe courte dpassait de son paule droite. Sur la gauche, il portait une arbalte et une bandoulire garnie de carreaux pointe d'acier barbele. On dirait que tu as l'intention de dfendre jusqu' la mort ta part du festin ! lana Richard. Le sourire de Chase s'effaa. Je ne suis pas l en tant qu'invit, dit-il avec un regard vaguement souponneux pour Kahlan. Richard prit la jeune femme par le bras et la tira en avant. Elle ne rsista pas, confiante. Chase, je te prsente mon amie Kahlan... Kahlan, voil Dell Brandstone. Mais tout le monde le surnomme Chase ! Je le connais et l'apprcie depuis toujours. Avec lui, nous n'avons rien craindre. (Il se tourna vers le garde-frontire.) Tu peux te fier elle,

mon vieux... Kahlan sourit et salua le colosse de la tte. Chase lui rendit la pareille. Pour lui, la question tait rgle, car un mot de Richard suffisait le rassurer. Il sonda de nouveau la foule et dcouragea d'un froncement de sourcils les invits qui les dvisageaient avec trop d'insistance son got. Puis il entrana ses deux amis un peu l'cart. Ton frre a convoqu tous les garde-frontire. (Il jeta un autre regard autour de lui.) Pour le protger... 42 Quoi ? s'exclama Richard. C'est absurde ! Il a les Volontaires Rgionaux et l'arme. Pourquoi ajouter une poigne de garde-frontire ? Chase posa la main sur le manche en corne d'un de ses couteaux. Bonne question, dit-il avec son impassibilit coutumire. Peut-tre pour impressionner le peuple. Tu sais, on a peur de nous... Richard, depuis la mort de ton pre, tu as pass ton temps dans les bois. ta place, j'aurais fait pareil, mais pendant ton absence, des choses bizarres sont arrives. Des gens viennent ici le jour et la nuit. Michael les appelle des citoyens responsables . Depuis qu'il parle tort et travers d'un complot contre le gouvernement, il veut nous avoir autour de lui. Richard regarda alentour et ne repra pas un seul homme de Chase. Mais a ne voulait rien dire. Quand un de ces gaillards dcidait de passer inaperu, il pouvait vous marcher sur les pieds sans qu'on le repre. Chase pianota nerveusement sur le manche de son couteau. Mes gars sont l, tu peux me croire.

D'accord... Mais comment peux-tu affirmer que Michael a tort ? Aprs tout, on vient d'assassiner le pre du Premier Conseiller. Je connais fond la vermine du pays, rpondit Chase, l'air dgot. Il n'y a pas de complot ! S'il y en avait un, je m'amuserais peut-tre un peu, au lieu de jouer les pouvantails. Michael a insist pour qu'on me voie bien. (Son expression se durcit.) Quant la mort de ton pre... Petit, mon amiti avec George Cypher remonte des lustres, bien avant ta naissance et cette histoire de frontire. C'tait un brave homme et je me flattais de le compter au nombre de mes intimes. (Il renona contenir sa colre.) J'ai tordu 43 quelques doigts, mon garon. Assez fort pour que leurs propritaires dnoncent leur mre, si elle tait coupable. Aucun de ces types ne savait rien. Sinon, ils se seraient empresss d'courter notre conversation , fais-moi confiance ! C'est la premire fois que je reviens bredouille d'une chasse... (Il croisa les bras et tudia Richard de pied en cap.) A propos de vermine, d'o sors-tu ? Tu ressembles un de mes clients ... Richard regarda Kahlan, puis se concentra de nouveau sur Chase. Nous tions dans les hauteurs de la fort de Ven... Quatre hommes nous ont attaqus... Des sales types de ma connaissance ? Non. Et qu'ont fait ces importuns aprs vous tre tombs dessus ? Tu connais le chemin qui traverse la falaise du mont Dentel ? Comme ma poche !

Ils sont sur les rochers, au fond du prcipice. Il faudra qu'on reparle de tout a... Chase dcroisa les bras, pensif. Comment avez-vous russi a ? Richard changea un bref regard avec Kahlan et rpondit : Je suppose que les esprits du bien nous ont protgs... Si tu le dis... lcha Chase sans insister. Pour le moment, il vaut mieux ne pas parler de a Michael. Je crains qu'il ne croie pas aux esprits du bien... Si vous pensez que a s'impose, venez habiter chez moi tous les deux. Personne ne vous embtera... Pensant aux nombreux enfants de son ami, Richard frissonna l'ide de les mettre en danger. Pour ne pas contredire Chase, il hocha vaguement la tte. 44 On devrait entrer... Michael doit tre impatient de me voir. Encore une chose... ajouta Chase. Zedd veut te parler. Il fait tout un foin autour de je ne sais trop quoi. Mais il parat que c'est important. Richard leva les yeux et aperut le nuage-serpent. Moi aussi, il faut que je lui parle... Il se dtourna et voulut s'loigner. Richard, lana Chase d'une voix qui aurait ptrifi toute autre personne que son jeune ami, que faisaistu dans les hauteurs de la fort de Ven ? La mme chose que toi, rpondit Richard sans se dmonter. Je cherchais un indice. Et tu en as trouv un ? Le jeune homme leva sa main gauche blesse. Oui. Et il pique !

Kahlan et Richard se mlrent la foule qui entrait dans la maison et remontrent un couloir au sol en mosaque jusqu'au hall central. Les colonnes et les murs de marbre, caresss par les rayons du soleil, mettaient une lueur froide presque surnaturelle. Si Richard prfrait de loin la chaleur du bois, Michael tait catgorique. Selon lui, n'importe qui pouvait aller dans la fort, se procurer du bois et construire sa maison. Pour le marbre, en revanche, il fallait engager les habitants de ces cabanes et les charger de faire le travail votre place. Jadis, avant la mort de leur mre, Richard et Michael jouaient souvent dans la poussire, o ils btissaient des maisons et des chteaux forts avec des btons. A cette poque, Michael aidait son frre. Il espra qu'il en serait de mme aujourd'hui... Des connaissances du jeune homme le salurent et obtinrent en retour une vague poigne de main ou un sourire distrait. Richard fut surpris que Kahlan, une 45 trangre, soit aussi a l'aise avec le gratin de son pays. Mais l'ide qu'elle appartenait galement la classe dirigeante lui avait dj travers l'esprit. En gnral, les tueurs ne traquaient pas les petites gens... Richard eut du mal sourire tous azimuts. Si les histoires sur les cratures qui traversaient la frontire taient davantage que des rumeurs, les choses risquaient de mal tourner pour Terre d'Ouest. Dans les campagnes, autour de Hartland, les paysans, terrifis l'ide de sortir la nuit, lui parlaient souvent de malheureux dcouverts demi dvors. Des personnes dcdes de mort naturelle et victimes d'animaux sauvages, assurait-il. Ce genre de choses arrivait tout le temps...

Non, c'tait la bte volante ! insistaient les fermiers. Richard n'avait jamais pris ces superstitions au srieux... ...Jusqu' aujourd'hui ! Malgr la foule, il se sentait terriblement isol. Perturb, il ne savait que faire, ni vers qui se tourner. Seule Kahlan le rassurait un peu. En mme temps, elle l'effrayait autant que les hommes qu'ils avaient combattus sur la corniche. Il voulait partir d'ici au plus vite et emmener son amie ! Zedd rpondrait toutes ces questions. Mme s'il n'en parlait jamais, avant l'poque de la frontire, il vivait dans les Contres du Milieu. Mais que pourraitil contre ce qui torturait Richard ? L'inquitante intuition que tout cela avait un rapport avec la mort de son pre, elle-mme lie aux secrets que George Cypher avait dissimuls en lui et en lui seul... Richard, je suis navre, pour ton pre, dit Kahlan, une main pose sur son bras. Je ne savais pas... Avec les horreurs de la journe, il avait presque oubli ce drame jusqu' ce que Chase en reparle. Presque... 46 Merci... dit-il. Il se tut pendant qu'une femme en robe de soie bleue surcharge de dentelle passait devant eux. Pour ne pas avoir lui rendre un sourire mielleux, il baissa ostensiblement les yeux. a remonte trois semaines, reprit-il. Incarnation de la compassion, Kahlan l'couta raconter une partie de l'histoire. Je comprends ton chagrin, Richard, dit-elle quand il eut fini. Tu prfrerais peut-tre que je te

laisse... Non, j'ai t seul assez longtemps. Avoir quelqu'un qui parler m'est d'un grand rconfort. Kahlan lui sourit. Ils recommencrent se frayer un chemin dans la foule. Mais o tait donc Michael ? se demanda Richard. Pourquoi se cachait-il comme a ? Bien qu'il et perdu son apptit, il n'avait pas oubli que Kahlan jenait depuis deux jours. Avec tous les mets dlicieux proposs aux invits, sa retenue tait admirable. D'autant plus que les odeurs allchantes commenaient faire changer d'avis son propre estomac ! Tu as faim ? demanda-t-il. Je meurs de faim ! Richard entrana sa compagne vers une longue table leste de merveilles gastronomiques. Des plats fumants de saucisses et de viande rouge, des pommes de terre en robe des champs, du poisson fum et grill, du poulet, de la dinde, des lgumes crus coups en btonnets, de la soupe l'oignon, au chou, aux pices... Sans oublier les diverses varits de pain, les plateaux de fromage, les fruits, les tartes et les gteaux... Quant au vin et la bire, ils coulaient flots ! 47 Discrets mais efficaces, les serviteurs s'affairaient pour que rien ne vienne manquer. Kahlan tira doucement Richard par la manche. Certaines domestiques portent les cheveux longs. C'est permis ? Bien sr... Chacune adopte la coiffure qui lui chante. Regarde par l... (Il dsigna discrtement un

groupe d'invites.) Ce sont des conseillres. Certaines ont les cheveux courts, d'autres les laissent pousser... C'est comme elles veulent ! (Il regarda Kahlan du coin de l'il.) Quelqu'un t'a ordonn de couper les tiens ? Non. Personne ne me l'a jamais demand. Mais chez moi, la longueur des cheveux d'une femme est un signe de reconnaissance sociale... Dois-je comprendre que tu es quelqu'un d'important ? lana Richard, un sourire amical adoucissant cette question indiscrte. Quand on voit la longueur de ta crinire, on s'interroge... Kahlan lui rendit son sourire, mais il la vit se rembrunir. Certains me jugent importante... Mais aprs les vnements d'aujourd'hui, j'esprais que tu aurais retenu la leon : nous sommes seulement ce que nous sommes, rien de plus ou de moins ! Compris ! Si je pose une question qu'un ami ne devrait pas poser, botte-moi les fesses ! Kahlan fit de nouveau le sourire lvres serres qui voquait pour lui un dsir de partage. Du baume sur son cur ! Richard approcha de la table, repra un de ses plats prfrs - des travers de porc la sauce forte en remplit une assiette et la tendit Kahlan. Gote-moi a ! J'en fais des folies... La jeune femme tint l'assiette bout de bras, comme si elle risquait de la mordre. 48 C'est la viande de quel animal ? Du cochon... rpondit Richard, un peu surpris. Vas-y, c'est ce qu'il y a de meilleur sur cette table ! Kahlan se dtendit, cessa de lorgner dubitativement

l'assiette et commena manger. Richard dvora les travers avec elle puis leur prpara un assortiment de saucisses. Essaye a aussi ! Qu'y a-t-il dedans ? Du porc, du buf et des pices. Je ne sais pas lesquelles... Pourquoi ? Tu refuses de consommer certaines choses ? Certaines, oui, luda Kahlan. (Mais elle se rgala d'une saucisse.) Je peux avoir de la soupe aux pices ? Richard lui en servit un petit bol. Le rcipient tenu deux mains, elle gota du bout des lvres... ...Et sourit. Trs bonne, comme la mienne... Je crois que nos deux pays sont moins diffrents que tu ne le redoutes. Quand elle eut fini sa soupe, Richard, de bien meilleure humeur qu'au dbut, prit une paisse tranche de pain, la couvrit d'un morceau de blanc de poulet et la lui tendit en change du bol vide. Kahlan continua manger en s'loignant de la table. Aprs avoir remis le bol sa place, Richard la suivit. Il serra quelques mains au passage sans s'offusquer des regards dsapprobateurs que lui valait sa tenue. Kahlan s'arrta prs d'une colonne, l'cart de la foule. Tu m'apporterais du fromage ? Bien sr ! Lequel ? Aucune importance... Richard se fraya de nouveau un chemin jusqu' la table, choisit deux parts de chvre et en grignota une en retournant vers la colonne. 49

Kahlan prit le bout de fromage mais ne le porta pas ses lvres. Son bras glissa le long de son corps et elle le laissa tomber sur le sol. Tu as quelque chose contre le chvre ? Je dteste tous les fromages... souffla Kahlan, les yeux rivs sur un point, derrire Richard. Alors, pourquoi m'en as-tu demand ? Continue de me regarder... Derrire toi, au fond de la salle, deux hommes nous observent depuis un moment. J'ai voulu savoir lequel de nous deux ils espionnaient. C'est toi qu'ils ont suivi des yeux. Moi, je ne les intresse pas. Richard tourna discrtement la tte. Ce sont deux assistants de Michael. Ils me connaissent bien... Ma tenue doit les surprendre. (Il baissa la voix.) Tout va bien, Kahlan. Dtends-toi ! Les types de ce matin sont morts. Tu es en scurit... D'autres tueurs viendront. Il faut que je m'loigne de toi. Sinon, ta vie sera de nouveau en danger. Maintenant que tu es en ville, aucun quatuor ne pourra te traquer. C'est impossible ! Il en savait assez long sur l'art de pister une proie pour tre sr de ne pas se tromper. Kahlan passa un doigt dans le col de sa robe et approcha du jeune homme. Pour la premire fois, il lut de la colre dans ses yeux. Quand j'ai quitt mon pays, cinq sorciers ont jet des sorts censs dissimuler mes traces. Ensuite, ils se sont suicids pour ne pas risquer de parler sous la torture... Les larmes aux yeux, les dents serres, Kahlan tremblait de la tte aux pieds. Des sorciers ! Richard se ptrifia. Au prix d'un

violent effort, il se reprit, tira doucement la main de Kahlan hors de sa robe et la rchauffa entre les siennes. 50 Excuse-moi... souffla-t-il. Richard, je vis dans la peur ! Sans ton intervention, tu n'as pas ide de ce que j'aurais subi. Mourir aurait t le plus facile. Ces hommes sont capables des pires horreurs ! Elle tremblait comme une feuille, submerge par la terreur. Richard la tira derrire la colonne, o personne ne pourrait les pier. Je suis dsol, Kahlan. Mais je ne comprends rien tout a ! Toi, tu sais certaines choses... Moi, j'avance dans le noir et j'ai aussi peur que toi. Ce matin, sur la corniche... La trouille de ma vie ! Et malgr ce que tu dis, je n'ai pas fait grand-chose pour nous sauver... C'tait suffisant pour qu'on s'en sorte... Assez pour nous tirer d'affaire ! Si tu ne m'avais pas aide... Mais je refuse que ma prsence ici te mette en danger ! Richard serra plus fort la main dlicate qu'il tenait entre les siennes. Pas de risque que a arrive ! Un ami moi appel Zedd nous dira comment faire pour que tu sois en scurit. Il est un peu excentrique, mais c'est l'homme le plus intelligent que je connaisse. Si quelqu'un est capable de nous aider, c'est lui. Puisqu'on peut te suivre partout o tu vas, fuir ne sert rien, car tes ennemis te rattraperont toujours. Tu dois parler Zedd ! Ds que Michael aura fini son discours, je t'emmnerai chez moi. Tu t'assiras prs du feu... Au matin, nous irons chez Zedd. (Il sourit et dsigna

quelque chose du menton.) Regarde plutt par l ! Kahlan obit et dcouvrit Chase, solidement camp devant une haute fentre. Il tourna la tte, leur sourit et reprit sa surveillance. Pour lui, un quatuor serait l'occasion de s'amuser un peu... Pendant qu'il s'occuperait de ces tueurs, 51 j'aurais tout le temps de te parler des vrais problmes ! Depuis qu'on lui a racont notre combat sur la corniche, il joue les guetteurs pour ta scurit. Kahlan eut un ple sourire qui s'effaa trs vite. C'est trs grave, Richard. Je pensais me mettre l'abri en venant ici. Et a aurait d tre le cas. Si j'ai pu traverser la frontire, c'est grce la sorcellerie. (Elle tremblait toujours, mais sembla se reprendre un peu, comme si elle puisait de la force chez son compagnon.) J'ignore comment ces hommes ont fait pour passer aussi. Ils n'auraient mme pas d savoir que j'tais partie ! Mais toutes les rgles ont chang... On s'occupera de a demain. Pour l'instant, tu ne risques rien. Si un autre quatuor doit venir, ce ne sera pas avant des jours. a nous laisse le temps d'imaginer un plan. Tu as raison... Merci, Richard Cypher, mon cher ami... Mais si je mets ta vie en danger, je partirai avant qu'il ne t'arrive malheur. (Elle dgagea sa main et se scha les yeux.) Mon estomac n'est toujours pas plein ! Je peux avoir autre chose ? Bien sr ! Qu'est-ce qui te tente ? Tes dlicieux travers de porc... Ils retournrent prs de la table et mangrent en attendant Michael. Richard tait satisfait d'avoir rassur son amie et soulag d'en savoir un peu plus long.

D'une manire ou d'une autre, il trouverait une solution aux problmes de Kahlan. Puis il dcouvrirait ce qui se passait sur la frontire. Mme si les rponses ses questions le terrifiaient, il les obtiendrait ! Des murmures coururent dans l'assistance. Toutes les ttes se tournrent vers l'entre de la salle. Michael arrivait enfin. Richard prit la main de Kahlan et approcha pour ne rien manquer du spectacle. 52 En voyant son frre monter sur une estrade, il comprit pourquoi Michael avait attendu si longtemps pour faire son entre. Il guettait le moment o le soleil couchant illuminerait cet endroit prcis, histoire d'apparatre dans toute sa gloire. Plus petit que Richard - et plus envelopp -, la tignasse en bataille, il arborait firement une magnifique moustache. Au-dessus de ses braies blanches, sa tunique aux manches bouffantes, galement blanche, tait serre la taille par une ceinture en or. Sous la lumire vesprale, devant une assistance plonge dans la pnombre, le nouveau Premier Conseiller irradiait la mme lueur surnaturelle que les colonnes de marbre. Richard agita une main pour signaler sa prsence. Michael le repra, lui sourit et le regarda un moment dans les yeux avant de parler. Mes dames et messires, aujourd'hui, j'ai accept la charge de Premier Conseiller de Terre d'Ouest. Des vivats montrent de l'assistance. Michael leva les bras et attendit que le silence revienne. En ces temps difficiles, les conseillers de notre pays m'ont choisi parce que j'ai le courage et l'indpendance d'esprit ncessaires pour nous guider vers un

nouvel ge. Mes amis, nous avons trop longtemps vcu le regard riv sur le pass et non sur l'avenir. Il est temps de ne plus chasser les vieux fantmes et de s'attaquer aux dfis de demain. Cessons d'couter les appels aux armes ! Et prtons enfin l'oreille aux voix qui veulent nous entraner sur le chemin de la paix ! L'assistance hurla son assentiment. Sidr, Richard se demanda de quoi parlait son frre. Quelle guerre ? Le pays n'avait pas d'ennemi... Michael leva de nouveau les bras et continua sans attendre que la foule se taise ; Je ne resterai pas inactif au moment o Terre d'Ouest est menace par des tratres ! 53 Michael s'tait empourpr, ivre de fureur. Son public hurla de nouveau, certains hommes levant le, poing. Michael ! Michael ! scandrent-ils. Interloqus, Kahlan et Richard se regardrent... Des citoyens responsables sont venus me livrer les noms de ces lches. A l'instant mme, alors que nos curs battent l'unisson pour un idal commun, les garde-frontire nous protgent et l'arme arrte les conspirateurs qui prtendaient renverser le gouvernement. Et il ne s'agit pas d'une bande de criminels, mais d'hommes respects qui exercent les plus hautes fonctions ! Des murmures coururent dans l'assemble. Boulevers, Richard n'y comprenait plus rien. Une conspiration, vraiment ? Dans sa position, son frre devait savoir de quoi il parlait. Et si les coupables appartenaient aux hautes sphres, a expliquait pourquoi Chase n'avait rien dcouvert...

Sous son rayon de soleil, Michael attendit que les murmures se taisent. Mais c'est de l'histoire ancienne ! Aujourd'hui, nous changeons de cap ! Si on m'a nomm Premier Conseiller, c'est aussi parce que je vis depuis toujours dans cette ville, l'ombre de la frontire. Une ombre, mes amis, qui s'est abattue sur nos vies ! Mais dire cela, c'est encore tourner son regard vers le pass. Par bonheur, la lumire d'une nouvelle aube chasse toujours les ombres de la nuit. Ainsi, nous dcouvrons que les silhouettes qui nous terrifiaient taient des fantmes ns de notre imagination. Nous devons penser au jour o la frontire n'existera plus, car rien ne survit ternellement Quand ce moment viendra, il faudra savoir tendre une main amicale, pas une pe, comme certains le voudraient. 54 Sinon, nous subirons les ravages d'une guerre absurde, avec son cortge de morts inutiles. Allons-nous gaspiller nos richesses prparer un conflit contre un peuple dont nous avons si longtemps t spars ? Un peuple, ne l'oubliez pas, dont taient issus les anctres de beaucoup d'entre nous. Faut-il nuire nos frres et nos surs, simplement parce que nous ne les connaissons pas ? Quel gchis ! Nos richesses, mes amis, doivent servir liminer la souffrance qui nous entoure. Quand le jour viendra - peuttre pas de notre vivant, mais il viendra, je vous l'assure -, nous devrons tre prts accueillir nos frres et surs depuis si longtemps perdus. Le but n'est pas d'unir deux pays, mais trois ! Tt ou tard, comme celle qui nous spare des Contres du Milieu, la frontire entre Terre d'Ouest et D'Hara disparatra aussi. Alors,

ces trois contres n'en feront plus qu'une. Si notre dtermination ne faiblit pas, nous connatrons la joie de la runion. Et cette formidable liesse sera ne aujourd'hui, au cur de notre ville ! Voil pourquoi j'ai frapp ceux qui voudraient nous forcer combattre quand les frontires tomberont Bien sr, cela ne signifie pas qu'avoir une arme est inutile. Qui sait quels obstacles se dressent sur le chemin de la paix ? Ou quelles menaces nous guettent ? Mais nous devons nous interdire d'en inventer ! Michael tendit un bras et le passa lentement au-dessus de la foule. Tous ceux qui sont ici incarnent l'avenir ! Conseillers de Terre d'Ouest, votre mission est de rpandre la bonne parole dans tout le pays. Dlivrez un message de paix aux hommes de bonne volont. Ils liront dans vos yeux et dans vos curs que vous dites la vrit. Je vous en supplie, aidez-moi ! Il faut que nos enfants et nos petits-enfants cueillent les fruits des 55 arbres que nous plantons aujourd'hui. Ainsi, les gnrations venir nous seront reconnaissantes jusqu' la fin des temps. Aurol par la lumire du couchant, Michael plaqua les poings sur sa poitrine et inclina la tte. Trop remue, l'assistance n'mit plus un son. Richard vit des hommes aux yeux embus et des femmes en larmes. Tous les regards convergeaient sur le Premier Conseiller, aussi immobile qu'une statue. Richard ne l'avait jamais entendu parler avec une loquence et une conviction pareilles. Et son propos tait pertinent. Aprs tout, Kahlan, dsormais son amie, ne venait-elle pas de l'autre ct de la frontire ?

Mais quatre hommes des Contres du Milieu avaient essay de le tuer... Non, pas lui mais elle, corrigea-t-il. Il s'tait seulement dress sur leur chemin. Ils lui avaient propos de partir et c'tait lui qui avait dcid de combattre. Depuis toujours, il se mfiait des gens qui vivaient de l'autre ct de la frontire. Aujourd'hui, Kahlan tait son amie... Exactement ce que disait Michael ! Richard commena voir son frre sous un nouveau jour. Pour mouvoir une foule ce point, il fallait une force de caractre inoue. Et Michael militait pour la paix et la fraternit ! Quel mal pouvait-il y avoir a ? Aucun... Alors, pourquoi Richard tait-il si troubl ? A prsent, continua Michael, revenons la souffrance qui nous entoure. Alors que nous tremblions cause des frontires, d'o aucun danger n'est jamais venu, nos parents, nos amis et nos voisins ont connu la douleur ou sont morts. Des accidents absurdes et tragiques dus au feu. Oui, vous m'entendez bien : au feu ! Des murmures interloqus coururent dans la foule, soudain libre de l'emprise hypnotique de Michael. 56 Mais cette raction ne parut pas le surprendre. Il dvisagea ses auditeurs les uns aprs les autres, laissant la confusion grandir. Puis, sans crier gare, il tendit une main, dsignant... ...Richard ! Regardez cet homme ! cria-t-il. (Toutes les ttes se tournrent vers le compagnon de Kahlan.) Regardez mon frre ador ! (Richard essaya en vain de se faire tout petit.) Ce frre chri qui partage avec moi la douleur d'avoir perdu sa mre cause du feu ! Les

flammes nous l'ont arrache quand nous tions trs jeunes, et nous avons d grandir sans son amour, ses soins et ses conseils. Ce n'est pas un ennemi imaginaire venu de la frontire qui nous l'a prise, mais le feu ! Quand nous tions en larmes, la nuit, elle ne pouvait plus nous consoler ! Le plus terrible, c'est que cela aurait d tre vit... Des larmes ruisselrent sur les joues de Michael. Je suis dsol, mes amis, veuillez me pardonner... (Il tira un mouchoir de sa manche et scha ses yeux.) Mais ce matin, j'ai appris qu'un autre incendie avait tu un jeune couple de parents, laissant leur fille orpheline. Cela a rveill mon chagrin et je n'ai pas pu me taire... De nouveau corps et me avec lui, les hommes et les femmes qui l'coutaient sanglotaient sans retenue. Une vieille dame posa la main sur l'paule de Richard, ttanis, et lui souffla ses condolances l'oreille. Je me demande, continua Michael, combien d'entre vous ont connu le mme drame que mon frre et moi. S'il vous plat, tous ceux qui ont eu un parent ou un ami bless ou tu par le feu, identifiez-vous ! Quelques mains se levrent et on entendit des gmissements. Et voil, mes amis, lana Michael en cartant les 57 bras, la souffrance qui nous entoure ! Inutile de sortir de cette salle pour la trouver ! Richard serra les poings quand des souvenirs longtemps refouls dferlrent en lui. Persuad d'avoir t escroqu par George Cypher, un homme avait perdu son calme et bris une lampe huile sur la table de la maison familiale. Pendant que

le type tirait George dehors, le rouant de coups, leur mre avait secouru Michael et Richard, endormis dans leur chambre. Aprs les avoir mis en scurit, elle tait retourne prendre quelque chose dans la maison (ils n'avaient jamais su quoi), o elle avait brl vive. Ramen la raison par ses cris, l'homme avait essay d'aider George la tirer du brasier. En vain. Fou de culpabilit et d'horreur, le type avait clat en sanglots, criant qui voulait l'entendre qu'il tait dsol. Voil ce qui arrivait, lui avait rpt mille fois son pre, quand on perdait son calme. Si Michael ngligeait la leon, Richard s'y tenait au pied de la lettre. Terrifi par les consquences possibles de sa colre, il l'touffait ds qu'elle montrait le bout du nez. Michael se trompait du tout au tout. Ce n'tait pas le feu qui avait tu leur mre, mais la colre ! Bras le long du corps, tte incline, comme vid de son nergie, Michael conclut d'une voix blanche : Que pouvons-nous faire pour protger nos familles du feu ? (Il secoua tristement la tte.) Je n'en sais rien, mes amis... Mais je chargerai une commission de se pencher sur le problme, et toutes les suggestions des citoyens responsables seront bienvenues. Ma porte leur sera toujours ouverte. Ensemble, nous pouvons agir. Ensemble, nous russirons ! Et maintenant, mes amis, permettez-moi d'aller rconforter mon frre. Il a souffert que je parle de notre tragdie familiale et je dois lui demander pardon... 58 Il sauta de l'estrade. Quand la foule s'carta devant lui, quelques mains se tendirent pour le toucher, mais il ne s'attarda pas. Richard le regarda approcher.

L'assistance se dispersa et Kahlan seule resta prs de lui, une main pose sur son bras. Masss autour de la table, les convives se lancrent dans des conversations animes et ne s'intressrent plus eux. Richard bomba le torse et touffa sa colre. Rayonnant, Michael lui tapota joyeusement l'paule. Un grand discours ! se congratula-t-il. Qu'en penses-tu ? Richard baissa les yeux sur la mosaque du sol. Pourquoi as-tu parl de sa mort ? Raconter ces horreurs tout le monde... Utiliser notre mre comme a ! Michael passa un bras autour des paules de son frre. Je sais que a t'a secou et je m'excuse, mais c'tait pour la bonne cause. Tu as vu les larmes dans leurs yeux ? Mon grand projet amliorera la vie de tous et Terre d'Ouest sera plus puissante que jamais. J'tais sincre : nous devons relever les dfis de l'avenir avec enthousiasme, pas en tremblant de peur ! Et que voulais-tu dire exactement propos des frontires ? Les choses changent, Richard... Je dois nous ouvrir la route. (Le sourire de Michael s'effaa.) C'est le fond de ma pense. Les frontires ne tiendront pas ternellement. Selon moi, elles n'ont pas t conues pour a. Il faut nous y prparer... O en est l'enqute sur la mort de notre pre ? demanda Richard, press de changer de sujet. Les pisteurs ont dcouvert quelque chose ? 59 Michael retira son bras des paules de Richard.

Quand grandiras-tu enfin ? George tait un vieux fou qui passait son temps s'approprier des choses qui ne lui appartenaient pas. Il est srement tomb sur un propritaire mal lun arm d'un grand couteau. C'est faux et tu le sais ! cria Richard, qui dtestait entendre Michael dire George sur ce ton. Il n'a jamais rien vol ! Dtrousser les vieux morts n'est pas plus permis que le reste ! Une tierce personne a d vouloir faire justice et rcuprer un bien quelconque. Et comment le sais-tu ? Qu'as-tu dcouvert ? Rien du tout ! Mais c'est vident. La maison tait sens dessus dessous. Quelqu'un cherchait quelque chose et ne l'a pas trouv. George ayant refus de parler, on l'a tu. C'est tout ce qu'on peut dire. Les claireurs n'ont pas repr de piste. Nous ne connatrons jamais le ou les coupables. Tu devrais t'y rsigner... La thorie se tenait : quelqu'un avait voulu rcuprer un objet. Richard ne pouvait pas blmer Michael de ne pas avoir dcouvert de qui il s'agissait. Mais comment expliquer l'absence de traces ? Dsol, tu as peut-tre raison... Alors, a n'tait pas li la conspiration contre toi. Tes ennemis n'y sont pour rien ? Non, non... Aucun rapport... Ce problme est rgl ! Ne t'en fais pas pour moi. Je ne risque rien et tout va pour le mieux. (Michael se rembrunit.) Dismoi, petit frre, pourquoi es-tu venu dans cette tenue ? Tu aurais pu faire un effort, cette fte est prvue depuis des semaines ! Kahlan rpondit la place de Richard, qui avait presque oubli sa prsence. Veuillez pardonner votre frre, ce n'est pas sa faute. Il devait me servir de guide jusqu' Hartland et

60 je suis arrive en retard notre rendez-vous. Je vous implore de ne pas le juger mal cause de moi. Michael examina attentivement la jeune femme. Et qui ai-je l'honneur ? Kahlan Amnell... Ainsi, fit le Premier Conseiller en la saluant de la tte, vous n'tes pas sa cavalire, comme je le croyais. Et d'o veniez-vous ? Un petit village, loin d'ici. Je suis sure que vous n'en avez jamais entendu parler. Michael ne releva pas et se tourna vers son frre. Tu passes la nuit ici ? Non. Je dois aller voir Zedd. Il veut me parler. Hum... Richard, tu devrais mieux choisir tes amis. Tu perds ton temps avec ce vieil idiot ! (Il regarda Kahlan.) Et vous, ma chre, resterez-vous pour la nuit ? Dsole, mais j'ai d'autres engagements... Michael tendit les bras, posa les mains sur la croupe de la jeune femme, l'attira vers lui et logea une jambe entre ses cuisses. Changez-en ! lana-t-il avec un sourire glacial. Retirez... vos... mains... dit lentement Kahlan, menaante. Michael et elle se dfirent du regard. Michael, arrte a ! cria Richard, qui n'en croyait pas ses yeux. Son frre, se comporter comme un mufle de la pire espce ! Ils l'ignorrent, continuant leur duel silencieux. Richard hsita, conscient qu'ils dsiraient le voir rester en dehors de a. Il se raidit nanmoins, prt

passer outre... Un contact agrable... souffla Michael. Je pourrais tomber amoureux de toi... 61 Et tu n'as encore rien vu ! lana Kahlan. Maintenant, retire tes mains ! Voyant que Michael ne ragissait pas, elle posa doucement l'ongle de son pouce sur sa poitrine, juste sous la gorge. Leurs regards croisant toujours le fer, elle laissa sa main descendre lentement et entailla la chair. Un filet de sang perla de la blessure. Michael tenta de ne pas bouger, mais Richard lut dans ses yeux que l'exprience tait trs douloureuse. N'y tenant plus, son frre lcha Kahlan et recula. Sans daigner lui jeter un coup d'il, elle traversa la salle et sortit. Richard foudroya Michael du regard, incapable d'touffer vraiment sa colre. Puis il suivit son amie. Chapitre 4 Richard repra Kahlan dans le jardin. Sa robe et ses longs cheveux voletaient derrire elle sous la lumire du couchant. Arrive prs d'un arbre, elle s'arrta. En l'attendant, elle essuya pour la deuxime fois de la journe le sang qui maculait sa main. Quand il lui tapota l'paule, elle se retourna, parfaitement impassible. Kahlan, je suis navr, et... Ne t'excuse pas ! Ton frre ne s'en prenait pas moi, c'est toi qu'il visait Que veux-tu dire ?

Cet homme est jaloux. Il n'est pas idiot. Il a vu que j'tais avec toi, et a l'a irrit. Richard prit Kahlan par le bras et l'entrana loin de la maison. Furieux contre Michael, il avait honte de sa raction. Comme s'il avait trahi son pre... a n'explique rien... Le Premier Conseiller peut avoir tout ce qu'il dsire. J'aurais d intervenir. Je ne voulais pas que tu t'en mles... Richard, il convoite tout ce que tu possdes. Si tu l'avais arrt, il se sentirait oblig de me conqurir. Dsormais, je ne l'intresse plus. Ce qu'il a fait au sujet de votre mre tait pire. Mais aurais-tu voulu que je parle ta place ? 63 Non, ce n'tait pas toi de t'en charger, concda Richard, sa colre enfin touffe. Autour d'eux, les maisons, plus modestes, restaient coquettes et bien entretenues. Certains propritaires profitaient de la clmence du temps pour faire des rparations avant l'arrive de l'hiver. Sentant l'air vif et piquant, Richard devina que la nuit serait froide. Une soire idale pour un bon feu de chemine qui embaumerait l'atmosphre. A mesure qu'ils marchaient, les palissades blanches cdaient la place aux grands carrs de pelouse des manoirs rigs en retrait de la route. Sans s'arrter, Richard arracha une feuille la branche d'un chne qui bordait le chemin. Tu sembles en savoir long sur les gens, dit-il. Leurs motivations ne t'chappent pas... Possible... C'est cause de a qu'on te poursuit ? demanda Richard en dchiquetant soigneusement sa feuille. Kahlan tourna la tte vers lui et chercha son regard.

Ces gens me traquent parce qu'ils ont peur de la vrit. Toi, elle ne t'effraie pas. C'est pour a que je te fais confiance. Il sourit du compliment, content de la rponse, mme s'il n'tait pas sr de la comprendre. Alors, tu ne vas pas me botter les fesses ? Non, mais a n'est pas pass loin ! (Elle se tut un instant, mlancolique.) Navre, Richard, mais pour l'instant, il faut me croire aveuglment. Plus je t'en dirai, plus nous serons en danger tous les deux. Toujours amis ? Toujours amis ! confirma Richard en jetant les restes de la feuille. Un jour, tu me raconteras tout ? Si je peux, c'est promis... Parfait... Aprs tout, je suis un sourcier en qute de vrit . 64 Kahlan s'arrta net, le prit par la manche et le fora se tourner vers elle. Pourquoi as-tu dit a ? Quoi ? Sourcier en qute de vrit ? Zedd me donne ce surnom depuis mon enfance... Parce que je veux toujours aller au fond des choses, selon lui. Pourquoi cette raction ? Oublie a... souffla Kahlan en reprenant son chemin. Richard avait encore touch un point sensible. Mais cette fois, il tenait un dbut d'explication. Les ennemis de Kahlan la traquaient parce qu'ils redoutaient la vrit. En l'entendant annoncer qu'il tait un sourcier en qute de vrit , elle avait d avoir peur qu'ils s'en prennent aussi lui. Peux-tu au moins me dire qui sont les gens qui

te poursuivent ? Kahlan se rapprocha de lui sans cesser de surveiller la route. Ce sont les adeptes d'un homme malfique appel Darken Rahl. S'il te plat, ne me pose plus de questions ! Je n'ai pas envie de penser lui. Darken Rahl. Au moins, maintenant, il connaissait le nom de leur adversaire... Une fois le soleil disparu derrire les collines des bois de Hartland, l'air se rafrachit sensiblement Richard et Kahlan marchaient en silence. Cela ne gnait pas le jeune homme, car il avait trs mal la main et se sentait un peu nauseux. Un bon bain et un lit douillet, voil ce qu'il lui fallait ! Non, rectifia-t-il. Il serait plus galant de laisser le lit son amie. Il dormirait sur son fauteuil prfr, celui qui grinait un peu. Un bon programme. La journe avait t longue et il n'tait plus trs vaillant. 65 Prs d'un bosquet de bouleaux, il fit signe Kahlan de s'engager sur le sentier qui conduisait sa maison. Elle avana et brisa au passage des toiles d'araigne, chassant du dos de la main les fils qui se dposaient sur son visage et ses bras. Richard avait hte d'tre chez lui. En plus du couteau et des autres choses utiles qu'il avait oubli d'emporter, il tait press de retrouver un objet trs important qu'il tenait de son pre... George avait fait de lui le gardien d'un secret et d'un grimoire tout aussi secret. Afin de prouver que l'ouvrage n'avait pas t vol, mais simplement mis l'abri, il avait donn son fils un moyen de dmontrer sa bonne foi. Un croc triangulaire long de trois doigts...

Richard y avait attach une lanire de cuir pour le porter autour du cou. Mais comme son couteau et son sac dos, il avait laiss le pendentif chez lui. Comment pouvait-on tre aussi stupide ? Sans le croc, son pre risquerait de passer pour un vulgaire voleur, ainsi que Michael l'avait insinu. Plus haut sur le sentier, aprs une zone rocheuse dcouvert, les chnes, les rables et les bouleaux cdaient la place des picas. Le sol, jusque-l couvert de feuilles vertes, droulait sous les pieds des promeneurs un tapis d'aiguilles marron. Soudain, Richard eut un mauvais pressentiment. Prenant dlicatement la manche de Kahlan entre le pouce et l'index, il la tira en arrire. le vais passer le premier, dit-il calmement. Elle obit sans poser de question. La demi-heure suivante, avanant plus lentement, il tudia le sol et examina toutes les branches qui pendaient au bord du chemin. Puis il s'arrta au pied de la dernire butte avant sa maison et fit signe Kahlan de s'accroupir avec lui derrire un buisson de fougres. 66 Un problme ? demanda la jeune femme. Je m'inquite peut-tre pour rien. Mais quelqu'un a emprunt ce chemin dans l'aprs-midi... Il ramassa une pomme de pin crase et ('tudia avant de la reposer. Comment le sais-tu ? A cause des toiles d'araigne... (Il regarda vers le sommet de la butte.) Il n'y en a plus depuis un moment. Quelqu'un est pass et les a dtruites. Les araignes n'ont pas eu le temps d'en tisser de nou-

velles... Quelqu'un habite dans les environs ? Non. Il peut s'agir d'un voyageur, mais ce chemin n'est pas trs frquent. Quand je marchais devant, il y avait des toiles d'araigne partout. Je les enlevais de mon visage tous les dix pas... C'est bien ce qui m'ennuie... Personne n'a suivi cette partie-l du chemin aujourd'hui. Mais depuis la zone dcouvert, il n'y a plus de toiles. Comment est-ce possible ? Je n'en sais rien... Quelqu'un a peut-tre travers les bois jusqu' la clairire, et rejoint le chemin cet endroit. Mais c'est un itinraire trs accident. Ou alors, mon visiteur est tomb du ciel ! Ma maison est juste aprs cette butte. Restons vigilants... Richard passa le premier. Kahlan le suivit, tous les sens en alerte, comme lui. Le jeune homme aurait voulu faire demi-tour, mais il ne parvenait pas s'y rsoudre. Impossible de repartir sans le croc que son pre lui avait remis en guise de sauf-conduit ! Au sommet de la butte, ils s'accroupirent derrire un grand pin et examinrent la maison. La porte tait ouverte, alors qu'il la fermait toujours, et les fentres 67 avaient t casses. Toutes ses possessions jonchaient le sol. Richard se releva. Mise sac, comme la maison de mon pre ! Kahlan le saisit par la chemise et l'empcha de courir. Richard ! souffla-t-elle, furieuse. Ton pre est peut-tre rentr chez lui exactement comme a. Et s'il

avait fonc tte baisse, comme tu t'apprtais le faire, alors que ses ennemis le guettaient l'intrieur ? Elle avait raison, bien entendu. Richard se passa une main dans les cheveux pour s'aider rflchir. Puis il regarda de nouveau sa demeure. La cloison arrire tait adosse aux bois et la porte d'entre donnait sur la clairire. Comme il n'y avait pas d'autre issue, toute personne cache l'intrieur s'attendrait ce qu'il passe par l. D'accord... murmura-t-il. Mais il y a chez moi un objet que je ne peux pas laisser. Ds que je l'aurai rcupr, on filera d'ici. S'il aurait prfr y aller seul, abandonner Kahlan sur le chemin ne lui disait rien qui vaille. Ils s'enfoncrent dans les bois et dcrivirent un grand cercle pour contourner la maison. Quand ils atteignirent l'endroit d'o Richard pourrait approcher du btiment par l'arrire, il fit signe son amie de l'attendre. Elle en fut contrarie, mais ce n'tait pas ngociable. Si quelqu'un avait tendu un pige, il ne voulait pas qu'elle tombe dedans avec lui. Il la laissa sous un pica, avana lentement et fit un grand dtour pour rester sur le tapis d'aiguilles et viter les zones jonches de feuilles. Quand il aperut la fentre de derrire, il s'immobilisa. Pas un bruit. Pli en deux, le cur battant tout rompre, il reprit sa progression. Lorsqu'un serpent traversa son chemin, il le laissa passer sans esquisser un geste. 68 Arriv devant la maison en rondins patins par les intempries, il posa doucement une main sur le rebord de la fentre et leva la tte pour jeter un regard l'intrieur. Tous les carreaux taient casss et il ne restait

rien d'intact dans sa chambre. Autour du lit ventr gisaient des livres prcieux aux pages dchires. La porte qui donnait sur l'autre pice tait entrebille, mais pas assez pour voir ce qu'il y avait derrire. Si on ne la calait pas avec un morceau de bois, c'tait la position qu'elle adoptait naturellement... Richard passa la tte par la fentre et baissa les yeux sur son lit. Son sac dos et le pendentif taient accrochs la colonne du lit, l'aplomb de la fentre, l o il les avait laisss. Il tendit lentement le bras... Dans la pice de devant retentit un grincement familier. Richard se ptrifia. Le craquement de son fauteuil, tellement li ce vieux meuble qu'il n'avait jamais pu se rsoudre le supprimer. Richard recula sans un bruit. Quelqu'un l'attendait dans l'autre pice, assis sur son cher fauteuil. Il capta du coin de l'il un mouvement qui le fora tourner la tte vers la droite. Perch sur une souche pourrie, un cureuil le regardait. S'il te plat, pensa Richard, ne commence pas babiller pour m'ordonner de quitter ton territoire ! L'cureuil continua l'observer un long moment, puis sauta sur un arbre, l'escalada et disparut. Richard releva la tte pour regarder de nouveau par la fentre. La porte tait toujours dans la mme position. Sans la quitter des yeux, attentif au moindre bruit venant de l'autre pice, le jeune homme tendit le bras et saisit son sac et son pendentif. Le couteau reposait sur une petite table, de l'autre ct du lit. Pas moyen de le prendre ! Il ramena lentement son bras et fit passer le sac par la fentre sans heurter les chardes de la vitre brise. 69

Son butin dans les mains, il rebroussa chemin et rsista de justesse l'envie de courir. Un coup d'il par-dessus son paule lui apprit que personne ne le suivait. Passant la tte travers la lanire de cuir, il fit glisser le croc sous sa chemise. Personne ne devait le voir, part le gardien du grimoire secret. Kahlan attendait l o il l'avait laisse. Quand elle le vit, elle se leva d'un bond, mais il posa un doigt sur ses lvres pour lui indiquer de ne pas parler. Le sac sur son paule gauche, il tapota gentiment le dos de son amie, qui se mit aussitt en mouvement. Pas question de revenir par le mme chemin ! Richard guida Kahlan travers bois et ils rejoignirent le sentier, au-del de la maison. Tous les deux soupirrent de soulagement devant les magnifiques toiles d'araigne qui leur barraient le chemin sous les derniers rayons du soleil. Ce sentier tait plus difficile et trs long, mais il les conduirait destination. Chez Zedd ! La maison du vieil homme tait trop loin pour qu'ils l'atteignent avant la nuit et s'aventurer dans le noir sur un terrain aussi accident aurait t dangereux. Mais Richard voulait mettre le plus de distance possible entre eux et l'ennemi qui attendait encore son retour la maison. Tant qu'il y aurait un peu de lumire, ils continueraient Avec un dtachement qui l'tonna, Richard se demanda si c'tait l'assassin de son pre qui le guettait. Sa maison tait ravage, comme celle de George. Lui avait-on tendu le mme pige qu' son fils ? S'agissaitil du mme tueur ? Brlant de l'affronter, ou au moins de voir son visage, le jeune homme avait pourtant cd la voix intrieure qui lui ordonnait de fuir... Richard s'effora de ne pas laisser son imagination

s'emballer. Bien sr que quelque chose, en lui, l'avait 70 incit fuir le danger ! Aujourd'hui, il s'tait sorti de justesse d'une situation dsespre. Se fier une fois sa chance tait dj stupide. Rejouer ce petit jeu aurait t d'une arrogance suicidaire. La fuite restait la meilleure solution... Pourtant, il regrettait toujours d'ignorer s'il existait un lien entre la mort de son pre et la mise sac de sa propre maison. Il voulait savoir qui tait le meurtrier de George. Il brlait de le dcouvrir. Mme si on ne lui avait pas laiss voir le cadavre, il avait insist pour savoir comment George tait mort. Chase le lui avait dit en prenant mille prcautions. Son pre avait le ventre ouvert, ses entrailles parpilles sur le sol. Comment pouvait-on faire une chose pareille ? Et pourquoi ? Y penser le rendait malade et menaait de le rendre fou. Il ravala pniblement la boule qui s'tait forme dans sa gorge. Alors ? lana soudain Kahlan. Alors, quoi ? As-tu rcupr ce que tu cherchais ? Oui. Et je peux savoir ce que c'tait ? Mon sac dos. Il me le fallait... Kahlan se retourna, les poings sur les hanches, l'air horripil. Richard Cypher, tu veux me faire croire que tu as risqu ta vie pour un sac dos ! Mon amie, j'ai peur de devoir te botter les fesses... fit Richard sans russir sourire. Elle continua le regarder de biais, la tte incline,

mais la rplique avait douch sa fureur. Bien jou, mon ami, dit-elle. Trs finement jou... l'vidence, Kahlan avait l'habitude d'obtenir des rponses ses questions... 71 La pnombre venue, Richard rflchit aux endroits o ils pourraient passer la nuit. Plusieurs pins-compagnons, sur leur chemin, pourraient les abriter. Il y en avait un au bord d'une clairire, pas trs loin devant eux. On apercevait la cime des grands arbres sur le fond encore rostre du ciel. Il se dcida pour cette solution et fit signe Kahlan de le suivre. Le croc qui pendait son cou le harcelait sans cesse, comme les secrets qui dormaient dans sa tte. Il aurait donn cher pour que son pre n'ait pas fait de lui le gardien de ce grimoire... Cette pense avait travers son esprit quand il tait prs de sa maison, mais il l'avait refoule tout au fond de sa tte. Ses livres avaient t dchiquets par quelqu'un que la colre aveuglait. tait-ce pour se venger de ne pas avoir trouv le bon ouvrage ? Impossible ! A part son vritable propritaire, personne ne connaissait l'existence du grimoire... Plus son pre... et lui... et la crature qui appartenait le croc. Mieux valait ne plus penser tout a ! Il fallait qu'il chasse cette mchante ide de sa tte. George n'avait pas voulu lui nuire. Il n'avait pas eu tort de lui confier le grimoire... La peur prouve sur le mont Dentel, puis prs de sa propre maison, semblait avoir sap ses forces. Ses

pieds lui semblaient trop lourds pour continuer longtemps se lever et s'abaisser sur le sol couvert de mousse. Au moment o Richard sortait des broussailles pour pntrer dans la clairire, il s'arrta, histoire d'craser la mouche qui s'attaquait son cou. Kahlan lui saisit le poignet au vol. 72 Son autre main se plaqua sur la bouche du jeune homme. Richard s'immobilisa. Kahlan hocha lentement la tte, lui lcha le poignet, posa sa main libre l'arrire du crne de son compagnon et continua presser l'autre sur sa bouche. son expression, il comprit qu'elle mourait de peur l'ide qu'il mette un son. Elle le fora s'accroupir et il ne rsista pas. Ses yeux le tenaient sous une emprise aussi ferme que celle de ses mains. Sans cesser de croiser son regard, elle approcha son visage si prs du sien qu'il sentit un souffle chaud sur sa joue. coute-moi bien... murmura-t-elle si bas qu'il dut tendre l'oreille pour comprendre. Fais exactement ce que je dis. (Elle parlait avec une telle intensit qu'il n'osa mme pas ciller.) Ne bouge pas ! Quoi qu'il arrive, ne bouge pas ! Sinon, nous sommes morts. Si la mouche te pique, laisse-la faire. Compris ? Tu peux hocher doucement la tte pour rpondre... Il s'excuta. Du regard, elle lui indiqua de tourner les yeux vers la clairire. Il obit avec une lenteur infinie et ne vit rien. Puis il entendit un grognement, un peu comme le cri d'un sanglier.

Alors, Richard vit ! Il tressaillit involontairement. Kahlan appuya plus fort sur sa bouche. Au fond de la clairire, la lumire mourante du crpuscule fit briller les deux yeux braqus dans leur direction. La crature marchait sur deux pattes, comme un homme. Elle faisait une bonne tte de plus que Richard et devait peser trois fois plus lourd. D'autres mouches s'en prirent au cou du jeune homme, qui s'effora de les ignorer. 73 Il regarda de nouveau Kahlan, qui n'avait pas tourn la tte vers la bte. Elle connaissait le monstre qui les guettait et continuait de surveiller son compagnon, craignant qu'une raction incontrle les trahisse. Pour la rassurer, il osa de nouveau un infime hochement de tte. Kahlan enleva la main de la bouche du jeune homme, lui prit le poignet et le tira vers le sol. Du sang ruisselait sur son cou tandis qu'elle gisait sur la mousse, immobile, laissant les mouches continuer la torturer. Richard sentit d'autres piqres d'insectes mais ne broncha pas. Dans la clairire, le monstre grogna. Richard et Kahlan tournrent lentement la tte. une vitesse tonnante malgr sa dmarche chaloupe, la bte gagna le centre de la clairire. Tandis que sa longue queue fouettait l'air, ses yeux verts sondrent les buissons. La tte incline, elle pointa ses petites oreilles arrondies et couta. Le corps de la crature tait couvert de fourrure, l'exception de sa poitrine et de son ventre, tapisss

d'une peau rose lisse et lustre sous laquelle se tendaient des muscles noueux. Des mouches bourdonnaient autour d'une grosse tache, sur la peau presque diaphane. La bte leva la gueule et mit un long sifflement. Richard vit l'air froid de la nuit se transformer en bue entre des crocs aussi longs et pais que ses doigts. Pour ne pas hurler de terreur, il se concentra sur la douleur que lui infligeaient les mouches. Inutile de penser fuir en rampant ou en courant. La bte tait trop prs et trop rapide. Un cri monta du sol, droit devant eux, faisant tressaillir Richard. Aussitt, la bte chargea de nouveau, 74 vive comme l'clair en dpit de son allure pataude. Kahlan enfona ses ongles dans le poignet de son compagnon. A part cela, elle ne broncha pas. Richard se ttanisa quand la bte bondit... ...sur un lapin aux oreilles noires de mouches qui tenta de fuir en criant de nouveau, mais fut inexorablement happ et dchiquet en une fraction de seconde. Un coup de mchoire suffit pour que la moiti avant de son corps disparaisse dans la gueule du monstre. Camp devant les deux jeunes gens; il dchira les entrailles du pauvre animal et se barbouilla la poitrine et l'estomac d'une infme bouillie roue. Les mouches, y compris celles qui harcelaient Kahlan et Richard, retournrent vers la bte pour festoyer. Dchirs en deux, les pitoyables restes du lapin disparurent dans la gueule de la crature. Qui dglutit, inclina de nouveau la tte et couta. Richard et Kahlan retinrent leur souffle. De grandes ailes membraneuses si fines qu'on y

voyait puiser des vaisseaux sanguins se dployrent sur le dos de la bte. Elle regarda une dernire fois autour d'elle, dcolla, plana au-dessus de la clairire, se redressa, prit de l'altitude et partit en direction de la frontire. Toutes les mouches l'avaient suivie. Kahlan et Richard se laissrent tomber sur le dos, le souffle court et le corps engourdi force de terreur. Le jeune homme repensa aux histoires de monstres volants qui dvoraient les gens. S'il n'y avait jamais cru, il tait temps de changer d'avis ! Un objet, dans son sac, appuyait douloureusement contre son omoplate. Quand il ne put plus supporter la souffrance, il roula sur le ct et se releva sur un coude. Tremp de sueur, il grelottait dans l'air mordant de la nuit Kahlan reposait toujours sur le dos, les yeux 75 ferms et la respiration saccade. Quelques mches de cheveux collaient son front, mais la plus grande partie de sa superbe crinire formait comme une corolle autour de sa tte. Elle aussi ruisselait d'une sueur teinte de rouge autour du cou. Richard eut le cur serr en pensant la succession d'horreurs qu'tait la vie de son amie. Dire qu'elle semblait tout connatre sur cette abominable crature. Que n'aurait-il pas donn pour qu'elle ne l'ait jamais croise ! Kahlan, c'tait quoi ? Elle s'assit et prit une profonde inspiration avant de regarder Richard. D'une main, elle ramena derrire ses oreilles les mches qui la gnaient. Le reste de ses cheveux cascada sur ses paules.

Un garn longue queue... Elle passa les doigts sur son omoplate et en ramena, tenue par les ailes, une mouche qui avait d se prendre dans les plis de sa robe et tre crase quand elle s'tait jete sur le dos. C'est une mouche sang... Les garns les utilisent pour la chasse. Elles dbusquent le gibier et le monstre l'attrape. Puis il se barbouille d'un peu de sang et d'abats crass pour les nourrir. Nous avons eu de la chance... (Elle brandit l'insecte devant le nez de Richard.) Les garns longue queue sont idiots. Avec un garn queue courte, nous serions morts. Ils sont plus grands et beaucoup plus malins. (Elle marqua une pause pour s'assurer que Richard ouvrait en grand ses oreilles.) Avant de quitter un terrain de chasse, ils comptent leurs mouches ! Richard tait mort de peur, puis, dsorient et il souffrait le martyre. Ce cauchemar ne finirait-il jamais? Sans se soucier de l'objet qui le blessait, il se laissa retomber sur le dos avec un soupir rageur. 76 Kahlan, aprs notre combat contre les tueurs, tu n'as rien voulu me dire, et j'ai respect ton silence. (Il ferma les yeux, incapable de soutenir le regard intense de son amie.) A prsent, on me traque aussi. Pour ce que j'en sais, c'est peut-tre le meurtrier de mon pre. Il ne s'agit plus seulement de toi ! Je ne peux plus rentrer chez moi... Dans ces conditions, j'ai le droit de savoir, au moins en partie, ce qui se passe. Je suis ton alli, pas ton adversaire. Il marqua une courte pause. Quand j'tais enfant, j'ai failli mourir d'une terrible fivre. Zedd m'a sauv en dgotant je ne sais

quelle racine. Jusque-l, c'tait la seule occasion o j'ai frl la mort. Aujourd'hui, j'ai failli y passer trois fois. Qu'ai-je... ? Kahlan lui toucha les lvres du bout d'un doigt pour lui imposer le silence. Tu as raison. Je rpondrai tes questions. Sauf si elles me concernent directement. Pour l'instant, a m'est impossible. Il se rassit et la regarda. La pauvre tremblait de froid. Richard enleva le sac dos de ses paules, l'ouvrit, en sortit une couverture et en enveloppa Kahlan. Tu m'as promis un bon feu, dit-elle. Tiendras-tu parole ? Le jeune homme se leva en souriant. Bien sr ! Il y a un pin-compagnon juste de l'autre ct de la clairire. Si tu prfres, on en trouvera d'autres un peu plus loin. La jeune femme le regarda, le front pliss d'inquitude. D'accord, nous irons plus loin ! Richard, demanda Kahlan, c'est quoi, un pincompagnon ? Chapitre 5 Richard carta les branches de l'arbre. Voil, c'est a, un pin-compagnon, dit-il. L'ami de tous les voyageurs... Il faisait noir l'intrieur de l'abri. Kahlan prit la relve de son ami, tenant les branches afin que les rayons de lune l'clairent pendant qu'il utilisait son silex pour allumer un feu. Ayant souvent camp l quand il allait chez Zedd ou en revenait, Richard avait quip le refuge d'un petit foyer en pierre. Kahlan

remarqua une rserve de bois sec et, au fond, un tapis d'herbes sches qui servait de couchette. Priv de son couteau, Richard se flicita d'avoir pens entreposer des brindilles. Le feu prit rapidement et fournit aux deux voyageurs une lumire tremblotante. Richard ne pouvait pas tenir debout sous les branches l'endroit o elles jaillissaient du tronc. Couvertes d'aiguilles aux extrmits mais nues la base, elles formaient une sorte de niche d'autant mieux abrite que les rameaux les plus bas s'incurvaient jusqu'au sol. A condition d'tre prudent, l'arbre ne souffrait pas des flammes et la fume s'vacuait en montant en spirale le long du tronc. Enfin, les aiguilles taient si denses qu'on restait au sec mme quand il pleuvait dru. 78 Richard adorait ces abris petits et confortables que la fort de Hartland lui offrait un peu partout. Ce soir, il se rjouissait surtout que Kahlan et lui soient bien cachs. Avant sa rencontre avec le garn longue queue, il prouvait un grand respect pour certains animaux et certaines plantes de la fort. Mais rien, dans la nature, ne lui avait jamais fait peur... Kahlan s'assit en tailleur prs du feu. Elle tremblait toujours malgr la couverture qu'elle serrait sur ses paules. J'ignorais l'existence des pins-compagnons, avoua-t-elle. En voyage, je n'ai pas pour habitude de passer la nuit dans les bois. Mais il semble trs agrable d'y dormir... Richard remarqua qu'elle paraissait encore plus puise que lui. Depuis quand n'as-tu pas ferm l'il ?

Deux jours, je crois... Tout se mlange un peu. Comment pouvait-elle garder les yeux ouverts? Quand le quatuor les poursuivait, il avait presque eu du mal avancer son rythme. Mais la peur devait lui donner des ailes ! Pourquoi as-tu veill si longtemps ? Sur la frontire, dormir n'est pas une trs bonne ide... Kahlan contempla le feu et s'abandonna son agrable chaleur. Alors que la lumire des flammes dansait sur son visage, elle sortit ses mains de sous la couverture pour les rchauffer. Pensant la frontire et ce qui risquait d'arriver si on s'y endormait, Richard frissonna. Tu as faim ? demanda-t-il. Kahlan fit oui de la tte. Le jeune homme fouilla dans son sac dos, trouva une casserole et sortit pour aller la remplir au ruisseau 79 qu'ils avaient travers en venant. Les bruits nocturnes rsonnaient dans un air si glacial qu'il paraissait pouvoir se briser si on ne le traitait pas dlicatement. Une nouvelle fois, Richard se maudit d'tre parti de chez lui sans emporter son manteau - entre autres choses ! Penser l'ennemi qui s'tait tapi dans sa maison pour l'attendre le fit de nouveau frissonner. Chaque fois qu'un insecte le frlait, il craignait qu'il s'agisse d'une mouche sang. Puis il soupirait de soulagement en reconnaissant un criquet blanc, un papillon de nuit ou un ailes-guipure. Quand des nuages voilrent la lune, des ombres inquitantes se dcouprent devant lui. Contre sa volont, Richard leva les yeux. Les toiles, qui cligno-

taient comme des lucioles, apparaissaient et disparaissaient au rythme o les nuages traversaient le ciel. L'un d'eux, cependant, ne bougeait pas... Richard revint sur ses pas, entra dans le refuge et mit la casserole chauffer, en quilibre sur trois pierres. S'asseyant d'abord loin de Kahlan, il changea d'avis et s'approcha d'elle - parce qu'il avait froid, tenta-t-il de se convaincre. Quand elle l'entendit claquer des dents, elle lui posa la moiti de sa couverture sur les paules. Rchauffe par le corps de son amie, la laine enveloppa tendrement Richard. Il ne bougea plus et laissa la chaleur envahir peu peu ses membres. Je n'ai jamais rien vu d'aussi dangereux qu'un garn. Les Contres du Milieu doivent tre terrifiantes... Le danger est partout, c'est vrai, concda Kahlan avec un sourire nostalgique. Mais il y a aussi beaucoup de choses superbes, sans compter la magie. C'est un pays trs beau. On y trouve une multitude de merveilles. Et les garns ne viennent pas de chez moi. Ils sont originaires de D'Hara. D'Hara ? Ils traversent aussi la deuxime frontire ? 80 Jusqu'au discours de son frre, le jour mme, Richard n'avait jamais entendu personne prononcer voix haute le nom de ce pays. Sauf pour le maudire ! Richard, dit Kahlan sans cesser de regarder le feu, il n'y a plus de deuxime frontire. Celle qui sparait les Contres du Milieu de D'Hara n'existe plus depuis le printemps... Richard se raidit comme si D'Hara la Tnbreuse, au terme d'un bond de gant, venait d'atterrir... prs de lui. Mon frre est peut-tre un prophte qui s'ignore,

souffla-t-il. Peut-tre, rpta simplement Kahlan. Cela dit, il ne ferait pas fortune en prdisant des vnements qui ont dj eu lieu... Richard jeta un regard en biais sa compagne, qui ne put s'empcher de sourire. Ds que je t'ai vu, dit-elle, j'ai eu l'impression que tu tais un garon intelligent. (Des tincelles crpitrent dans ses yeux verts.) Merci de me prouver que j'avais raison... Dans sa position, Michael dtient des informations que les autres n'ont pas. Il essaye peut-tre de prparer les gens, de les habituer cette ide, pour qu'ils ne paniquent pas le moment venu... Michael rptait sans cesse que les informations taient la cl du pouvoir et qu'il ne fallait pas les utiliser la lgre. Depuis qu'il tait conseiller, il encourageait les gens l'informer au plus vite. Le moindre fermier qui lui racontait une histoire s'attirait toute son attention. Si le rcit tait vrai, il obtenait une faveur en change... L'eau commenant bouillir, Richard se pencha, saisit son sac par une lanire et le tira vers lui. Aprs avoir remis la couverture en place sur ses paules, il 81 sortit du sac un sachet de lgumes schs et le vida dans la casserole. Puis il prit dans sa poche une serviette de table o taient enveloppes quatre grosses saucisses qu'il dbita en petits morceaux avant de les ajouter la soupe. D'o sortent ces saucisses ? demanda Kahlan. Tu les as prises chez ton frre ? Voil qui n'est pas trs convenable...

Un homme des bois avis, rpondit Richard en se lchant les doigts, veut toujours savoir d'o viendra son prochain repas. Michael ne serait pas trs fier de tes manires... Je ne suis pas fier des siennes, avoua Richard, certain qu'elle ne le contredirait pas sur ce point. Kahlan, son comportement est injustifiable. Depuis la mort de notre mre, il est trs difficile vivre. Cela dit, il se soucie vraiment des gens. C'est obligatoire pour tre un bon conseiller. Sa charge pse sur ses paules et je n'envie pas ses responsabilits. Mais il a toujours voulu tre quelqu'un d'important. Obtenir le poste de Premier Conseiller tait le rve de sa vie. Au lieu de s'en rjouir, il est plus nerveux que jamais. Toujours dbord, sans cesse brailler des ordres ! De mauvaise humeur du soir au matin... Peut-tre s'est-il aperu que ce qu'il dsirait ne lui convenait pas. Mais j'aimerais tant qu'il redevienne comme avant. Au moins, lcha Kahlan, tu as eu le bon got de voler les meilleures saucisses... Cette remarque allgeant point nomm l'atmosphre, ils rirent de bon cur. Kahlan, dit Richard quand il eut repris son srieux, je ne comprends pas, au sujet de la frontire... D'ailleurs, je ne sais mme pas ce qu'elle est, seulement qu'elle sert sparer les pays pour prserver la paix. Et que quiconque s'y aventure n'en revient pas 82 vivant. Chase et ses hommes s'assurent que les gens en restent loin. Pour leur propre bien... Chez toi, on ne raconte pas aux jeunes l'histoire des trois pays ? Non. J'ai toujours trouv a trange, mais per-

sonne n'a jamais rpondu mes questions. Et on me juge mal parce que je cherche savoir. Les vieux prtendent que a fait trop longtemps pour qu'ils se souviennent ou ils inventent d'autres prtextes... Mon pre et Zedd m'ont dit qu'ils vivaient jadis dans les Contres du Milieu. Ils sont venus en Terre d'Ouest quand la frontire n'existait pas et ils se sont connus longtemps avant ma naissance. D'aprs eux, lorsqu'il n'y avait pas de frontire, la vie tait trs dure et les gens se faisaient sans cesse la guerre. Mais les en croire, c'tait tout ce que j'avais besoin de savoir, parce qu'il valait mieux oublier tout a. Zedd semblait encore plus amer que mon pre propos du pass... Kahlan cassa du petit bois et le jeta dans le feu. C'est une trs longue histoire. Si tu veux, je peux t'en raconter une partie... Richard fit signe son amie de continuer. Il y a trs longtemps, avant la naissance de nos parents, D'Hara tait compose de plusieurs royaumes, comme les Contres du Milieu. Panis Rahl, un des dirigeants de D'Hara, se distinguait par sa cruaut et son avidit. Ds son accession au pouvoir, il tenta d'annexer tout le territoire - un royaume aprs l'autre -, souvent avant que l'encre des traits de paix ne soit sche. Trs vite, il devint le matre absolu. Au lieu de profiter de sa puissance, il s'intressa aussitt ce qu'on nomme aujourd'hui les Contres du Milieu. Une confdration de pays qui restaient libres et indpendants tant qu'ils avaient la sagesse de vivre en paix les uns avec les autres... 83 Ayant vu ce que Rahl avait fait chez lui, les peuples des Contres du Milieu se mfiaient.

Conscients que signer un trait de paix ne servait rien, ils choisirent de rester libres et se dotrent d'une dfense commune chapeaute par le Conseil des Contres du Milieu. Certains pays membres ne s'apprciaient pas beaucoup, mais la dsunion, ils le savaient, aurait signifi leur perte. Panis Rahl envoya ses armes et la guerre dura des annes... Kahlan jeta de nouveau du bois dans le feu. Ses lgions tenues en chec, il se tourna vers la sorcellerie. Elle tait prsente D'Hara, pas seulement dans les Contres du Milieu. l'poque, on la trouvait partout. Pour elle, il n'existait pas de frontire... Bien entendu, Panis Rahl fut l aussi fidle sa rputation de cruaut. Quelle sorcellerie a-t-il utilise ? Et qu'a-t-il fait ? Des illusions, des maladies, d'tranges fivres... Mais les Ombres furent le pire ! Les Ombres ? Des silhouettes qui flottaient dans l'air... Les Ombres n'avaient pas de forme solide ni de contours prcis. Ces tres n'taient mme pas vivants, selon notre dfinition de la vie. Des cratures de la magie. (Elle leva une main et la fit onduler dans l'air.) Elles volaient au-dessus d'un champ ou d'un bois et les armes ne pouvaient rien contre elles. Les pes et les flches les traversaient comme si elles avaient t composes de fume. Impossible de se cacher, les Ombres repraient leur proie n'importe o ! Quand l'une d'elles touchait quelqu'un, le corps de la victime gonflait et finissait par exploser. Aucun malheureux frl par une Ombre n'a jamais survcu. Des bataillons entiers massacrs... 84

Kahlan glissa de nouveau sa main sous la couverture. Quand Panis Rahl a commenc utiliser la magie de cette faon, un sorcier trs puissant et trs honorable s'est ralli la cause des Contres du Milieu. Et comment s'appelait-il ? Cela fait partie de l'histoire... Attends que j'en arrive l... Richard ajouta des pices la soupe et tendit l'oreille. Des milliers d'hommes avaient pri au combat. La magie en tua encore plus. Aprs une si longue guerre, il tait atroce de perdre tant des ntres cause de la force malfique invoque par Rahl. Heureusement, le grand sorcier neutralisa sa magie noire et ses lgions durent retourner chez elles, Et comment ton gnial sorcier a-t-il vaincu les Ombres ? Il a fabriqu par magie des cornes de guerre... Quand nos soldats soufflaient dedans, les cratures se dispersaient comme de la fume chasse par le vent. Le cours de la guerre en fut invers... Aprs tant de ravages, nos chefs dcidrent qu'entrer en D'Hara pour dtruire Rahl et ses troupes coterait trop de vies humaines. Pourtant, il fallait empcher Rahl de revenir un jour l'assaut, ce qu'il ferait coup sr. Mais beaucoup de gens craignaient davantage la sorcellerie que les hordes de D'Hara. Ils ne voulaient plus jamais s'y frotter ! Leur ultime dsir tait de vivre dans un endroit d'o elle serait bannie. Terre d'Ouest fut fonde pour eux. Dsormais, il existerait trois territoires dlimits par des frontires. Mais ne t'y trompe

pas : si elles furent cres avec l'aide de la magie, elles ne sont pas magiques... 85 Quand Richard voulut regarder son amie dans les yeux, elle dtourna la tte. Dans ce cas, que sont-elles ? Bien que Kahlan ne lui ft pas face, le jeune homme la vit baisser les paupires un bref instant. Elle prit la cuiller qu'il avait sortie de son sac et gota la soupe - qui ne pouvait pas tre dj cuite. Puis elle se tourna lentement vers lui, comme pour s'assurer qu'il voulait vraiment entendre la rponse. Richard attendit, impassible. Les frontires appartiennent au pays d'en dessous, dit Kahlan en regardant fixement le feu. Le royaume des morts ! Elles ont t transfres la surface par magie, pour sparer les trois pays. Une sorte de rideau tir au milieu de notre univers. Ou une dchirure dans la trame du monde des vivants... Si je comprends bien, entrer dans une zone frontire revient tomber dans un autre monde, comme quand on passe travers une crevasse ? Donnent-elles accs au royaume des morts ? Ce n'est pas si simple... Notre univers reste prsent Le royaume des morts est l aussi, au mme endroit et au mme moment. Il faut environ deux jours de marche pour traverser les terres o se dresse la frontire. Pendant ces deux jours, on est galement dans le royaume des morts. Ce sont des contres dvastes. Toute crature vivante qui touche le royaume des morts - ou qui est touche par lui - meurt inluctablement. Voil pourquoi personne ne peut traverser. Quand on y entre, on s'aventure dans le royaume des

morts. Et nul n'en est jamais revenu. Et pourtant, tu as russi. Comment as-tu fait ? Avec l'aide de la sorcellerie. La frontire ayant t transfre dans notre monde grce la magie, les sorciers ont suppos que je serais en scurit si des 86 sorts me protgeaient. Mais ils ont eu beaucoup de mal les lancer. Ils se frottaient des notions dangereuses qu'ils ne comprenaient pas entirement. N'ayant pas invoqu eux-mmes la frontire, ils n'taient pas certains que a marcherait. Bref, ils ignoraient ce qui se passerait... (La voix de Kahlan se fit trangement lointaine.) Mme si j'ai travers la frontire, j'ai peur de ne jamais pouvoir en sortir compltement... Comme envot, Richard ne put d'abord rien dire. Son amie avait chemin dans le royaume des morts ! Comment tait-ce possible, mme avec l'assistance de la magie ? Et o avait-elle trouv le courage de braver des dangers pareils ? Tout cela dpassait l'entendement ! Le regard de Kahlan croisa le sien. Il lut de la terreur dans ces yeux qui avaient vu ce qu'aucun tre vivant n'avait jamais contempl. Dis-moi ce que tu as dcouvert... souffla-t-il enfin. Soudain blme, Kahlan tourna de nouveau la tte vers le feu. Une petite branche de bouleau clata, la faisant cligner des yeux. Sa lvre infrieure tremblait et la lueur des flammes se refltait dans les larmes qui perlaient ses paupires. Richard comprit qu'elle ne voyait plus le feu, mais... autre chose. Au dbut, dit-elle d'une voix distante, c'tait comme marcher dans les tendues de feu glac qu'on

voit la nuit dans le ciel nordique. (Sa respiration s'acclra.) A l'intrieur, l'obscurit est plus profonde que tout ce qu'on imagine. (Ses yeux s'arrondirent et des larmes coulrent flot ; un gmissement s'chappa de ses lvres.) Et il y avait... des gens... avec moi. Elle se tourna vers Richard, trouble, comme si elle 87 ne savait plus o elle tait. Devant la douleur qu'exprimait son visage - cause de ses maudites questions ! - le jeune homme eut le cur serr. Les joues sillonnes de larmes, Kahlan se posa une main sur la bouche mais ne put pas touffer les sanglots qui montaient de sa gorge. Richard sentit que ses bras tremblaient aussi. Ma mre... gmit Kahlan. Je ne l'avais plus vue depuis tant d'annes... Et Dennee, ma sur... Je suis si seule... Et j'ai si peur ! Kahlan se tut, cherchant sa respiration comme si elle touffait. Richard tait en train de la perdre ! Les spectres qu'elle avait rencontrs dans le royaume des morts la tiraient vers eux comme s'ils voulaient la noyer. Paniqu, Richard la prit par les paules et la fora se tourner vers lui. Kahlan, regarde-moi ! Regarde-moi ! Dennee... souffla la jeune femme en essayant de se dgager. Kahlan ! Je suis si seule... Et j'ai tellement peur ! Kahlan, je suis avec toi ! Regarde-moi ! Elle continua sangloter, les yeux ferms, le souffle de plus en plus court. Puis elle leva de nouveau les paupires. A l'vidence, elle ne voyait pas Richard,

mais un lieu inconnu... Tu n'es pas seule ! Je suis l, et je ne t'abandonnerai pas ! Je suis si seule... Richard la secoua pour la forcer l'couter. La peau froide et mortellement ple, elle ne respirait presque plus. Je suis l ! Tu n'es pas seule ! Dsespr, il la secoua de nouveau, mais rien n'y faisait. Elle allait mourir ! 88 De plus en plus paniqu, Richard fit la seule chose qui lui vint l'esprit. Chaque fois qu'il avait eu peur, il s'tait montr capable de contrler ce sentiment. Et une grande force naissait de ce processus. S'il essayait maintenant, peut-tre communiquerait-il un peu de cette puissance Kahlan. Il ferma les yeux, bannit sa peur, touffa sa panique et chercha atteindre un calme intrieur total. Puis il se concentra sur la force qui l'habitait. Dans son esprit ainsi apais, il tordit le cou ses angoisses et focalisa ses penses sur la force que lui confrait sa quitude. Le royaume des morts ne s'emparerait pas de son amie ! Kahlan, dit-il d'une voix gale, laisse-moi t'aider. Tu n'es pas seule. Je suis l et je peux te secourir. Prends ma force ! Il serra plus violemment les paules de la jeune femme et la sentit trembler tandis qu'elle luttait pour respirer entre ses sanglots. Alors, il imagina qu'il lui communiquait sa force comme si elle coulait de ses mains, pntrant dans son corps et dans son esprit pour l'arracher aux tnbres. Dans cette obscurit plus noire

que tout, il serait l'tincelle de vie et de lumire qui la ramnerait au monde des vivants. Kahlan, je suis l et je ne t'abandonnerai pas. Tu n'es pas seule. Fais-moi confiance ! (Il lui serra encore les paules.) Reviens vers moi, je t'en supplie ! Il pensa une lumire chaude et vivante avec l'espoir que a aiderait la jeune femme. Je vous en prie, rvrs fantmes, permettez-lui de la voir. La lumire la sauvera ! Et laissez-la utiliser ma force... Richard ? appela Kahlan comme si elle le cherchait dans la nuit. Je suis l, rpta-t-il. Je ne t'abandonnerai pas ! Reviens vers moi ! 89 Kahlan recommena respirer et parut de nouveau le voir. Du soulagement s'afficha sur son visage quand elle le reconnut, et elle pleura d'une faon plus normale. Se laissant aller contre lui, elle s'accrocha son corps comme s'il tait un rocher dans une rivire dchane. Il la serra contre lui et la laissa sangloter en lui murmurant des paroles de rconfort. Aprs avoir eu aussi peur que le royaume des morts l'emporte, il ne la laisserait plus jamais s'loigner de lui ! Il tendit une main, saisit la couverture et la tira de nouveau sur les paules de Kahlan. Elle se rchauffait vite, un signe qu'elle ne risquait sans doute plus rien. Mais le royaume des morts avait sur elle une emprise inquitante. Cela n'aurait pas d arriver. Kahlan n'y tait pas reste si longtemps que a, aprs tout... Richard ignorait comment il avait russi la tirer de l. Mais a avait t de justesse ! la lueur rougetre du feu, le pin-compagnon sem-

blait de nouveau un refuge sr. Hlas, c'tait une illusion... Richard garda longtemps Kahlan dans ses bras. Il lui caressa la tte et la bera comme une enfant. A la faon dont elle s'accrochait lui, il comprit que personne ne l'avait rconforte ainsi depuis trs longtemps. Mme s'il ignorait tout des sorciers et de leur art, nul n'aurait charg Kahlan de traverser la frontire sans une raison imprieuse. Qu'y avait-il d'assez important pour envoyer quelqu'un dans le royaume des morts? Kahlan s'carta de lui et se raidit, rose de confusion. Dsole... Je n'aurais pas d te toucher ainsi... J'tais... Aucun problme... La premire mission d'un ami est d'offrir une paule pour pleurer... 90 Elle acquiesa, mais ne se dtendit pas. Richard sentit qu'elle ne le quittait pas des yeux pendant qu'il retirait la soupe du feu, histoire qu'elle refroidisse un peu. Comment as-tu fait a ? demanda-t-elle pendant qu'il remettait du bois dans les flammes. Fait quoi ? demanda-t-il. Poser des questions qui ont gnr des images dans ma tte et m'ont contrainte rpondre alors que je n'en avais pas l'intention ? Eh bien... Zedd me demande souvent la mme chose... (Il haussa les paules, mal l'aise.) Je suis n comme a, c'est tout... Parfois, je me dis que c'est une maldiction. (Il cessa d'alimenter le feu et se tourna vers elle.) Kahlan, je suis navr d'avoir voulu savoir ce que tu as vu. C'tait stupide ! Parfois, mon bon sens est aveugl par la curiosit. Dsol de t'avoir fait souf-

frir. Mais le royaume des morts te rappelait lui... et a n'aurait pas d se produire. Je me trompe ? Non, tu as raison. On aurait dit que quelqu'un attendait de me capturer ds que j'y repenserais... Sans toi, j'aurais pu tre perdue pour toujours. Mais j'ai vu une lueur dans l'obscurit. J'ignore comment tu es parvenu me ramener... Tu t'en es peut-tre sortie simplement parce que tu n'tais pas seule... avana Richard en prenant la cuiller. Peut-tre... rpta Kahlan sans conviction. Je n'ai qu'un couvert, il faudra partager. (Il plongea la cuiller dans la soupe, la porta sa bouche, souffla dessus et gota.) J'ai dj fait mieux, mais c'est toujours meilleur qu'un coup de pied dans l'arriretrain ! Sa plaisanterie eut l'effet recherch : Kahlan sourit. Ravi, il lui tendit la cuiller. Si je dois t'aider chapper au prochain quatuor, 91 il me faut des rponses. Et je crains que nous n'ayons pas beaucoup de temps. C'est vrai... Ne t'en fais pas, je tiendrai le coup. Richard la laissa manger un peu avant de continuer : Que s'est-il pass aprs l'apparition des frontires ? Et qu'est devenu le grand sorcier ? Kahlan pcha un morceau de saucisse dans la soupe avant de lui rendre la cuiller. Il est arriv quelque chose un peu avant l'avnement des frontires. Alors que le sorcier tait concentr sur le contrle de la magie, Panis Rahl a trouv un moyen de se venger. Il a envoy un quatuor assassiner sa femme et sa fille.

Et qu'a fait le sorcier ? Il a repouss la magie de Rahl et l'a confine en D'Hara pendant que la frontire se matrialisait. Au moment exact o elle apparaissait, il a envoy une boule de feu travers, pour qu'elle soit en contact avec la mort et acquire la puissance des deux mondes. Puis les frontires apparurent, infranchissables... Si Richard n'avait jamais entendu parler de boules de feu, il imagina trs bien ce que c'tait. Quel fut le sort de Panis Rahl ? On ne peut pas le dire cause des frontires... Mais je suis sre que personne n'aimerait changer son destin contre le sien. Richard lui tendit la cuiller et la regarda manger en essayant d'imaginer ce que pouvait tre le juste courroux d'un sorcier. Kahlan lui rendit le couvert et continua : Au dbut, tout allait bien, mais quand le Conseil des Contres du Milieu a commenc prendre des initiatives, le grand sorcier affirma qu'il tait corrompu. Sa position avait un rapport avec la magie. Il a dcouvert que le Conseil n'avait pas respect leurs accords 92 sur la faon de la contrler. Selon lui le got des richesses et les actes inconsidrs des conseillers risquaient de provoquer des horreurs pires que celles de la guerre. Ces hommes pensaient savoir mieux que lui comment grer la magie. Pour des raisons politiques, ils ont nomm un de leurs sbires un poste que seul un sorcier tait habilit affecter. Furieux, il leur a dit que c'tait lui de dterminer qui devait occuper cette position. Cette nomination le regardait ! Il avait form d'autres sorciers, mais leur cupidit les poussa

prendre le parti du Conseil. Fou de rage, le grand sorcier dclara que sa femme et sa fille taient mortes pour rien. Rsolu punir les conseillers, il prit la pire mesure possible : les abandonner et les laisser souffrir des consquences de leurs actes. Richard sourit. Tout fait le genre de raction qu'aurait eu son vieil ami Zedd ! Puisqu'ils savaient si bien ce qu'il fallait faire, ajouta Kahlan, ils n'avaient pas besoin de lui. Un peu plus tard, il disparut dans la nature. Mais avant de s'en aller, il invoqua une Toile de Sorcier... Une quoi ? coupa Richard. C'est le nom d'un sort... Aprs son dpart, personne dans les Contres du Milieu ne se souvint plus de son nom ou de son apparence. Depuis, nul ne sait o il est ni comment il s'appelle. Kahlan ajouta des brindilles dans le feu et se perdit dans ses penses. Richard mangea en attendant qu'elle reprenne le fil de son histoire. Au dbut de l'hiver dernier, dit-elle aprs quelques minutes de rflexion, le Mouvement a commenc... Quel mouvement ? demanda Richard, la cuiller en suspension quelques pouces de ses lvres. Le Mouvement de Darken Rahl. Il semblait jaillir de nulle part. D'un seul coup, des milliers de gens, 93 dans les grandes villes, se sont mis scander son nom. Ils l'appelaient Petit Pre Rahl et le tenaient pour le plus grand pacifiste qui et jamais vcu. C'est le fils de Panis Rahl et il vit en D'Hara, de l'autre ct de la frontire. Comment ces gens ont-ils entendu parler de lui ?

Elle marqua une pause pour que Richard saisisse l'importance de cette question. Puis les garns ont travers la frontire. Des dizaines de malheureux sont morts avant que la population dcide de ne plus sortir la nuit. Comment ces monstres ont-ils travers ? La frontire s'affaiblissait, mais personne ne le savait. Comme la partie suprieure s'est dlite la premire, les monstres ont pu la survoler. Au printemps, il ne restait plus rien de la frontire. Alors, l'Arme du Peuple pour la Paix, la force de Darken Rahl, est entre dans nos grandes villes. Au lieu de combattre le conqurant, les peuples des Contres du Milieu ont jet des fleurs sur son passage ! Ceux qui refusaient furent pendus... Par l'arme de Rahl ? Non, par leurs concitoyens... Ils les accusaient de menacer la paix. Donc, ils les excutaient ! L'Arme du Peuple n'a pas lev le petit doigt. Les membres du Mouvement en ont profit pour claironner que Darken Rahl avait dmontr sa volont de vivre en paix. Aprs tout, son arme ne tuait pas les rsistants. Mieux encore, elle finit par intervenir pour faire cesser les massacres ! Depuis, les rfractaires sont envoys dans des camps o on les rduque. Ils dcouvrent la grandeur du Petit Pre Rahl et apprennent ce qu'est un vritable pacifiste. Bien entendu, on les incite aussi le vnrer ? 94 Les convertis comptent parmi les plus fanatiques. Beaucoup passent leurs journes rpter son nom... Donc, les Contres du Milieu ne se sont pas battues ?

Darken Rahl a demand au Conseil de se joindre lui pour dfendre la paix. Les conseillers dociles furent tenus pour des dfenseurs de l'harmonie universelle. Ceux qui refusrent, accuss de trahison, furent excuts sur-le-champ par Darken Rahl en personne. De sa propre main ? Rahl porte une dague incurve sa ceinture, dit Kahlan en fermant les yeux. Et il adore s'en servir. Je t'en prie, Richard, ne me demande pas de dcrire ce qu'il a fait ces hommes. Mon estomac ne le supporterait pas. Je voudrais pourtant savoir comment ont ragi les sorciers ! Ils ont enfin ouvert les yeux. Mais Rahl a proscrit l'usage de la magie. Tout contrevenant serait trait comme un rebelle. Chez moi, Richard, la magie est une composante naturelle de beaucoup d'tres humains et de cratures. Cela revient dire qu'on est un criminel parce qu'on a deux bras et deux jambes. Il faudrait donc se les couper ! Ensuite, Rahl a interdit le feu... Le feu ? Pourquoi ? demanda Richard. Le Petit Pre ne donne jamais d'explication... Mais il faut savoir que les sorciers utilisent beaucoup le feu. Hlas, il ne les craint pas. Il a plus de pouvoirs que son pre et tous les mages que je connais. Ses fidles, en revanche, ne sont pas avares d'explications. Selon eux, ayant t utilis contre le pre de Darken, le feu est une offense la Maison Rahl. C'est pour a que tu voulais t'asseoir devant une bonne flambe ? 95 Allumer du feu sans l'autorisation de Rahl ou de ses fidles est puni de mort dans les Contres du

Milieu. (Kahlan dessina des arabesques dans la poussire avec une brindille.) En Terre d'Ouest, ce sera peut-tre pareil. Ton frre aimerait interdire le feu. Et si... Notre mre est morte dans un incendie, coupa Richard, exaspr. C'est pour a que Michael se mfie du feu. Il n'y a pas d'autres raisons ! Et il n'a jamais parl de l'interdire, seulement d'viter que d'autres personnes soient blesses ou tues. Il n'y a rien de mal vouloir empcher les gens de souffrir. Te faire souffrir ne semble pas le dranger... Richard inspira fond pour se calmer. C'est ce qu'on pourrait croire, mais tu ne le comprends pas. C'est sa faon d'tre. Il ne veut pas vraiment me nuire. (Richard plia les jambes et passa les bras autour de ses genoux.) Aprs la mort de notre mre, Michael a surtout frquent ses amis. Puis il s'est li avec tous les gens qu'il jugeait importants. Certains taient prtentieux et arrogants. Notre pre les dtestait et il ne le cachait pas. Ils se sont souvent disputs ce sujet. Un jour, pre a rapport la maison un vase avec de petites silhouettes sculptes sur le col, comme si elles dansaient autour. Il tait fier de sa dcouverte, une pice trs ancienne dont il esprait tirer une pice d'or. Michael prtendit qu'il pouvait obtenir beaucoup plus que a. Comme d'habitude, ils se querellrent. Puis notre pre cda et le laissa se charger de la vente. L'affaire conclue, il revint et jeta quatre pices d'or sur la table. Pre les contempla un long moment. Enfin, trs calmement, il dclara que le vase ne valait pas a. Qu'avait donc racont Michael ses clients ? Ce qu'ils avaient envie d'entendre, rpondit mon frre. 96

Quand pre voulut ramasser les pices, Michael posa une main dessus. Il en prit trois et lui en laissa une, puisque c'tait ce qu'il s'attendait recevoir. Voil ce que valent mes amis, George ! lana-t-il en guise de conclusion. C'tait la premire fois qu'il l'appelait par son prnom... Pre ne l'a jamais autoris vendre un autre objet. Mais sais-tu ce que Michael a fait de l'argent ? Ds que notre pre repartit en voyage, il alla rgler les dettes de la famille. Et il ne s'est rien achet pour lui ! Michael agit parfois brutalement, comme aujourd'hui, en parlant de notre mre en public, puis en me montrant du doigt. Mais je sais qu'il se soucie de l'intrt gnral. Il refuse que des gens soient blesss par le feu. Rien de plus ! Parce qu'il veut le bien de tous, il espre empcher d'autres personnes de vivre un drame comme le ntre. Kahlan continua dessiner dans la poussire sans lever les yeux. Puis elle jeta sa brindille dans le feu. Dsole, Richard... Je ne devrais pas tre si mfiante... Je sais que perdre sa mre est une terrible preuve. Tu as raison au sujet de Michael. (Elle leva enfin les yeux.) Je suis pardonne ? Bien sr, dit Richard. Si j'avais subi ce que tu as subi, j'aurais tendance voir le mal partout. Navr de m'tre emport. Si tu me pardonnes aussi, je te laisserai finir la soupe ! Kahlan approuva d'un sourire et accepta sa proposition. Richard brlait d'entendre la suite de son histoire. Il la regarda pourtant manger en silence avant de demander : Les forces de D'Hara occupent toutes les

Contres du Milieu ? Mon pays est trs vaste... L'Arme du Peuple a 97 seulement conquis quelques grandes villes. Dans beaucoup d'endroits, les gens ignorent tout de l'Alliance. Rahl ne s'en soucie gure. Pour lui, c'est un problme secondaire. Les sorcire ont dcouvert son vritable objectif : s'approprier la magie dvoye par le Conseil. Celle qui mettait en fureur le grand sorcier. S'il la contrle, Rahl rgnera sur le monde sans avoir se battre... Cinq sorciers se sont aperus qu'ils avaient eu tort et que leur matre disait vrai. Pour se racheter ses yeux, ils ont tent de sauver les Contres du Milieu et ton pays - du dsastre qui les guette si Rahl obtient ce qu'il veut. Ils se sont lancs la recherche du grand sorcier. Mais Rahl le traque aussi... Cinq sorciers, as-tu dit? Combien sont-ils en tout ? Ils taient sept : le matre et ses six disciples. Le grand sorcier a disparu et un de ses lves vend ses services une reine. Un comportement dshonorant pour un membre de sa profession. (Kahlan rflchit quelques instants.) Comme je te l'ai dit, les cinq autres sont morts. Avant de prir, ils ont fait fouiller de fond en comble les Contres du Milieu. Mais leur matre n'y tait plus... Ils en ont dduit qu'il tait en Terre d'Ouest ? Kahlan laissa tomber la cuiller dans le rcipient vide. Oui. Et ils devaient avoir raison. Et ils croyaient que leur matre arrterait Darken Rahl alors qu'ils ne le pouvaient pas ? Quelque chose clochait dans cette histoire. Richard

n'tait plus trs sr de vouloir connatre la suite... Non, rpondit Kahlan, le grand sorcier n'est pas assez puissant pour vaincre Rahl. Ce que voulaient ses disciples - et qui nous pargnera tout le mal venir c'tait qu'il identifie la personne qu'il est le seul pouvoir nommer au poste dont je parlais tout l'heure. 98 Au soin que Kahlan mettait choisir ses mots, Richard comprit qu'elle jonglait avec des secrets qu'il n'tait pas cens connatre. Il n'insista pas et posa une question qui ne risquait pas de la mettre dans l'embarras. Pourquoi ne sont-ils pas venus eux-mmes lui demander d'agir ? Parce qu'ils redoutaient un refus. Et qu'ils n'avaient pas le pouvoir de le contraindre... Cinq sorciers impuissants face un seul ? Kahlan eut un sourire sans joie. Ils taient ses disciples. De simples mortels qui dsiraient devenir des sorciers. Ils n'taient pas ns avec le don. Leur matre, lui, avait deux sorciers pour parents. Le pouvoir coule dans son sang, pas seulement dans son esprit. Ses lves n'auraient jamais pu l'galer et encore moins le contraindre quoi que ce fut Kahlan se tut. Alors... souffla Richard. Il n'ajouta rien. Une faon de lui laisser deviner sa question suivante... laquelle il entendait avoir une rponse. Qu'elle consentit lui donner dans un murmure. Alors, ils m'ont envoye parce que je peux le faire, contrairement eux. Tandis que le feu crpitait presque joyeusement,

Richard sentit la tension de son amie et devina qu'elle n'en dirait pas plus sur ce sujet. Il ne la pressa pas de questions, dsireux qu'elle se sente en scurit. Quand il posa une main sur son avant-bras, elle mit la sienne dessus... Et comment comptes-tu retrouver ce sorcier ? Je n'en sais rien... La seule certitude, c'est que je dois le dnicher trs vite. Sinon, nous sommes tous perdus. 99 Richard rflchit un court moment Zedd nous aidera ! dit-il. Il lit dans les nuages. Retrouver une personne disparue entre dans ses attributions. Ton ami pratique la magie ? demanda Kahlan, soudain mfiante. En Terre d'Ouest, elle n'est pas cense exister ? Selon lui, a n'a rien de magique et tout le monde peut apprendre. Il a essay de m'enseigner son art et il se moque toujours de moi quand je lance un truc du genre : Eh bien, on dirait qu'il va pleuvoir... Puis il roule de gros yeux et s'crie : La magie ! Tu dois tre un grand sorcier, mon garon, pour regarder le ciel et prdire aussi bien l'avenir ! Kahlan clata de rire. Un son qui mit du baume sur le cur de Richard Malgr toutes les questions restes sans rponse, il dcida de la laisser tranquille. Elle tait loin de lui avoir tout dit, mais il en savait quand mme un peu plus. L'important, prsent, tait de trouver le sorcier puis de se mettre l'abri. Un autre quatuor arriverait bientt. Il leur faudrait filer vers l'ouest pendant que le sorcier ferait le ncessaire - quoi que a puisse tre.

Kahlan ouvrit la bourse qu'elle portait la ceinture et en sortit un sachet de toile huile. Elle l'ouvrit et passa un index dans la substance bruntre qu'il contenait. Cet onguent acclrera la gurison des piqres de mouches. Tourne la tte ! Le baume soulagea aussitt Richard, qui reconnut l'odeur de certaines plantes mdicinales dont Zedd lui avait enseign l'usage. Il savait fabriquer un onguent similaire - mais avec de la fleur d'aum - qui supprimait la douleur en cas de blessure. Kahlan finit de le traiter et s'occupa de ses propres lsions. 100 Richard leva sa main rouge et gonfle. Mets-en un peu l-dessus, s'il te plat.. Que t'est-il arriv ? Une pine m'a attaqu, ce matin. Kahlan appliqua doucement l'onguent sur sa plaie, Je n'ai jamais vu une pine faire de pareils dgts... Elle tait trs agressive ! J'irai mieux demain au rveil. L'onguent ne lui fit pas autant de bien qu'il l'esprait. Mais il affirma le contraire pour ne pas inquiter son amie. Compare aux soucis de Kahlan, sa main blesse n'tait rien ! Il la regarda refermer le sachet avec une lanire de cuir et le remettre dans sa bourse. Richard, demanda-t-elle, pensive, as-tu peur de la magie ? Il prit le temps de rflchir avant de rpondre Elle m'a toujours fascin. Un art trs excitant,

mes yeux. prsent, je sais aussi qu'elle peut tre dangereuse. En somme, c'est comme les gens : on reste aussi loin que possible de certains, et on a beaucoup de chance de connatre les autres. Kahlan sourit, satisfaite de sa rponse. Richard, avant de pouvoir dormir, je dois faire quelque chose... Invoquer une crature magique, pour tre prcise. Si tu promets de ne pas avoir peur, je te laisserai la voir. Une chance qui ne se prsentera pas souvent toi. Peu de gens ont vu cette crature, et bien peu la verront l'avenir. Mais tu dois jurer de sortir et d'aller faire un tour dehors quand je te le demanderai. ton retour, tu ne devras pas me poser de questions. Je suis puise et il faut que je dorme... Promis, dit Richard, flatt par l'honneur qu'elle lui faisait. 101 Kahlan rouvrt sa bourse et en sortit une fiole ferme par un bouchon. Des lignes bleu et argent s'entrecroisaient sur le verre et une lumire brillait l'intrieur de l'trange rceptacle. Les yeux de Kahlan se plantrent dans ceux du jeune homme. Cette crature, une flamme-nuit, se nomme Shar. Il est impossible de la voir pendant la journe... Shar fait partie de la magie qui m'a aide traverser la frontire. Elle fut mon guide. Sans elle, je me serais perdue jamais... Des larmes perlrent aux paupires de Kahlan. Mais sa voix ne trembla pas. Ce soir, elle va mourir. Shar ne peut pas vivre si loin de ses semblables, et elle n'a pas la force de retraverser la frontire. Elle s'est sacrifie pour moi parce

que son peuple, comme beaucoup d'autres, prira si Darken Rahl arrive ses fins. Kahlan retira le bouchon et posa la fiole sur le plat de sa main. Une volute de lumire s'chappa du petit rcipient. Flottant dans l'air, elle confra une vive lueur argente tout ce qui se trouvait dans le refuge vgtal. Quand elle s'immobilisa entre les deux jeunes gens, la lumire s'adoucit. Bouche be, Richard regarda la fragile entit et n'en crut pas ses oreilles quand elle parla d'une toute petite voix. Bonsoir, Richard Cypher... Bonsoir toi, Shar, souffla le jeune homme. Merci d'avoir aid Kahlan, ce matain. En agissant ainsi, tu as galement servi mon peuple. Si tu as un jour besoin de mes semblables, pour qu'ils accourent, il suffira que tu dises mon nom. Car aucun ennemi ne peut le connatre. 102 Merci, Shar, mais je doute d'aller un jour dans les Contres du Milieu. Ds que nous aurons trouv le sorcier, nous filerons vers l'ouest pour chapper aux hommes qui veulent nous tuer. La flamme-nuit tourna lentement dans l'air, comme si elle rflchissait. Sa lumire argente douce et tide caressa le visage de Richard. Si c'est ce que tu veux, fit-elle, il doit en tre ainsi. Richard fut soulag de l'entendre dire cela. Shar recommena tourner sur elle-mme. Puis elle s'arrta net Mais sois prvenu : Darken Rahl vous traque tous les deux et il ne renoncera pas. Si vous fuyez, il

vous poursuivra. C'est une certitude ! Et contre lui, vous serez impuissants. Il vous abattra trs bientt ! La bouche sche, Richard parvint peine dglutir Si c'tait pour en arriver l, le garn les aurait tus vite, et tout aurait dj t fini ! Shar, n'avons-nous aucun moyen de nous en sortir ? La crature s'immobilisa de nouveau. Si tu lui tournes le dos, tes yeux ne le verront pas. Il te pigera. La chasse est son plus grand plaisir, N'y a-t-il rien faire ? Shar tourbillonna de nouveau. Cette fois, avant de s'immobiliser, elle approcha de Richard. Une bien meilleure question, Richard Cypher ! La rponse est enfouie au plus profond de toi-mme. Il faut la chercher. Sinon, il vous abattra tous tes deux. Bientt ! Dans combien de temps ? demanda Richard avec une agressivit qu'il ne parvint pas contrler. Shar recula un peu. Richard fit un pas en avant, rsolu ne pas laisser 103 passer cette occasion d'apprendre quelque chose d'utile. Shar s'immobilisa. Le premier jour de l'hiver, Richard Cypher, quand le soleil brillera dans le ciel... Si Darken Rahl ne vous a pas tus avant - et s'il n'est pas vaincu mes semblables mourront ce moment-l. Et vous aussi. Rahl aimera beaucoup a ! Richard se tut un instant, perplexe. Quelle tait la meilleure faon d'interroger un point lumineux tourbillonnant ?

Shar, Kahlan essaye de sauver tes semblables. Et moi, je tente de l'aider. Tu as sacrifi ta vie pour cela. Si nous chouons, tout le monde mourra, comme tu viens de le dire. Si tu sais quelque chose qui nous permettra de vaincre Rahl, je te supplie de me le rvler ! Sans cesser de tourner sur elle-mme, la crature de lumire dcrivit un cercle dans le refuge. Aprs avoir illumin tous les coins o elle passait, elle s'arrta devant lui. Je t'ai dj donn la solution. Elle est en toi. Trouve-la, ou meurs ! Dsole, Richard Cypher, j'aurais aim en faire plus. Mais je ne sais rien de la rponse, part qu'elle est en toi... Richard acquiesa et se passa une main dans les cheveux. Qui tait le plus frustr ? Lui ou Shar ? Il tourna la tte et vit que Kahlan tait assise, trs calme, les yeux rivs sur la petite crature. La flamme-nuit attendit en tournant sur elle-mme. Trs bien... Peux-tu au moins me dire pourquoi Rahl veut me tuer ? Seulement parce que j'ai aid Kahlan, ou y a-t-il une autre raison ? Shar s'approcha. Il y a une autre raison. Mais elle est secrte ! Quoi ! s'exclama Richard en se levant d'un bond. 104 La crature suivit son mouvement. Je ne sais rien de plus... Dsole... Mais il veut ta mort, c'est certain. Comment s'appelle le grand sorcier ? Une trs bonne question, Richard Cypher. Hlas, je l'ignore. Le jeune homme se rassit et se prit la tte entre les

mains. Shar tourbillonna de plus belle, projetant des colonnes de lumire, et dcrivit des cercles autour de sa tte. Il comprit qu'elle essayait de le rconforter. l'agonie, cette crature se souciait quand mme de lui ! Il ravala la boule qui se formait dans sa gorge. Shar, merci d'avoir aid Kahlan... Aussi courte qu'elle semble devoir tre, ma vie a t prolonge parce que Kahlan m'a empch de commettre une folie, aujourd'hui. Et la connatre est pour moi un grand bonheur ! Sois bnie d'avoir aid mon amie traverser la frontire. Il sentit ses yeux s'embuer de larmes. Shar s'approcha encore et lui caressa le front. Soudain, il lui sembla entendre sa voix rsonner dans sa tte plutt qu' ses oreilles. Richard Cypher, je pleure de ne pas connatre les rponses qui pourraient te sauver. Si je les dtenais, sois certain que je te les livrerais de bon cur. Mais je sais qu'il n'y a que du bon en toi et je te fais confiance. Tu as ce qu'il faut pour russir. Quand viendra le temps o tu douteras de toi-mme, ne renonce pas. Souviens-toi que je croyais en toi et en tes chances de succs. Tu es un tre d'exception, Richard Cypher. Aie confiance en toi et protge Kahlan ! Richard s'aperut que des larmes jaillissaient flot de ses paupires pourtant closes. Dans sa gorge, la boule l'empchait de respirer. Aucun garn ne rde dans les environs... dit Shar. 105 S'il te plat, laisse-moi seule avec Kahlan. Mon heure a sonn. Adieu, Shar. Te rencontrer fut un honneur.

Richard sortit sans un regard en arrire. Quand il fut parti, Shar vint lviter devant Kahlan et adressa elle selon le protocole requis. Mre Inquisitrice, il ne me reste plus beaucoup de temps. Pourquoi ne lui as-tu pas rvl qui tu es ? Les paules votes et les mains sur son giron, Kahlan ne dtourna pas son regard du feu. Shar, je ne pouvais pas. C'est trop tt... Inquisitrice Kahlan, ce n'est pas loyal. Richard Cypher est ton ami. Ne comprends-tu pas ? cria Kahlan, en larmes. C'est pour a que je ne peux pas lui dire ! S'il savait la vrit, il me retirerait son amiti et se dtournerait de moi. Tous les gens ont peur des Inquisitrices ! Mais lui, il me regarde dans les yeux... Personne d'autre n'en a le courage ! Et nul tre vivant ne lit en moi comme lui ! Ses yeux me rassurent. tre ses cts fait sourire mon cur... Et si quelqu'un d'autre lui rvle la vrit avant toi ? Ce serait pire... Kahlan regarda la flamme-nuit, les yeux pleins de larmes. Je lui dirai tout avant que a n'arrive. Inquisitrice Kahlan, tu joues avec le feu. S'il tombe amoureux de toi, tes rvlations lui briseront le cur. Non, a ne se passera pas comme a ! Tu le choisiras ? Jamais ! cria Kahlan, horrifie. Shar recula, comme effraye, puis revnt flotter devant le visage de la jeune femme. 106 Inquisitrice Kahlan. tu es la dernire de tes sem-

blables. Darken Rahl a tu toutes les autres. Mme ta sur Dennee. La Mre Inquisitrice doit se choisir un compagnon ! Je ne ferai pas a un homme que j'apprcie. Aucune Inquisitrice ne s'abaisserait cela ! Dsole, Mre Inquisitrice, mais tu devras choisir... Kahlan releva les jambes, les entoura de ses bras et posa la tte sur ses genoux. Les paules secoues de sanglots, elle s'abandonna son chagrin, ses cheveux ondulant autour de son visage. Pour la rconforter, Shar dcrivit des cercles autour de sa tte et l'inonda de colonnes de lumire argente. Elle continua jusqu' ce que Kahlan cesse de pleurer, puis s'immobilisa de nouveau devant son visage. Il n'est pas facile d'tre une Mre Inquisitrice... Dsole, Kahlan. Pas facile... rpta la jeune femme. Oui. Un grand poids pse sur tes paules. Un grand poids, oui... Shar se posa sur le bras de son amie et ne bougea plus, la laissant contempler en paix la lente agonie du feu de camp. Puis elle s'envola et reprit sa position devant les yeux de Kahlan. J'aurais aim rester plus longtemps avec toi... Et avec Richard Cypher. Il pose de trs bonnes questions. Mais je n'ai plus la force de tenir. Pardonne-moi de devoir mourir... Shar, je jure de me sacrifier, s'il le faut, afin d'arrter Darken Rahl. Oui, pour sauver ton peuple et tous les autres ! J'ai confiance en toi, Inquisitrice Kahlan. Aide Richard ? (Shar approcha encore.) S'il te plat, avant

que je meure, veux-tu me toucher ? 107 Kahlan recula jusqu' ce que son dos heurte le tronc de l'arbre. Non... Je t'en supplie, ne me demande pas a ! L'Inquisitrice plaqua ses doigts tremblants sur sa bouche pour touffer ses sanglots. Shar avana encore. Je t'en prie, Mre Inquisitrice ! Si loin des miens, je souffre tant de la solitude. Et je ne les reverrai jamais ! Cela fait si mal. La vie me quitte, Inquisitrice Kahlan. Par piti, utilise ton pouvoir ! Touchemoi et adoucis mon agonie. Permets-moi de mourir emporte par une rivire d'amour. J'ai sacrifi ma vie pour toi sans rien te demander. Alors, s'il te plat, prsent que je m'en vais... Shar n'mettait plus qu'une lueur diffuse qui diminuait chaque seconde. En larmes, Kahlan garda sa main gauche sur sa bouche. Mais elle tendit la droite et le bout de ses doigts entra en contact avec la flamme-nuit. Il y eut comme un coup de tonnerre silencieux. L'onde de choc fit vibrer le refuge. Des aiguilles mortes tombrent en pluie. Certaines s'embrasrent ds qu'elles touchrent les flammes du feu de camp. La lumire de Shar passa de l'argent au rose et devint presque aveuglante. Merci, Kahlan, souffla la flamme-nuit Et adieu, ma tant aime... L'tincelle de lumire et de vie s'teignit tout jamais. Aprs le coup de tonnerre silencieux, Richard attendit un peu avant de retourner dans leur refuge. Il trouva

Kahlan assise devant le feu, les bras autour de ses jambes et la tte sur ses genoux. Shar ? demanda-t-il. Elle est partie, rpondit Kahlan d'une voix lointaine. 108 Sans un mot, Richard la prit par le bras, la tira jusqu'au matelas d'herbes sches et la fora s'allonger. Elle se laissa faire sans rsister. Il posa la couverture sur elle et mit une couche d'herbes dessus pour l'isoler de l'air plus fiais de la nuit. Enfin, il se glissa dans ce lit de fortune. Kahlan se tourna sur le ct et plaqua ses paules contre lui, comme un enfant qui se blottit prs de ses parents quand le danger approche. Le jeune homme le sentait aussi. Une menace mortelle fondait sur eux. Kahlan s'endormit comme une masse. Richard s'tonna de ne pas avoir froid. Pourtant, il aurait d... Sa main le faisait atrocement souffrir. Il resta tendu les yeux ouverts et pensa l'trange roulement de tonnerre silencieux. Kahlan tait puissante... Que ferait-elle pour contraindre le grand sorcier lui obir ? Cette question et ses implications le terrifirent. Par bonheur, il s ' endormit assez vite pour ne pas se torturer davantage... Chapitre 6 Le lendemain, au rveil, Richard comprit que sa blessure la main n'tait pas bnigne. La fivre le menaait. Le front brlant certains moments - et les

vtements imbibs de sueur -, il tremblait de froid l'instant d'aprs. La douleur, dans son crne, finissait par lui donner la nause, et l'ide de manger le rendait malade. Il ne pouvait rien contre ces symptmes, sinon esprer que Zedd l'aiderait. Comme ils taient presque arrivs, il dcida de ne pas alarmer Kahlan. Son sommeil avait t hant de cauchemars, mais il n'aurait su dire si c'tait cause de la fivre ou de ce qu'il avait appris. Les propos de Shar le troublaient plus que tout : trouver la vrit ou mourir ! Rien de trs enthousiasmant... Le ciel lgrement couvert et la lumire gristre annonaient la venue prochaine de l'hiver. Par bonheur, les grands arbres qui flanquaient la piste, serrs les uns contre les autres, faisaient rempart la bise. Dans ce sanctuaire rempli du parfum des sapins baumiers, les voyageurs taient l'abri du souffle glac de la nature. Kahlan et Richard traversrent un ruisseau, prs d'un barrage rig par des castors, et dcouvrirent une tendue de fleurs sauvages dont les corolles jaune et 110 bleu ple couvraient le sol d'un ravin chichement bois. Kahlan s'arrta pour cueillir quelques fleurs. Avisant un morceau de bois mort en forme de conque, elle entreprit de disposer les fleurs dans sa partie creuse. Richard pensa que sa compagne devait mourir de faim. Sachant qu'il trouverait un pommier non loin de l, il alla faire sa cueillette pendant qu'elle continuait s'occuper des fleurs. Quand on rendait visite Zedd, apporter de la nourriture tait toujours une bonne ide. Il termina le premier et attendit, adoss un tronc,

curieux de voir o Kahlan voulait en venir. Quand elle fut satisfaite de son travail, elle souleva l'ourlet de sa robe, s'agenouilla prs du ruisseau et mit le morceau de bois l'eau. Accroupie, les bras croiss, elle regarda un moment le petit radeau charg de fleurs driver sur l'onde paisible. Puis elle se retourna, aperut Richard et s'approcha de lui. Une offrande la mmoire de nos mres, ditelle. Pour leur demander de nous protger et de nous aider trouver le grand sorcier. (Elle se tut, le dvisagea et se rembrunit) Richard, quelque chose ne va pas ? Il lui tendit une pomme. Pas de problme... Tiens, mange a... Elle carta son bras d'une main et, de l'autre, le prit la gorge, soudain transforme en furie. Pourquoi me fais-tu a ? cria-t-elle. Dcontenanc, Richard se raidit. Une petite voix lui souffla qu'il ferait mieux de ne pas bouger. Tu n'aimes pas les pommes ? Navr, mon amie... Mais je te trouverai autre chose manger ! Comment as-tu appel ces fruits ? demanda Kahlan, visiblement trouble. Des pommes, rpta Richard, toujours immobile. 111 Tu ne sais pas ce que c'est? Elles sont dlicieuses, crois-moi. Tu pensais qu'il s'agissait de quoi ? Kahlan relcha un peu sa prise. Tu consommes ces... pommes ? Oui. Tant que j'en trouve... Embarrasse, et plus du tout en colre, Kahlan le lcha et mit une main devant sa bouche, les yeux carquills.

Richard, pardonne-moi. J'ignorais que tu pouvais manger ces... choses. Dans les Contres du Milieu, tous les fruits la peau rouge sont empoisonns. J'ai cru que tu voulais me tuer... La tension se dissipa d'un coup quand le jeune homme clata de rire. Kahlan l'imita, mme si elle tenta de dire que ce n'tait pas drle du tout. Il mordit dans le fruit pour lui montrer qu'il n'y avait aucun danger, puis lui en tendit un autre. Elle l'accepta, mais le regarda longtemps, mfiante, avant de goter. Mais c'est trs bon ! (Elle frona soudain les sourcils et posa une main sur le front de son ami.) Je savais bien que quelque chose n'allait pas. Tu es brlant de fivre. Je sais, mais nous ne pourrons rien faire avant d'tre chez Zedd. Par bonheur, nous arriverons bientt... Un peu plus loin sur la piste, ils aperurent la petite maison de Zedd. Appuye contre le toit couvert de gazon, une planche servait de rampe d'accs au chat du vieil ami de Richard. L'animal, trs g, tait plus dou pour monter que pour descendre... Des rideaux blancs en dentelle pendaient aux fentres. Sur leurs rebords, des pots de fleurs ajoutaient une note champtre, mme si les vgtaux, ce moment de l'anne, avaient sch et s'taient ratatins. Les murs en rondins, patins par l'ge, flanquaient une 112 porte peinte en bleu vif qui semblait souhaiter la bienvenue aux visiteurs. A ce dtail prs, la demeure se fondait dans le paysage environnant, comme si elle avait tent de passer inaperue. Aussi modeste qu'elle fut, cette rsidence tait dote d'un porche qui courait

tout au long de sa faade. La chaise de Zedd, surnomme raison , tait vide. Elle devait son sobriquet une des habitudes tranges du vieil homme. Ds que quelque chose veillait sa curiosit, il s'asseyait pour rflchir la raison profonde du phnomne. Une fois, il y tait rest assis trois jours durant se demander pourquoi les gens polmiquaient sans fin sur le nombre d'toiles qui brillaient dans le ciel. Lui-mme s'en fichait, jugeant la question ridicule. Mais pourquoi ses contemporains y voyaient-ils un sujet de dbats passionns ? Au terme de sa mditation, il avait livr son verdict : sur une question pareille, tout le monde pouvait avoir une opinion sans craindre d'tre contredit, puisqu'il tait impossible de connatre la rponse. Un bon moyen, selon lui, de passer pour un rudit peu de fiais. Ce problme rsolu, il tait entr dans la maison et avait consacr trois heures s'empiffrer. Richard appela mais n'obtint pas de rponse. Je sais o il est ! dit-il Kahlan. Sur son rochernuage, en train de sonder les cieux ! Son rocher-nuage ? L'endroit d'o il adore regarder les nuages. Ne me demande pas pourquoi... Depuis que je le connais, ds qu'il voit un nuage intressant, il se prcipite sur ce rocher pour l'tudier. Richard avait grandi avec le fameux rocher. Pour lui, ce comportement n'avait rien d'excentrique. Le vieil homme tait comme a, voil tout... Ils traversrent l'tendue d'herbes folles qui entourait la maison et gravirent la colline quasiment chauve 113 o se dressait le rocher-nuage. Leur tournant le dos,

Zedd tait perch sur la grosse pierre plate, ses bras chtifs carts tandis que le vent faisait voleter ses cheveux blancs. Incidemment, le vieil homme tait nu comme un ver. Richard carquilla les yeux et Kahlan dtourna les siens. Les replis de peau blme qui tombaient mollement sur ses articulations donnaient Zedd des allures de vieux bton dessch d'une extrme fragilit. Une illusion d'optique, car le vieillard, Richard le savait, n'avait rien de fragile. Sur ses fesses dpourvues de tout rembourrage de graisse, la peau flasque pendait misrablement... Il leva un doigt dcharn vers le ciel et lana d'une voix chevrotante : Je savais que tu allais venir, Richard ! Sa longue tunique unie gisait en boule derrire lui. Richard la ramassa pendant que Kahlan, tout sourires, se dtournait pour prserver sa pudeur fminine. Zedd, nous avons de la compagnie. Rhabille-toi ! Tu sais comment j'ai devin que tu allais venir ? demanda le vieil homme sans esquisser un mouvement. a doit avoir un rapport avec le nuage qui me suit depuis quelques jours... Maintenant, laisse-moi t'aider remettre tes frusques ! Zedd se retourna et battit des bras tant il tait nerveux. Des jours, dis-tu ? Foutaises ! Richard, voil trois semaines que ce nuage te piste ! Depuis que ton pre a t assassin ! Au fait, je ne t'ai pas vu depuis la mort de George. O tais-tu ? Je t'ai cherch partout. Mais quand tu dcides d'tre introuvable, il est plus facile de reprer une aiguille dans une meule de foin ! J'avais faire... Lve les bras que je puisse t'habiller... 114

Richard passa la tunique sur les bras de Zedd, qui se tortilla pour qu'elle tombe plus ou moins lgamment le long de son corps malingre. Tu avais faire ? tais-tu trop occup pour lever les yeux au ciel de temps en temps ? Fichtre et foutre, Richard, sais-tu d'o vient ce maudit nuage ? Le front pliss, Zedd semblait sincrement inquiet. Arrte de jurer comme un charretier ! D'aprs moi, ce nuage arrive de D'Hara. Zedd recommena battre des bras. D'Hara ! Bien vu, mon garon ! Dis-moi, comment as-tu trouv a ? cause de sa densit ? De sa texture ? De plus en plus excit, Zedd gigotait comme un ver, car il n'tait pas satisfait des plis de sa tunique. Ni l'un ni l'autre. C'est une supposition fonde sur des informations sans lien direct avec le nuage. Zedd, comme je te l'ai dj prcis, nous avons de la compagnie... Oui, oui, j'avais entendu... (Il luda la question d'un vague geste de la main.) Des informations sans lien direct, dis-tu ? Voil qui est trs bien... Vraiment bien ! As-tu galement appris que c'est trs inquitant, tout a ? Bien sr que oui ! (Zedd adorait jouer seul au jeu des questions et des rponses.) Mais pourquoi transpires-tu comme a ? (Il posa sa main dcharne sur le front de Richard.) Tu as de la fivre ! M'as-tu apport manger ? Richard avait dj sorti une pomme de son sac. Deviner que son vieil ami aurait faim n'avait rien d'un exploit. Zedd tait affam en permanence. Il mordit voracement dans la pomme. Zedd, s'il te plat, coute-moi... J'ai des ennuis

et il me faut ton aide. Le vieil homme posa les doigts sur le front de 115 Richard. Sans cesser de mcher, il lui souleva une paupire du bout du pouce. Pench en avant, il approcha son visage au nez crochu de celui du jeune homme, tudia son il et recommena la mme procdure avec l'autre. Je t'coute toujours, Richard... Il prit son protg par le poignet et chercha son pouls. Et je suis tout fait d'accord avec toi, tu as des ennuis... Dans trois heures, peut-tre quatre, mais pas plus, tu sombreras dans l'inconscience. Richard sursauta et Kahlan ne cacha pas son inquitude. Zedd tait un expert en maladie - entre autres choses - et il ne s'tait jamais tromp sur ce type de pronostics. Depuis son rveil, Richard avait les jambes flageolantes et a ne s'arrangeait pas davantage que ses frissons. Tu peux faire quelque chose ? Sans doute, mais a dpend de la cause de tes symptmes. A prsent, cesse de jouer les goujats et prsente-moi ta petite amie ! Zedd, voil mon amie, Kahlan Amnell... Le vieil homme plongea son regard dans celui de Richard. Je me suis donc tromp ? C'est vrai, elle n'est pas si petite que a... (Il rit de sa plaisanterie, fit une rvrence caricaturale Kahlan, lui prit la main et y dposa un baiser.) Zeddicus Zu'l Zorander, pour vous servir, noble jeune dame. Il se redressa pour mieux l'tudier. Quand leurs

regards se croisrent, son sourire s'vanouit et ses yeux s'arrondirent. L'air furieux, il lcha la main de la jeune femme comme si c'tait un serpent venimeux et se tourna vers Richard. 116 Que fais-tu donc avec cette crature ? Si Kahlan ne broncha pas, Richard n'en crut pas ses oreilles. Zedd... Elle t'a touch ? Eh bien... commena Richard, tentant de se rappeler quand Kahlan l'avait touch. Non, bien sr que non, coupa Zedd. Je vois bien que non... Mon garon, tu sais qui elle est ? (Il regarda Kahlan.) C'est une... La jeune femme le foudroya du regard. Zedd se ptrifia. Oui, je le sais, dit Richard, la voix calme mais ferme. C'est mon amie. Hier, grce elle, je n'ai pas t assassin comme le fut mon pre, et j'ai chapp aux griffes d'un garn. Un monstre terrible, si tu veux le savoir... (Kahlan se dtendit un peu. Le vieil homme la dvisagea un moment avant de se tourner vers Richard.) Zedd, c'est mon amie. Nous avons tous les deux des problmes et nous devons nous entraider. Des problmes, c'est a, oui... Zedd, je t'en prie, nous avons besoin de toi ! (Kahlan vint se placer prs de Richard.) Et le temps presse ! Le vieil homme semblait dcid ne pas s'impliquer dans cette affaire. Mais Richard n'tait pas du genre baisser les bras si vite. Hier, aprs notre rencontre, un quatuor l'a attaque.

Un autre arrivera bientt Dans les yeux du vieillard, Richard vit enfin ce qu'il attendait : la haine disparut, remplace par un dbut de compassion. Zedd dvisagea Kahlan comme s'il la voyait pour la premire fois. Ils se dfirent du regard un long moment. 117 En entendant le mot quatuor, la jeune femme avait blmi. Zedd avana, l'enlaa et attira sa tte contre son paule. Elle lui rendit son treinte, visage enfoui dans sa tunique pour cacher ses larmes. Tout va bien, chre enfant. Allons chez moi, tu y seras en scurit. Vous me parlerez de vos ennuis et nous nous occuperons de la fivre de Richard. Kahlan hocha la tte et s'carta de lui. Zeddicus Zu'l Zorander... Je n'ai jamais entendu ce nom... Le vieil homme sourit firement, les joues plisses comme du parchemin. a ne m'tonne pas, mon enfant... a ne m'tonne pas du tout ! Au fait, tu sais cuisiner ? (Il passa un bras autour des paules de Kahlan et la serra contre lui alors qu'ils commenaient descendre la colline.) Je meurs de faim et je n'ai plus got de bonne cuisine depuis des annes. (Il regarda par-dessus son paule.) Suis-nous, Richard, tant que tu le peux encore... Si vous gurissez mon ami, dit Kahlan, je vous ferai de la soupe aux pices... Un plein chaudron ! De la soupe aux pices ! s'extasia Zedd. Voil des lustres que je n'en ai pas eu ! Celle de mon jeune ami est fade comme un ciel sans nuage...

Richard suivait distance, car les derniers vnements l'avaient vid de ce qui lui restait de force. La dsinvolture de Zedd, au sujet de sa fivre, le terrorisait. Connaissant son ami, il savait que c'tait une faon de ne pas l'alarmer. Il tait donc gravement atteint, comme la douleur, dans sa main blesse, le lui rappelait chaque instant. Le vieil homme tant originaire des Contres du Milieu, il avait pens l'amadouer en mentionnant les quatuors. Le rsultat dpassait ses esprances, puisque 118 Zedd et Kahlan semblaient soudain s'entendre merveille... Un peu bizarre, mais trs rconfortant... En marchant, pour se rassurer, il toucha le croc qui pendait son cou. Cela n'eut pas grand effet, car tout ce qu'il avait appris l'inquitait a juste titre. A un angle de la maison, Zedd avait install une table o il aimait prendre ses repas en plein air quand le temps le permettait. Un moyen de continuer scruter les nuages tout en se restaurant... Il les invita s'asseoir sur un banc, puis entra dans la maison. Quelques minutes aprs, il ressortit et posa sur la table au bois us par les ans et les lments une cargaison de carottes, de baies, de fromages et de jus de pomme. Satisfait, il s'assit en face des deux jeunes gens, tendit Richard une chope pleine d'un pais liquide marron aux effluves d'amande et lui ordonna de le boire lentement. Parle-moi de vos ennuis, dit-il ensuite au jeune homme. Richard lui raconta sa msaventure avec la liane. Puis il voqua le monstre qu'il avait vu dans le ciel et sa rencontre avec Kahlan, poursuivie par quatre

hommes. Il n'omit aucun dtail Zedd en raffolait, mme s'ils n'avaient aucune importance. De temps en temps, il s'interrompait pour boire une gorge de sa potion. Kahlan croqua deux ou trois carottes, se rgala avec les baies et but du jus de pommes. En revanche, elle ne toucha pas au fromage. Elle acquiesait aux propos de Richard et volait son secours quand il ne parvenait pas se souvenir d'un dtail prcis. Il dcida de ne pas mentionner ce qu'elle lui avait confi sur l'histoire des trois pays et sur la rcente 119 conqute des Contres du Milieu par Darken Rahl. Il vaudrait mieux qu'elle en parle elle-mme, avec ses propres mots. Zedd lui demanda de revenir au dbut de son histoire. Que fichait-il dans la fort de Ven, pour commencer ? Chez mon pre, aprs sa mort, le vase bleu tait un des rares objets intacts. Dedans, il y avait un fragment de liane. Depuis trois semaines, je cherchais la plante pour dcouvrir le sens du dernier message de papa. Quand je l'ai trouve, elle m'a attaqu... En avoir fini le soulagea, car il avait la gorge sche et la langue pteuse. quoi ressemblait cette liane ? demanda Zedd en mordant dans une carotte. Eh bien... J'ai encore le fragment dans ma poche ! Richard sortit le morceau de vgtal et le posa sur la table. Fichtre et foutre ! jura Zedd. Une liane-serpent !

Un frisson glac courut le long de l'chine de Richard. Il connaissait ce nom parce qu'il figurait dans le grimoire secret. Contre toute logique, il espra que a ne signifiait pas ce que... a voulait sans doute dire ! Bon, marmonna Zedd, le point positif, c'est que je sais prsent quelle racine utiliser pour te soigner. L'ennui, c'est qu'il faudra la dnicher... (Il se tourna vers Kahlan.) Ma chre enfant, j'aimerais aussi entendre ton histoire. Mais sois brve, parce que j'ai du pain sur la planche ! Au souvenir de ce qu'elle lui avait racont la veille, Richard se demanda comment Kahlan pourrait faire court. Darken Rahl, le fils de Panis Rahl, a mis dans le jeu les trois botes d'Orden, dit-elle simplement. Je suis l pour chercher le grand sorcier... 120 Richard crut que la foudre venait de le frapper. Dans le Grimoire des Ombres Recenses, l'ouvrage que son pre lui avait fait mmoriser avant qu'ils ne le dtruisent, figurait une phrase qui lui revint aussitt l'esprit : Quand les trois botes d'Orden seront mises dans le jeu, la liane-serpent crotra et se multipliera. Les pires cauchemars de Richard - et de tous les tres vivants - menaaient de prendre chair ! Chapitre 7 Terrass par la fivre et la douleur, Richard s'aperut peine qu'il s'tait affaiss, la tte reposant sur la table. Il gmit pendant que son esprit embrum mesurait les implications de ce que Kahlan venait de dire Zedd. Les prophties du Grimoire des Ombres Recen-

ses allaient se raliser ! Il sentit que son vieil ami approchait de lui. Puis il l'entendit dire Kahlan de l'aider le porter dans la maison. Alors qu'il marchait avec leur soutien, le sol sembla glisser de droite gauche, comme s'il voulait se drober sous ses pieds. Enfin, on l'tendit sur un lit, sous une paisse couverture. Ses amis continuaient parler, mais leurs mots n'avaient plus de sens pour lui, comme s'ils avaient seulement prononc la moiti de leurs syllabes. Son esprit sombra dans l'obscurit. Puis il vit de la lumire. Mais il remonta la surface pour mieux se noyer de nouveau. Qui tait-il ? Que lui arrivait-il ? Le temps passa. La pice tanguait et roulait autour de lui comme un bateau dans une tempte. Il s'accrocha au lit pour ne pas tre emport... A certains moments, conscient de l'endroit o il tait, il essayait 122 de s'ancrer tout ce qu'il savait comme un navire s'arrime au port. Mais le nant l'aspirait de nouveau. Enfin, il se rveilla et s'aperut que son absence avait t longue. Mais de quelle dure, exactement? Des heures ? Des jours ? Davantage ? Il n'aurait su le dire... Faisait-il nuit dehors ou avait-on simplement tir les rideaux ? Quelqu'un, s'avisa-t-il, lui passait un linge humide et frais sur le front. Sa mre lui caressait les cheveux ! Ce contact tait si rconfortant... Il parvint presque voir son visage. Elle avait toujours pris soin de lui avec tant de tendresse... Jusqu'au jour de sa mort ! Richard eut envie de pleurer. Elle n'tait plus et pourtant, elle lui caressait les

cheveux. Comme c'tait impossible, il devait s'agir de quelqu'un d'autre. Mais qui ? Kahlan, se souvint-il. Il murmura son nom... C'tait elle qui lui caressait les cheveux. Oui, Richard, je suis l... Tout lui revint d'un coup : l'assassinat de son pre, la liane qui l'avait bless, Kahlan, les quatre tueurs sur la corniche, le discours de son frre... D'autres choses encore : quelqu'un l'attendant dans sa maison, le garn, la flamme-nuit lui ordonnant de dcouvrir la vrit ou de mourir. Enfin, ce que Kahlan avait dit au sujet des trois botes d'Orden - une phrase qui faisait cho au Grimoire des Ombres Recenses. Alors, il se souvint... Son pre l'avait conduit dans un endroit secret, au cur de la fort. L, il lui avait racont comment il tait parvenu sauver le grimoire du danger qu'il courait - l'insu de la bte charge de veiller sur lui jusqu' ce que son matre revienne. George Cypher avait ramen l'ouvrage en Terre 123 d'Ouest pour le soustraire des mains avides dont le gardien du grimoire lui-mme ignorait quel point elles taient menaantes. Tant que le grimoire existerait, le pril subsisterait. Pourtant, il n'tait pas question de dtruire le savoir que renfermaient ses pages. Proprit du gardien, le grimoire devait tre prserv jusqu' ce qu'on puisse le lui restituer. Le seul moyen de russir tait de mmoriser son contenu puis de le livrer aux flammes. Ainsi, le savoir serait conserv mais pas vol, un drame qui se produirait srement sinon...

George avait choisi Richard et pas Michael pour des raisons qu'il tait seul connatre. Nul ne devait tre inform de l'existence du grimoire. Mme pas le frre de Richard ! Seul le gardien avait le droit de savoir. Oui, lui l'exclusion de tout autre... Si Richard ne le trouvait jamais, il devrait transmettre son savoir un de ses enfants, qui l'imiterait un jour, le processus se rptant aussi longtemps que ncessaire. George ne pouvait pas lui rvler qui tait le gardien, car il ne le savait pas. Quand Richard demanda comment il le reconnatrait, la rponse ne l'avana pas beaucoup : il devrait trouver la solution seul et ne jamais en parler personne ! Mme pas Zedd... Richard avait jur sur sa vie qu'il garderait le silence. Jusqu' la fin, son pre n'avait jamais pos les yeux sur le grimoire. Seul Richard en avait le droit. Jour aprs jour, semaine aprs semaine, sauf quand il voyageait, George l'emmenait dans la cachette et le regardait apprendre le texte par cur. Michael prfrant la compagnie de ses amis aux beauts de la nature, il ne s'tait jamais aperu de rien. Habitu ne pas beaucoup voir Richard quand George tait l, Zedd luimme n'eut pas de soupons. 124 Pour mieux mmoriser, Richard crivait ce qu'il lisait puis comparait avec le texte original. Ensuite, son pre brlait les feuilles et lui demandait de recommencer, s'excusant souvent d'avoir plac un tel fardeau sur ses paules. A la fin de chaque journe passe dans la fort, il implorait mme son pardon... Richard ne lui en voulait pas, car la confiance qu'il lui tmoignait tait ses yeux un honneur.

Acharn, il recopia le texte une centaine de fois pour tre sr de ne jamais en oublier un mot. Au fil de sa lecture, il avait appris que la moindre omission, ou le plus infime ajout, provoquerait une catastrophe. Lorsqu'il annona enfin son pre qu'il avait termin, ils remirent le grimoire dans sa cachette et l'y laissrent pendant trois ans. Ce dlai pass, peu aprs le quinzime anniversaire de Richard, ils retournrent dans l'endroit secret par une belle journe d'automne. Si Richard se montrait capable de restituer le texte sans commettre d'erreur, George et lui pourraient enfin brler l'ouvrage. Richard crivit d'une main sre. Quand il compara avec l'original, il ne trouva pas une virgule d'cart. Ils allumrent un feu et l'alimentrent jusqu' ce que la chaleur les fasse reculer. George tendit le grimoire Richard. S'il tait sr d'avoir tout retenu, l'adolescent pouvait le jeter dans les flammes. Richard posa l'ouvrage dans le creux de son bras et caressa la reliure en cuir. La confiance que lui faisait son pre - et par extension, l'univers entier - pesait lourdement sur ses paules. Au moment o il livra le volume au feu, il cessa dfinitivement d'tre un enfant. Les flammes envelopprent le grimoire, le caressant et le consumant. Des silhouettes et des taches de couleurs dansrent devant leurs yeux et un rugissement retentit. Des rayons lumineux jaillirent en direction des 125 cieux. Le vent fit claquer les manteaux des deux hommes tandis que le brasier aspirait des feuilles et des branches mortes. Des spectres apparurent et cartrent les bras comme s'ils se nourrissaient des flammes, leurs voix caverneuses aussitt emportes par

la bourrasque. Comme ptrifis, Richard et son pre n'esquissrent pas un geste, incapables de dtourner le regard de ce spectacle. La chaleur se transforma en une bise plus froide qu'une tempte nocturne qui leur coupa le souffle et les glaa jusqu' la moelle des os. Puis ces frimas se dissiprent et les flammes devinrent une colonne de lumire blanche si brillante qu'elle oblitra tout, comme s'ils avaient t prcipits au cur mme du soleil. Elle aussi disparut pour cder la place un profond silence. Le feu tait teint et des volutes de fume s'levaient lentement dans le ciel d'automne. Le grimoire avait disparu. Le fils de George Cypher comprit qu'il avait vu la magie dans ses uvres ! Richard sentit une main se poser sur son paule. Ouvrant les yeux, il reconnut Kahlan. Grce la lumire d'un feu qui filtrait par la porte entrouverte, il vit qu'elle tait assise sur une chaise place ct de son lit. Le gros matou noir de Zedd ronronnait sur ses genoux. O est Zedd ? demanda Richard, encore vaseux. Il est all chercher la racine qui te gurira, rpondit Kahlan. Il fait nuit depuis des heures. Selon lui, nous ne devons pas nous inquiter s'il met du temps revenir. Jusqu' son retour, tu risques de sombrer plusieurs fois dans l'inconscience, mais il ne t'arrivera rien de grave. La potion qu'il t'a donne te permettra de l'attendre en toute scurit. 126 Pour la premire fois, Richard s'avisa que Kahlan tait la plus belle femme qu'il ait vue de sa vie. Ses

cheveux tombaient librement autour de son visage et sur ses paules. Il aurait voulu les toucher, mais n'en fit rien. Sentir sa main sur son paule lui suffisait. Elle tait prs de lui et ne l'abandonnerait pas... Comment te sens-tu ? demanda-t-elle d'une voix si douce qu'il s'tonna que Zedd ait pu avoir peur d'elle quand il la lui avait prsente. Je prfrerais affronter un autre quatuor plutt que de me frotter une liane-serpent... Elle lui fit un sourire complice - cette complicit qui semblait naturelle entre eux - et lui essuya le front avec un linge humide. Quand Richard lui saisit le poignet au vol, elle s'immobilisa et plongea son regard dans le sien. Kahlan, Zedd est mon ami depuis tant d'annes... Pour moi, il est comme un second pre. Jure que tu ne lui feras pas de mal. Je ne pourrais pas le supporter... Je l'aime beaucoup, rassure-toi. C'est un homme de bien, comme tu me le disais. Lui nuire n'est pas dans mes intentions... Je veux seulement qu'il nous aide trouver le grand sorcier. Promets-moi ! insista Richard en lui serrant plus fort le poignet. Tout va bien se passer... Il nous aidera. Richard se souvint de la faon dont elle l'avait pris la gorge, folle de rage, quand il lui avait offert une pomme qu'elle pensait empoisonne. Promets-moi ! rpta-t-il. Je me suis dj engage auprs d'autres personnes, dont certaines ont sacrifi leur vie. Beaucoup de gens dpendent de moi. C'est plus important que... Promets-moi ! 127

Elle lui posa sa main libre sur la joue. Dsole, Richard, je ne peux pas... Il lui lcha le poignet, se tourna sur le ct et sentit qu'elle retirait la main de sa joue. Pensant au grimoire et tout ce qu'il signifiait, il comprit que sa requte tait goste. S'il la forait jurer qu'elle pargnerait Zedd, le vieil homme mourrait avec eux. Devait-il condamner des peuples l'esclavage ou la disparition pour qu'il vive quelques mois de plus ? Et fallait-il, du mme coup, signer l'arrt de mort de Kahlan ? Pour rien ? Richard eut honte de sa propre stupidit. Il n'avait aucun droit de lui demander a. Et si elle lui avait cd, c'et t une erreur. Pour l'heure, il devait plutt se rjouir qu'elle ne lui ait pas menti. Mais il savait que Zedd, mme s'il s'tait enquis de leurs ennuis, risquait de refuser de s'impliquer dans une affaire qui concernait les Contres du Milieu. Kahlan, la fivre me rend idiot. Pardonne-moi, je t'en prie... Je n'ai jamais rencontr quelqu'un d'aussi courageux que toi. Tu essayes de nous sauver tous, je le sais. Zedd nous aidera, je m'en assurerai. Prometsmoi simplement d'attendre que j'aille mieux. Laissemoi une chance de le convaincre. Cette promesse-l, je peux la faire... Tu t'inquites pour ton ami. Si ce n'tait pas le cas, c'est moi qui m'inquiterais ! Ce n'est pas du tout idiot... prsent, repose-toi. Richard essaya de ne pas fermer les yeux, car le monde se mettait tourner ds qu'il baissait les paupires. Mais cette conversation l'avait puis et il ne put rsister longtemps l'attraction des tnbres. De nouveau aspir dans le vide, il erra sans fin dans

des rves confus, parfois plong dans des endroits si dserts qu'on n'y rencontrait mme pas des illusions... 128 Le chat se rveilla et pointa les oreilles. Richard dormait. Ayant capt des bruits que seul un flin pouvait entendre, l'animal sauta des genoux de Kahlan, trottina jusqu' la porte, s'assit sur son sant et attendit. Le voyant aussi paisible, la jeune femme resta assise prs du lit. Minou ! Minou ! lana une voix chevrotante. O t'es-tu encore cach ? Bon, si tu veux rester dehors... (La porte s'ouvrit.) Ah, tu es l... (Le chat sortit la course.) D'accord, fais comme tu veux ! Chre enfant, comment va Richard ? Il s'est rveill plusieurs fois, rpondit Kahlan pendant que Zedd entrait dans la chambre. A prsent, il dort. Vous avez trouv la racine ? Bien sr que oui ! Sinon, je ne serais pas revenu. A-t-il dit quelque chose quand il tait conscient ? Simplement qu'il s'inquitait pour vous... Zedd fit volte-face et retourna dans le salon en grommelant : Et il a de sacrement bonnes raisons... S'asseyant la table, il pela les racines, les mina, remplit une casserole d'eau, jeta les morceaux dedans et suspendit le tout au-dessus de la chemine. Puis il alimenta le feu avec les pelures et un peu de bois sec. Approchant d'une armoire, il en sortit une collection de fioles de diffrentes tailles. Sans hsitation, il en ouvrit une et versa dans un mortier en pierre noire une petite quantit de poudre bleue. Il recommena l'opration avec les autres fioles, saisit un pilon blanc et crasa les divers composants - un arc-en-ciel de bleu,

de vert, de marron et de jaune - jusqu' obtenir une pte de la couleur de la boue sche. Aprs avoir humidifi la pointe de son index, il le trempa dans le mlange pour prlever un chantillon et le goter. 129 D'abord dubitatif, il finit par sourire, apparemment satisfait. Il dcrocha une cuiller pendue un clou prs de la chemine, versa la prparation dans la casserole et remua lentement en regardant bouillir sa dcoction, Quand il jugea que c'tait prt, il retira la casserole du feu et la posa sur la table pour la laisser refroidir. Il prit un bol et un morceau de tissu et fit signe Kahlan de venir l'aider. Elle le rejoignit et l'couta lui expliquer comment elle devait tenir le tissu au-dessus du bol pendant qu'il versait la mixture. Quand ce fut fait, il leva un index professoral. A prsent, tords le tissu pour extraire le liquide. Quand il n'en coulera plus, jette le filtre et son contenu dans le feu. (Devant l'tonnement de son assistante, il frona les sourcils.) Ce qui reste dedans est du poisonRichard devrait se rveiller bientt. Nous lui ferons boire la potion. Continue tordre, je vais voir o il en est. Zedd alla dans la chambre, se pencha sur Richard et constata qu'il tait inconscient. Aprs avoir vrifi que Kahlan lui tournait le dos, absorbe par sa tche, il posa un doigt sur le front du malade, qui ouvrit aussitt les yeux. Chre enfant, lana Zedd, nous avons de la chance, il vient juste de se rveiller. Apporte-moi le bol. Zedd, dit Richard en clignant des yeux, tu vas

bien ? Il n'y a pas de problmes ? Tout baigne dans l'huile, mon garon... Kahlan entra pas prudents pour ne pas renverser la potion. Zedd aida Richard s'asseoir et le fit boire. Quand il eut fini, le jeune homme se rallongea. La dcoction te fera dormir et combattra la fivre. A ton prochain rveil, tu te sentiras bien, c'est promis. Alors, cesse de t'inquiter dans ton sommeil. 130 Merci, Zedd, murmura Richard avant de s'endormir comme une masse. Zedd sortit, revint avec un plateau en tain et fit signe Kahlan de s'asseoir sur la chaise. L'pine ne supportera pas la prsence de la racine, expliqua-t-il. Elle sera force de quitter son corps. Il glissa le plateau sous la main de Richard et s'assit au bord du lit. Ils attendirent en coutant la respiration du jeune homme et le crpitement du feu, dans l'autre pice. Les seuls bruits qui rsonnaient dans la maison. Puis Zedd brisa le silence. Pour une Inquisitrice, il est dangereux de voyager seule, chre enfant. O est ton sorcier ? Il a prfr vendre ses services une reine... Il s'est dtourn de ses responsabilits envers les Inquisitrices ? grogna Zedd, dsapprobateur. Comment s'appelait-il ? Giller. Giller... rpta le vieil homme, toujours grognon. Pourquoi un autre sorcier ne t'a-t-il pas accompagne ? Parce que tous se sont suicids. Avant de mourir, ils ont lanc un sort pour que je puisse traverser la

frontire, guide par une flamme-nuit. Zedd se leva et se frotta le menton, l'air sinistre. Vous connaissiez ces sorciers ? demanda Kahlan. Oui... J'ai longtemps vcu dans les Contres du Milieu. Et le grand sorcier, vous le connaissiez aussi ? Le vieil homme se rassit, arrangea les plis de sa tunique et sourit. Mon enfant, tu as de la suite dans les ides ! J'ai rencontr ce personnage, jadis. Mme si tu le trouves, je doute qu'il veuille se mler de ton histoire. Aider les Contres du Milieu ne l'enthousiasmera pas... 131 Kahlan se pencha et prit entre les siennes les mains du vieil homme. Zedd, beaucoup de gens dsapprouvent la cupidit du Conseil des Contres du Milieu. Ils voudraient que les choses soient diffrentes, mais ils n'ont pas leur mot dire, car ils n'appartiennent pas l'lite. Ces hommes et ces femmes dsirent vivre en paix. Darken Rahl a rquisitionn pour son arme les vivres stockes en prvision de l'hiver. Les soldats les gaspillent, les laissent pourrir ou les revendent dix fois plus cher leurs lgitimes propritaires ! La famine menace. Cet hiver, des malheureux mourront de faim. Comme le feu est interdit, d'autres crveront de froid... Rahl prtend que tout a est la faute du grand sorcier, parce qu'il refuse de venir et d'tre jug comme tout ennemi du peuple doit l'tre. Le sorcier a attir le malheur sur la tte de ces gens, et il est le seul blmer. Rahl ne donne aucune explication convaincante. Pourtant, les foules le croient. Trop de gens gobent ses

mensonges, mme si ce qu'ils voient chaque jour devrait leur dessiller les yeux. Les sorciers vivaient dans la peur et on leur avait interdit d'exercer leur art. Un jour ou l'autre, ils le savaient, on les contraindrait agir contre le peuple. Je sais qu'ils ont commis des erreurs dans le pass et cruellement du leur matre. Mais ils n'ont jamais oubli le point essentiel de son enseignement : protger le peuple et ne lui nuire sous aucun prtexte. En gage d'amour pour leurs semblables, ils se sont sacrifis afin d'arrter Darken Rahl. Leur matre serait fier d'eux, s'il savait... Mais cela ne concerne pas que les Contres du Milieu. La frontire qui les spare de D'Hara est tombe. Celle qui protge Terre d'Ouest faiblit dj. Bientt, elle n'existera plus. Le peuple de votre terre 132 d'accueil sera alors la proie de ce qu'il redoute le plus : la sorcellerie ! Une force plus terrible et effrayante que ce qu'il a jamais imagin. Zedd ne trahit aucune motion, ne fit aucun commentaire et n'mit pas l'ombre d'une objection. Il continua couter sans retirer ses mains de celles de Kahlan. Le grand sorcier pourrait se moquer de tout ce que j'ai dit, mais Darken Rahl a mis dans le jeu les trois botes d'Orden, et cela change tout. S'il russit, le premier jour de l'hiver, il sera trop tard pour tout le monde. Y compris le grand sorcier ! Rahl le cherche dj pour se venger de lui. Beaucoup d'innocents sont morts parce qu'ils ne pouvaient pas lui dire son nom. Mais quand Rahl ouvrira la bonne bote, il aura un pouvoir absolu sur toutes les cratures vivantes, et le

sorcier ne pourra plus lui chapper. Il peut se cacher tant qu'il veut en Terre d'Ouest. Le premier jour de l'hiver, ce sera fini, et Darken Rahl le capturera. Une grande amertume passa dans le regard de Kahlan. Zedd, les quatuors de Rahl ont tu toutes les autres Inquisitrices. J'ai recueilli le dernier soupir de ma sur aprs qu'ils se furent occups d'elle. A prsent, il ne reste que moi. Les sorciers savaient que leur ancien matre ne voudrait pas s'en mler, c'est pour a qu'ils m'ont envoye. Je suis le dernier espoir du monde. S'il est trop born pour comprendre que nous aider revient se sauver lui-mme, je devrai utiliser mon pouvoir pour le contraindre agir. Et que fera un vieux sorcier rabougri contre Darken Rahl ? demanda Zedd. Dsormais, c'tait lui qui tenait les mains de Kahlan entre les siennes. Il dsignera un Sourcier. 133 Quoi ? s'trangla Zedd en bondissant sur ses pieds. Chre enfant, tu parles de choses dont tu ignores tout ! Trouble, Kahlan s'adossa au dossier de son sige. Que voulez-vous dire ? Les Sourciers se dsignent tout seuls... Le sorcier les reconnat, pourrait-on dire, et officialise les choses. Je ne comprends pas... Le sorcier ne choisit donc pas le bon candidat ? Zedd se rassit. Eh bien, oui, en un sens, mais aprs coup... Un vritable Sourcier, celui qui peut changer les choses, doit montrer de lui-mme qu'il est digne du titre. Le

sorcier ne dsigne pas quelqu'un du doigt en disant : Voil l'pe de Vrit, tu seras le Sourcier. Le choix ne lui revient pas, comprends-tu. On ne peut pas former un tre pour qu'il devienne un Sourcier. Il est ce qu'il est et se rvle par ses actes ! Pour tre sr, le sorcier doit observer un individu pendant des annes. Le bon candidat n'a pas besoin d'tre un gnie, mais il doit avoir les qualits requises. tre fait pour a, si tu veux. Et on ne trouve pas facilement de tels individus. Le Sourcier assure l'quilibre du pouvoir. Mais le Conseil utilise sa nomination comme un os qu'il jette un des chiens qui glapissent ses pieds. A cause de la puissance du Sourcier, c'est une fonction trs recherche. Le Conseil n'a rien compris ! Ce n'est pas 1a fonction qui donne de la force son titulaire. C'est l'individu qui apporte la sienne la fonction ! Il se pencha vers Kahlan. Ma chre enfant, tu es ne aprs que le Conseil se fut arrog le droit de dsigner le Sourcier... Peuttre as-tu vu un Sourcier quand tu tais petite, mais ils taient dj tous des imposteurs. (Zedd se laissa emporter par son sujet, la voix vibrante de passion.) 134 J'ai vu un vrai Sourcier faire trembler un roi de peur en lui posant une simple question. Et quand un authentique Sourcier dgaine L'pe de Vrit... (Il leva les bras, survolt.) Son juste courroux est un spectacle fascinant ! (Kahlan sourit de voir le vieil homme s'animer avec tant d'enthousiasme.) Les dieux s'en pment de joie et les mchants plissent de terreur ! Mais les gens croient rarement la vrit, mme quand elle se dresse devant eux - surtout quand ils refusent de la reconnatre ! Ainsi, la position de Sourcier est une des plus

dangereuses qui soient. Pour ceux qui veulent usurper le pouvoir, il est un obstacle. Alors, il s'attire les foudres de bien des puissants. Le plus souvent, il est seul et ne vit pas trs vieux... Je connais bien a... dit Kahlan avec un pauvre sourire. Zedd se pencha un peu plus vers elle. Contre Darken Rahl, mme un authentique Sourcier ne rsisterait pas longtemps. Que se passerait-il aprs ? Kahlan reprit les mains de son compagnon. Zedd, nous devons essayer. C'est notre seule chance. Si nous ne jouons pas cette partie-l, nous ne pourrons rien faire. Le vieil homme se redressa et s'loigna de la jeune femme. Si le sorcier dsigne quelqu'un ici, l'lu ne connatra pas les Contres du Milieu et il n'aura aucune chance de s'en sortir. Cela reviendrait prononcer une sentence de mort. C'est aussi pour a qu'on m'a envoye ! Je devrai guider le Sourcier, rester ses cts et le protger, ft-ce au prix de ma vie. Les Inquisitrices passent leur existence arpenter le pays. J'ai t presque partout dans les Contres du Milieu. Et depuis ma naissance, on m'a entrane parler plusieurs langues. 135 C'est une obligation, car une Inquisitrice peut tre appele n'importe o. Je parle toutes les langues majeures et la plus grande partie des dialectes. Et si les membres de ma profession s'attirent les foudres de certains, la loyaut de bien des gens leur est acquise. Si nous tions des cibles faciles, Rahl n'aurait pas

besoin de lancer des quatuors nos trousses. Beaucoup de ses tueurs ont pri en accomplissant leur mission. Zedd, je peux protger le Sourcier, et tant pis si je dois y laisser la vie. Ce que tu proposes fera courir un terrible danger au Sourcier, ma chre enfant. Et toi-mme... Une meute est dj mes trousses. Si vous avez une meilleure ide, n'hsitez pas l'exposer... Avant que Zedd puisse rpondre, Richard gmit. Le vieil homme se leva. Nous y voil... Kahlan se leva aussi et le regarda prendre le bras bless de Richard par le poignet et placer sa main audessus du plateau. Du sang coula sur l'tain - quelques gouttelettes -, puis l'pine suivit le mme chemin. Kahlan tendit les doigts pour la ramasser. Zedd lui saisit le poignet. Ne la touche pas, chre enfant. Maintenant que son hte l'a expulse, elle voudra s'en trouver un nouveau. Regarde ! Kahlan dgagea sa main. Zedd posa un index sur le plateau, quelques pouces de l'pine, qui rampa aussitt vers sa cible en laissant une minuscule trane de sang dans son sillage. Zedd retira vivement son doigt. Il prit le plateau et le tendit Kahlan. Tiens-le par en dessous et va le poser sur le feu, l'envers. Et n'y touche plus ! La jeune femme suivit ces instructions la lettre. 136 Zedd nettoya la plaie de Richard et la badigeonna d'onguent. Puis il se tourna vers Kahlan, revenue dans la chambre.

Pourquoi ne lui as-tu pas dit que tu tais une Inquisitrice ? demanda-t-il agressivement. A cause de la faon dont vous avez ragi en m'identifiant ! riposta Kahlan sur le mme ton. (Mais sa colre retomba aussitt.) Richard et moi sommes devenus amis... Je n'ai aucune exprience de ce genre de relation, mais je sais ce que subit une Inquisitrice. Toute ma vie, j'ai vu des gens se comporter comme vous. Quand je partirai avec le Sourcier, je lui dirai la vrit. Jusque-l, je voudrais garder l'amiti de Richard. Est-ce trop demander ? N'ai-je pas droit un plaisir que tous les humains connaissent - avoir un ami ? Quand il saura, tout sera termin... Zedd glissa un doigt sous le menton de la jeune femme et la fora relever la tte pour qu'elle dcouvre son sourire bienveillant. Quand j'ai compris qui tu tais, j'ai ragi comme un imbcile ! J'tais surpris, car je pensais ne jamais revoir une Inquisitrice. J'ai quitt les Contres du Milieu pour fuir la sorcellerie, et voil que tu brisais mon isolement ! Je m'excuse de t'avoir donn le sentiment de n'tre pas la bienvenue. Sache que je respecte les Inquisitrices un point que tu ne connatras peut-tre jamais. Tu es une femme de qualit et ma maison t'est ouverte de bon cur ! Merci, Zeddicus Zu'l Zorander... Soudain, l'expression de Zedd se durcit. Kahlan n'osa pas bouger, le doigt du vieil homme toujours sous son menton, histoire de l'empcher de dtourner le regard. Encore une chose, Mre Inquisitrice... souffla Zedd, menaant. Ce garon est mon ami depuis longtemps. Si tu le touches avec ton pouvoir, ou si tu le 137

choisis, tu devras m'en rpondre ! Et tu n'aimeras pas ma raction. C'est compris ? Oui... murmura Kahlan. Parfait ! De nouveau bienveillant, Zedd retira son doigt de sous le menton de la jeune femme et se tourna vers Richard. Refusant de se laisser intimider, Kahlan le prit par le bras et le fora se retourner. Zedd, je ne lui ferai rien... Pas cause de vos menaces, mais parce que je l'aime bien. Je veux que vous le sachiez ! Ils se dfirent du regard un long moment. Puis Zedd la gratifia d'un des sourires malicieux - et dsarmants - dont il avait le secret. Si j'ai le choix, chre enfant, je prfre de loin cette option... Kahlan se dtendit, contente de s'tre bien fait comprendre, et le serra brivement dans ses bras. Zedd lui rendit son treinte de bonne grce. Un sujet reste ouvert... dit-il. Tu ne m'as pas demand de t'aider trouver le grand sorcier... Non, et je ne le ferai pas... Richard craint que vous refusiez. Je lui ai promis de le laisser aborder la question. Une parole d'honneur ! Fascinant... fit Zedd en se grattant le menton. (Sautant du coq l'ne, il posa une main sur l'paule de Kahlan, et lana :) Chre enfant, tu sais que tu ferais une trs bonne Sourcire ? Une femme peut tre dsigne ? videmment... Quelques-uns des meilleurs Sourciers en taient... Merci bien ! J'ai dj un mtier impossible... Un

deuxime ne me dit rien ! Tu as sans doute raison, admit Zedd, plus malicieux que jamais. Chre enfant, il est affreusement 138 tard. Prends mon lit, dans la chambre d' ct, et accorde-toi un repos bien mrit. Je veillerai sur Richard. Non ! (Kahlan se rassit sur la chaise.) Je ne veux pas le laisser ! Comme tu voudras... (Zedd se plaa derrire elle et lui tapota gentiment l'paule.) Comme tu voudras... (Il lui posa les doigts sur les tempes et la massa doucement.) Endors-toi, ma petite... (Kahlan soupira et ferma les yeux.) Endors-toi... La jeune femme croisa les bras sur le bord du fit et y laissa tomber sa tte. Aprs avoir tendu une couverture sur elle, Zedd gagna la porte d'entre, l'ouvrit et sonda l'obscurit. Le chat, amne-toi, j'ai besoin de toi ! L'animal accourut et se frotta contre les jambes de son matre, la queue firement dresse. Va dormir sur les genoux de notre invite, dit Zedd en le caressant derrire les oreilles. Tiens-lui chaud ! Le matou se prcipita dans la chambre et laissa le vieil homme s'offrir une petite promenade solitaire sous le ciel toile. Sur l'troit sentier qui serpentait entre les herbes folles, le vent faisait claquer la tunique de Zedd. Dans le ciel zbr de filaments de nuages, la lune fournissait une lumire suffisante pour s'orienter. Ayant suivi ce chemin des milliers de fois, Zedd n'aurait pas t plus gn par une nuit d'encre...

Rien n'est jamais facile... marmonna-t-il en marchant. Prs d'un bouquet d'arbres, il s'arrta, pivota lentement sur lui-mme, sonda l'obscurit et tendit l'oreille. Alors que les branches ondulaient sous le 139 vent, il huma l'air la recherche d'un mouvement inhabituel. Un insecte lui piqua le cou. Il l'crasa sans piti, le prit entre le pouce et l'index et l'examina attentivement. Une mouche sang... Fichtre et foutre ! Il ne manquait plus que a... Une crature jaillit d'un gros buisson, quelques pas de lui. Une montagne d'ailes, de fourrure et de crocs l'attaquait ! Les poings sur les hanches, Zedd attendit. Juste avant que le monstre ne soit sur lui, il leva un bras, forant le garn queue courte s'arrter net. La bte, arrive l'ge adulte, le dpassait de trois bons pieds et elle tait deux fois plus froce qu'un de ses congnres longue queue. Elle grogna et cligna des yeux, tous ses muscles bands pour lutter contre la force invisible qui l'empchait d'avancer vers une proie qu'elle tait furieuse de n'avoir pas encore tue. L'index pli, Zedd obligea le garn s'approcher de lui. cumant de rage, le monstre se pencha en avant. Le vieil homme lui enfona son doigt sous le menton. Comment t'appelles-tu? demanda-t-il, menaant. Le garn mit un son de gorge rauque. Trs bien... Je ne l'oublierai pas, tu peux me croire ! Maintenant, rponds une question : veux-tu

vivre ou mourir ? (La bte tenta en vain de reculer.) Bien, je vois que tu tiens ta peau. Donc, tu m'obiras au doigt et l'il. coute attentivement... Entre ici et D'Hara, un quatuor se dirige vers moi. Je veux que tu traques ces hommes et que tu les tues. Ensuite, retourne chez toi, en D'Hara. Si tu excutes mes ordres, je te laisserai vivre. Mais n'oublie pas que je connais ton nom. Si tu pargnes les tueurs, ou si tu 140 reviens dans mon pays aprs avoir accompli ta mission, je te tuerai et je livrerai ta carcasse tes maudites mouches ! March conclu ? (Le garn grogna son accord.) Parfait ! A prsent, fiche le camp ! Zedd retira son index de sous le menton du monstre. Press de fuir, le garn battit frntiquement des ailes et pitina l'herbe en prenant son envol. Zedd le regarda dcoller et dcrire dans l'air des cercles de plus en plus larges. Lanc la recherche du quatuor, en direction de l'est, le monstre disparut de la vue du vieil homme. Alors, il entreprit de gravir la colline. Arriv au sommet, il approcha de son rocher-nuage, pointa un index dessus et le fit lentement pivoter sur son axe, comme s'il remuait un ragot. L'norme bloc de pierre vibra. On et dit qu'il essayait de tourner en rythme avec le doigt de Zedd. Sous cet effort, la pierre finit par se craqueler, comme si elle rsistait en vain la force rsolue la mettre en mouvement. Puis sa surface granuleuse se modifia. Incapable de maintenir plus longtemps son intgrit, la structure mme du rocher se liqufia assez pour que son imposante masse obisse au doigt de Zedd et tourne sur elle-mme. Le vieil homme acclra le rythme jusqu' ce qu'un rayon de lumire jaillisse de la roche en fusion.

Le vieil homme acclra encore son mouvement. La lueur augmenta d'intensit, des tincelles et des taches de couleur tourbillonnant en son centre. Alors, des formes et des silhouettes apparurent et disparurent au sein de ce vortex tumultueux. La lumire menaait d'embraser l'air autour de Zedd. Un sifflement semblable celui du vent qui s'engouffre dans une fissure retentit. Les odeurs de l'automne devinrent soudain les parfums de l'hiver, puis ceux de la terre frachement laboure au printemps 141 et enfin ceux des floraisons estivales. Quand les senteurs de l'automne revinrent, une clart saine et pure chassa les tincelles et les flocons de couleur. Le rocher se solidifia de nouveau. Zedd sauta dessus et s'immergea dans la lumire. Peu peu, celle-ci perdit de sa splendeur pour devenir une ple lueur dont les spirales voquaient des volutes de fumes. Deux silhouettes se formrent devant le vieil homme. Malgr leurs contours flous comme si elles taient constitues de lambeaux de souvenirs, elles restaient reconnaissables. Le vieux cur de Zedd battit la chamade quand la voix spectrale de sa mre vint caresser ses oreilles. Qu'est-ce qui te tourmente, mon fils ? Pourquoi nous as-tu invoqus aprs tant d'annes ? Elle tendit les bras vers le vieil homme. Il l'imita mais ne put pas la toucher. Ce que m'a racont la Mre Inquisitrice m'a troubl... Elle disait la vrit... Zedd ferma les yeux et ses bras se baissrent en mme temps que ceux de sa mre.

Alors, tous mes disciples sont morts. part Giller... Toi seul peux encore protger la Mre Inquisitrice. (Elle flotta dans les airs pour se rapprocher de lui.) Tu dois dsigner le Sourcier. Le Conseil rcolte ce qu'il a sem ! Et tu voudrais que j'aide ces gens ? Ils n'ont pas tenu compte de mon avis. Qu'ils crvent touffs par leur propre cupidit ! Le pre de Zedd approcha son tour. Mon fils, pourquoi tais-tu furieux contre tes disciples ? Parce qu'ils ont pens eux au lieu de faire leur devoir et de protger les gens... 142 Je vois... En quoi est-ce diffrent de ta raction d'aujourd'hui ? L'cho de ses paroles plana un long moment dans l'air. J'ai propos mon aide et on me l'a renvoye la figure ! grogna Zedd, les poings serrs. Ceux qui t'ont rejet n'taient-ils pas aveugles, stupides et rongs par la cupidit ? Veux-tu qu'ils aient triomph de toi si aisment ? Les laisseras-tu t'empcher d'aider ceux qui le mritent ? Tu abandonnes les gens, mon fils. Si ta raison d'agir ainsi te semble plus juste que celle de tes disciples, le rsultat est le mme. A la fin, ils ont su reconnatre leur erreur et faire ce qui s'imposait. Comme tu le leur avais enseign ! Il est temps d'apprendre de tes lves, professeur ! Zeddicus, ajouta sa mre, permettras-tu la mort de Richard et de tant d'autres innocents ? Dsigne le Sourcier !

Il est trop jeune... Si tu ne te dcides pas, il n'aura pas l'occasion de vieillir... Et il n'a pas pass mon preuve finale ! Darken Rahl traque Richard. C'est lui qui a envoy le nuage qui le suit comme une ombre. C'est lui aussi qui a mis le fragment de liane dans le vase, afin que Richard trouve la plante et qu'elle le blesse. L'pine ne l'aurait pas tu, mais la fivre l'aurait gard inconscient jusqu' ce que Rahl le capture. (La mre de Zedd approcha encore, la voix soudain pleine d'amour.) Au fond de ton cur, depuis que tu l'observes, tu espres qu'il sera celui que tu attends. Mme si c'est vrai, pourquoi le dsigner ? (Le vieil homme ferma les yeux et baissa la tte.) Darken Rahl dtient les trois botes d'Orden ! Non, dit le spectre masculin. Il en a deux et il cherche la troisime. 143 Quoi ? s'cria Zedd en relevant la tte, les yeux grands ouverts. Il ne les possde pas toutes ? Non, confirma sa mre. Mais ce sera bientt fait. Et le Grimoire des Ombres Recenses ? Il est srement entre ses mains ? Non. Il le cherche aussi. Alors, il reste une chance, murmura Zedd, pensif. Mais quel crtin mettrait dans le jeu les botes d'Orden avant de les avoir toutes et de s'tre appropri le grimoire ? Un crtin trs dangereux, rpondit sa mre. Darken Rahl voyage dans le royaume des morts. (Zedd en eut le souffle coup. Le regard de sa mre sembla le transpercer comme une lance.) C'est en passant par

l qu'il a pu traverser la frontire et rcuprer la premire bote. Dans le monde d'en dessous, il a su se gagner des partisans. Leur nombre grandit chacune de ses visites... Si tu dcides d'agir, sache que tu ne devras pas traverser la frontire ni en charger le Sourcier. C'est ce qu'attend Rahl. Si tu le fais, il t'aura ! La Mre Inquisitrice a russi passer parce qu'il n'avait pas prvu qu'elle essayerait. Mais il ne commettra pas deux fois la mme erreur. Si je ne peux pas aller dans les Contres du Milieu avec le Sourcier, dit Zedd, comment aider leur peuple ? Je suis dsole, mais nous n'en savons rien. Il existe srement un moyen. Hlas, nous ne le connaissons pas... Voil pourquoi tu dois dsigner le Sourcier. Si c'est le bon, il trouvera une solution. Les deux silhouettes commencrent s'estomper. Attendez ! Il me faut des rponses ! Ne m'abandonnez pas ! On nous rappelle derrire le voile, mon fils... Nous devons partir, mme si nous aimerions rester. 144 Pourquoi Rahl traque-t-il Richard ? Je vous en prie, aidez-moi ! Nous l'ignorons, dit le pre de Zedd, sa voix devenue distante et faible. Tu devras trouver seul la solution. Mais nous t'avons bien form et tu es plus dou que nous. Sers-toi de ce que nous t'avons enseign et fie-toi ton instinct. Nous t'aimons, mon fils. Mais tant que tout cela ne sera pas termin, d'une manire ou d'une autre, nous ne nous reverrons plus. Les botes d'Orden mises dans le jeu, revenir vers toi risquerait de dchirer le voile...

La mre de Zedd lui embrassa la main et lui tendit la sienne pour qu'il y pose un baiser. Puis les spectres disparurent. Zeddicus Zu'l Zorander, le grand et trs honorable sorcier, resta seul sur le rocher-nuage que son pre lui avait donn. Sondant la nuit, il retourna dans sa tte de profondes penses de trs profond sorcier. Rien n'est jamais facile... murmura-t-il quand il eut fini de mditer. Chapitre 8 Richard se rveilla en sursaut. La chaude lumire de midi pntrait dans la pice et une dlicieuse odeur de soupe aux pices lui chatouilla les narines. Il tait dans sa chambre, chez Zedd. Ds qu'il regarda les nuds si familiers, dans les murs de bois, ils se transformrent en visages et en silhouettes. C'tait comme a depuis toujours, et il adorait s'abandonner aux caprices de son imagination. La porte du salon tait ferme. Prs du lit, Richard remarqua une chaise vide. Il s'assit, repoussa les couvertures et s'aperut qu'il portait encore ses vtements crotts. Cherchant le croc, sous sa chemise, il le trouva et soupira de soulagement. Un petit bton gardait la fentre entrebille pour laisser entrer de l'air frais et filtrer l'cho du rire de Kahlan. Zedd devait la rgaler d'histoires drles... Richard regarda sa main gauche enveloppe d'un bandage. Quand il flchit les doigts, aucune douleur ne le fit grimacer. Sa tte ne lui faisait plus mal. Bref, il tait guri ! Affam, certes, mais en pleine forme ! Sale comme un peigne, attif comme un vagabond, mort de faim et pourtant rtabli !

Un grand bac d'eau, du savon et des serviettes trnaient au centre de la pice. Sur le dossier de la chaise, 146 des vtements de forestier propres et soigneusement plis attendaient le bon vouloir de leur propritaire. L'ide de prendre un bain ravissait Richard. Quand il y plongea les mains, il constata que l'eau tait la temprature idale. Zedd savait quel moment il se rveillerait. Une prescience qui n'avait rien d'tonnant, pour qui le connaissait. Richard se dvtit et entra dans l'eau. L'odeur du savon lui parut presque aussi exquise que celle de la soupe. Il aurait volontiers fait trempette un long moment, mais il tait trop veill pour lzarder, et il avait hte d'aller rejoindre les autres. Il retira le bandage de sa main et fut surpris par la rapidit de sa gurison. Quand il sortit, Kahlan et Zedd l'attendaient, assis autour de la table. La robe de la jeune femme avait t lave et elle devait galement avoir pris un bain. Scintillants de propret, ses cheveux refltaient la lumire du soleil. Kahlan tourna vers lui ses yeux verts. A sa gauche, un bol de soupe fumait sur la table prs d'une assiette de fromage et d'une miche de pain. Je n'aurais pas cru dormir jusqu' midi ! lana Richard en prenant place sur le banc. Quand ses deux amis clatrent de rire, il les dvisagea, souponneux. Tu as dormi plus de quarante-huit heures, Richard, l'informa Kahlan. Une vraie marmotte ! renchrit Zedd. Comment te sens-tu, mon garon ? Et ta main ?

Je vais trs bien. Merci de ton aide, Zedd. Merci vous deux ! Il plia et dplia les doigts pour leur montrer qu'il ne souffrait plus. Ma main est quasiment gurie, mais qu'est-ce qu'elle dmange ! 147 Comme disait toujours ma mre, ft Kahlan, c'est un signe d'amlioration. La mienne prtendait la mme chose, dit Richard. Il prit sa cuiller, la plongea dans le bol, ramena un morceau de pomme de terre et un champignon et gota avec une intense concentration. Ta soupe est aussi bonne que la mienne, dclarat-il, parfaitement sincre. Kahlan s'assit califourchon sur le banc pour lui faire face. Un coude appuy la table, elle posa le menton sur la paume de sa main. Zedd a un avis diffrent ! lana-t-elle. Richard foudroya du regard le vieil homme, qui leva vivement les yeux au ciel. Tant mieux pour lui ! Mais je lui rappellerai cette offense la prochaine fois qu'il me suppliera de me mettre aux fourneaux. Pour tre honnte, souffla Kahlan, pas assez doucement pour que Zedd ne l'entende pas, je crois qu'il mangerait de la poussire si quelqu'un la cuisinait sa place. Je vois que tu commences le connatre... Crois-en un expert, Richard, dit Zedd en agitant un index sentencieux, cette jeune dame rendrait la poussire comestible. Tu ferais bien de prendre des

leons... Richard se coupa un morceau de pain et le trempa dans la soupe. Ces plaisanteries, il le savait, taient une manire de dissiper sa tension. Et une agrable faon de passer le temps en attendant qu'il ait fini de manger. Kahlan lui avait promis de ne rien entreprendre avant qu'il ait demand Zedd de les aider. A l'vi dence, elle avait tenu parole. Le vieil homme, lui, adorait jouer les innocents pour forcer ses interlocuteur 148 lui rvler ce qu'il savait dj. Mais ces jeux, aujourd'hui, paraissaient purils. Car, dsormais, tout tait diffrent... Mais je me mfie d'elle cause d'un terrible dfaut de caractre, dit Zedd, soudain menaant. Richard en oublia de mcher. Il avala tout rond, sans oser regarder ses amis, angoiss par ce qui allait suivre. Elle n'aime pas le fromage ! s'exclama Zedd. Je ne vois pas comment faire confiance quelqu'un qui dteste ce don du ciel ! Ce n'est pas un comportement normal... Richard se dtendit. Zedd se livrait un de ses exercices favoris, qu'il appelait manipulation pour rire . Avec son jeune ami, a marchait tous les coups, et il adorait a. Jetant un regard discret au vieil homme, Richard vit qu'il affichait un sourire innocent du plus bel effet. Malgr lui, il ne put s'empcher de l'imiter... Pendant qu'il finissait sa soupe, Zedd grignota un morceau de fromage pour illustrer ses positions gastronomiques. Campant sur les siennes, Kahlan se rgala d'un bout de pain. Il tait dlicieux et la jeune femme jubila quand Richard le dit haute et intelligible voix. Lorsque son bol fut presque vide, il dcida qu'il tait

temps de passer aux choses srieuses. Le quatuor suivant s'est-il manifest ? Non, rpondit Kahlan. Je m'inquitais, mais Zedd a lu dans les nuages que les tueurs ont d avoir des ennuis, puisqu'ils ne se sont pas montrs. C'est vrai, cette histoire ? demanda Richard au vieil homme. Vrai, comme verrue de verrat, mon garon... Zedd utilisait cette expression depuis qu'il le connaissait. Une faon amusante d'assurer qu'il ne lui mentirait jamais. Mais quelle sorte d'ennuis pouvait avoir un quatuor ? 149 Quoi qu'il en soit, sa question avait marqu la fin de la rcration. Kahlan tait impatiente qu'il continue sur le sujet et Zedd semblait partager ce sentiment. La jeune femme se rassit normalement, les mains sur les genoux. S'il ne s'en sortait pas bien, comprit Richard, elle ferait ce qu'elle tait venue faire, et il n'aurait aucun moyen de l'en empcher. Il finit sa soupe, repoussa le bol et chercha le regard de Zedd, qui n'tait plus d'humeur plaisanter. A part a, impossible de deviner ce qu'il pensait. Il attendait, apparemment impassible. Richard devait se lancer. Une fois qu'il aurait commenc, plus question de rebrousser chemin ! Zedd, mon cher ami, il faut que tu nous aides neutraliser Darken Rahl. Je sais... Tu veux que je dniche le grand sorcier... Ce ne sera pas ncessaire, parce que je l'ai dj trouv ! (Kahlan se tourna vers Richard et l'interrogea du regard, mais il l'ignora.) Tu es le grand sorcier !

Kahlan voulut se lever. Sans quitter Zedd des yeux, Richard tendit une main sous la table, lui saisit l'avantbras et la fora se rasseoir. Qu'est-ce qui te fait penser a, mon garon ? demanda Zedd, toujours aussi impassible. Richard prit une grande inspiration, croisa les mains sur la table et les contempla tout en parlant. Quand Kahlan m'a racont l'histoire des trois pays, elle m'a dit que le grand sorcier, rvolt par les mauvaises actions du Conseil, a pens que sa femme et sa fille taient mortes pour rien. En guise de punition, il a pris une mesure radicale : laisser ces gens assumer les consquences de leur comportement ! Tout fait la raction que tu aurais dans des circonstances similaires... Je l'ai pens tout de suite, mais 150 il me fallait des preuves. Quand je t'ai prsent Kahlan, et que tu as ragi si agressivement, j'ai prcis qu'elle avait t attaque par un quatuor. La compassion que j'ai lue dans tes yeux m'a convaincu que je ne me trompais pas. Pour prouver cela, il fallait avoir souffert dans sa chair des exactions de ces tueurs. Ton changement d'attitude s'expliquait parfaitement si tu tais l'homme dont la femme et la fille taient tombes sous les coups de ces assassins. Sinon, ta soudaine sollicitude pour Kahlan n'aurait eu aucun sens. Mais ce moment-l, je ne me suis pas fi mon instinct, et je n'ai rien dit... Il leva les yeux et les plongea dans ceux de Zedd. Tout de suite aprs, tu as commis ta plus grossire erreur en disant Kahlan qu'elle serait en scurit chez toi. Je savais que tu n'aurais pas menti sur un sujet aussi grave. Pourtant, tu n'ignorais pas quel

point les quatuors sont dangereux. Comment un vieil ermite pouvait-il nous protger... sans le secours de la magie ? Mais le grand sorcier, lui, n'avait rien craindre ! A prsent, tu prtends que la deuxime quipe de tueurs a disparu parce qu'elle a eu des ennuis . Si tu veux mon avis, ce n'est pas sans rapport avec ta magie. Comme toujours, tu n'as pas parl la lgre, et tu as fait ce qui s'imposait... Richard adressa un sourire complice Zedd. cause d'une multitude de petits dtails, j'ai toujours su, au fond de moi, que tu tais bien plus que ce que tu prtendais tre. Une personne d'exception, pour tout te dire ! Et je me rengorgeais que tu me tmoignes de l'amiti. Si ma vie tait en danger, tu ferais n'importe quoi pour me sauver. Et tu sais que c'est rciproque. Zedd, j'ai en toi une confiance aveugle, et mon destin est dsormais entre tes mains. Richard dtestait ce type de chantage, mais leurs vies tous taient en jeu. 151 Zedd posa les mains plat sur la table et se pencha en avant. Je n'ai jamais t aussi fier de toi, Richard. Tu as tout compris ! (Il se leva et fit le tour de la table ; Richard l'imita et ils se donnrent l'accolade.) Et je n'ai jamais t aussi triste pour toi. (A contrecur, il s'carta du jeune homme.) Rassieds-toi... Je vais revenir trs vite. J'ai quelque chose pour vous deux... Attendez-moi un instant. Zedd dbarrassa la table. Les assiettes et les bols dans les mains, il entra dans la maison. Kahlan le regarda s'loigner sans dissimuler son inquitude. Richard s'en tonna. Loin d'tre heureuse

d'avoir trouv le grand sorcier, elle semblait effraye. Les choses ne se passaient pas comme il l'avait cru. Quand Zedd revint, un objet troit et long cal sous le bras, Kahlan se leva d'un bond. Richard reconnut le fourreau d'une pe. Son amie se plaa devant lui comme pour le protger. Ne fates pas a, Zedd ! implora-t-elle. Ce choix ne m'appartient pas... Zedd, je vous en prie, dsignez quelqu'un d'autre ! Pas Richard... Kahlan, nous avons dj parl de a ! Il s'est choisi lui-mme. Si je ne dsigne pas celui qui est fait pour cette mission, nous mourrons tous. Mais si tu vois un autre moyen, je t'coute... Le grand sorcier carta Kahlan de son chemin et posa sans douceur le fourreau sur la table, juste devant Richard, qui sursauta, regarda l'arme puis chercha sonder les yeux brillants de fureur de son ami. Cette pe t'appartient, dit Zedd. Kahlan se dtourna des deux hommes. Richard regarda de nouveau le fourreau d'argent 152 ornement de torsades d'or qui ressemblaient des vagues. Les quittons d'acier de la garde lui rappelrent des crocs. Sur la poigne entoure de fils d'argent, d'autres torsades d'or dessinaient le mot Vrit . C'est la lame d'un roi... pensa Richard. La plus belle pice d'armurerie que j'aie jamais vue. Il se leva lentement. Zedd prit le fourreau par la pointe et prsenta la poigne son protg. Dgaine-la ! Comme en transe, Richard saisit la poigne et libra

la lame, dont le tintement mtallique resta longtemps suspendu dans les airs comme une note de musique. De sa vie, le jeune homme n'avait jamais entendu une pe produire un tel son... Serrant l'arme plus fort, il sentit sous sa paume et sous ses doigts la minuscule douleur des torsades d'or qui composaient le mot Vrit de chaque ct de la poigne. Inexplicablement, cette sensation lui parut... normale. Le poids et l'quilibre de l'pe lui convenaient merveille. Et pour la premire fois de son existence, il eut l'impression d'tre complet. Au plus profond de lui-mme, sa colre s'veilla, prte se chercher des cibles. Avec une trange intensit, il sentit le contact du croc contre sa peau, sous sa chemise. Alors que sa colre se transformait en rage, un pouvoir rcemment activ circula dans son corps. Il lui tait envoy par l'pe, fidle reflet de son propre courroux. Jusque-l, ses sentiments lui avaient toujours sembl tre des entits indpendantes et entires. L, on et dit qu'une image, dans un miroir, s'veillait la vie. Un fantme terrifiant ! Et tandis que sa rage se nourrissait du pouvoir de l'pe, la colre de l'arme se nourrissait de sa colre. 153 Deux temptes jumelles se dchanaient en lui. Comme un spectateur impuissant, il fin emport dans la tourmente. L'exprience tait effrayante. Pas trs loigne d'un viol mental, elle n'tait pourtant pas dpourvue de sduction. Des aperus terrifiante de sa propre colre se mlaient des promesses irrsistibles. Ces motions ensorcelantes se communiquaient tout son corps,

s'emparant de sa colre et montant en puissance avec elle. Au bord de la panique - ou d'un irrversible abandon - Richard lutta pour se contrler. Zeddicus Zu'l Zorander leva les yeux au ciel, carta les bras et cria : Que les vivants et les morts en soient avertis en toute loyaut ! Le Sourcier est dsign ! Un roulement de tonnerre fit trembler le sol et se rpercuta en direction de la frontire. Tte baisse, les mains dans le dos, Kahlan se jeta genoux devant Richard. Je jure de dfendre le Sourcier au pril de ma vie ! Zedd s'agenouilla prs d'elle, la tte galement baisse. Je jure de dfendre le Sourcier au pril de ma vie ! rpta-t-il. L'pe de Vrit la main, Richard carquilla les yeux, plus stupfait que jamais. Zedd, souffla-t-il, pour l'amour de tout ce qui est bon en ce monde, dis-moi ce qu'est un Sourcier ! Chapitre 9 Zedd se releva pniblement, rajusta les plis de sa tunique autour de son corps dcharn et tendit un bras Kahlan, toujours prostre, les yeux rivs sur le sol. - Ce qu'est un Sourcier ? Venant de quelqu'un qui vient d'tre dsign, voil une question judicieuse ! Mais il faut du temps pour y rpondreRichard regarda l'pe qui brillait dans sa main, incertain de vouloir avoir le moindre rapport avec elle. Il la remit dans le fourreau, ravi d'tre dbarrass des sentiments qu'elle veillait en lui, et la tendit Zedd.

Je ne l'avais jamais vue ici... O la cachais-tu? Dans mon armoire... rpondit le grand sorcier, assez fier de son effet. Il n'y a que des assiettes et des poles dans ton armoire. Plus quelques fioles de poudre... Je ne parle pas de cette armoire-l, dit Zedd, baissant la voix comme si des oreilles ennemies pouvaient l'entendre. Elle tait dans mon armoire de sorcier ! Il n'y a qu'une armoire chez toi... Fichtre et foutre, Richard ! Tu n'tais pas cens la voir ! Une armoire de sorcier est par dfinition invisible ! Et depuis combien de temps as-tu cette arme ? 155 demanda le jeune homme avec l'impression d'tre devenu parfaitement idiot. Je n'en sais trop rien... Peut-tre une dizaine d'annes... Quelle importance ? Et comment es-tu entr en sa possession ? Dsigner le Sourcier est le privilge d'un sorcier, rpondit Zedd, soudain agressif. Le Conseil a voulu s'arroger ce droit. Bien entendu, les conseillers se fichaient de trouver la bonne personne. Ils dsignaient des gens qui leur seraient utiles ou qui leur offraient beaucoup d'argent. L'pe appartient au Sourcier tant qu'il est de ce monde et ne dcide pas de renoncer son titre. Pendant qu'on cherche un nouveau postulant, elle est confie aux sorciers. Enfin, un sorcier : moi, puisque nommer le Sourcier est mon privilge. Le dernier individu qui dtenait l'arme s'est... (Il leva les yeux au ciel, comme s'il cherchait ses mots)... hum... intimement li une voyante. Pendant qu'il tait

occup autre chose, je suis all dans les Contres du Milieu et j'ai rcupr mon bien. A prsent, c'est ton bien ! Richard comprit qu'il tait entran contre son gr dans une histoire trs complique. Il se tourna vers Kahlan. Libre de son angoisse, elle affichait son impassibilit coutumire... C'est pour a que tu es venue ? Tu voulais que le grand sorcier me dsigne ? Richard, je dsirais qu'il nomme un Sourcier, mais j'ignorais que ce serait toi... Se sentant pig, le jeune homme regarda tour tour ses deux amis. Vous pensez que je peux nous sauver ? Bon sang, je vois ce que vous avez dans la tte : Richard mettra fin aux agissements de Darken Rahl. Un sorcier en est incapable, mais je suis cens essayer ? 156 Terroris, il crut que son cur allait exploser. Zedd avana et lui posa sur l'paule une main rassurante. Mon garon, regarde le ciel et dis-moi ce que tu vois... Richard leva les yeux, aperut le nuage qui ressemblait un serpent et ne jugea pas utile de rpondre la question. Viens t'asseoir, fit Zedd en lui enfonant ses doigts osseux dans la chair. Je vais te dire tout ce que tu dois savoir. Ensuite, tu dcideras ce que tu veux faire. Il posa son autre main sur l'paule de Kahlan et poussa les jeunes gens jusqu'au banc. Puis il s'assit en face d'eux...

Richard laissa l'pe sur la table, entre Zedd et lui, histoire de signifier que la matire restait sujette discussion. Zedd retroussa lgrement ses manches. Il existe une magie puissante, trs ancienne et trs dangereuse... Elle prend sa source dans la terre et la vie elle-mme. Contenue dans trois calices appels les botes d'Orden, elle reste endormie tant que cellesci ne sont pas mises dans le jeu. En passant, sachez que c'est l'expression consacre... Bien entendu, ce n'est pas un... jeu... d'enfant ! Seule une personne dote de grands pouvoirs peut russir - condition d'avoir fait de trs longues tudes. Ds qu'on dtient au moins une bote, la magie d'Orden peut tre veille. partir du moment o il se la procure, notre hypothtique candidat a un an devant lui pour ouvrir une bote. Mais attention, il doit tre en possession des trois avant d'essayer, car elles fonctionnent ensemble ! Pas question de n'en avoir qu'une et de l'ouvrir ! Si l'individu qui les met dans le jeu ne se les approprie pas 157 toutes, et s'il laisse passer le dlai d'un an, sa vie appartiendra la magie. Impossible de revenir en arrire ! Darken Rahl doit ouvrir une des botes... ou mourir. Le premier jour de l'hiver, l'anne dont il disposait sera coule... Le visage pliss comme un vieux parchemin force de dtermination, Zedd se pencha un peu plus en avant. Chaque bote contient un pouvoir diffrent qui est libr au moment de son ouverture. Si Rahl choisit la bonne, il dtiendra la magie d'Orden. Celle de la vie mme, mes chers enfants ! Il deviendra le matre de tous les tres vivants. Qu'il n'aime pas une personne,

et il pourra la tuer d'une seule pense, de la manire qu'il voudra ! L'identit de la victime n'a aucune importance. Et la distance non plus... Une magie qui me parat rudement malfique... dit Richard. Zedd se pencha en arrire et retira ses mains de la table. Pas vraiment, mon garon... La magie d'Orden est tout simplement celle de la vie. Comme tous les pouvoirs, elle existe, voil tout. Son utilisateur la rend malfique ou bnfique. Elle peut aussi servir faire pousser le bl, gurir les malades ou mettre fin une guerre. Encore une fois, c'est l'utilisateur qui dcide. Un pouvoir, quel qu'il soit, n'est jamais bon ou mauvais. Hlas, je crains que nous ne sachions dj comment Darken Rahl entend l'utiliser... Zedd se tut. Un vieux truc lui pour laisser Richard digrer les informations qu'il venait de lui livrer. Aujourd'hui, ses attentes se lisaient sur son visage. Et l'expression de Kahlan indiquait qu'elle aussi esprait que le jeune homme comprendrait chaque mot qu'il avait entendu. Richard n'avait rien digrer, puisqu'il avait 158 dj appris tout a dans le Grimoire des Ombres Recenses. Le texte tait explicite. L'expos de Zedd passait pour une bluette quand on connaissait l'importance du cataclysme qui s'abattrait sur le monde si Darken Rahl ouvrait la bonne bote. Richard savait galement ce qui se passerait s'il ouvrait une des deux autres. tant tenu de ne rien dire, il posa une autre question dont il connaissait la rponse.

Et s'il ouvre une des deux autres ? Zedd se pencha de nouveau en avant. A l'vidence, il s'tait prpar rpondre a. S'il ouvre la premire des deux mauvaises botes, la magie prendra possession de lui et il mourra. (Il claqua des doigts.) Aussi simplement que a. Alors, la menace sera carte et nous vivrons en paix. (Il se pencha davantage, frona les sourcils et foudroya Richard du regard.) S'il ouvre la deuxime, tout ce qui existe les insectes, les brins d'herbe, les arbres, les animaux et les tres humains - retournera au nant. Ce sera la fin de tout, mon garon ! La magie d'Orden est la sur jumelle de celle de la vie. Et tu sais, n'est-ce pas, que la mort est son insparable sur. En toute logique, la magie d'Orden est intimement lie aux deux... Zedd se pencha en arrire, comme puis par cette numration de catastrophes. Bien qu'il et dj su tout cela, Richard blmit de l'entendre prononcer haute voix. La vrit, ainsi exprime, devenait soudain plus relle. En apprenant le grimoire par cur, il n'avait jamais imagin que ces vnements, hautement hypothtiques, puissent un jour se produire. Son seul souci avait t de prserver la connaissance pour la restituer au gardien. Il aurait voulu tout rvler Zedd, mais le serment 159 fait son pre le lui interdisait. Une situation pnible qui l'obligeait poser des questions auxquelles il aurait pu rpondre aussi bien que son vieil ami. Comment Ralh saura-t-il choisir entre les botes ? Zedd droula les manches de sa tunique et parla sans lever les yeux de ses mains.

Mettre les botes dans le jeu permet d'accder certaines informations... privilgies... qui seront d'un grand secours Rahl... a se tenait. Personne ne connaissait l'existence du grimoire, part son gardien et, semblait-il, l'homme qui mettait les botes dans le jeu. L'ouvrage ne mentionnait pas ce dtail, mais il paraissait logique... D'un coup, toutes les pices du puzzle trouvrent leur place. Darken Rahl le traquait parce qu'il voulait le grimoire ! Boulevers, Richard faillit ne pas remarquer que Zedd avait repris la parole. Rahl n'a pas respect les rgles, ce qui n'a rien d'tonnant, venant de lui. Il a mis les botes dans le jeu avant de les avoir toutes... Il doit tre stupide, dit Richard. Ou avoir sacrement confiance en lui ! La seconde hypothse est la bonne... fit Zedd. J'ai quitt les Contres du Milieu pour deux raisons. Primo, parce que le Conseil s'tait arrog le droit de nommer le Sourcier. Secundo, parce qu'il s'est tromp au sujet des botes d'Orden. Les conseillers pensaient qu'il s'agissait d'une lgende, et ils m'ont pris pour un vieux fou quand j'ai affirm le contraire. J'ai voulu les avertir, et ils m'ont ri au nez ! Il frappa du poing sur la table, faisant sursauter Kahlan. Ils se sont fichus de moi ! (Sous ses cheveux blancs, son visage rouge de colre brillait comme un 160 lampion.) Je voulais que les botes soient spares les unes des autres. Et avec l'aide de la magie, qu'on les cache afin que nul ne puisse jamais les retrouver ! Les crtins du Conseil les ont donnes des gens impor-

tants, comme s'il s'agissait de trophes ! Un paiement pour des faveurs ou des promesses ! Le meilleur moyen de les laisser porte de main des ambitieux ! J'ignore ce qu'il est advenu d'elles depuis mon dpart. Mais Rahl en dtient au moins une. Probablement deux, et il aura bientt la troisime. Comprends-tu ce que a signifie, Richard ? Nous ne sommes pas obligs d'affronter Darken Rahl. Il suffira de trouver une des botes avant lui ! Et l'empcher de nous la prendre, ce qui sera encore plus difficile que de la trouver... (Richard marqua une pause, frapp par une ide.) Zedd, est-il possible qu'une des botes soit en Terre d'Ouest ? J'en doute... Pourquoi ? Richard, je ne t'ai jamais dit que je suis un sorcier. Comme tu ne me l'as pas demand, ce n'tait pas vraiment un mensonge... Pourtant, je t'ai cach la vrit sur un point. J'ai prtendu tre venu ici avant l'apparition de la frontire, mais ce n'est pas vrai. En fait, je n'aurais pas pu... Pour que Terre d'Ouest soit un pays pargn par la magie, il ne devait pas y en avoir avant l'rection de la frontire. Aprs, a n'avait pas d'importance. Avant, c'et t catastrophique. Ma prsence aurait empch la naissance de la frontire. Je suis rest dans les Contres du Milieu et j'ai travers aprs... Tout le monde a ses petits secrets, et je peux bien te concder les tiens... Mais o veux-tu en venir? A a : si une des botes avait t ici avant l'avnement de la frontire, elle ne serait jamais apparue ! 161 Sachant qu'elles taient toutes dans les Contres du

Milieu, et que je n'en ai pas apport une avec moi, les botes doivent toujours y tre. Richard rflchit quelques instants et dut convenir que le raisonnement se tenait. Encore un espoir rduit nant ! Il revint des proccupations plus immdiates. Tu ne m'as toujours pas dit ce qu'est un Sourcier. Ni ce que je viens faire l-dedans... Un Sourcier est un homme - parfois une femmequi n'a de comptes rendre qu' lui-mme. Sa seule loi, c'est ce qu'il pense. L'pe de Vrit lui revient et elle fera tout ce qu'il lui demande. Dans les limites de sa propre force, il peut contraindre n'importe qui rpondre ses questions. (Zedd leva une main pour couper court aux objections de son jeune ami.) Je sais, c'est une dfinition trs vague... Le problme, c'est que ce pouvoir-l est comme tous les autres : il dpend de son utilisateur ! Mais nous en avons dj parl... Voil pourquoi il est si important de trouver l'individu qui en fera un usage avis et bienfaisant. Richard, un Sourcier fait exactement ce que son nom indique : il cherche les sources. En qute de rponses, il choisit les sujets qui l'intressent. Quand c'est le bon candidat, il aspire aux solutions qui aideront les autres et pas seulement lui-mme. La raison d'tre d'un Sourcier, c'est la libert de chercher ce qu'il veut, d'aller l o il l'entend, de demander ce qu'il a envie de demander et d'apprendre ce qu'il dsire apprendre. Il obtient des rponses et, quand a s'impose, prend les mesures qu'elles rendent indispensables. Mme les plus radicales ! Dois-je comprendre qu'un Sourcier est un assassin? Je ne te mentirai pas, mon garon. Cela fut parfois le cas. Et c'tait invitable !

162 Je ne serai jamais un tueur ! explosa Richard. A ton aise... fit Zedd en haussant les paules. Comme je te l'ai dit, un Sourcier est ce qu'il a envie d'tre. Idalement, il porte haut l'tendard de la justice. Impossible d'tre plus prcis, parce que je n'ai jamais dtenu ce titre. Mais si j'ignore ce qui se passe dans la tte d'un Sourcier, je peux reconnatre les bons candidats... Le vieil homme retroussa de nouveau ses manches. Mais ne va pas croire que je fabrique les Sourciers, Richard. Ils se fabriquent tout seuls et je me contente de les dsigner. Voil des annes que tu es un Sourcier sans le savoir. Je t'ai observ, donc j'en suis sr. Tu es sans cesse en qute de la vrit. Par exemple, que faisais-tu dans la fort de Ven ? Tu voulais retrouver la liane et lucider le meurtre de ton pre. Pourtant, tu aurais pu laisser agir des gens plus qualifis. Tu aurais peut-tre fini par t'y rsoudre, mais en allant contre ta nature. Celle d'un Sourcier ! Une personne qui ne s'en remet jamais aux autres parce qu'elle veut apprendre par elle-mme ! Et quand Kahlan t'a dit qu'elle cherchait un sorcier disparu depuis des lustres, tu as voulu savoir qui c'tait, et tu as fini par le dbusquer... Mais c'est seulement parce que... Pas d'arguties, mon garon ! Une seule chose compte : tes actes. Je t'ai sauv grce une racine. Est-il important que je n'aie eu aucun mal la dnicher ? Non ! Serais-tu plus vivant si a m'avait cot d'normes efforts ? Encore une fois, non ! J'ai rapport la racine et tu es guri. C'est tout ce qui nous intresse. Pour le Sourcier, c'est pareil. On se fiche de la faon

dont il obtient des rponses, pourvu qu'il les obtienne ! Enfonce-toi dans le crne qu'il n'y a pas de rgles. A prsent, tu dois trouver certaines rponses. Je me 163 moque de la faon dont tu t'y prendras, condition que tu te mettes au travail. Et si c'est facile pour toi, je me rjouirai, parce que nous n'avons pas beaucoup de temps ! De quelles rponses parles-tu ? demanda Richard, sur la dfensive. J'ai un plan, dit Zedd, mystrieux, mais tu dois d'abord dcouvrir comment nous faire passer de l'autre ct de la frontire. Plat-il ? s'exclama Richard, indign. Tu es un sorcier et je parie que tu n'as pas t pour rien dans l'apparition des frontires. De plus, tu as reconnu avoir travers pour rcuprer l'pe. Enfin, Kahlan aussi est passe et des sorciers l'ont aide. Moi, je ne connais rien sur la frontire ! Tu veux que je trouve une rponse... Eh bien, la voil ! Zedd, puisque tu es un sorcier, fais-nous traverser ! Tu ne m'as pas cout... J'ai dit passer de l'autre ct, pas traverser. Je saurais comment faire, mais nous ne pouvons pas... Rahl pense que nous essayerons. Et dans ce cas, il nous tuera. Ou pire ! Il faut passer de l'autre ct sans traverser ! La distinction est essentielle ! Zedd, je suis navr, mais c'est impossible. Je ne vois pas comment passer de l'autre ct sans traverser. La frontire est le royaume des morts. Si nous ne la franchissons pas, nous serons coincs l'intrieur. Et n'oublie pas : la frontire est justement l pour empcher les gens de faire ce que tu me demandes.

Richard soupira de frustration. Ses amis avaient besoin de lui et il ne pouvait rien pour eux... Richard, dit gentiment Zedd, tu te sous-estimes... Tu te souviens de ce que tu rpondais quand je te demandais comment on doit rsoudre un problme difficile ? 164 Richard savait quoi le vieil homme faisait allusion, mais il n'avait pas envie de s'enfoncer davantage... Un sourcil lev, Zedd attendit Il faut penser la solution, pas au problme... dit enfin Richard. Pour le moment, tu t'y prends l'envers. Au lieu de penser la solution, tu cherches comprendre pourquoi le problme n'en a pas ! Richard dut admettre que son ami avait raison. Mais les choses taient encore plus compliques que a... Zedd, je ne suis pas qualifi pour tre le Sourcier. Je ne sais rien des Contres du Milieu ! Parfois, il est plus facile de prendre une dcision quand on n'est pas encombr de connaissances historiques, rpondit le sorcier, nigmatique souhait. Ce pays m'est tranger... Je m'y perdrais... Jusque-l silencieuse, Kahlan lui posa une main sur le bras. Aucun risque ! Je connais les Contres du Milieu mieux que quiconque ! Les endroits dangereux et ceux o on est en scurit... Avec moi pour guide, tu ne te perdras pas, je te le jure ! Richard dtourna la tte et s'abma dans la contemplation du bois noueux de la table. L'ide de dcevoir son amie le dsesprait. Mais sa confiance et celle de Zedd n'taient pas bien places. Il ne connaissait rien

la magie et aux Contres du Milieu. Quant savoir comment trouver les botes ou arrter Darken Rahl, cela le dpassait. Oui, il n'avait pas la premire ide de la marche suivre ! Et il aurait d commencer par les faire passer de l'autre ct de la frontire ? Richard, dit Zedd, tu crois que je t'accable de responsabilits et que j'ai tort. Mais ce n'est pas moi qui t'ai choisi ! Tu t'es rvl tre le Sourcier, et j'en ai simplement pris acte. Voil bien longtemps que je 165 suis un sorcier. Mme si tu ignores ce que a implique, fais-moi confiance quand j'affirme savoir reconnatre le bon candidat. (Tendant le bras au-dessus de la table, et de l'pe, le vieil homme posa une main sur celle de Richard.) Darken Rahl est sur ta piste. Il ne peut y avoir qu'une raison : grce la magie d'Orden, il sait galement que tu es l'lu, et il veut liminer une menace. Richard en sursauta de surprise. Zedd avait peut-tre raison. Dans ce cas... Ou peut-tre pas ! Le vieux sorcier ne savait rien au sujet du grimoire. Donc... Son esprit menaant d'exploser, Richard ne put plus supporter d'tre assis. Il se leva et fit les cent pas en rflchissant Zedd croisa les bras et Kahlan posa un coude sur la table. Sans un mot, ils le regardrent marcher. Shar lui avait dit de trouver la rponse... ou de mourir. Mais elle n'avait pas parl de cette fichue histoire de Sourcier ! Ne pouvait-il pas dcouvrir la solution sa manire, comme il l'avait toujours fait ? Aprs tout, il n'avait pas eu besoin de l'pe pour dcouvrir qui tait le grand sorcier. Mais a n'avait pas t si

compliqu... Alors, pourquoi refuser l'arme ? Quel mal y avait-il accepter son aide ? Dans sa situation, se priver d'une assistance, de quelque nature qu'elle fut, serait stupide. S'il avait bien compris, l'pe pouvait rendre tous les services que son propritaire dsirait. Alors, pourquoi ne pas en profiter ? Il s'en servirait pour aider ses amis, et voil tout ! a n'impliquait pas de devenir un assassin, ni les dieux savaient quoi. Tout ce qu'il lui fallait, c'tait un peu de soutien, rien de plus... Ces arguments pourtant solides ne le convainquirent pas. Il ne voulait rien avoir faire avec l'pe parce 166 qu'il dtestait ce qui tait arriv quand il l'avait dgaine. Il avait prouv une sensation agrable et a l'inquitait. Puis sa colre s'tait manifeste d'une manire trange, le plongeant dans un tat de conscience indit. Le pire, c'tait qu'il avait trouv a... juste. Mais penser cela de la colre n'tait pas bien, et il repoussait de toutes ses forces l'ide de ne plus tre mme de la contrler. Comme son pre le lui disait, la colre tait malfique. C'tait elle qui avait tu sa mre... Depuis, il la gardait enferme derrire une porte qu'il ne voulait pas ouvrir. Trs bien, il ferait a sa manire, sans l'pe. Il n'avait pas besoin d'elle, et encore moins des tourments qu'elle lui infligeait. Richard se tourna vers Zedd, toujours assis les bras croiss, les rayons du soleil jouant sur son visage burin. Ses traits pourtant familiers semblaient diffrents. Il avait l'air lugubre et dtermin - tout ce qu'on pouvait attendre d'un sorcier ! Quand leurs regards se

croisrent, le jeune homme ne baissa pas les yeux... Sa dcision tait prise. Et la rponse serait ngative ! Il aiderait ses amis et resterait leurs cts, car sa vie aussi tait en jeu. Mais il n'accepterait pas d'tre le Sourcier ! Avant qu'il puisse le dire voix haute, Zedd lana : Kahlan, raconte donc Richard comment Darken Rahl interroge les gens... Il n'avait pas regard la jeune femme, son regard toujours riv celui de son protg. Zedd, je vous en prie... souffla Kahlan. Dis-le-lui ! ordonna le sorcier. Dcris ce que fait Rahl avec la lame incurve qu'il porte la ceinture. Richard abandonna son duel visuel avec le sorcier et regarda la jeune femme, qui tendit un bras et lui fit 167 signe d'approcher. Il hsita un moment, puis obit et lui prit la main. Kahlan le fora s'asseoir en face d'elle. Posant son autre main sur la sienne, elle caressa tendrement sa paume du bout des doigts. Entre deux mains minuscules, celle de Richard semblait incroyablement grosse. Kahlan parla sans le regarder. Darken Rahl pratique une trs ancienne forme de magie divinatoire appele anthropomancie... Il trouve les rponses ses questions dans les entrailles humaines... Au fond du cur de Richard, la colre s'embrasa. Ce n'est pas trs efficace... Au mieux il obtient un oui ou un non, et parfois une identit. Pourtant, il continue de recourir cet art ignoble. Je suis dsole, Richard. Pardonne-moi de te dire de telles horreurs. Des souvenirs de son pre remontrent la mmoire

de Richard. Sa gentillesse, son rire, son amour, leur profonde complicit, les heures passes ensemble avec le grimoire secret... Des milliers de moments l'inapprciable valeur... Ces images et ces sons se brouillrent dans l'esprit de Richard, remplacs par le souvenir de la tache de sang, sur le sol, et des visages blmes des tmoins. Son pre avait souffert. Il avait eu peur, il... Les propos de Chase rsonnrent de nouveau ses oreilles. Loin de les bannir, il les accueillit, les laissant retentir en boucle dans son esprit. Il s'immergea dans ces dtails affreux, acceptant sans rserve des tourments qui auraient d tre au-del de la comprhension d'un cerveau humain. Le chagrin jaillit d'un puits creus dans le terreau mme de son me. Involontairement rveill, il criait si fort dans sa tte que ses os menaaient de se fissurer. 168 Alors, Richard ajouta la scne la silhouette indistincte de Darken Rahl. Pench sur le corps de son pre, une lame au poing et du sang sur les mains... Cette vision, il la grava dans son esprit, puis la sonda, la retourna dans tous les sens, l'imprima jusque dans son me... Tout tait clair, dsormais. Il savait ce qui s'tait pass, et comment son pre avait pri. Les seules rponses qu'il et vraiment cherches dans sa vie, c'taient celles-l. Sa seule et authentique qute... En un clair, tout se transforma en lui. La porte qui protgeait sa colre et le mur de raison qui emprisonnait son impulsivit s'embrasrent, consums par une brusque flambe de vitalit animale. Une vie entire de logique prudente fut dissoute par sa

rage comme par un acide. Sa lucidit n'tait plus qu'un drisoire rsidu dans un tourbillon de pulsions. Richard saisit le fourreau de l'pe de Vrit et le serra si fort que ses jointures blanchirent. Les muscles de sa mchoire ttaniss, sa respiration s'acclra. Ne voyant rien du monde extrieur, part l'pe, il sentit que l'onde de colre venait de l'arme, invoque par le Sourcier et non par la volont d'un mortel appel Richard Cypher. Le chagrin lui dchirait les entrailles, maintenant qu'il savait comment tait mort son pre. Des penses qu'il ne s'tait jamais autoris avoir devinrent son unique obsession. La prudence et la raison furent emportes par la dferlante d'une soif de vengeance dvorante. A cet instant, son seul projet, sa seule faim, son unique aspiration tait de tuer Darken Rahl. Plus rien d'autre n'avait de sens. De l'autre main, il saisit la garde de l'pe et la dgaina. 169 Zedd lui prit le poignet Fou de colre, Richard foudroya du regard le vieil homme qui osait s'interposer entre sa fureur et lui. Richard, calme-toi... Le Sourcier, tous les muscles bands, plongea ses yeux de fou dans ceux du vieillard. Une part de lui, trs loin dans sa conscience, l'implora de reprendre son contrle. Ignorant les avertissements qu'elle lui criait, il se pencha vers le vieil homme, par-dessus la table, et lcha, les dents serres : J'accepte de devenir le Sourcier... Richard, rpta Zedd, dtends-toi, tout va bien...

Allons, assieds-toi... Le monde rel lui rapparaissant, Richard ravala ses envies de meurtre, mais n'touffa pas sa colre. La porte et la cloison qui la retenaient avaient jamais t pulvrises. Et si le monde tait de nouveau prsent, il le regardait avec des yeux diffrents. Des yeux qu'il avait depuis toujours sans oser les ouvrir. Ceux d'un Sourcier ! Richard s'aperut qu'il tait debout mais ne se souvint pas de s'tre lev... Il se rassit prs de Kahlan et lcha l'pe. Alors, quelque chose en lui reprit le contrle de sa colre. Mais ce n'tait plus le mme processus qu'avant, car il ne l'touffa pas et ne l'enferma pas derrire une porte. Il la mit simplement l'arrire-plan, sans craindre de la ramener sur le devant de la scne quand il en aurait besoin. Une partie de son moi ancien rinvestit son esprit, le calma, ralentit sa respiration et le raisonna. Il se sentait libr, sans crainte et, pour la premire fois de sa vie, il n'avait plus honte de son imptuosit. Les muscles moins tendus, il s'autorisa s'asseoir... Puis il leva les yeux vers le visage impassible de 170 Zedd. Sur les traits taills la serpe de son ami aux cheveux si blancs, un sourire flotta fugitivement. Flicitations, dit-il. Tu as pass avec succs ma dernire preuve... Te voil un Sourcier ! Que... Que racontes-tu l? Tu m'avais dj dsign... Zedd secoua la tte. Je te l'ai dit et redit... Tu es sourd, ou quoi ? Un Sourcier se dsigne lui-mme. Avant d'en devenir un,

tu devais surmonter une preuve dcisive. Il fallait me montrer que tu pouvais utiliser tout ton esprit ! Pendant des annes, Richard, tu as gard ta colre prisonnire. Alors, je voulais tre sr que tu saurais la librer et l'invoquer. Je t'ai dj vu furieux, mais tu refusais de le reconnatre, mme dans le secret de ton cur. Un Sourcier incapable d'utiliser sa colre serait plus faible qu'un nourrisson. C'est elle qui permet l'instinct de prendre le dessus. Sans elle, tu aurais refus l'pe, et je ne m'y serais pas oppos, car tu n'aurais pas t le bon candidat. Mais tout a ne compte plus ! Dsormais, nous savons que la peur de ta propre colre ne te limite plus. Cependant, ne perds pas toute prudence. S'il est important d'utiliser ta fureur, il est tout aussi essentiel de savoir la contenir. Tu en as toujours t capable, ne cesse pas maintenant ! Mais je te crois assez sage pour savoir quel chemin choisir. Parfois, laisser libre cours sa colre est une erreur plus grave que de la retenir... Richard acquiesa solennellement. Il repensa ce qu'il avait prouv en tenant l'pe et la manire dont il avait absorb son pouvoir. Cette grisante sensation de s'abandonner une pulsion primale venue du fond de son tre et de l'arme. Cette pe est magique, dit-il. Je l'ai senti... Tu as raison... ft Zedd. Mais la magie est un outil comme les autres. Quand tu te sers d'une pierre 171 aiguiser pour affter un couteau, tu aides simplement la lame mieux remplir la tche pour laquelle elle est conue. C'est pareil avec la magie... Tout est dans l'intention ! Certaines personnes craignent plus de mourir a cause de la magie que transperces par une lame...

Comme si on tait moins mort frapp par de l'acier que foudroy par l'invisible ! coute-moi bien, mon garon. La mort est la mort, un point c'est tout ! Mais la peur qu'inspire la magie peut tre une arme puissante. Ne l'oublie jamais ! Richard hocha de nouveau la tte. Le soleil de la fin d'aprs-midi lui caressait le visage. Du coin de l'il, il aperut le nuage en forme de serpent. Rahl le voyait sans doute aussi... Il se souvint du regard du tueur, sur la corniche, qui avait pass sa lame sur son bras pour faire couler le sang. A ce moment-l, il n'avait pas compris le comportement de cet homme. Maintenant, il le comprenait. Lui aussi avait soif de bataille ! Les feuilles des arbres environnants, dj mouchetes de jaune et de rouge, tremblaient sous le souffle du vent d'automne. L'hiver approchait. Son premier jour tait pour bientt... Richard repensa l'nonc du problme : passer de l'autre ct de la frontire sans la traverser. Ils devaient trouver une des botes d'Orden. Et s'ils russissaient, Darken Rahl ne serait pas loin. Zedd, assez d'preuves et de jeux ! Je suis le Sourcier, maintenant, pas vrai ? C'est la vrit vraie, comme verrue de verrat ! Alors, nous perdons notre temps ! Et je suis sr que Darken Rahl ne gaspille pas le sien. (Richard se tourna vers Kahlan.) Je prends au mot ton serment de me guider quand nous serons dans les Contres du Milieu. 172 La jeune femme sourit de son impatience et lui fit une rvrence.

Richard regarda Zedd. Sorcier, montre-moi comment fonctionne la magie ! 173 Chapitre 10 Un sourire espigle sur les lvres, Zedd tendit Richard le baudrier au cuir finement travaill et assoupli par le passage des ans. La boucle en argent et en or tait assortie au fourreau. Son prcdent utilisateur tant plus petit que Richard, le rglage ne convenait pas. Zedd le modifia pendant que son protg passait le baudrier sur son paule droite et y accrochait L'pe de Vrit. Le sorcier conduisit les deux jeunes gens la lisire des herbes folles, puis il les fit avancer dans les ombres projetes par les arbres jusqu' un endroit o poussaient deux petits rables. Le premier tronc avait le diamtre du poignet de Richard. Le second faisait environ la taille de celui de Kahlan. Dgaine l'pe, dit Zedd au Sourcier. (L'incroyable note mtallique retentit quand il obit.) Bien... Je vais te montrer quelque chose de capital au sujet de cette arme. Pour a, il faut que tu renonces provisoirement au poste de Sourcier, et que tu m'autorises dsigner Kahlan. Je ne veux pas de ce titre, marmonna la jeune femme. C'est juste dans l'intrt de ma dmonstration, chre enfant. 174 Il ft signe Richard de donner l'pe Kahlan. Elle

hsita puis la prit deux mains. Gne par son poids, elle baissa la pointe jusqu' ce qu'elle repose sur le sol. Thtral, Zedd passa les mains au-dessus de la tte de la jeune femme. Kahlan Amnell, je te nomme Sourcire... Kahlan lui jeta un regard souponneux. Glissant un index sous son menton, il la fora relever la tte. Les yeux brillants, il approcha la bouche de son oreille et murmura : Quand j'ai quitt les Contres du Milieu, Darken Rahl s'est servi de sa magie pour planter ici le plus gros de ces deux arbres. Un repre, histoire de pouvoir me retrouver quand a lui chanterait. Pour me tuer, bien sr ! Souviens-toi que c'est lui qui a assassin Dennee... (L'expression de Kahlan se durcit.) Et il te traque pour t'abattre, comme il a excut ta sur ! Les yeux de Kahlan brlrent soudain de haine. Les muscles de ses mchoires se contractrent, ses bras se raidirent et la pointe de l'pe de Vrit se releva. Cet arbre est son alli, Kahlan ! Et tu as mission de le vaincre ! La lame vola dans l'air avec une vitesse et une force telles que Richard n'en crut pas ses yeux. Quand elle percuta le tronc, un bruit terrible retentit, comme si des milliers de branches se brisaient en mme temps, et des clats de bois volrent de tous les cts. L'arbre resta suspendu dans l'air un moment puis bascula de sa souche et s'abattit sur le sol. Pour obtenir ce rsultat, Richard aurait d taper une bonne dizaine de fois avec une hache parfaitement affte. Zedd arracha l'pe Kahlan, qui s'accroupit, s'assit sur les talons, se prit le visage deux mains et poussa un gmissement de bte blesse. Richard s'agenouilla

prs d'elle et tenta de la calmer. 175 Kahlan, a ne va pas ? Non... Non... Pas de problme... Elle posa une main sur son paule et il l'aida se relever. Mais je dmissionne de mon poste de Sourcire... ajouta-t-elle avec un pauvre sourire. Richard foudroya Zedd du regard. Que signifie ce tissu d'neries ? grogna-t-il. Cet arbre n'a aucun rapport avec Darken Rahl. Tu l'as fait pousser avec amour, comme son compagnon. Un couteau sous la gorge, je jurerais qu'ils taient une sorte de monument la mmoire de ta femme et de ta fille. Trs bonne dduction, Richard, admit le sorcier avec l'ombre d'un sourire. Reprends ton pe ! Te voil redevenu le Sourcier en titre ! Maintenant, coupe le petit arbre et je t'expliquerai tout... Richard prit l'pe deux mains et sentit la colre monter en lui. Bandant ses muscles, il frappa l'arbre survivant de toutes ses forces. La lame dcrivit un arc de cercle en sifflant... et s'immobilisa juste avant de toucher l'corce, comme si l'air tait devenu trop pais pour qu'elle puisse le traverser. bahi, Richard regarda l'arme, essaya de nouveau et obtint le mme rsultat. L'arbre le narguait, absolument intact ! Zedd contemplait la scne, les bras croiss et l'air satisfait. Bon, assez jou, explique-toi ! dit Richard en rengainant l'pe. Tu as vu avec quelle facilit Kahlan a abattu le plus gros de ces rables ? demanda le vieux sorcier,

vivante image de l'innocence. De fait, il aurait tout aussi bien pu tre en acier ! La lame l'aurait proprement coup en deux ! Et toi qui es tellement plus fort que cette frle enfant, tu n'as mme pas pu entamer cet arbrisseau ! 176 J'ai remarqu, Zedd, inutile d'insister lourdement ! Et que penses-tu du phnomne ? L'irritation de Richard fondit comme neige au soleil. C'tait la mthode pdagogique favorite de Zedd : l'amener trouver les rponses par lui-mme... Je suppose que a a un rapport avec la motivation. Kahlan pensait que son arbre tait un agent du mal. Moi, je n'avais rien contre le mien. Excellent, mon garon ! Zedd, dit Kahlan en se tordant nerveusement les doigts, je ne comprends pas. J'ai abattu l'arbre parce que je le croyais malfique. Mais ce n'tait pas vrai. Ma chre enfant, c'tait l'objet de ma dmonstration ! La ralit ne joue aucun rle... Tout est dans la perception et l'intention ! Si tu penses avoir affaire un ennemi, tu peux le dtruire, que ce soit vrai ou non. La magie peroit uniquement ce que tu perois. Elle ne te permettra pas de faire du mal quelqu'un que tu juges innocent, mais dans certaines limites, elle dtruira tout tre que tu estimes hostile. Ce qui compte, c'est ta conviction, pas sa vracit... Du coup, on n'a gure le droit l'erreur, dit Richard, un peu accabl. Et dans les cas o on n'est pas sr ? Tu devras l'tre, mon garon, sinon tu t'attireras beaucoup d'ennuis... La magie peut lire dans ton esprit des choses dont tu n'es pas conscient. Tout est pos-

sible, tuer un ami ou pargner tort un ennemi... Richard rflchit en pianotant sur la poigne de l'pe. A l'ouest, le soleil couchant illuminait les arbres de ses derniers rayons. Au-dessus de lui, une moiti du nuage-serpent tait rouge vermillon et l'autre tournait au violet. Tout a n'avait aucune importance, dcida-t-il. Il 177 connaissait sa mission, et il n'y avait aucun doute dans son esprit sur l'identit de l'ennemi... Encore une chose trs importante, dit Zedd. Quand on utilise l'pe contre un adversaire, il y a un prix payer. N'est-ce pas, chre enfant ? Kahlan hocha la tte puis baissa les yeux. Plus l'ennemi est puissant, continua Zedd, et plus ce tribut est lev. Je suis dsol de t'avoir inflig a, Kahlan, mais il fallait que Richard apprenne cette leon... La jeune femme sourit au sorcier, indiquant qu'elle comprenait. Zedd revint Richard. Nous savons tous les deux que tuer est parfois la seule solution et devient la bonne chose faire. Je te connais assez pour n'avoir pas besoin d'insister sur le point suivant : chaque fois qu'on doit tuer, c'est une affreuse exprience ! Il faut vivre avec cet acte sur la conscience, et il est impossible de revenir en arrire. Le prix est le plus intime qui soit : on se sent diminu d'avoir fait a... Richard n'avait pas besoin d'tre convaincu. Avoir d tuer un homme sur la corniche le mettait toujours trs mal l'aise. Il ne regrettait pas son acte, puisqu'il n'avait pas eu le choix, mais il ne cessait de revoir le

visage du type quand il avait bascul dans le vide. C'est diffrent quand on tue avec l'pe de Vrit, cause de la magie. Elle a excut ta volont et elle se paye sur ta bte ! Le bien et le mal purs n'existent pas chez les tres humains. Les meilleurs d'entre nous ont des penses perverses et font des choses condamnables. Inversement, il y a un peu de vertu dans la pire vermine ! Un ennemi ne fait pas le mal parce que a l'amuse. Pour lui, il y a toujours une justification ses actes. Mon chat mange des souris. 178 Est-il malfique pour autant ? Ce n'est pas mon avis, ni celui du matou, mais je parie que les souris ne partagent pas cette opinion. Tous les meurtriers pensent que leur victime mritait la mort... Je sais que a te rvoltera, Richard, mais tu dois couter la suite... Darken Rahl juge ses actions justifies, exactement comme toi ! Vos manires de penser sont trs semblables. Tu veux te venger de lui parce qu'il a tu ton pre, et il entend se venger de moi parce que j'ai tu le sien. A tes yeux, c'est un dmon, mais aux siens, c'est toi, l'tre malfique. Encore une affaire de perception ! Le vainqueur pense qu'il tait dans son droit, et le vaincu est persuad d'avoir t injustement trait. Il en va de mme avec la magie d'Orden. Le pouvoir existe simplement, et une manire de l'utiliser l'emporte sur l'autre... Rahl et moi, des semblables ? As-tu perdu l'esprit ? Qu'avons-nous en commun ? Il a soif de pouvoir et il est prt dtruire le monde pour l'obtenir. Moi, je voudrais vivre en paix, c'est tout ! Mais il a trip mon pre ! Et il veut notre mort tous. Comment peux-tu affirmer que nous nous ressemblons ? A t'en-

tendre, on dirait qu'il n'est pas dangereux. As-tu vraiment cout ce que je viens de dire ? Mon garon, vous vous ressemblez parce que vous pensez tous les deux avoir raison ! Et a le rend plus dangereux encore, car sur tous les autres points, vous tes aussi dissemblables qu'il est possible. Darken Rahl se dlecte de saigner les gens blanc. Leur douleur est un nectar pour lui. Ta certitude d'tre dans ton droit a des limites. Pas la sienne ! Le dsir de torturer ses adversaires le consume, et il tient pour un opposant tout individu qui ne se prosterne pas devant lui. Sa conscience ne le tourmentait pas quand il a arrach les entrailles de ton pre alors qu'il respirait encore. Il a 179 pris plaisir cette horreur parce que le sentiment d'avoir raison lui donne tous les droits. En cela, il est diffrent de toi. Et plus dangereux que quiconque ! (Zedd dsigna Kahlan.) As-tu vu ce qu'elle a pu faire avec l'pe ? Tu sais trs bien que tu n'aurais pas accompli cet exploit... Une affaire de perception, souffla Richard. Elle a russi parce qu'elle croyait tre dans son droit... Zedd brandit un index triomphant. Oui, c'est a ! Cette affaire de perception rend la menace encore plus dangereuse. (Son index s'enfona plusieurs fois dans la poitrine de Richard pour ponctuer chacun de ses mots.) Exactement... comme... avec... l'pe ! Richard glissa un pouce sous son baudrier et lcha un profond soupir. Bien qu'ayant le sentiment d'avancer en terrain glissant, il connaissait Zedd depuis trop longtemps pour rejeter ses propos sous prtexte qu'ils taient difficiles digrer.

Mais il jugea que simplifier un peu les choses ne ferait pas de mal. Bref, selon toi, Rahl est redoutable parce qu'il est convaincu d'avoir raison... Essayons de formuler les choses diffremment, dit Zedd. De qui aurais-tu le plus peur ? D'un homme de deux cents livres qui veut te voler une miche de pain en sachant que c'est mal ? Ou d'une femme de cent livres persuade, tort mais de toute son me, que tu lui as pris son enfant ? Je fuirais le plus loin possible de la femme, parce qu'elle n'abandonnerait aucun prix. Inaccessible la logique, elle serait prte tout... C'est le cas de Darken Rahl ! Croire qu'il a raison le rend plus dangereux ! Mais c'est moi qui ai raison, dit Richard. 180 Mon garon, les souris pensent comme toi et a n'empche pas mon chat de les dvorer. J'essaye de t'apprendre quelque chose, Richard. Pour que te ne tombes pas entre les griffes de Rahl. Je dteste a, mais je comprends... Comme je te l'ai souvent entendu dire, rien n'est jamais facile. Mais mme si tout a est trs intressant, a ne m'empchera pas de faire ce que je juge bon. Donc, passons aux dtails pratiques. Que signifie cette histoire de prix, quand on utilise l'pe de Vrit ? De l'index, Zedd dsigna la poitrine de Richard. Le prix, c'est la souffrance de voir ce qu'il y a de mauvais en toi, tous tes dfauts, bref, ces choses dont nous refusons de reconnatre la prsence, parce qu'elles nous dplaisent. En plus, tu auras conscience de ce qu'il y avait de bon chez ta victime, et la culpabi-

lit te torturera... (Zedd secoua tristement la tte.) Crois-moi, Richard, la douleur ne viendra pas seulement de toi-mme, mais surtout de la magie. Et magie puissante, souffrance puissante ! Ne sous-estime pas ce phnomne. La douleur est relle, et elle punit ton corps autant que ton me. Tu as vu ce qu'a endur Kahlan aprs avoir abattu un arbre ? Si elle avait tu un homme, c'aurait t bien pire. Voil pourquoi la colre est si importante. Ce sera ta seule armure contre la souffrance. Ton unique protection. Et n'oublie pas : plus l'adversaire est fort, plus la douleur est dvastatrice ! Mais il y a une autre quation : plus la colre est puissante, plus le bouclier rsiste ! Grce elle, tu t'interrogeras moins sur le bien-fond de tes actes. Dans certains cas, ce sera suffisant pour ne pas souffrir. Voil pourquoi j'ai dit Kahlan des choses qui l'ont blesse et l'ont rendue folle de rage. Je voulais la protger, puisqu'elle allait utiliser l'pe. Comprends-tu maintenant pourquoi je ne t'aurais pas dsign si tu 181 avais t incapable de librer ta colre ? Sans elle, tu aurais t dsarm face la magie et elle t'aurait rduit en bouillie ! Richard tait effray par ce discours, et par ce qu'il avait lu dans les yeux de Kahlan aprs qu'elle eut frapp l'arbre, mais a ne l'incita pas renoncer. Il regarda les montagnes, en direction de la frontire. Derrire ces pics baigns d'une lumire rose ple par le soleil couchant, les tnbres approchaient, montant de l'est. Et elles venaient pour eux ! Il devait trouver un moyen de passer de l'autre ct de la frontire pour affronter la menace. L'pe l'aiderait. Au fond, avec un tel enjeu, c'tait tout ce qui importait. Dans la vie,

tout avait un prix, et il s'acquitterait de celui-l. Son vieil ami lui mit les mains sur les paules et le regarda dans les yeux. Prpare-toi entendre une autre chose que tu n'aimeras pas... (Ses doigts s'enfoncrent presque douloureusement dans la chair de Richard.) Tu ne pourras pas utiliser l'pe de Vrit contre Darken Rahl. Quoi ! Zedd secoua sans douceur le jeune homme. Il est trop puissant ! Pendant l'anne qui lui est alloue, la magie d'Orden le protge. Si tu lves l'pe contre lui, tu seras mort avant qu'elle ne le touche. C'est du dlire ! Tu veux que je sois le Sourcier et que je prenne l'pe, puis tu me dis qu'elle ne me servira rien ! Furieux, Richard se sentit trahi. Contre Rahl, et seulement contre lui ! Mon garon, je n'ai pas invent la magie, je sais seulement comment elle fonctionne. Darken Rahl aussi, hlas. Conscient que a te tuera, il essaiera de te contraindre brandir l'pe face lui. Si tu cdes ta colre, il sera victorieux. Aprs ta mort, se procurer les botes d'Orden ne lui posera aucun problme... 182 Zedd, intervint Kahlan, je pense comme Richard. S'il ne peut pas faire valoir son arme la plus puissante, vaincre sera impossible... Non ! coupa Zedd. Le poing ferm, il tapota le crne de Richard. Voil l'arme la plus puissante d'un Sourcier ! Son esprit. (Il pointa un index sur la poitrine de son protg.) Et son cur ! Les deux jeunes gens n'mirent pas de commentaire.

L'arme, c'est le Sourcier lui-mme ! insista Zedd. L'pe est un outil. Richard trouvera un autre moyen. Il le faut ! Le jeune homme s'avisa qu'il aurait d tre boulevers, furieux, frustr et dcourag. Mais il n'en tait rien. Le lourd rideau de ses diverses options s'tait lev, lui permettant de voir au-del avec un calme et une dtermination des plus tranges. Je suis navr, mon garon... J'aimerais pouvoir changer la magie, mais... Ne te dsole pas, mon vieil ami. Tu as raison, il faut arrter Darken Rahl. C'est tout ce qui compte ! Pour russir, je devais connatre la vrit, et tu me l'as dite franchement. A prsent, moi d'en faire bon usage ! Si nous rcuprons une des botes, Darken Rahl aura le chtiment qu'il mrite. Inutile que j'y assiste, l'essentiel est de savoir que a aura lieu. J'ai affirm que je ne voulais pas devenir un assassin et je le maintiens. L'pe est un bien prcieux, j'en ai conscience, mais ce n'est qu'un outil, comme tu l'as dit, et c'est ainsi que je la considrerai. Sa magie n'est pas une fin en soi. Si je fais l'erreur de le croire, je ne serai pas un Sourcier, mais un usurpateur. A la lumire mourante du crpuscule, Zedd tapota tendrement l'paule de son jeune ami. Tu as tout compris, mon garon... (Il sourit de 183 toutes ses dents.) J'ai bien choisi le Sourcier et je suis fier de moi ! L'autosatisfaction de Zedd amusa beaucoup ses deux compagnons. Mais Kahlan se rembrunit vite. Zedd, j'ai abattu l'arbre que vous aviez plant en

mmoire de votre femme. J'en suis vraiment dso... Ne vous tourmentez pas, chre enfant ! Ainsi, mon pouse adore nous a aids, puisque le Sourcier a compris la vrit grce elle. C'est le meilleur hommage que nous pouvions lui rendre... Richard n'coutait plus ses amis. Il regardait vers l'est, tudiant la muraille de montagnes en qute d'une solution. Passer de l'autre ct de la frontire sans la traverser ? Mais comment ? Et si c'tait impossible ? Seraient-ils coincs en Terre d'Ouest pendant que Rahl chercherait les botes ? Allaient-ils mourir sans pouvoir se dfendre ? Combien il aurait donn pour avoir plus de temps et moins de contraintes ! Et combien il se maudit de perdre son nergie souhaiter l'impossible ! S'il avait eu la certitude que passer de l'autre ct tait faisable, il aurait trouv un moyen ! Mais... Au plus profond de son esprit, une petite voix le narguait, soufflant que c'tait ralisable et qu'il savait comment s'y prendre. Il devait y avoir une solution ! Mais pour l'apprhender, il lui fallait croire que c'tait possible... Autour d'eux, la nuit tombe, la nature fourmillait de sons. Dans les mares, les crapauds coassaient, faisant cho aux cris des oiseaux nocturnes et au bourdonnement des insectes. Des lointaines collines montaient les hurlements des loups, plainte dsespre qui se rpercutait contre les 184 parois rocheuses des montagnes. D'une faon ou d'une autre, ils devaient passer de l'autre ct de ces pics pour s'enfoncer dans l'inconnu.

Les montagnes taient un peu comme la frontire, pensa soudain Richard. Impossible traverser, certes mais on pouvait accder l'autre ct. Pour cela, il suffisait de trouver un dfil... Un dfil ? tait-ce la solution ? En existait-il un ? Richard eut l'impression que la foudre venait de le frapper. Le grimoire ! Le jeune homme sauta d'un pied sur l'autre, gagn par l'excitation. Trs surpris, il s'aperut que Zedd et Kahlan le regardaient calmement, attendant son verdict. Zedd, as-tu aid quelqu'un traverser la frontire ? A part toi, je veux dire... Qui ? N'importe qui ! Rponds, bon sang ! Non, a ne m'est jamais arriv... Faut-il tre un sorcier pour faire passer la frontire quelqu'un ? Oui. Seul un sorcier en est capable. Et Darken Rahl, bien entendu... Richard foudroya le vieil homme du regard. Zedd, nos vies vont dpendre de ta rponse... Jures-tu n'avoir jamais fait traverser la frontire personne ? Le jures-tu ! C'est vrai comme venue de verrat ! Mais o veux-tu en venir ? Tu as trouv un moyen ? Richard ignora la question, trop plong dans sa rflexion pour prendre le temps de rpondre. Il se tourna vers les montagnes et comprit qu'il avait raison. Un dfil permettait de passer de l'autre ct de la frontire ! Son pre l'avait dcouvert et emprunt. 185

Sinon, le Grimoire des Ombres Recenses n'aurait jamais pu tre en Terre d'Ouest ! George Cypher ne l'avait pas apport avant l'rection de la frontire ni trouv en Terre d'Ouest. Pourquoi ? Il y avait une seule rponse ces deux questions : parce que le grimoire avait un pouvoir magique ! S'il avait t en Terre d'Ouest, la frontire ne serait pas apparue. Comme Zedd le lui avait dit, la magie ne pouvait pntrer dans le pays qu'aprs la naissance de la frontire. Son pre avait dcouvert un dfil, il tait all dans les Contres du Milieu et il en avait rapport le grimoire. Richard oscillait entre l'excitation et la confusion. George Cypher avait russi cet exploit ! Une raison de plus pour l'admirer... Et maintenant qu'il savait la chose faisable, le Sourcier ne doutait plus d'y arriver. Il n'avait toujours pas trouv le dfil , mais a ne comptait pas. L'essentiel tait de savoir qu'il en existait un ! Nous devrions aller dner, dit Richard ses deux amis. J'ai mis un ragot mijoter avant ton rveil, rpondit Kahlan, et il y a du pain frais. Fichtre et foutre ! s'cria Zedd, les bras au ciel. Il tait temps que quelqu'un pense nos estomacs ! Aprs avoir mang, dit Richard, nous prparerons le voyage. Il faut choisir ce que nous emporterons, rassembler des provisions et faire nos bagages. Ensuite, nous nous offrirons une bonne nuit de sommeil. Le dpart est prvu pour les premires lueurs de l'aube... Il prit le chemin de la maison. La lumire du feu de bois, qu'il apercevait travers les fentres, leur promettait une orgie de chaleur et de paix. Zedd le retint par un bras.

Et o irons-nous demain l'aube, mon garon ? 186 Dans les Contres du Milieu, rpondit Richard sans se retourner. Zedd en tait la moiti de sa seconde assiette de ragot quand il parvint s'arrter assez longtemps de manger pour poser une question. Alors, Richard, qu'as-tu trouv ? Il y aurait un moyen de passer de l'autre ct de la frontire ? Exactement ! Tu en es sr ? Comment faire a sans la traverser ? Il n'est pas obligatoire de se mouiller pour franchir une rivire, rpondit le jeune homme en remuant son ragot. La lueur vacillante de la lampe huile se reflta sur les visages perplexes de Zedd et de Kahlan. Histoire de se donner une contenance, la jeune femme lana un petit morceau de viande au chat du sorcier, assis sur son sant prs de la table, juste au cas o... Zedd avala une norme bouche de pain avant de poser sa question suivante. Et comment sais-tu qu'il y a un moyen de passer ? Il y en a un... C'est tout ce qui compte. Richard, fit Zedd, l'air aussi innocent que l'enfant qui vient de natre, nous sommes tes amis. (Il engloutit la file deux fabuleuses cuilleres de ragot.) Il n'y a pas de secret entre nous... Tu dois tout nous dire ! Le Sourcier regarda le vieil homme, puis Kahlan, et clata de rire. J'ai rencontr de parfaits inconnus qui m'ont davantage parl d'eux-mmes que vous...

Ses compagnons frmirent sous la rebuffade, mais ils n'osrent pas insister. 187 Aprs cet incident, la conversation roula sur ce qu'ils devraient emporter, sur les prparatifs qu'ils pouvaient se permettre dans un si court dlai et sur les points traiter en priorit. Puis ils firent une liste de tous les objets auxquels ils pensrent... Il y avait tellement faire, et si peu de temps ! Kahlan, dit Richard entre deux bouches, il parat que tu as beaucoup voyag dans les Contres du Milieu. Portais-tu cette robe ? Oui... C'est grce elle que les gens me reconnaissent. Tu sais, je ne campe pas dans les bois ! Partout ou je vais, on m'offre le gte et le couvert, plus tout ce que je demande... Richard sentit la gne de son amie. Il n'insista pas, mais il lui parut vident que la robe tait bien davantage qu'un banal vtement achet dans une boutique. Hum... Puisque nous sommes tous les trois recherchs, il vaudrait mieux qu'on ne te reconnaisse pas... Nous devrons rester l'cart des gens et voyager dans la fort autant que possible. (La jeune femme et le sorcier approuvrent du chef.) Il te faut des vtements adapts, mais nous n'avons rien ici qui te conviendrait... On devra s'en procurer en chemin. En attendant, je peux te prter un manteau capuche qui te tiendra chaud... Ce ne sera pas de refus, dit Kahlan. J'en ai assez d'avoir froid, et, crois-moi, se promener en robe dans la nature n'a rien d'agrable ! Elle s'arrta de manger avant les deux hommes et posa son assiette demi pleine au pied de sa chaise.

Le chat se prcipita. Dot du mme apptit que son matre, il fit un sort au ragot en un temps record. Ils dbattirent de chaque objet qu'ils emporteraient et rflchirent aux moyens de se passer de ceux qu'ils laisseraient. Aucun d'eux n'aurait pu dire combien 188 durerait leur absence. Mais si Terre d'Ouest tait un grand pays, les Contres du Milieu s'tendaient sur un territoire encore plus vaste. Richard regretta qu'ils ne puissent pas passer par chez lui. Habitu aux longues randonnes, il y gardait tous les vivres et les fournitures ncessaires. Mais c'aurait t un trop grand risque. Il valait cent fois mieux s'approvisionner ailleurs, ou s'accommoder du manque, que d'affronter ce qui les attendait dans sa maison. Il ne savait toujours pas o il trouverait son dfil et a ne l'inquitait pas. Aprs tout, la nuit portait conseil, disait-on. Pour le moment, il se satisfaisait de savoir qu'un passage existait. Le chat releva la tte, courut vers la porte et s'arrta mi-chemin, tous les poils hrisss. Les trois humains se turent aussitt. La lueur d'un feu se refltait sur la vitre de la fentre de devant. Elle ne venait pas de la chemine, mais de dehors... a sent la poix qui brle, dit Kahlan. Tous les trois se levrent d'un bond. Richard saisit au passage l'pe accroche au dossier de sa chaise. Il voulut regarder par la fentre, mais Zedd, soucieux de ne pas perdre de temps, se prcipita dehors, Kahlan sur les talons. Captant du coin de l'il la lueur de plusieurs torches, Richard leur embota le pas. Une cinquantaine d'hommes avaient investi le ter-

rain, devant la maison. Si certains portaient des torches, la majorit brandissaient des armes de fortune : des haches de bcheron, des fourches, des faux ou des manches de pioche. Tous taient vtus de leurs habits de travail. Richard reconnut bon nombre de visages : des pres de famille honntes et durs au labeur. Mais ce soir, ils ne ressemblaient plus de braves gens. Fous de colre, ils voquaient plutt une meute de prdateurs. 189 Zedd s'tait camp au milieu du porche, les poings sur ses hanches osseuses. Il souriait sous sa masse de cheveux blancs colors de rose par la lueur des torches. Que se passe-t-il, les amis ? demanda-t-il. Des murmures coururent dans les rangs et plusieurs costauds firent un pas en avant. Richard reconnut leur porte-parole, un type appel Jehan. La magie, dit-il. La magie sme le trouble dans la rgion. Et tu es l'il du cyclone, vieil homme ! Ou devrais-je dire : vieux sorcier ? Un sorcier, moi ? rpta Zedd, vivante incarnation de la stupfaction. C'est bien ce que j'ai dit ! (Les yeux brillants de rage de Jehan se posrent sur Richard puis sur Kahlan.) Nous n'avons rien contre vous... Seul le vieillard est concern. Mais fichez le camp, ou vous partagerez son sort. Richard frmit intrieurement. Comment un homme qu'il connaissait si bien pouvait-il tenir de pareils propos ? Et tre soutenu par les autres ? Kahlan vint se placer devant Zedd. Quand elle s'immobilisa, les plis de sa robe voletrent gracieusement

autour de ses jambes. Partez, dit-elle, avant de regretter amrement d'tre venus... Eh bien, quelle surprise ! ricana Jehan. Deux sorciers pour le prix d'un ! Ses compagnons braillrent des insultes en brandissant leurs armes. Richard avana, dpassa Zedd et Kahlan et tendit un bras derrire lui pour les empcher d'avancer. Jehan, comment va Sara ? demanda-t-il, aussi amical que de coutume. Voil un moment que je ne vous ai pas vus, tous les deux... (Jehan ne rpondant pas, Richard regarda les hommes qui se massaient derrire lui.) Mes amis, je vous connais presque tous, et 190 je sais que vous tes de braves gens. Vous regretteriez vos actes demain matin... Jehan, tes hommes et toi, allez retrouver vos familles. Je t'en prie, coute-moi ! Jehan pointa son manche de pioche sur Zedd. Ce vieillard est un sorcier ! Nous allons en finir avec lui ! (Il dsigna Kahlan.) Et avec elle ! Si tu ne veux pas crever avec eux, Richard, va-t'en d'ici ! Dans l'air charg de relents de poix calcine et d'effluves de transpiration, les hommes grognrent leur approbation. Quand ils comprirent que Richard ne fuirait pas, ceux du deuxime rang avancrent, poussant ceux du premier... Richard dgaina l'pe. Lorsque sa curieuse note mtallique retentit, les agresseurs reculrent, marmonnant que le jeune homme tait pass du ct des suppts de la sorcellerie. Loin de reculer, Jehan chargea en brandissant son manche de pioche. La lame de Richard fendit l'air, dcapitant l'arme improvise moins de dix pouces

au-dessus des phalanges de Jehan. La partie proprement coupe vola dans les airs et atterrit dans des buissons avec un bruit sourd. Jehan se ptrifia, un pied sur la premire marche, l'autre encore sur le sol. La pointe de l'pe taquinait sa pomme d'Adam. Rsistant l'envie d'enfoncer l'acier dans la gorge de son adversaire, Richard se pencha en avant et joua de la pointe de son arme pour obliger Jehan lever la tte et le regarder dans les yeux. Un pas de plus, souffla Richard d'une voix si froide qu'elle coupa le souffle de Jehan, et ta tte prendra le mme chemin. Maintenant, recule ! Jehan obit. Mais ds qu'il fut revenu prs de ses compagnons, il reprit du poil de la bte. Tu ne nous arrteras pas, Richard ! Nous sommes l pour sauver nos familles ! 191 De quelle menace ? cria Richard. (Du bout de son arme, il dsigna un autre homme.) Franck, quand ta femme tait malade, n'est-ce pas Zedd qui l'a gurie avec une de ses potions ? (Il pointa l'pe sur un autre paysan.) Wilheim, n'es-tu pas venu voir Zedd pour savoir quand il pleuvrait, histoire de faire ta rcolte avant ? (La lame revint sous le menton de Jehan.) Quand ta fille tait perdue dans la fort, n'est-ce pas Zedd qui a sond les nuages toute la nuit, puis qui est all sa recherche et l'a ramene chez toi ? (Jehan et quelques hommes baissrent les yeux. Richard rengaina son pe d'un geste rageur.) Zedd vous a aids. Il vous a guris, il a retrouv vos enfants et il a partag avec vous tout ce qu'il avait... Seul un sorcier peut faire ce genre de choses !

cria une voix, au dernier rang. A-t-il jamais essay de vous nuire ? demanda Richard en marchant de long en large sur le porche, histoire que son regard pse sur tous les agresseurs. Il ne vous a pas fait le moindre mal ! Et c'est votre bienfaiteur ! Pourquoi voulez-vous molester un ami ? Les paysans murmurrent entre eux, ne sachant plus o ils en taient. Mais leur confusion ne dura pas. Il a utilis la magie ! beugla Jehan. La sorcellerie, mme ! Tant qu'il sera dans les environs, nos familles risqueront le pire ! Avant que Richard ne puisse rpondre, Zedd le tira en arrire. Tournant la tte, il aperut le visage du vieil homme, qui ne semblait pas le moins du monde inquiet. Au contraire, il paraissait s'amuser comme un petit fou. Vous avez t trs impressionnants, dit-il ses jeunes amis. Bravo ! Mais il est temps de me laisser prendre les choses en main. (Il fit face aux paysans en colre.) Bonsoir, mes nobles sires... Je me rjouis de 192 votre visite. (Certains hommes le salurent de la tte et d'autres, machinalement, relevrent leur chapeau,) Auriez-vous la gentillesse, avant de me mettre en pices, de me laisser parler un peu avec mes deux compagnons ? Tous les hommes hochrent la tte ou grognrent leur assentiment. Zedd tira Richard et Kahlan sous le porche et baissa le ton. Une petite leon de dosage du pouvoir, mes enfants ! (Il titilla du bout de l'index le nez de Kahlan.) Pas assez, ma petite... (Il passa au nez de Richard.) Beaucoup trop, mon garon. (Tapotant son propre

appendice nasal, il battit des paupires et dclara :) Exactement ce qu'il faut ! (Il saisit le menton de Kahlan.) Si je t'avais laisse faire, il aurait fallu creuser des tombes cette nuit, et les ntres auraient t du nombre. Cela dit, merci pour ta noblesse d'esprit. Et je te remercie de te soucier autant de moi. (Il posa une main sur l'paule de Richard.) Et si je m'tais repos sur toi, il y aurait eu encore plus de spultures et nous serions rests seuls pour les creuser. A mon ge, c'est un exercice contre-indiqu, et nous avons plus important faire. Mais question noblesse, tu as t parfait aussi. Il prit galement Richard par le menton, A prsent, fin de la rcration ! Le cur du problme, ce n'est pas ce que vous avez dit ces hommes, mais leur volont de ne pas entendre. Pour qu'ils coutent, il faut d'abord retenir leur attention,.. (Il fit un clin d'il aux deux jeunes gens.) Regardez et prenez-en de la graine. coutez mes paroles, mme si elles n'auront aucun effet sur vous. Il lcha le menton de ses amis et se tourna vers Jehan, tout sourire. Au fait, comment va ta fille ? 193 Trs bien... Mais une de mes vaches a accouch d'un veau deux ttes. Vraiment ? Et pourquoi est-ce arriv, selon toi ? Parce que tu es un sorcier ! Nous y revoil... Quel fichu problme ! Chers amis, voulez-vous m'triper sur la base d'une accusation si vague ? Moi, je m'inquiterais d'avoir commis un meurtre aussi peu prcis smantiquement... Smanti-quoi ? lana un grand type, dpass.

Eh bien, c'est trs simple, si j'ose dire... Sorcier est un mot passe-partout, n'est-ce pas ? Par exemple, quand on veut dire qu'une chose est facile, on emploie souvent l'expression : Ce n'est pas sorcier... Du coup, vous me tueriez parce que je suis difficile ? Voil qui parat un peu court ! Heureusement, je peux vous aider ! Il suffit de choisir une accusation explicite. Alors, coutez bien, et dcidez ce que je suis vraiment... Il prit une profonde inspiration, comme un plongeur dcid rester longtemps sous l'eau. Un alchimiste ? Un archimage ? Un devin ? Un enchanteur ? Un envoteur ? Un jeteur de sorts ? Un astrologue ? Un ensorceleur ? Un magicien ? Un ncromancien ? Un thaumaturge ? Un voyant ? Un prestidigitateur ? Un anthropomancien ? Nous pensons que tu es tout a la fois, coupa Jehan, et nous voulons avoir ta peau pour a ! Fichtre et foutre... murmura Zedd en se grattant le menton, j'ignorais que vous tiez si courageux. De sacrs hros, mme ! Et pourquoi a ? demanda Jehan. Vous savez de quoi est capable un homme, mme vieux comme moi, qui a tous ces pouvoirs ? Les paysans se concertrent puis entreprirent de dresser une liste voix haute. 194 Faire natre des veaux deux ttes. Prvoir le temps. Retrouver les gens qui se sont perdus. Tuer les bbs dans le ventre de leurs mres. Rendre les hommes impuissants et inciter leurs pouses les quitter... Comme si ce n'tait pas suffisant, d'autres propositions furent avances. Faire bouillir l'eau. Rendre les gens infirmes. Les

transformer en crapauds. Les tuer d'un seul regard. Invoquer des dmons... Zedd attendit que ses vis--vis soient court d'imagination. Vous comprenez mieux pourquoi je vous trouve courageux, prsent ? Il faut tre des monstres de bravoure pour affronter de tels prils avec pour seules armes des fourches et des haches ! Qu'est-ce que je vous admire ! Zedd se tut et secoua la tte, imitant merveille une incrdulit mle de respect... Voyant que ses interlocuteurs n'en menaient pas large, il en rajouta et dcrivit par le menu toutes sortes de manifestations de la magie, des plus ludiques aux plus terrifiantes. Pendant plus d'une demi-heure, ses meurtriers en puissance l'coutrent, fascins. Richard et Kahlan crurent qu'ils allaient mourir d'ennui, mais ils durent reconnatre que la manuvre tait efficace. Dans la foule, plus rien ne bougeait part les flammes vacillantes des torches. La colre avait cd la place la peur. Au fil de son discours, Zedd avait durci le ton, passant de l'onctuosit la franche menace. Et maintenant, conclut-il, une dernire question : selon vous, que devrions-nous faire ? Et si vous nous laissiez partir sans nous blesser ? lana un des hommes. Les autres approuvrent chaleureusement. 195 Zedd agita un index vengeur devant son nez. Dsol, mais a ne me va pas... Si j'ai bien compris, vous comptiez me tuer. Ma vie est mon bien le plus prcieux et vous songiez m'en dpossder.

Ne pas vous punir serait de la faiblesse. (Zedd fit un pas en avant. Ses bourreaux reculrent, terroriss.) Pour vous chtier d'avoir voulu m'occire, je vais vous retirer tous quelque chose. Pas vos vies, mais ce que vous avez de plus prcieux. Oui, ce que vous chrissez le plus ! (Il fit des arabesques dans l'air au-dessus des ttes de ses... victimes.) Voil, c'est fait... Les hommes crirent comme si on leur avait arrach les yeux. Richard et Kahlan, presque assoupis contre la faade, s'brourent en sursaut. Un long moment, personne ne broncha. Puis un grand type, au milieu de la foule, fourra une main dans sa poche et s'cria : Mon or, il n'est plus l ! Non, non, ce n'est pas a... dit Zedd en roulant de gros yeux. J'ai parl de ce qui vous est le plus prcieux. La source de votre fiert. Sur le coup, personne ne comprit. Ensuite, quelques fronts se plissrent d'inquitude. Un autre homme glissa une main dans sa poche et ttonna, les yeux carquills de terreur. Puis il gmit et tourna de l'il. Ses compagnons s'cartrent de lui... Bientt, tous eurent une main dans la poche, la recherche de la source de leur fiert . Saisissant leur entrejambe pleine main, certains gmirent et d'autres pleurnichrent. Zedd sourit, satisfait comme un gros chat. Enfin, ce fut la panique parmi les agresseurs. Ils sautaient sur place, pleuraient chaudes larmes, s'accrochaient les uns aux autres, couraient en rond, appelaient au secours, se laissaient tomber sur le sol pour sangloter comme des enfants... 196

Fichez le camp d'ici ! cria Zedd. Il se tourna vers Kahlan et Richard et les gratifia de son fameux sourire espigle. Piti, Zedd ! crirent quelques hommes. Ne nous laisse pas dans cet tat ! Aide-nous ! Un concert de suppliques s'leva. Zedd s'accorda un dlai raisonnable avant de se retourner. Dois-je comprendre que vous me trouvez trop dur avec vous ? demanda-t-il, jouant merveille la surprise et la sincrit. (Tous les malheureux hochrent la tte.) Et comment arrivez-vous cette conclusion ? Auriez-vous appris quelque chose ? Oui ! cria Jehan. Nous savons dsormais que Richard avait raison. Zedd, tu es notre ami et tu ne nous as jamais fait de mal. (Des hochements de tte frntiques salurent cette dclaration.) Tu nous aides depuis des annes... et nous nous sommes conduits comme des idiots. Pardonne-nous ! Nous nous trompions : utiliser la magie ne fait pas de toi un tre malfique. Zedd, ne te dtourne pas de nous ! Et ne nous laisse pas ainsi... Le sorcier se tapota pensivement les lvres. Eh bien, je dois pouvoir tout remettre en ordre... (Les hommes approchrent.) Mais il faut que vous soyez d'accord avec mes conditions, au demeurant trs quitables. (Jehan et ses compagnons hochrent la tte, prts tout accepter s'il le fallait.) Je vous aiderai si vous jurez de dire, ds qu'on critiquera les sorciers, que la magie ne rend pas ses utilisateurs mchants. Ce sont les actes qui comptent, pas les outils... De plus, vous devrez raconter vos familles que vous avez failli commettre une affreuse erreur, ce soir. Et surtout, rentrez dans les dtails ! Si vous le faites, je vous rendrai votre bien le plus prcieux. March conclu ?

Des oui enthousiastes montrent de toute part. 197 C'est vraiment trs quitable, Zedd, dit Jehan. Merci ! Ses compagnons et lui tournrent les talons, presss de se dfiler. Mes amis, dit Zedd, encore une chose... (Tous se ptrifirent.) Pourriez-vous ramasser vos outils avant de prendre cong ? A mon ge, et avec ma mauvaise vue, je pourrais trbucher dessus et me blesser... Surveillant le sorcier du coin de l'il, les hommes s'excutrent puis dtalrent sans demander leur reste. Richard et Kahlan, chacun d'un ct de Zedd, savourrent cette piteuse retraite. Quels idiots... marmonna le sorcier. En pleine nuit, avec pour seule lumire la lueur du feu, derrire la fentre, Richard avait du mal distinguer le visage de son ami. Mais il vit quand mme qu'il souriait de toutes ses dents. Mes enfants, dit-il, voil un ragot qui nous a t servi par une main invisible... Zedd, demanda Kahlan, avez-vous vraiment... hum... fait disparatre leurs attributs virils ? Ce serait une sacre magie... Hlas, a dpasse mes pouvoirs ! Chre enfant, je les ai simplement convaincus de le croire ! Ds lors, leur imagination a fait tout le travail ! Alors, dit Richard, bizarrement du, ce n'tait qu'un truc ? Moi qui croyais que tu avais jet un vritable sort... Parfois, un truc bien fait est plus efficace que la magie. J'irais mme jusqu' dire qu'un bon truc est dj de la magie !

Mais a n'tait qu'une illusion ? Zedd brandit de nouveau son index. Mon garon, c'est le rsultat qui compte ! Avec ta mthode, ces hommes auraient perdu leurs ttes... 198 Eh bien, dit Richard, amus, je crois que certains auraient prfr a au tour que tu leur as jou. C'est ce que tu voulais nous apprendre ? Une illusion peut aussi bien marcher que la vritable magie ? Oui... et plus important : la main invisible dont je parlais est celle de Darken Rahl. Mais ce soir, il a commis une erreur : recourir des forces insuffisantes pour accomplir une mission. Une mauvaise stratgie de ce type donne une seconde chance l'adversaire. C'est a, la leon que tu dois retenir. Ne l'oublie jamais, car tu risques de ne pas avoir de seconde chance quand ton tour viendra... Pourquoi Rahl a-t-il commis cette erreur ? Je n'en sais rien, avoua Zedd. Peut-tre parce qu'il n'a pas encore assez de pouvoir dans ce pays. Mais a reste une idiotie, parce que nous voil sur nos gardes, maintenant... Ils se tournrent vers la porte, presss de rentrer. Il leur restait beaucoup faire avant de dormir. Richard rvisait mentalement la liste de leurs tches quand une sensation trange le fora s'immobiliser. Soudain, une ide explosa dans sa tte. Le souffle court, il se retourna et saisit Zedd par sa tunique. Nous devons partir d'ici ! Tout de suite ! Pardon ? Zedd, Darken Rahl n'est pas idiot ! Il veut que nous nous sentions en scurit. Et que nous pchions par excs de confiance. Il sait que nous sommes assez

malins pour venir bout d'une bande de paysans. Son but, c'est que nous passions un long moment nous congratuler, histoire qu'il ait le temps de nous tomber dessus en personne. Il n'a pas peur de toi - puisque tu l'estimes plus fort qu'un sorcier -, il ne redoute pas l'pe et Kahlan ne peut rien contre lui. En ce moment mme, il approche de nous. Il prvoit de nous avoir 199 tous les trois en mme temps, cette nuit ! Ce n'tait pas une erreur, mais une ruse ! Comme tu viens de le dire, un truc marche parfois mieux que la magie. Il a endormi notre mfiance ! Zedd, Richard a raison, dit Kahlan, trs ple. C'est le mode de pense de Rahl. Sa marque de fabrique. Il adore prendre ses ennemis contre-pied. Il faut filer tout de suite ! Fichtre et foutre ! Quel vieux crtin je suis ! Vous avez raison, nous devons partir, mais je ne peux pas abandonner mon rocher. Il s'loigna au pas de course. Zedd, nous n'avons pas le temps ! Le sorcier gravissait dj la colline, sa tunique et ses cheveux volant au vent. Kahlan suivit Richard dans la maison. Le Sourcier bouillait de rage. Leur ennemi les avait pousss s'endormir sur leurs lauriers. Comment avait-il pu tre assez idiot pour sous-estimer Darken Rahl ? Richard glissa une main sous sa chemise et constata que le croc tait toujours l. Rassur, il ramassa son sac dos, prs de la chemine, courut dans sa chambre et en ressortit avec son manteau de forestier, qu'il posa sur les paules de Kahlan.

Il jeta un coup d'il autour de lui pour voir s'il pouvait emporter autre chose, mais il ne vit rien qui vaille la peine de mettre leurs vies en danger. Prenant Kahlan par le bras, il sortit avec elle de la maison. Zedd tait dj de retour, essouffl mais ravi. Et le rocher ? demanda Richard. Le vieil homme n'avait pas pu le soulever et encore moins le transporter. Dans ma poche, rpondit-il, souriant. 200 Richard ne prit pas le temps de s'merveiller du prodige. Le chat apparut soudain, comme conscient du danger, et se frotta frntiquement contre leurs jambes. Impossible de te laisser ici, dit Zedd en le ramassant. a sentira bientt le roussi... Il souleva le rabat du sac de Richard et fourra l'animal l'intrieur. Averti par le frisson qui courut le long de son chine, Richard sonda les tnbres, autour de lui, la recherche d'un dtail inhabituel ou d'un ennemi tapi dans l'ombre. Il ne vit rien, mais sentit qu'on les espionnait. Que se passe-t-il ? demanda Kahlan, qui avait remarqu son mange. Il ne voyait rien. Pourtant, il aurait jur qu'on les observait. Mais ce devait tre un effet de son imagination. Rien... rpondit-il. Allons-y ! Il guida ses compagnons travers une zone peu boise qu'il connaissait assez bien pour s'orienter les yeux ferms. Quand ils arrivrent sur la piste, ils prirent vers le sud et marchrent en silence. Enfin, presque, car Zedd ne put pas s'empcher de

marmonner au sujet de sa stupidit. Au bout d'un moment, Kahlan lui dit qu'il tait trop dur avec luimme. Ils avaient tous t idiots et mritaient de partager le blme. Mais ils avaient russi fuir temps, et cela seul importait. Sur cette piste trs praticable - presque une route -, ils purent marcher de front, Richard au milieu, Zedd sur sa gauche et Kahlan sur sa droite. Le chat sortit la tte du sac et contempla le paysage. Depuis qu'il tait chaton, il adorait voyager de cette manire. A la lueur de la lune, Richard aperut la haute silhouette de quelques pins-compagnons, mais il ne pensa 201 pas un instant s'y rfugier. Ils devaient s'loigner au plus vite. La nuit tait plutt frache, mais en progressant ce rythme, ils n'auraient pas froid. De toute faon, Kahlan avait le manteau... Aprs environ une demi-heure de marche force, Zedd ordonna une pause. Puis il plongea une main dans sa poche et en sortit une poigne de poudre qu'il jeta sur le chemin, derrire eux. Les particules d'argent s'envolrent, s'enfoncrent dans l'obscurit et disparurent un tournant. C'tait quoi ? demanda Richard. Un peu de poussire magique... Elle couvrira nos traces pour que Rahl ne puisse pas nous suivre. a n'abusera pas son nuage... Exact. Mais il lui donnera seulement une ide gnrale de notre position. Si nous nous dplaons sans cesse, a ne lui sera pas trs utile. C'est seulement quand tu t'arrtes, comme chez moi, que Rahl peut te tomber dessus. Ils continurent vers le sud, sur la piste borde de

pins qui serpentait dans les collines. Au sommet d'une butte, un bruit formidable les fora se retourner. Dans le lointain, une colonne de flammes et de fume dchirait les tnbres. Ma maison brle... lcha Zedd. Darken Rahl est arriv et il n'est pas content du tout ! Zedd, dit Kahlan, je suis navre. Il n'y a pas de quoi, mon enfant. C'tait une vieille bicoque. Mieux vaut elle que nous ! Richard, demanda la jeune femme alors qu'ils se remettaient en route, sais-tu au moins o nous allons ? Oui, rpondit le Sourcier, tout tonn et fier de constater que c'tait vrai. Ils continurent s'enfoncer dans la nuit. Dans le ciel, les deux normes btes ailes qui les 202 espionnaient, leurs yeux verts brillant de voracit piqurent soudain en silence. Les ailes le long du corps pour gagner de la vitesse, elles se lancrent sur la piste de leurs proies. Chapitre 11 Ce fut le chat qui sauva Richard. Effray, il mit un miaulement dsespr, sauta sur la tte du Sourcier et le fora se baisser. Pas assez pour que le garn le manque, mais suffisamment pour ne pas encaisser l'impact de plein fouet. Les griffes du monstre lui raclrent pourtant les omoplates et il s'tala plat ventre dans la poussire, le souffle coup. Avant qu'il puisse reprendre une inspiration, la bte lui sauta sur le dos, son poids l'empchant de respirer et de dgainer

son pe. Du coin de l'il, il vit Zedd tre projet dans un bosquet par un deuxime garn. Richard se prpara aux coups de griffes qui allaient invitablement suivre. Mais avant que le monstre le dchiquette, Kahlan, toujours debout sur le chemin, lui lana au museau des pierres qui rebondirent sans lui faire de mal mais le dconcentrrent. Le garn rugit, la gueule grande ouverte. Son cri dchirant la nuit, il ne lcha pas Richard, pig comme une souris sous la patte d'un chat. Les poumons en feu, il lutta pour se soulever tandis que des mouches sang lui piquaient le cou. Il lana une main en arrire, saisit une pleine poigne de fourrure et tira pour carter l'norme bras de son dos. A la taille du membre, il comprit qu'il avait 204 affaire un garn queue courte. L'animal tait beaucoup plus gros et dangereux que son congnre longue queue qu'ils avaient vu dans la clairire. L'pe tait coince sous son ventre et la garde s'enfonait douloureusement dans son estomac. Il ne pouvait pas l'atteindre. Les veines de son cou brlaient comme si de l'acide avait remplac son sang. Richard sentit qu'il allait perdre connaissance. Bien qu'il se dbattt toujours, les grognements du monstre lui semblaient de moins en moins forts et de plus en plus lointains. Emporte par sa frnsie, Kahlan approcha trop du garn, qui tendit un bras avec une rapidit terrifiante et l'attrapa par les cheveux. Ce faisant, il se dplaa assez pour laisser Richard se remplir les poumons d'air. Hlas, il ne pouvait toujours pas bouger. Kahlan hurla de douleur. Jailli de nulle part, le chat, toutes griffes dehors,

sauta au visage du monstre et s'attaqua ses yeux. Pour s'en dbarrasser, le garn dut lever le bras qui ne tenait pas Kahlan. Saisissant l'occasion, Richard roula sur le ct, se releva dans le mme mouvement, dgaina son pe et l'abattit sur le bras du monstre qui emprisonnait son amie. Le membre tranch net, Kahlan tituba en arrire, de nouveau libre. Avec un rugissement furieux, la crature frappa son adversaire d'un revers de son bras indemne et l'empcha de lever de nouveau son pe. Richard vola dans les airs puis atterrit sur le dos. Il s'assit lentement, demi sonn. Arrache sa main par la violence du choc, l'pe n'tait plus en vue. A coup sr, elle tait tombe quelque part dans les broussailles... Au milieu du chemin, alors que du sang coulait 205 gros bouillons de son moignon, le garn hurlait de douleur. Mais ses yeux verts cherchaient dj l'objet de sa haine. Trs vite, ils se rivrent sur Richard. Kahlan n'tait plus dans le champ de vision du Sourcier... Sur sa droite, entre les arbres, un clair inonda la scne d'une aveuglante lumire blanche. L'explosion qui suivit manqua percer les tympans de Richard. L'onde de choc le projeta contre un arbre et parvint faire basculer le garn en arrire. Des flammes jaillirent entre les troncs, suivies par des clats de bois et d'autres dbris volants, puis par d'paisses volutes de fume. Pendant que le garn se relevait, Richard se lana la recherche de son pe. A demi aveugl par la lueur

de l'explosion, il dut se contenter de ttonner au hasard. Mais il y voyait encore assez pour remarquer que le monstre repassait l'assaut. Une incroyable colre monta en lui. Il sentit qu'elle bouillonnait aussi dans l'pe. La magie de l'arme, invoque par son matre, se manifesta lui. Le Sourcier appela son pe, la convoqua, l'implora de lui revenir... L'arme gisait devant lui, sur le chemin. Il en tait aussi sr que s'il connaissait sa position exacte, comme s'il lui avait suffi de tendre la main pour la toucher. Il avana, les jambes en coton... Prs de l'endroit o le garn l'avait si durement frapp, il vit des silhouettes passer devant lui sans parvenir les identifier. Tout ce qu'il savait, cet instant, c'tait que chaque inspiration dchirait son flanc gauche. Des mouches sang s'crasant sur son visage, il ne sut bientt plus o il tait ni o se trouvait le chemin. Mais il savait toujours o l'attendait l'pe de Vrit. 206 Il se pencha pour la ramasser. Un instant, ses doigts touchrent la lame et il crut apercevoir Zedd. Puis le garn le tira par le bras droit, l'entoura de ses ailes poisseuses, le serra contre lui et le souleva du sol. Quand une vague de douleur dferla dans son flanc gauche, Richard ne put s'empcher de crier. Il se tut lorsque des yeux verts se rivrent dans les siens, la gueule bante du monstre ne laissant aucun doute sur ce qui allait suivre. Une haleine ftide agressa les narines du Sourcier quand le garn l'attira vers ses crocs poisseux de bave.

De toutes ses forces, Richard dcocha une ruade qui atteignit sa cible : le moignon de bras de la bte ! Le garn rugit de douleur et le lcha. Une dizaine de pas derrire eux, Zedd sortit du couvert des arbres. Tomb genoux, le Sourcier saisit son pe. Zedd tendit les mains, doigts carts. Des flammes magiques jaillirent et volrent vers leur cible en sifflant comme des serpents. Elles illuminrent tout sur leur passage, grandirent et s'unirent pour former une boule de feu en constante expansion qui voquait une crature vivante. Le fabuleux projectile percuta le dos de la bte avec un bruit mat. En un clin d'il, des flammes bleues et jaunes envelopprent le garn et commencrent le consumer. Les mouches sang explosrent pendant que le feu magique dvorait le monstre. Le garn disparut dans la fournaise, qui se volatilisa quelques instants plus tard. Dans l'air de la nuit, redevenue paisible, il ne flottait plus qu'une odeur de fourrure brle et de fume. Richard s'effondra, puis et perclus de douleur. Dans son dos, les plaies souilles de poussire et couvertes de gravillons lui faisaient un mal de chien. 207 chaque inspiration, son flanc gauche semblait vouloir se dchirer. Rester tendu l, voil tout ce qu'il dsirait. Sentant qu'il tenait encore l'pe, il laissa le pouvoir l'envahir. La colre de l'arme l'aiderait ignorer sa souffrance ! Le chat s'approcha, lui passa sa langue rpeuse sur les joues et lui flanqua de gentils coups de tte. Merci, matou... souffla le Sourcier.

Zedd et Kahlan accoururent, se penchrent sur lui et voulurent le prendre par les bras pour l'aider se relever. Non ! Vous allez me faire mal ! Laissez-moi me redresser tout seul. Un problme ? demanda Zedd. Le garn m'a frapp au ct gauche. C'est trs douloureux... Voyons un peu a... Le vieil homme palpa dlicatement les ctes de Richard, qui grimaa de douleur. Aucun os ne perce la peau... Ce ne doit pas tre si grave que a ! Richard se retint de ricaner, certain que a lui ferait encore plus mal. Zedd, cette fois, tu n'as pas eu recours un truc, mais la magie ! A la magie, oui, confirma le sorcier. Et s'il nous piait, Darken Rahl a d s'en apercevoir aussi. Il ne faut pas traner ici ! Voyons si je peux t'aider. Kahlan s'agenouilla de l'autre ct de Richard et posa doucement les doigts sur la main qui tenait l'pe - et la magie. A ce contact, le Sourcier sentit jaillir de l'arme une dcharge d'nergie qui manqua lui couper de nouveau le souffle. L'pe, comprit-il, essayait de l'avertir et de le protger. Kahlan lui sourit. Elle ne s'tait aperue de rien. 208 Zedd plaqua une main sur les ctes de son jeune ami, lui mit un index sous le menton et parla d'une voix calme et rassurante. En l'coutant, Richard tenta de se convaincre que l'pe n'avait pas ragi au contact des doigts de Kahlan sur sa peau...

Zedd l'informa qu'il avait trois ctes casses. Un peu de magie, prcisa-t-il, les renforcerait et les protgerait jusqu' ce qu'elles soient guries. Sur un ton trs trange, il ajouta que la douleur diminuerait mais ne disparatrait pas avant que tout soit ressoud. Il continua parler, mais ses mots perdirent toute signification pour son patient... Quand ce fut fini, Richard eut le sentiment de se rveiller d'une bonne nuit de sommeil. Il s'assit et constata que la souffrance tait supportable. Avant de se lever, il prit soin de remercier le vieil homme. Puis il posa son pe et tmoigna de nouveau sa reconnaissance au chat. Confiant l'animal Kahlan, il se mit la recherche de son sac et le trouva au milieu du chemin, o il tait tomb pendant la bataille. Les plaies, dans son dos, restaient douloureuses, mais il s'en inquiterait quand ils seraient arrivs destination. S'assurant que les deux autres ne regardaient pas, il enleva le croc de son cou et le glissa dans sa poche. Ensuite, il demanda ses amis s'ils taient blesss. Vex par cette question, Zedd dclara qu'il n'tait pas aussi fragile qu'il le paraissait. Plus sobre, Kahlan annona qu'elle allait bien - grce lui. Quand Richard prcisa qu'il esprait ne jamais participer un concours de lancer de pierres o elle serait inscrite, elle sourit d'aise tout en remettant le chat dans le sac dos. Richard la regarda ramasser son manteau et l'enfiler. Il tait toujours perplexe au souvenir de la raction de l'pe, au moment o elle l'avait touch. 209 Il faut filer... leur rappela Zedd. Aprs environ un quart de lieue, plusieurs petits che-

mins vinrent croiser le leur. Richard s'engagea sur celui qui l'intressait pendant que Zedd semait de nouveau sa poudre magique pour couvrir leurs traces. Le sentier s'trcissant, ils marchrent en file indienne, Richard en tte, Kahlan derrire lui et Zedd fermant la marche. Ils gardrent constamment un il sur le ciel et Richard ne lcha pas un instant la garde de son pe... Projetes par le clair de lune, les ombres des branches agites par le vent passaient et repassaient sur la solide porte de chne aux normes gonds en fer. Kahlan et Zedd ayant refus d'escalader la clture hrisse de piques du jardin, Richard s'tait approch seul de la maison. Il allait frapper la porte quand une main puissante le saisit par les cheveux. La lame d'un couteau se plaqua simultanment sur sa gorge. Chase... souffla-t-il, ptrifi. Richard ! s'exclama son ami avant de lui lcher les cheveux. Que fiches-tu ici en plein milieu de la nuit ? Tu sais, il faut tre idiot pour essayer d'entrer chez moi par effraction ! Qui parle d'effraction ? Je ne voulais pas rveiller toute la maison... Tu es couvert de sang... Le tien, ou celui de quelqu'un d'autre ? Surtout le mien, j'en ai peur... Chase, va ouvrir ton portail. Kahlan et Zedd attendent dehors. Nous avons besoin de toi... Jurant comme un charretier chaque fois qu'il marchait sur des brindilles ou des cailloux - une exprience dplaisante quand on est pieds nus -, Chase alla chercher les amis de Richard et les invita entrer. 210

Emma Brandstone, son pouse, tait une femme adorable qui ne cessait jamais de sourire. Bref, l'oppos de son mari. Si elle avait intimid quelqu'un, elle aurait eu des remords pendant des jours. Ce bon vieux Chase, lui, n'arrivait pas fermer l'il quand il n'avait pas fichu la frousse un de ses contemporains. Mais ils se ressemblaient sur un point : rien ne paraissait jamais surprendre ou inquiter Emma. A cette heure tardive, dans sa longue chemise de nuit blanche, ses cheveux grisonnant en chignon, elle affichait le mme calme que d'habitude. Imperturbable, elle entreprit de faire du th ses invits, comme s'il tait normal de voir dbarquer en pleine nuit trois olibrius couverts de sang. Cela dit, avec un mari comme Chase, c'tait peut-tre son pain quotidien... Richard pendit son sac au dossier de sa chaise, en sortit le chat et le donna Kahlan. Elle le posa sur ses genoux, lui gratta le dos et dclencha un concert de ronronnements. Zedd prit place de l'autre ct de Richard. Aprs avoir enfil une chemise, Chase alluma les lampes accroches aux grosses poutres de chne. Il avait abattu les arbres lui-mme, se chargeant d'laguer les troncs et de les mettre en place. Les noms de ses enfants taient gravs sur une des poutres. Derrire sa chaise, Richard vit la chemine construite avec les pierres dniches par Chase au cours de ses voyages. Chacune avait une couleur, une forme et une texture uniques. Un des grands plaisirs de Chase, quand il trouvait un auditoire complaisant, consistait prciser d'o elles venaient - et de s'tendre sur les prils qu'il avait bravs pour les

rcuprer. Sur la table, un saladier de bois rempli de pommes attendait le bon vouloir des invits. 211 Personne n'y touchant, Emma l'enleva et posa sa place une thire fumante et un pot de miel. Aprs avoir distribu des tasses, elle dit Richard d'enlever sa chemise et de dplacer un peu sa chaise, pour qu'elle nettoie ses blessures. Une tche, l'vidence, dont elle avait l'habitude. Avec une brosse et de l'eau savonneuse, elle lui frotta les omoplates comme elle l'et fait avec une casserole sale. Richard se mordit les lvres, retint une ou deux fois son souffle et plissa le front de douleur. Emma s'excusa de le torturer ainsi. Mais si elle n'enlevait pas tout maintenant, il le regretterait plus tard. Quand elle eut fini, elle lui scha le dos avec une serviette et appliqua un baume apaisant sur les plaies. Chase s'clipsa et rapporta une chemise propre que Richard enfila avec reconnaissance, puisqu'elle lui fournissait une protection - au moins symbolique contre les soins de son htesse. Quelqu'un a faim? demanda Emma avec un grand sourire. Eh bien, fit Zedd en levant la main, je n'aurais rien contre... (Richard et Kahlan le foudroyant du regard, il se ravisa.) Non, rien pour nous, merci... Emma alla se placer derrire Chase et lui passa une main dans les cheveux. Il se tortilla comme une anguille, embarrass par cette manifestation publique d'affection. N'y tenant plus, il se dgagea sous prtexte de servir le th. Le front pliss, il poussa le pot de miel au centre de

la table. Richard, depuis que je te connais, tu as un talent fou pour viter les ennuis. Mais ces derniers temps, tu sembles avoir perdu la main ! Avant que le jeune homme puisse rpondre, Lee, une des filles du couple, sortit de sa chambre en se 212 frottant les yeux. Quand Chase lui fit une grimace, elle lui rendit bravement la pareille. Oh, dit son pre, quelle vilaine petite fille ! Je crois n'en avoir jamais vu d'aussi laide ! Lee sourit, courut vers Chase, entoura son norme jambe avec ses petits bras et posa la tte sur ses genoux. Ravi, il lui bouriffa les cheveux. Il faut retourner au lit, ma chrie... Un instant ! dit Zedd. Lee, viens donc ici ! (La fillette fit le tour de la table.) Mon vieux chat se plaint de n'avoir jamais d'enfants avec qui jouer. (Lee jeta un coup d'il furtif l'animal.) Tu ne saurais pas chez quels gamins il pourrait faire un petit sjour ? Zedd, et s'il restait ici ? Avec nous, il s'amuserait bien ! Affaire conclue, dit Emma. Lee, il est temps de retourner te coucher. Emma, fit Richard, je peux te demander un service ? Tu prterais des vtements de voyage Kahlan ? Elle a les paules trop larges et les jambes trop longues pour mes tenues, mais celles d'une de mes anes devraient convenir. (Emma sourit Kahlan et lui tendit la main.) Venez, mon amie, allons voir a... Kahlan confia le chat Lee et se leva. J'espre qu'il ne t'ennuiera pas... Mais je crains qu'il tienne absolument dormir avec toi...

Vraiment ! s'exclama l'enfant. Ce sera trs bien ! Elles sortirent toutes les trois. Emma prit soin de fermer la porte derrire elles. Alors ? demanda Chase avant de boire une gorge de th. Tu te souviens de la conspiration dont parlait mon frre ? Elle est pire que ce qu'il pense... 213 Vraiment... Richard tira l'pe de Vrit de son fourreau et la posa sur la table. La lame polie brillait de mille feux. Chase se pencha en avant et souleva l'arme du bout des doigts. Il la fit glisser sur ses paumes, l'tudia longuement et passa l'index le long du mot Vrit grav sur la garde. Aprs avoir prouv du pouce le tranchant de l'acier, il afficha une curiosit de bon aloi, rien de plus. Beaucoup d'pes ont un nom... En gnral, il est sur la lame. C'est la premire fois que j'en vois un sur la garde. Visiblement, il attendait qu'on daigne lui en dire plus. Chase, tu as dj vu cette arme ! le tana Richard. Tu sais de quoi il retourne. Exact, mais je ne l'avais jamais contemple de si prs. (Il releva les yeux, soudain tendu.) Richard, que fiches-tu avec cette pe ? Le Sourcier soutint sans ciller le regard de son ami. Elle m'a t donne par un grand et noble sorcier... Chase frona les sourcils et regarda Zedd. Quel est ton rle dans cette histoire ? C'est moi, le grand et noble sorcier...

Que les esprits soient lous ! souffla Chase. Un authentique Sourcier. Enfin ! Nous n'avons pas beaucoup de temps, dit Richard. Et j'ai des questions te poser sur la frontire. Chase soupira, se leva et approcha de la chemine. Un bras pos sur le manteau, il regarda longuement les flammes, comme s'il y cherchait l'inspiration. Richard, sais-tu en quoi consiste mon travail ? Tu tiens les gens loigns de la frontire. Pour leur propre bien. 214 Et sais-tu comment on se dbarrasse des loups ? En les tuant, je suppose... Non... La chasse en limine quelques-uns, mais d'autres naissent et on se retrouve vite son point de dpart. Pour avoir moins de loups, c'est leurs proies qu'on doit chasser. Il faut piger les lapins, en somme. Quand les loups n'ont rien manger, ils font moins de petits. Au bout du compte, on est gagnant. C'est a, mon travail : piger les lapins ! Richard frissonna... et ce n'tait pas de froid. La plupart des gens ne comprennent rien la frontire et encore moins notre mission. Ils pensent que nous faisons respecter une loi stupide. Les plus vieux ont peur de la frontire. D'autres croient en savoir plus long que nous et viennent dans le coin pour braconner. Ceux-l ne redoutent pas la frontire. Alors, nous nous arrangeons pour qu'ils aient peur des gardefrontire... Nous sommes une menace bien relle leurs yeux, et on s'arrange pour le rester. Ils dtestent a, mais cause de nous, ils n'osent plus s'approcher. Quelques fous continuent pourtant jouer au chat et la souris avec nous. On n'espre pas les coincer tous,

et on s'en fiche ! L'essentiel est d'en dissuader un nombre suffisant pour que les loups de la frontire n'attrapent pas assez de lapins pour devenir plus forts. Richard, nous protgeons les autres, mais pas en les empchant de s'aventurer sur la frontire. Ceux qui sont assez stupides pour essayer... On ne peut rien pour eux ! Notre travail est de tenir la majorit des gens loin de la frontire, afin que certaines cratures ne deviennent pas assez puissantes pour en sortir et dvorer tout le monde. Les gardes ont tous vu des monstres en libert... Nous, nous comprenons. Pas les autres ! Ces derniers temps, de plus en plus de cratures sont venues chez nous. Le gouvernement de ton frre nous 215 paie, mais il ne comprend rien non plus ! Notre loyaut ne va pas un pouvoir et encore moins des lois. Notre seul devoir est de protger les innocents des monstres qui surgissent des tnbres. Au fond, nous sommes entirement autonomes, et nous obissons aux ordres quand ils ne nous dtournent pas de notre tche. Si a s'impose un jour, nous lutterons pour notre compte et nous suivrons nos propres consignes. Il vint se rasseoir et posa les coudes sur la table. Le seul qui nous obirons toujours, parce que notre cause est une composante de la sienne, c'est le Sourcier. Un vrai Sourcier ! (Il ramassa l'pe et la tendit Richard.) Je fais serment d'allgeance au Sourcier ! Merci, Chase, dit Richard, trs mu. (Il regarda Zedd puis se tourna de nouveau vers le garde-frontire.) A prsent, nous allons te dire ce qui se passe et ce que nous te voulons... Richard et Zedd se partagrent le rcit des derniers

vnements. Le jeune homme s'assura que Chase comprenne que l'heure n'tait plus aux demi-mesures. Ce serait la victoire ou la mort, telles taient les rgles du jeu dictes par Darken Rahl ! Le garde-frontire couta attentivement et mesura la gravit de la situation. Soudain sinistre quand Zedd mentionna la magie d'Orden, il n'eut pas besoin de longs discours pour tre convaincu. Dans son mtier, il avait vu plus de choses que ses deux interlocuteurs runis n'en verraient jamais. Une excellente raison pour poser peu de questions - mais toujours les bonnes ! La manire dont Zedd avait manipul la foule de lyncheurs lui plut tellement qu'il en rit aux larmes... Puis la porte se rouvrit sur Emma et Kahlan, dsormais quipe comme une forestire aguerrie : un pantalon vert fonc, une ceinture de cuir, une chemise ocre, 216 un manteau noir et un sac digne de ce nom. Mme si elle avait gard ses bottes et sa bourse, elle semblait prte la vie sauvage. Mais sa coiffure, son visage, sa silhouette et surtout son maintien indiquaient qu'elle tait ne pour une plus haute destine. Mon guide... dit Richard Chase. Qui leva un sourcil dubitatif... Ds qu'Emma vit l'pe, son expression indiqua au Sourcier qu'elle avait tout compris. Elle se plaa de nouveau derrire son mari, sans lui toucher les cheveux, mais lui posa une main sur l'paule, consciente que les choses allaient trs mal. Richard remit son arme au fourreau. Pendant qu'il racontait les derniers vnements de la nuit, Kahlan vint s'asseoir prs de lui. Quand il en eut fini, un long silence rgna dans la

pice. Comment puis-je t'aider, Richard ? demanda enfin Chase. Dis-moi o est le dfil. Quel dfil ? lcha Chase, immdiatement sur la dfensive. Celui qui permet de passer de l'autre ct de la frontire. Je sais qu'il existe, mais je ne connais pas sa position et je n'ai pas le temps de le chercher. Qui t'en a parl ? Peu enclin finasser, Richard sentit qu'il allait perdre patience. Chase, rponds ma question ! une condition... C'est moi qui t'y conduirai. Richard pensa la petite famille de son ami. Chase prenait constamment des risques, mais l, c'tait diffrent. Ce n'est pas ncessaire. Pour moi, oui ! L'endroit est dangereux. Vous 217 ne savez pas o vous allez mettre les pieds. Je ne vous laisserai pas partir seuls. La frontire est sous ma responsabilit. Si tu veux avoir cette information, il faudra me permettre de venir. Richard rflchit quelques instants. Chase n'en dmordrait pas et le temps leur manquait. La rponse s'imposait. Mon ami, nous serons trs honors que tu nous accompagnes. Parfait ! fit Chase en tapant du poing sur la table. Ton dfil s'appelle le Passage du Roi. C'est prs de Havre du Sud, une ville pourrie. Par la piste des Fauconniers, il faut quatre ou cinq jours de cheval.

Puisque tu es press, c'est ce que nous ferons. Maintenant, vous devez dormir un peu. Emma et moi nous chargerons des prparatifs du voyage. Chapitre 12 Richard aurait jur qu'il venait de s'endormir quand Emma le rveilla. Si le soleil n'tait pas encore lev comme les autres occupants de la maison -, les coqs saluaient dj les premires lueurs de l'aube. Une bonne odeur de cuisine fit gargouiller l'estomac du Sourcier. Toujours souriante, mais moins panouie que la veille, Emma disposa sur la table un somptueux petit djeuner. Chase, annona-t-elle, avait dj mang et s'occupait de charger les chevaux. Richard avait toujours trouv Kahlan superbe dans son trange robe. Sa nouvelle tenue, dcida-t-il, n'enlevait rien son charme. Pendant qu'elle parlait des enfants avec Emma, Zedd se rpandant en compliments sur la nourriture, il pensa ce qui les attendait. Chase se campa sur le seuil de la porte et son imposante silhouette occulta les premiers rayons du soleil. Kahlan sursauta la vue de son accoutrement. Une cotte de mailles passe sur sa tunique de cuir ocre, il portait un pais pantalon noir, des bottes montantes et un manteau. Des gants noirs taient glisss sa ceinture, galement noire et ferme par une boucle d'argent orne de l'insigne des garde-frontire. Quant aux armes, il en avait assez, accroches un peu partout, 219 pour quiper une petite arme. Sur un gaillard ordinaire, cela aurait prt rire. Avec lui, c'tait effrayant. Le danger fait homme, capable de tuer avec chacune

de ses armes. Le rpertoire d'expressions du gardefrontire, trs limit, comptait deux grands classiques : l'indiffrence feinte et la rage meurtrire. Aujourd'hui, il avait choisi la deuxime option. Au moment o ils sortirent, Emma donna Zedd un petit paquet. Du poulet rti... dit-elle. Le grand et noble sorcier lui adressa un sourire radieux et l'embrassa sur le front. Kahlan la serra dans ses bras et promit de faire son possible pour qu'elle rcupre bientt les vtements de sa fille. Sois prudent... chuchota Emma Richard quand il l'treignit son tour. Puis elle posa sur la joue de son mari un baiser qu'il accepta de bon cur. Chase remit Kahlan un coutelas gliss dans un fourreau et lui conseilla de ne jamais s'en sparer. Quand Richard demanda s'il pouvait aussi emprunter un couteau, puisqu'il avait laiss le sien chez lui, le garde-frontire dfit un des harnais croiss sur sa poitrine et tendit une lame son ami. Vous pensez avoir besoin de cette... armurerie ambulante ? demanda Kahlan. Si je n'emportais pas cette ferraille, rpondit Chase, je parie ma chemise que nous le regretterions ! Par ce beau matin d'automne, dans l'air piquant, la petite colonne - Chase en tte, suivi par Zedd, Kahlan et Richard - traversa au trot les bois de Hartland. Un faucon dessinait de grands cercles au-dessus des cavaliers - un avertissement sans quivoque, au dbut d'une journe. Mais parfaitement inutile aujourd'hui pensa Richard. 220

Au milieu de la matine, ils quittrent la valle de Hartland et s'engagrent sur les hauts plateaux de la fort de Ven. Prs du lac Trunt, ils rejoignirent la piste des Fauconniers et prirent la direction du sud. Le nuage en forme de serpent les suivait comme leur ombre. Richard se rjouit d'entraner l'espion le plus loin possible des enfants et d'Emma... Devoir s'enfoncer autant au sud pour passer de l'autre ct de la frontire l'ennuyait, car le temps leur tait compt, mais Chase ne connaissait aucun autre passage. A mesure qu'ils avanaient, les arbres feuillage cdrent la place de vnrables conifres si imposants qu'on se serait cru en train de traverser un canyon. Les troncs atteignaient des hauteurs vertigineuses avant que ne pointent les premires branches. A l'ombre de ces vgtaux centenaires, Richard se sentit soudain tout petit. Depuis toujours, il adorait voyager et ne s'en privait pas. Pour un peu, il se serait cru lanc dans une de ses randonnes habituelles. Mais la destination, aujourd'hui, lui tait inconnue. Et le danger les guettait. Trs inquiet, Chase leur avait rpt ses mises en garde. De la part d'un homme que rien n'impressionnait, c'tait suffisant pour doucher l'enthousiasme du Sourcier. Il regarda ses compagnons. Chase, un spectre noir arm jusqu'aux dents, autant redout par ceux qu'il protgeait que par ceux qu'il traquait, mais qui n'inspirait aucune crainte aux enfants. Zedd, une silhouette dcharne aux cheveux blancs vtue d'une simple tunique. Volontiers souriant, faussement immodeste et ravi comme un gosse d'avoir pour tout bagage du poulet rti dans un sac. Cela dit,

il matrisait le feu magique et les dieux savaient quoi d'autre ! 221 Kahlan, courageuse, dtermine et dtentrice d'un pouvoir secret... Une jeune femme envoye en Terre d'Ouest pour obliger le grand et noble Zedd nommer le Sourcier. Ils taient tous ses amis. Pourtant, chacun sa faon, ils le mettaient mal l'aise. Lequel tait le plus dangereux ? S'ils le suivaient sans poser de questions, c'taient eux, d'une certaine manire, qui lui montraient le chemin. Tous avaient jur de protger le Sourcier au pril de leur vie. Mais sparment ou ensemble, ils ne faisaient pas le poids contre Darken Rahl et leur mission semblait sans espoir. Zedd s'tait dj attaqu au poulet ; des os mticuleusement rongs volaient de temps en temps pardessus son paule. Au bout d'un moment, il pensa partager son festin avec les autres. Occup scruter le paysage, surtout sur le ct gauche du chemin, celui de la frontire, Chase dclina sa proposition. Kahlan et Richard acceptrent, tonns que leur ami n'ait pas dj fait un sort la malheureuse volaille. Quand la piste s'largit, Richard vint chevaucher prs de son amie. Sentant que l'air se rchauffait, elle enleva son manteau et fit au Sourcier le sourire trs spcial qui semblait lui tre rserv. Zedd, lana soudain Richard, un grand sorcier comme toi ne peut rien contre ce fichu nuage ? Le vieil homme leva les yeux au ciel puis les baissa sur son jeune ami. Figure-toi que j'y ai dj pens ! Je dois pouvoir agir, mais j'attendrai encore un peu, pour ne pas attirer

l'attention de nos ennemis sur la famille de Chase. En fin d'aprs-midi, ils croisrent un vieux couple de forestiers que Chase connaissait bien. Impassible sur sa monture, il couta de nouveaux rcits sur les cratures qui jaillissaient de la frontire. Ces rumeurs, comme Richard le savait dsormais... n'en taient pas ! 222 Chase tmoigna un grand respect aux deux vieilles personnes, comme il le faisait avec presque tout le monde. Le couple tremblait pourtant de peur devant lui. J'enquterai sur ces affaires, conclut-il. En attendant, vitez de sortir aprs le coucher du soleil. Ils continurent longtemps aprs la tombe de la nuit, camprent dans un bosquet de pins et repartirent ds que les premires lueurs de l'aube apparurent dans le ciel derrire les montagnes qui matrialisaient la frontire. Encore fatigus, Richard et Kahlan firent un concours de billements tout en chevauchant. La fort, moins dense, tait dsormais seme de prairies verdoyantes aux senteurs enchanteresses. La piste, qui serpentait toujours vers le sud, les loigna temporairement de la frontire. Chaque fois qu'ils passrent devant des fermes, leurs propritaires s'clipsaient ds qu'ils apercevaient Chase. Le paysage devint de moins en moins familier Richard, qui s'aventurait rarement si loin dans la partie mridionale du pays. Il ouvrit grand les yeux et enregistra mentalement tous les points de repre qui pourraient se rvler utiles. Aprs un repas froid, vers midi, ils se remirent en route et s'approchrent de nouveau des montagnes. En fin d'aprs-midi, longeant quasiment la frontire, ils aperurent les squelettes

dcharns des arbres tus par la liane-serpent. Alors que la lumire du soleil couchant parvenait peine percer les frondaisons, Chase changea de comportement. Lointain, le visage dur, il regardait sans cesse autour de lui et mit plusieurs fois pied terre pour tudier le sol. Quand ils croisrent un ruisseau aux eaux glaces et boueuses qui descendaient des montagnes, Chase s'arrta pour scruter les ombres. Ses amis attendirent, les 223 yeux tourns vers la frontire. Dans l'air, Richard sentit l'odeur de putrfaction de la liane tueuse. Chase les conduisit un peu plus loin, sauta de son cheval, s'agenouilla et examina de nouveau le sol. Puis il se releva et tendit les rnes de sa monture Zedd. Attendez ici... dit-il simplement. Ses compagnons le regardrent s'enfoncer dans la fort. Pour brouter en paix, le grand cheval de Kahlan dut chasser grands coups de museau les mouches qui lui tournaient autour. Chase revint, mit ses gants noirs et reprit Zedd les rnes de sa monture. Je veux que vous repartiez. Ne m'attendez pas et ne vous arrtez sous aucun prtexte. Surtout, ne vous loignez pas de la piste. Que se passe-t-il ? demanda Richard. Qu'as-tu dcouvert ? Les loups se sont nourris, mon ami... Je vais enterrer ce qui reste de leur proie, puis je chevaucherai hors de la piste, entre la frontire et vous. Il faut que je vrifie quelque chose... N'oubliez pas mes ordres : ne vous arrtez pas ! N'puisez pas vos chevaux, mais

avancez un bon rythme. Et gardez les yeux ouverts. Si vous trouvez que mon absence dure trop longtemps, ne rebroussez pas chemin pour venir me chercher. Je sais ce que je fais... et vous n'auriez pas une chance de me trouver. Je vous rejoindrai ds que je le pourrai. Jusque-l, continuez d'avancer et ne quittez pas la piste ! Il sauta en selle et partit au galop. Ne vous arrtez pas ! cria-t-il encore par-dessus son paule. Alors qu'il s'enfonait dans la fort, Richard le vit dgainer l'pe courte qu'il portait dans le dos. 224 Chase leur avait menti ! coup sr, il n'allait pas seulement enterrer une dpouille. Richard dtestait le laisser seul face au danger, mais la frontire tait son territoire et il savait mieux que quiconque comment protger ses compagnons. Vous l'avez entendu, dit-il. Allons-y ! Dresss sur la piste qui longeait la frontire, de gros rochers les contraignirent plusieurs fois faire un dtour. Sous la frondaison de plus en plus paisse, ils eurent vite le sentiment de cheminer dans un tunnel obscur. Se sentant oppresss, Richard et ses compagnons quittaient rarement du regard la fort sombre qui s'tendait sur leur gauche. En chemin, des branches tendues en travers de la route les obligrent plus d'une fois se baisser vivement. Comment Chase pouvait-il se dplacer aussi vite dans une fort si dense ? Quand la piste redevint assez large, Richard chevaucha ct de Kahlan de faon la protger de la frontire. Prt dgainer son pe tout moment, il tenait les rnes de son cheval de la main gauche. Sous son

manteau, sa compagne gardait les doigts prs de la poigne de son coutelas. Sur leur gauche, dans le lointain, montrent des hurlements voquant ceux d'une meute de loups. Mais ce n'taient pas des loups. Des cratures de la frontire ! Ils tendirent l'oreille. Terrifis, les chevaux voulurent se lancer au galop. Ils durent les retenir, mais en leur laissant assez de mou pour qu'ils continuent trotter. Richard comprenait la raction des btes et il ne s'y serait pas oppos si Chase ne leur avait pas ordonn de ne jamais chevaucher bride abattue. Le gardefrontire avait srement une bonne raison... Quand les hurlements furent ponctus par des cris affreux qui firent se hrisser la nuque de Richard, il 225 eut plus de mal encore empcher les chevaux de dtaler. Une heure durant, ces sons angoissants parurent les accompagner. Rsigns, ils continurent au trot, les tympans agresss par les rugissements des monstres. N'y tenant plus, Richard tira sur les rnes de son cheval et se tourna sur sa selle pour faire face la fort Chase luttait seul contre des abominations et il devait retourner l'aider ! Richard, il faut continuer, lui rappela Zedd. On ne peut pas l'abandonner... S'il est en mauvaise posture... C'est son travail, laisse-le s'en charger ! Aujourd'hui, il n'est pas l pour jouer les gardefrontire, mais pour nous guider jusqu'au dfil ! C'est exactement ce qu'il fait, Richard ! Il a jur de te protger au pril de sa vie. Il tient parole pour te permettre d'arriver destination. Fourre-toi enfin dans

le crne que ta mission est plus importante que la vie d'un homme. Chase le sait. C'est pour a qu'il ne veut pas qu'on revienne le chercher. Tu attends de moi que je laisse mourir un ami sans rien faire ? Dans la fort, les hurlements parurent soudain plus proches. Non, j'attends de toi que tu ne le laisses pas mourir pour rien ! Mais nous pouvons le sauver ! Ou mourir avec lui... fit Zedd. Il a raison, intervint Kahlan. Le vrai courage n'est pas de voler au secours de Chase mais de continuer notre chemin ! Conscient que c'tait vrai, mais rechignant l'admettre, Richard foudroya la jeune femme du regard. Un jour, tu seras peut-tre dans la situation de Chase. Qu'aimerais-tu que je fasse ? 226 Que tu n'ailles pas vers moi ! rpondit Kahlan sans dtourner les yeux. Il la dvisagea, ne sachant que dire. Quand les cris se rapprochrent encore, elle ne trahit aucune motion. Richard, insista Zedd, Chase a l'habitude et il s'en sortira. Je ne serais pas surpris qu'il s'amuse comme un petit fou. a lui fera une histoire de plus raconter au coin du feu. Tu le connais, non ? Certains de ses rcits doivent mme tre vrais ! Furieux contre ses amis et contre lui-mme, Richard talonna son cheval sans dire un mot. Kahlan et Zedd le suivirent en silence, le laissant ses sombres penses. Comment Kahlan pouvait-elle croire qu'il l'abandonnerait ainsi ? Bon sang, elle n'tait pas une garde-

frontire ! Et si sa fichue mission tait de sauver ses amis, les laisser mourir n'avait aucun sens. N'est-ce pas ? Richard essaya d'ignorer les hurlements des monstres. Au bout d'un moment, ce fut moins difficile, car ils redevinrent plus lointains. La vie semblait absente de ce secteur de la fort : pas d'oiseaux, de lapins ni mme de petits rongeurs. Juste des arbres distordus, des ronces et des ombres... Richard tendit l'oreille pour s'assurer que les deux autres suivaient toujours. Pas question de se retourner et de les regarder en face ! Soudain, il s'avisa que les hurlements avaient cess. Un bon ou un mauvais signe ? Dsireux de dire Zedd et Kahlan qu'il tait navr de les avoir rudoys - parce qu'il s'inquitait pour un ami -, Richard n'en trouva pas le courage. Pour se consoler, il se rpta cent fois que Chase s'en sortirait C'tait le chef des garde-frontire, aprs tout, pas le dernier des imbciles, et il n'aurait pas pris de risques inconsidrs. D'ailleurs, quel ennemi pouvait avoir raison d'un homme comme lui ? 227 Certes... Mais comment l'annoncer Emma, s'il devait quand mme lui arriver malheur ? Bon sang, il ne devait pas lcher la bride son imagination ! Chase se portait comme un charme et il lui en voudrait mort d'avoir pens des idioties pareilles ! Reviendrait-il avant le crpuscule ? Dans le cas contraire, devraient-ils camper ? Non ! Il leur avait interdit de s'arrter avant qu'il les ait rejoints ! Donc, ils chevaucheraient toute la nuit, s'il le fallait. Richard frissonna, angoiss comme si les mon-

tagnes, qui semblaient se pencher vers eux, s'apprtaient les attaquer. Il n'avait jamais t aussi prs de la frontire... Sa colre retombe malgr son inquitude pour Chase, il tourna la tte vers Kahlan, qui lui sourit. Il fit de mme et se sentit aussitt un peu mieux. De meilleure humeur, il tenta d'imaginer quoi ressemblait cette fort avant que tant d'arbres ne soient assassins. Ce devait tre un lieu magnifique, verdoyant, amical et paisible. Son pre y tait peut-tre pass en revenant de la frontire avec le grimoire... Prs de l'autre frontire, y avait-il aussi des arbres morts ? Pour traverser, ne pouvaient-ils pas simplement attendre que cette frontire-l disparaisse galement ? Devaient-ils vraiment faire un dtour jusqu'au Passage du Roi ? Mais pourquoi penser que voyager vers le sud tait un dtour ? Puisqu'il ne savait pas o aller dans les Contres du Milieu, cet endroit en valait bien un autre. La bote qu'ils cherchaient pouvait tre n'importe o... Richard n'avait plus vu le soleil depuis deux heures, mais il aurait pourtant jur qu'il se coucherait bientt. L'ide de chevaucher de nuit dans ces bois lui dplaisait. Cela dit, la perspective d'y dormir semblait encore pire. Une deuxime fois, il se retourna pour voir si ses compagnons le suivaient. 228 Le bruit caractristique d'un cours d'eau attira son attention. Quelques minutes plus tard, ils arrivrent devant une petite rivire qu'enjambait un pont en bois. Richard tira sur les rnes de son cheval. Sans savoir pourquoi, il se mfiait de ce passage. Quelque chose clochait... et on n'tait jamais trop prudent.

Il approcha de la berge et examina le pont, dont les piliers taient fixs des anneaux de fer enchsss dans des blocs de granit. Mais les goujons brillaient par leur absence. Quelqu'un a pig le pont, annona Richard. Il rsistera au poids d'un homme, mais pas d'un cheval. Je crois qu'on va devoir se mouiller ! Pas question ! s'cria Zedd. Je dteste a ! Tu as une meilleure ide ? Le vieil homme se prit le menton entre le pouce et l'index et fit mine de rflchir. Oui. Vous traverserez et je tiendrai le pont. (Richard le regarda comme s'il avait perdu l'esprit) Allez-y, tout se passera bien. Zedd se redressa sur sa selle, mit les bras en croix, paumes vers le ciel, inclina la tte et prit une grande inspiration, les yeux ferms. Sans grand enthousiasme, ses deux compagnons traversrent lentement le pont Arrivs sur l'autre berge, ils se retournrent et regardrent le cheval du sorcier les suivre paisiblement. Son cavalier garda les bras tendus, la tte incline et les yeux ferms. Quand il les eut rejoints, il baissa les bras, rouvrit les yeux et regarda triomphalement ses amis. J'ai d me tromper, dit Richard. Le pont aurait support le poids... Possible, fit Zedd, tout sourire. Sans se retourner, il claqua des doigts. Aussitt, le pont s'croula, ses piliers immdiatement emports et fracasss par le courant. 229 Et possible que non... ajouta Zedd. Je ne pouvais pas le laisser comme a. Quelqu'un se serait bless en essayant de traverser.

Un jour, mon vieil ami, dit Richard, il faudra que nous ayons une longue conversation au coin du feu... Le Sourcier talonna son cheval. Haussant les paules, Zedd regarda Kahlan, qui le gratifia d'un sourire ponctu d'un clin d'il. Ils continurent suivre la piste sans cesser de surveiller les bois. Laissant son cheval trouver seul son chemin dans l'obscurit, Richard se demanda de quels autres prodiges Zedd tait capable. Puis il passa des proccupations plus terre terre. Combien de temps encore devraient-ils traverser ce cimetire vgtal ? La piste allait-elle bientt les en loigner ? La nuit, la vie reprenait ses droits, bruissant de cris touffs et de sons furtifs. Quand son cheval hennit, effray par un mouvement dans l'ombre, le Sourcier lui tapota gentiment la tte. Puis il leva les yeux pour reprer un ventuel vol de garns. Peine perdue ! Dans cette fort, on ne pouvait pas voir le ciel. Mais si des monstres volants les attaquaient, l'paisseur des frondaisons et les entrelacs de branches les priveraient de l'lment de surprise, puisqu'ils feraient un boucan infernal. Au fond, les cratures qui vivaient dans les arbres taient peuttre - pour l'heure - plus dangereuses que les garns. Richard ne savait rien d'elle et il ne brlait pas de combler cette lacune... Une heure plus tard, sur sa gauche, il entendit craquer des branches dans les broussailles. Quelqu'un ou quelque chose approchait ! Richard lana sa monture au petit galop et tourna la tte pour s'assurer que Kahlan et Zedd le suivaient. Leur ennemi invisible ne se laissa pas distancer. Tt ou tard, il leur fondrait dessus. Bien entendu, il pouvait s'agir de Chase. Mais a n'tait pas sr du tout... 230

Richard dgaina l'pe de Vrit et talonna sa monture, qui passa au grand galop. Cette fois, il ne se soucia pas de savoir si Zedd et Kahlan le suivaient. Tout ce qui comptait, c'tait de sonder les tnbres pour identifier un ventuel ennemi. La colre, de nouveau libre, monta en lui et l'emplit de chaleur et de vitalit. Les mchoires serres, il chargea, emport par la rage de tuer. Le fracas des sabots de sa monture couvrait l'approche de son adversaire, mais il savait qu'il arrivait. Une silhouette noire sortit du couvert des arbres pour se camper sur la piste, une dizaine de pas devant lui. Il leva son pe, imagina la faon dont il abattrait cet homme, et continua sa charge. La silhouette ne broncha pas. Au dernier moment, Richard reconnut Chase. Une masse d'armes au poing, il la leva pour signaler son ami de s'arrter. Ravi de voir que tu es vigilant ! dit-il. Chase ! Tu as failli me faire mourir de peur ! Tu m'as un peu inquit aussi, mon garon, admit le garde-frontire tandis que Zedd et Kahlan les rejoignaient. Chevauchez derrire moi et restez prs les uns des autres. Richard, ferme la marche et ne rengaine pas ton pe. Chase partit au galop. Ses amis le suivirent sans discuter. Richard se demanda s'ils taient traqus. Chase ne s'tait pas comport comme si un combat devait tre imminent, mais il lui avait quand mme dit de ne pas rengainer l'pe. Une bonne raison de ne pas relcher son attention ! Ils chevauchrent la tte rentre dans les paules, au cas o des branches basses se dresseraient sur leur

chemin. Galoper bride abattue en pleine nuit tait risqu. Mais Chase savait ce qu'il faisait... 231 Ils atteignirent une bifurcation, la premire de la journe, o Chase, sans hsiter, s'engagea sur le chemin de droite, qui s'loignait de la frontire. En quelques minutes, ils sortirent de la fort et dcouvrirent, au clair de lune, un paysage vallonn o se dressaient de rares arbres. Chase ralentit enfin l'allure. Richard rengaina son pe et rattrapa ses amis. Que s'est-il pass ? Les cratures de la frontire taient nos trousses, rpondit Chase en raccrochant la masse d'armes sa ceinture. Quand elles ont dboul pour vous traquer, je me suis charg de leur couper l'apptit. Certaines ont battu en retraite. Les autres ont continu vous pister sans sortir de la frontire, histoire que je ne puisse pas les combattre. C'est pour a que je ne voulais pas que vous alliez trop vite. Dans les bois, je n'aurais pas pu suivre le rythme. En cas d'attaque loin devant moi, j'aurais t impuissant. A prsent, nous nous loignons de la frontire pour que les monstres ne sentent plus notre odeur. La nuit, suivre la piste principale est un suicide ! Nous camperons au sommet de la prochaine colline. (Il tourna la tte vers Richard.) Pourquoi t'es-tu arrt alors que je te l'avais interdit ? A cause des hurlements, j'tais inquiet pour toi. Je voulais aller ton secours. Kahlan et Zedd m'en ont empch. Richard s'attendait de srieuses remontrances, mais il se trompait. Merci de l'intention. Cela dit, ne refais plus

jamais a ! Pendant que vous polmiquiez, les cratures ont failli vous avoir. Kahlan et Zedd avaient raison. La prochaine fois, ne discutaille pas ! Richard sentit le rouge lui monter aux joues. Bien sr que ses compagnons avaient eu raison ! Mais abandonner un ami n'en devenait pas plus facile. 232 Chase, intervint Kahlan, en partant, vous avez dit que les loups s'taient nourris. Vous ne mentiez pas ? Un de mes hommes est tomb... Avec ce qu'il en restait, je ne sais pas lequel. Visage ferm, le garde-frontire continua en silence. Ils camprent au sommet de la colline, un point d'observation idal. Chase et Zedd s'occuprent des chevaux pendant que Richard et Kahlan allumaient un feu puis prparaient le repas. La jeune femme aida son compagnon ramasser du bois mort. Quand il lui dit qu'ils faisaient une bonne quipe, elle eut l'ombre d'un sourire et se dtourna. Mais il la prit par le bras et la fora le regarder. Kahlan, pour toi, je serais revenu sur mes pas, dclara-t-il, les mots ne suffisant pas exprimer tout ce qu'il pensait. Richard, ne dis pas a, je t'en prie... Il ne faudrait pas que tu ailles vers moi ! Kahlan se dgagea et regagna leur camp. Quand Zedd et Chase approchrent du feu, Richard vit que le fourreau fix dans le dos du garde-frontire tait vide. Il avait perdu son pe courte, plus une de ses haches de guerre et quelques couteaux. Cela dit, il restait loin d'tre sans ressources ! La masse d'armes accroche sa ceinture tait cou-

verte de sang, comme ses gants, et des taches rouges constellaient ses vtements. Sans un mot, il dgaina un couteau, dgagea un croc jauntre plant dans le bois de la masse, entre deux pointes, et le jeta ngligemment par-dessus son paule. Aprs avoir essuy le sang sur ses mains et son visage, il s'assit avec les autres autour du feu. Chase, dit Richard en jetant un morceau de bois 233 mort dans les flammes, par quelles cratures tionsnous poursuivis ? Et comment peuvent-elles sortir de la frontire ? Chase prit une miche de pain et, mains nues, s'en coupa un bon tiers. On appelle ces monstres des chiens cur. Deux fois la taille d'un loup, des poitrails normes, des crnes plats et des gueules garnies de crocs... Trs froces ! Je ne peux pas te dire grand-chose sur leur couleur, parce qu'ils ne chassaient que la nuit... jusqu' aujourd'hui. Mais dans les bois, il faisait trop noir pour que je les distingue bien. Et j'tais un tantinet trop occup ! C'est la premire fois que j'en vois autant ensemble... Et pourquoi les a-t-on appels comme a ? Les opinions divergent... Les chiens cur ont de grosses oreilles rondes et ils entendent trs bien. Certains disent qu'ils reprent un homme aux battements de son cur... (Richard carquilla les yeux, laissant Chase mcher son pain pendant quelques secondes.) D'autres prtendent qu'ils doivent ce nom leur faon de tuer. La plupart des prdateurs sautent la gorge de leur proie. Pas ces chiens-l. Ils t'ouvrent la poitrine et t'arrachent le cur ! Crois-moi, ils ont

les crocs qu'il faut pour a ! C'est ce qu'ils mangent en premier. En meute, ils se battent pour ce morceau de choix. Zedd se servit un bol de ragot et passa la louche Kahlan. Et quelle est ton opinion? demanda Richard, l'apptit coup. Je ne me suis jamais assis tranquillement prs de la frontire pour savoir s'ils entendraient battre mon cur... Il prit un autre morceau de pain et le mastiqua en 234 regardant sa poitrine. Puis il retira sa cotte de mailles et exposa les longues zbrures qui couraient sur les chanes d'acier. Des clats de crocs taient fichs entre les maillons. Et sa tunique de cuir dgoulinait de sang. Le chien cur qui m'a fait a avait dans la poitrine la lame brise de mon pe courte... Et j'tais encore sur mon cheval, ce moment-l. (Il regarda Richard, le front pliss.) a rpond ta question ? Oui, mais pas l'autre ! Comment font-ils pour sortir de la frontire ? Et pour y retourner ? Chase prit le bol de ragot que lui tendait Kahlan. Ils sont lis la magie de la frontire, puisqu'ils ont t crs en mme temps qu'elle. En somme, ils sont ses chiens de garde. Ils peuvent entrer et sortir librement. Mais leur autonomie est limite, parce qu'ils ont un lien avec la frontire. Depuis qu'elle faiblit, leur champ d'action a augment. Dsormais, la piste des Fauconniers est dangereuse, mais tout autre itinraire aurait allong le voyage d'une semaine. Jusqu' Havre du Sud, le chemin latral que nous avons pris est le

seul qui s'loigne de la frontire. Je devais vous rejoindre avant la bifurcation. Sinon, nous aurions d passer la nuit dans la fort, avec les monstres. Demain, en plein jour, quand ce sera moins risqu, je te montrerai comment la frontire s'affaiblit. Richard hocha la tte. Un moment, tous se murrent dans leurs - noires - penses. Ils sont roux... souffla soudain Kahlan. Ses trois amis la regardrent, stupfaits. Les chiens cur sont roux et ils ont le poil court, comme sur le dos d'un daim. Dans les Contres du Milieu, on en voit partout, parce qu'ils ont t librs au moment o l'autre frontire a disparu. Comme ne plus avoir de mission les a rendus fous, ils se montrent mme en plein jour... 235 Les trois hommes assimilrent ces rvlations dans un lourd silence. Zedd en cessa mme de manger. De mieux en mieux... souffla Richard. Et quelles autres horreurs nous rservent les Contres du Milieu ? Ce n'tait pas une question, plutt l'expression de sa frustration. Kahlan rpondit quand mme. Darken RahL lcha-t-elle, le regard lointain. Chapitre 13 Richard s'assit l'cart du camp, le dos contre un rocher glac. Envelopp dans son manteau, il regardait fixement les montagnes, les joues cingles par une bise mordante. Chase lui avait affect le premier tour de garde. Zedd aurait le deuxime et le garde-frontire se chargerait du troisime. Aprs quelques protestations,

Kahlan avait fini par accepter d'tre exempte de la rotation. Le clair de lune illuminait le terrain dcouvert qui s'tendait entre Richard et la frontire. De petites collines, quelques cours d'eau et une vgtation parse : un paysage charmant, surtout proximit des sinistres bois de la frontire - sans nul doute plaisants eux aussi, avant que Darken Rahl, en mettant dans le jeu les botes d'Orden, ait entrepris de le dtruire. Selon Chase, les chiens cur ne pouvaient pas s'aventurer aussi loin. S'il se trompait, Richard comptait bien les voir venir temps ! Il passa une main sur la garde de son pe et, pour se rassurer, suivit du bout de l'index les contours du mot Vrit . Puis il leva les yeux, car il n'tait pas question non plus de se laisser de nouveau surprendre par des garns. Fatigu mais trop nerv pour s'endormir, il tait ravi d'avoir hrit du premier tour de garde. Pourtant, il billait s'en dcrocher les mchoires. 237 Derrire la cime des arbres, les montagnes - une composante de la frontire - se dcoupaient dans l'obscurit, voquant l'pine dorsale d'un monstre trop gros pour se dissimuler entirement. Quelles cratures observaient Richard, tapies contre le flanc de ces pics ? D'aprs Chase, ils taient de moins en moins hauts mesure qu'on avanait vers le sud. Dans le Passage du Roi, il n'y en aurait plus du tout... galement enveloppe dans son manteau, Kahlan approcha en silence de Richard, s'assit prs de lui et se serra contre son flanc pour se rchauffer. Elle ne dit rien et ne bougea pas, ses cheveux agits par la bise qui glaait les joues du Sourcier.

Le manche du coutelas de la jeune femme entrait dans les ctes de Richard. Il ne le mentionna pas de peur qu'elle ne s'carte de lui, ce qu'il ne voulait aucun prix ! Les autres se reposent ? demanda-t-il. (Kahlan fit oui de la tte.) Comment peux-tu le savoir ? Zedd dort les yeux ouverts ! Comme tous les sorciers... Vraiment ? Je pensais que c'tait un truc bien lui... Alors qu'il sondait la valle, Richard sentit le regard de Kahlan peser sur sa nuque. Tu n'as pas sommeil ? demanda-t-il en se tournant vers elle. ils taient si prs l'un de l'autre qu'il lui suffisait de chuchoter pour se faire entendre. Kahlan haussa les paules puis carta d'une main lgre la mche que le vent avait rabattue sur ses yeux. Richard, je voulais te dire... je suis dsole. Il espra qu'elle pose la tte sur son paule. En vain. De quoi ? D'avoir dit que je ne voudrais pas que tu ailles 238 vers moi. Ne crois surtout pas que ton amiti ne compte pas mes yeux. Mais notre mission est beaucoup plus importante que nos personnes... Il comprit que ces mots, comme pour lui un peu plus tt, n'exprimaient pas tout ce qu'elle pensait. Kahlan, demanda-t-il alors que le souffle de la jeune femme lui taquinait la joue, est-ce que... tu as quelqu'un? (Il fallait qu'il pose cette question, mme si la rponse, comme une flche, risquait de lui transpercer le cur.) Quelqu'un qui t'attend chez toi, je

veux dire... Un amoureux ? Il soutint le regard de son amie un long moment. Elle ne dtourna pas la tte, mais ses yeux se remplirent de larmes. Comme il aurait aim lui passer un bras autour des paules et l'embrasser ! Elle tendit une main et lui caressa le visage du bout des doigts. Ce n'est pas si simple, Richard... Bien sr que si ! Tu as quelqu'un... ou tu n'as personne ! Disons que j'ai des obligations. Un instant, elle sembla sur le point de lui rvler son grand secret. Au clair de lune, elle tait belle se damner. Mais son apparence n'tait pas tout. Ce qu'il y avait en elle comptait beaucoup plus - de son courage son intelligence en passant par sa dtermination. Sans oublier le sourire qu'elle ne rservait qu' lui. Pour le voir natre sur ses lvres, il aurait tu un dragon mains nues. Aussi longtemps qu'il vivrait, comprit-il, il ne voudrait aucune autre femme qu'elle. Et si elle se drobait lui, il resterait seul jusqu' la fin de ses jours. Car il n'y aurait jamais personne d'autre... Il brlait du dsir de la serrer contre lui et de poser ses lvres sur les siennes. Mais comme devant le pont, dans la journe, un trange sentiment l'envahit. Un 239 avertissement, plus fort que son envie de l'embrasser. S'il le faisait, lui semblait-il, il aurait travers un pont de trop. La magie ne l'avait-elle pas averti quand Kahlan l'avait touch, alors qu'il tenait son pe ? Ayant eu raison au sujet du vieux pont de bois, il se retint d'attirer Kahlan contre lui. Elle baissa les yeux, rompant leur contact visuel.

Chase dit que les deux prochains jours seront trs durs... Je devrais aller me reposer. Quel que soit son problme, Richard ne pouvait rien faire. Si elle ne se dcidait pas parler, il n'tait pas en mesure de l'y forcer. Tu as aussi des obligations envers moi, dit-il. (Elle leva les yeux, le front pliss.) Tu as promis d'tre mon guide. Et j'entends que tu tiennes parole ! Elle sourit et dut se contenter de hocher la tte, trop prs des larmes pour parler. Embrassant le bout de ses doigts, elle les posa sur la joue de Richard avant de se lever et de s'loigner. Le Sourcier resta assis au clair de lune, un trange nud dans la gorge. Longtemps aprs son dpart, il sentait encore sur sa joue le contact de ses doigts non, de son baiser ! La nuit tait si tranquille qu'il aurait pu tre la seule crature au monde qui ne dormait pas. Dans le ciel, audel de la lune, les toiles scintillantes ressemblaient la poudre magique de Zedd - si elle tait jamais reste suspendue dans les airs. Ce soir, mme les loups ne hurlaient pas. La solitude pesait sur les paules de Richard, menaant de l'craser. Il se surprit souhaiter qu'on l'attaque, juste pour pouvoir penser autre chose. Histoire de s'occuper, il dgaina son pe et polit la lame dj tincelante avec un pan de son manteau. Cette arme lui appartenait, avait dit Zedd, et il tait seul juge de son utilisation. 240 Que cela plaise ou non Kahlan, il s'en servirait pour la dfendre. Ceux qui la traquaient devraient affronter sa lame avant de l'atteindre. Penser aux ennemis de Kahlan, aux quatuors et

Darken Rahl, raviva sa colre. Qu'ils viennent donc ce soir, qu'on en finisse ! Avide d'en dcoudre, il serra les mchoires, le cur battant la chamade. Puis il comprit que la fureur de l'arme s'tait communique lui. Ds qu'il la sortait du fourreau, l'ide qu'on menace Kahlan enrageait l'pe de Vrit - qui le rendait fou furieux. Il s'tonna de la manire si paisible, discrte et... sduisante... dont la colre de la lame s'tait infiltre en lui. Une simple question de perception, avait dit Zedd. Mais la magie de l'pe, que percevait-elle en lui ? Richard rengaina son arme, ravala sa rage et sentit sa mlancolie revenir au galop alors qu'il recommenait sonder la plaine et le ciel. Dsespr, il se leva pour se dgourdir un peu les jambes, puis se rassit contre son rocher. Une heure avant la fin de son tour de garde, Zedd le rejoignit. Un morceau de fromage dans chaque main, il ne portait pas son manteau et semblait ne pas avoir froid dans sa tunique toute simple. Que fais-tu l ? Ce n'est pas encore l'heure de me remplacer. Je me suis dit que tu apprcierais la compagnie d'un ami. Et je t'ai apport du fromage... Merci, mais je n'en veux pas. Je parlais du fromage, bien sr. Parler avec un ami, c'est autre chose... Zedd s'assit prs de Richard, replia ses genoux rachitiques sur sa poitrine et tira sa tunique dessus, de faon tre au centre d'une sorte de tente miniature. Et de quel problme veux-tu parler ? De Kahlan... 241 Zedd ne fit aucun commentaire.

C'est vers elle que va ma premire pense, au rveil, et que vole la dernire quand je m'endors. Zedd, a ne m'tait jamais arriv. Et je ne me suis jamais senti aussi seul. Je vois... fit le vieil homme en posant les morceaux de fromage sur un rocher. Je sais qu'elle m'aime bien, mais j'ai l'impression qu'elle me tient distance. Ce soir, je lui ai dit que j'aurais vol son secours si elle avait t dans la situation de Chase. Elle m'a rpondu qu'il ne faudrait pas que j'aille vers elle en cas de danger. A mon avis, il faut comprendre qu'elle ne veut pas que j'aille vers elle - un point c'est tout ! La brave petite... Pardon ? C'est une brave petite, je l'ai dit et je le maintiens. Nous l'aimons tous beaucoup. Mais elle est aussi... autre chose. Et elle a des responsabilits. Cette... autre chose... Zedd, de quoi s'agit-il ? Il ne m'appartient pas de le dire. C'est elle de te rpondre. Mais je pensais qu'elle se dciderait plus vite que a... (Zedd passa un bras autour des paules de Richard.) Si a peut te consoler, sache qu'elle ne t'a pas encore parl parce qu'elle tient toi plus qu'elle ne le devrait. Elle a peur de perdre ton amiti. Tu sais tout d'elle, et Chase aussi, je le vois dans ses yeux. Tout le monde est au courant, part moi ! Ce soir, elle a essay de se confier, mais elle n'a pas pu. Elle ne devrait pas avoir peur de perdre mon amiti, car a n'arrivera jamais. Richard, c'est une femme merveilleuse, mais elle n'est pas pour toi. C'est impossible ! Pourquoi ? Zedd chassa quelque chose de sa manche, peut-tre

242 un grain de poussire, et vita de croiser le regard de Richard. J'ai promis de la laisser te dire la vrit ellemme, mon garon. Alors, tu dois me croire sur parole : elle ne peut pas tre ce que tu voudrais qu'elle soit. Trouve une autre femme, ce n'est pas ce qui manque ! La moiti de la population est fminine ! Tu dnicheras celle qu'il te faut. Mais oublie Kahlan ! Richard plia les jambes et mit les bras autour de ses genoux. Trs bien... Zedd releva les yeux, surpris, puis sourit et tapa gentiment dans le dos de son ami. Mais il y a une condition, ajouta Richard. Je vais te poser une question, et tu y rpondras avec une honntet absolue. Si tu peux me dire oui , je ferai ce que tu me demandes. Une seule question ? demanda Zedd, mfiant. Une seule... March conclu ! Richard riva son regard dans celui du sorcier. Avant que tu pouses ta femme, si quelqu'un un ami que tu aimais comme un pre, par exemple, ce qui devrait te faciliter les choses - t'avait dit d'en choisir une autre, lui aurais-tu obi ? Zedd dtourna les yeux et prit une profonde inspiration. Misre... mon ge, on devrait savoir qu'il ne faut jamais se laisser poser une question par un Sourcier ! Pour se donner une contenance, il prit un morceau de fromage et le mordit du bout des lvres.

Voil la rponse que j'esprais ! a ne change rien aux faits, Richard ! fit le vieil homme en jetant au loin sa part de fromage. Entre 243 vous, a ne marchera pas. Et je ne dis pas a pour te blesser, puisque je t'aime comme un fils. Crois-moi, si je pouvais changer le monde, je ne m'en priverais pas ! J'aimerais que ce soit diffrent, pour ton bonheur, mais a n'a pas une chance de fonctionner ! Kahlan le sait. Si tu insistes, elle souffrira en vain. Tu ne veux pas a, pas vrai ? Zedd, comme tu l'as dit toi-mme, je suis le Sourcier. Il existe une solution, et je la trouverai. Je voudrais que tu aies raison, mon petit, mais tu te trompes... Alors, que dois-je faire ? demanda Richard, la voix brise. Zedd lui passa un bras autour des paules et le serra contre lui. Contente-toi d'tre son ami. C'est ce qu'il lui faut ! Et tu ne pourras rien tre de plus pour elle ! Richard hocha mlancoliquement la tte. Un peu plus tard, l'air soudain mfiant, il s'carta du sorcier et le poussa loin de lui. Pourquoi es-tu venu me rejoindre ? Pour parler un ami... Non ! C'est le sorcier, pas l'ami, qui a arrang ce tte--tte pour conseiller le Sourcier. Alors, maintenant, passons aux choses srieuses ! Trs bien... Tu as raison, je suis venu dire au Sourcier qu'il a failli commettre une grave erreur aujourd'hui. Richard continua soutenir le regard du vieil homme.

Je sais... Un Sourcier ne doit pas mettre sa vie en danger, car il fait ainsi courir des risques tous les humains. Tu voulais quand mme voler au secours de Chase ! 244 En me dsignant, tu as pris mes mauvais cts comme les bons. Mes nouvelles responsabilits me dpassent encore. Abandonner un ami en danger ne m'est pas naturel. Je sais que je ne peux plus m'offrir ce luxe. Et je prends note que tu m'as pass un savon. Eh bien, je craignais que ce soit plus difficile... (Zedd sourit, puis se rembrunit aussitt.) Richard, a ne se limite pas ce qui s'est pass aujourd'hui. Tu dois comprendre qu'un Sourcier peut provoquer la mort de beaucoup d'innocents. Pour arrter Darken Rahl, il faudra peut-tre que tu sacrifies des gens que tu aurais pu sauver. Tout soldat le sait : sur le champ de bataille, quand il se penche sur un camarade bless, il risque de recevoir un coup d'pe dans le dos. Alors, s'il veut vaincre, il doit se battre et ignorer les appels au secours de ses frres d'armes. Il faut que tu te prpares en faire autant, car ce sera peut-tre le seul moyen de triompher. Richard, endurcis-toi ! Tu vas livrer un combat pour la survie, et ceux qui appelleront au secours ne seront pas des soldats, mais probablement de malheureuses victimes. Darken Rahl est prt tuer n'importe qui pour gagner. Ses partisans aussi. Tu devras peut-tre agir comme eux. Que a te plaise ou non, c'est l'agresseur qui dicte les rgles du jeu. Si tu ne les respectes pas, tu mourras ! Comment Rahl peut-il avoir des partisans ? Son but est de dominer le monde entier. Qui se battrait pour sa cause ?

Le sorcier s'appuya contre le rocher et regarda audel des collines, comme s'il voyait des choses que lui seul pouvait distinguer. Parce que beaucoup de gens, mon garon, ont besoin d'tre domins pour se sentir bien. A cause de leur cupidit et de leur gosme, ils pensent que les hommes libres sont leurs oppresseurs. Ces misrables 245 pousses ont besoin d'un chef qui coupera les plantes plus hautes qu'eux, afin que le soleil les atteigne. Pour eux, aucune plante ne doit pousser davantage que la plus petite de toutes. Plutt que d'allumer eux-mmes une bougie, ils prfrent qu'on leur fournisse la lumire qui les guidera - sans se soucier du combustible ! Certains imaginent que Darken Rahl, s'il gagne, leur sourira et les rcompensera. Alors, ils se montrent aussi cruels que lui pour entrer dans ses bonnes grces. D'autres sont simplement incapables d'entendre la vrit et ils se battent au nom des mensonges qu'ils gobent. Enfin, la majorit, une fois allume la lumire qui la guide, s'aperoit qu'elle porte des chanes et qu'il est trop tard pour revenir en arrire. (En soupirant, Zedd lissa les manches de sa tunique.) Il y a des guerres depuis le commencement des temps, Richard. Chacune oppose des adversaires qui se massacrent sans piti. Mais dans l'histoire, aucune arme ne s'est jamais lance l'assaut en pensant que le Crateur tait du ct de ses ennemis. C'est absurde ! dit Richard. Je suis sr que les partisans de Rahl nous prennent pour des monstres sanguinaires qui ne reculent devant aucune infamie. Chaque jour, on leur

parle de nos crimes et de nos exactions ! Et aucun d'eux ne sait sur Darken Rahl autre chose que ce qu'il a appris de sa bouche. Tu peux trouver a absurde, ce n'en est pas moins dangereux pour autant. Les partisans de Rahl veulent nous craser et tout le reste ne les intresse pas. Mais toi, si tu entends vaincre, tu dois savoir te servir de ta tte ! Pour rsumer, je suis pris entre deux feux. Je devrais laisser mourir des innocents, mais je n'ai pas le droit de tuer Darken Rahl. 246 Erreur ! fit Zedd. Je n'ai jamais dit que tu ne devais pas le tuer. Simplement qu'il ne faut pas utiliser ton pe contre lui. A la lumire des rayons de lune, Richard dvisagea longuement son vieil ami. Malgr sa mlancolie, l'esprit du Sourcier tait toujours en veil. Et une ide venait de le frapper. Zedd, demanda-t-il, as-tu un jour t oblig de laisser mourir des innocents ? Lors de la dernire guerre, oui... Et a continue au moment mme o nous parlons. Kahlan m'a racont que Rahl torture et tue des gens pour qu'ils lui disent mon nom. Personne ne le connat, mais il s'acharne, au cas o il finirait par obtenir un rsultat. Je pourrais me livrer lui pour que cela cesse. Dans ce cas, il me serait impossible de t'aider le vaincre, et bien plus d'innocents encore perdraient la vie. Un choix douloureux : condamner quelques individus une mort atroce, ou laisser prir une multitude tout aussi horriblement ! Je suis navr, mon ami, dit Richard en frissonnant cause de la bise et du froid qui montait de l'intrieur de son corps. (Il regarda la plaine, toujours

paisible, puis se tourna vers Zedd.) J'ai rencontr Shar, une flamme-nuit, juste avant qu'elle meure. Elle s'est sacrifie pour que Kahlan puisse venir ici et sauver des innocents. Notre amie porte le mme fardeau que nous. Elle aussi doit laisser mourir des frres d'armes... Tu as raison... Richard, j'ai le cur bris quand je pense tout ce que cette enfant a vu. Et ce que tu devras peut-tre voir. Mes problmes de cur sont peu de chose, compars tout a... Mais a ne les rend pas moins douloureux, compatit le vieil homme. 247 Zedd, ajouta Richard, j'ai encore une chose te dire. Avant que nous arrivions chez toi, j'ai offert une pomme Kahlan... Tu as propos un fruit la peau rouge une native des Contres du Milieu ? C'est l'quivalent d'une menace de mort, mon garon. L-bas, tous les fruits rouges sont empoisonns. Je le sais, prsent... Et qu'a-t-elle dit ? demanda le sorcier. Ce n'est pas tant ce qu'elle a dit, mais plutt ce qu'elle a fait... Elle m'a saisi la gorge, et j'ai bien cru qu'elle allait me tuer. Je ne sais pas comment elle s'y serait prise, mais elle aurait russi, j'en suis sr. Heureusement, elle a hsit assez longtemps pour que je m'explique. Mais tu veux savoir ce qui me tracasse ? C'est mon amie, et elle m'a sauv la vie plusieurs fois. Pourtant, elle m'aurait tu... (Richard se tut un instant.) a a un rapport avec tout ce que tu viens de dire, non ? Et comment ! Richard, si tu me souponnais d'tre un tratre, sans aucune certitude, mais en sachant

que notre cause, si tu as raison, serait condamne, pourrais-tu m'ter la vie ? Imagine que tu n'aies pas le temps et les moyens de dcouvrir la vrit. Intimement convaincu de ma trahison, m'abattrais-tu sur-lechamp ? Viendrais-tu me voir, moi ton vieil ami, en prmditant ma mort ? Pourrais-tu tre assez violent pour mettre ton projet excution ? Je... je ne sais pas... souffla Richard avec le sentiment que le regard de Zedd lui brlait la peau. Eh bien, j'espre que tu sauras bientt, et que tu rpondras par l'affirmative. Sinon, inutile de te lancer aux trousses de Rahl, car tu manqueras de volont de vivre... et de vaincre. Lors de ce combat, tu devras prendre ce genre de dcision - condamner un homme ou une femme mort - en quelques secondes. Kahlan 248 le sait et elle n'ignore rien des consquences d'un mauvais choix. Elle a la dtermination indispensable... Mais elle a hsit... rappela Richard. A t'en croire, c'tait une erreur. J'aurais pu tre plus fort qu'elle. Donc, elle aurait d me tuer avant que j'aie une occasion de l'attaquer. Et elle aurait fait le mauvais choix ! Ne te surestime pas, Richard, dit Zedd. Elle te tenait la gorge. Rien de ce que tu aurais pu tenter n'aurait russi. Une simple pense de Kahlan aurait suffi ! Dans cette position, elle pouvait te laisser une chance de te justifier. Elle n'a pas commis d'erreur. branl, Richard refusa de capituler si vite. Tout a n'a pas de sens ! Tu ne nous trahirais jamais et je suis incapable de faire du mal Kahlan... C'est toi qui dis des idioties ! coupa Zedd. Si je trahissais un jour, il faudrait que tu sois prpar agir.

Le cas chant, tu devras avoir la force de me tuer. Comprends-moi bien : mme si Kahlan savait que tu tais son ami, et que tu ne lui ferais jamais de mal, quand tu lui as paru menaant, elle tait prte agir ! Et si tu ne l'avais pas convaincue, tu ne serais plus de ce monde ! Richard dvisagea longuement son ami avant de poser la question qui lui brlait les lvres. Zedd, si nous tions dans la situation inverse... Je veux dire... Si tu jugeais que je mets en danger notre cause, pourrais-tu me... hum... En un clair ! rpondit le sorcier, sans paratre le moins du monde perturb par cette ide. Cette rponse rvulsa Richard. Mais il comprenait ce que voulait lui dire son ami, mme si le scnario semblait quelque peu extrme. Si leur engagement n'tait pas total, ils choueraient. Et en cas de dfaillance de leur part, Darken Rahl serait impitoyable. La victoire ou la mort. C'tait aussi simple que a. 249 Toujours d'accord pour tre le Sourcier? demanda Zedd. Oui, rpondit Richard, le regard dans le vide. Tu as peur ? Je meurs de trouille ! Parfait ! (Zedd tapota le genou de son protg.) Moi aussi. Et je m'inquiterais si tu prtendais le contraire. Le Sourcier foudroya soudain le vieil homme du regard. Mais j'ai l'intention de ficher aussi la trouille Darken Rahl ! Mon garon, tu vas tre un trs bon Sourcier !

jubila Zedd. Ne perds pas la foi. A l'ide que Kahlan aurait pu le tuer parce qu'il lui avait offert une pomme, Richard ne put s'empcher de hausser mentalement les paules. Puis une ide le frappa. Zedd, pourquoi tous les fruits rouges des Contres du Milieu sont-ils empoisonns ? Je suppose que ce n'est pas naturel... Eh bien, mon garon, c'est parce que les enfants sont attirs par les fruits rouges. Je ne comprends pas ! C'tait pendant la dernire guerre, dit tristement Zedd, peu prs cette poque de l'anne. Celle des rcoltes... J'ai dcouvert un artefact magique fabriqu par des sorciers de l'ancien temps. Un peu comme les botes d'Orden. Ce sort malfique visait les couleurs et il ne pouvait tre jet qu'une fois. Je ne savais pas trs bien comment il fonctionnait, mais je me doutais qu'il tait dangereux. (Le vieil homme soupira.) Hlas, Panis Rahl se l'est appropri et il a trouv le moyen de s'en servir. Comme tout le monde, il savait que les enfants aiment les fruits. Rsolu nous frapper au 250 cur, il a empoisonn tous les fruits rouges. a agissait comme la toxine de la liane-serpent. Trs lentement, au dbut ! Il nous a fallu du temps pour comprendre d'o venait cette fivre mortelle. Panis Rahl avait dlibrment choisi un aliment qui plaisait aux enfants encore plus qu'aux adultes. (Sa voix mourut, presque inaudible.) Il y a eu beaucoup de morts. normment de gosses... Mais si tu avais dcouvert l'artefact, dit Richard, comment est-il tomb entre les mains de Rahl ?

Zedd leva vers le Sourcier des yeux devenus de glace. J'avais un jeune lve... Un jour, je l'ai surpris manipuler quelque chose qu'il n'aurait pas d toucher. J'ai eu un trange pressentiment, comme si un dtail clochait... Mais je l'apprciais tellement que je me suis laiss la nuit pour rflchir avant d'agir. Le lendemain, j'ai constat qu'il avait fil en emportant l'artefact. C'tait un espion de Panis Rahl ! Si je n'avais pas tergivers, je l'aurais abattu et des centaines d'innocents - tous ces enfants ! - auraient t pargns. Zedd, tu ne pouvais pas savoir ! s'cria Richard. Il pensa que le sorcier allait hurler ou exploser de rage, mais il se contenta de hausser les paules. Tire la leon de mon erreur, Richard. Si tu y arrives, ces vies n'auront pas t perdues en vain. Mon histoire te servira peut-tre viter l'humanit le sort qu'elle connatra si Darken Rahl triomphe. Pourquoi les fruits rouges ne sont-ils pas empoisonns chez nous ? insista Richard en se frottant les bras pour les rchauffer. La magie, mme noire, a des limites. Dans ce cas, c'est une affaire de distance - partir de l'endroit o on l'utilise. Celle-l s'est tendue jusqu' la zone 251 o se dresse actuellement la frontire entre les Contres du Milieu et Terre d'Ouest. Il tait obligatoire de l'riger en un lieu o le sort d'empoisonnement n'agissait pas. Sinon, notre pays n'aurait pas t pargn par la magie. Richard rflchit un moment dans la nuit silencieuse et glace.

Y a-t-il un moyen d'en finir avec a ? Je veux dire : de rendre les fruits rouges de nouveau comestibles ? Zedd sourit de toutes ses dents. Richard trouva a un peu trange, mais il en fut ravi. Tu penses comme un sorcier, mon garon. Inverser les sortilges, voil une grande question... (Pensif, le vieil homme sonda un moment l'obscurit.) Ce dont tu parles est peut-tre faisable. J'tudierai le problme. Si nous vainquons Darken Rahl, ce sera une de mes priorits. Trs bien ! (Richard resserra encore les pans de son manteau.) Tous les gens devraient pouvoir manger une pomme quand ils en ont envie. Surtout les enfants ! Zedd, je promets de retenir la leon. Je ne te dcevrai pas et je ne laisserai pas sombrer dans l'oubli tous les malheureux qui sont morts... Zedd lui passa une main amicale dans le dos. Ils se turent un long moment, partageant la quitude de la nuit, ravis de si bien se comprendre. Hlas, ils pensrent aussi ce qu'ils ne pouvaient pas connatre : l'avenir qui les attendait Richard se posa des questions sur Panis et Darken Rahl et arriva la conclusion que tout espoir semblait perdu. Puis il se souvint qu'il tait le Sourcier et devait se proccuper des solutions, pas des problmes. Sorcier, il faut que tu agisses ! Je crois qu'il est temps de nous volatiliser. Tu peux faire quelque chose contre ce nuage ? 252 Mon garon, tu parles d'or. Si je savais de quelle manire il est li toi, je briserais la connexion. L'ennui, c'est que je n'en ai pas la moindre ide ! Donc, il

va falloir que je m'y prenne autrement. A-t-il plu, ou le ciel a-t-il t couvert, depuis qu'il te suit ? Richard essaya de se souvenir. Mais depuis la mort de son pre, tout se brouillait dans son esprit Cela semblait si loin... La nuit avant que je dcouvre la liane-serpent, il a plu dans la fort de Ven. Mais quand j'y suis arriv, le ciel s'est clairci. Non, la rflexion, depuis l'assassinat de mon pre, il n'y a pas eu de pluie et le ciel est rest dgag, part quelques filaments de nuages, trs haut... Comment interprtes-tu a ? Mon garon, a doit vouloir dire que je peux neutraliser ce nuage, mme s'il m'est impossible de briser le sort qui le lie toi. Rahl est probablement l'origine du beau ciel bleu que tu me dcris. Il a chass les autres nuages pour pouvoir reprer facilement le sien. Trs simple, mais hautement efficace. Chasser les autres nuages ? Il a ensorcel le sien pour qu'il te soit li et qu'il force ses congnres le fuir... Tu devrais jeter un sort plus puissant sur ce nuage, histoire qu'il attire les autres ! Le temps que Rahl s'en aperoive, son espion sera noy dans la masse et il ne pourra pas le retrouver pour le librer de ta magie. Et s'il mobilise ses pouvoirs pour loigner les autres nuages, comme il ignorera ce que tu as fait, le sort plus puissant qu'il lancera rompra le lien entre son agent et moi. Zedd dvisagea le jeune homme, les yeux ronds comme des billes. Fichtre et foutre, Richard, c'est exactement a ! Fiston, tu ferais un excellent sorcier. 253

Merci, mais j'ai dj un mtier pourri... Zedd recula un peu, le front pliss, et n'mit pas de commentaires. Il glissa une main dans sa poche pour en tirer un petit caillou qu'il jeta devant eux. L'index tendu, il dcrivit des arabesques au-dessus de la pierre jusqu' ce qu'elle se transforme en un gros bloc plat. Zedd, c'est ton rocher-nuage ! s'exclama Richard. Un rocher de sorcier, de son vrai nom. Mon pre me l'a donn il y a trs longtemps. L'index du vieil homme tournait de plus en plus vite. Une lumire jaillit, des couleurs et des tincelles tourbillonnant l'intrieur. Zedd continua remuer pour bien mlanger ce vortex. Dans un silence absolu, Richard sentit l'agrable odeur d'une pluie printanire. Le sorcier s'arrta, l'air satisfait. Monte sur le rocher, mon garon. Peu rassur, Richard obit et entra dans la lumire. Sa peau picota et se rchauffa, comme quand on s'tend nu au soleil, en plein t, aprs s'tre baign. Le Sourcier s'abandonna cette dlicieuse sensation. Ses bras se soulevrent tout seuls, flottant le long de ses flancs jusqu' se trouver l'horizontale. Il inclina la tte, prit une profonde inspiration et ferma les yeux. Il se sentait merveilleusement bien, comme s'il drivait dans une onde pure et frache, cela prs qu'il tait immerg dans... de la lumire. Bientt, une trange exaltation le submergea, son esprit soudain uni tout ce qui se trouvait autour de lui par un lien intangible et intemporel. Il ne faisait plus qu'un avec les arbres, l'herbe, les insectes et les animaux. Sans oublier l'air et l'eau... Il n'tait plus un tre isol, mais une part harmonieuse d'un tout. La connexion qui existait entre les tres et les choses lui apparut sous un

jour nouveau, sa propre personne lui semblant la fois insignifiante et omnipotente. 254 Voir le monde travers les yeux de toutes les cratures qui l'entouraient tait dconcertant, mais merveilleux. Il accompagna quelques instants l'oiseau qui volait au-dessus de sa tte et regarda le sol qui dfilait sous ses ailes. Il chassa avec son nouvel ami, prouva son dsir de capturer une souris et survola avec lui le campement o dormaient ses compagnons. Richard laissa son identit - ce moi qu'il tenait pour si prcieux - s'parpiller au gr des vents. Il perdit sa personnalit et devint... toutes les cratures la fois. Il sentit la brlure de leurs besoins, partagea leurs peurs, savoura leurs joies, comprit leurs dsirs et permit tout cela de se fondre dans le nant jusqu' ce qu'il se dresse dans le vide, seul tre vivant de l'univers - et mme unique objet qui existait. Alors, il laissa dferler en lui la lumire qui ramena avec elle tous les tres qui s'taient tenus sur ce rocher : Zedd, son pre et les gnrations de sorciers qui les avaient prcds depuis des milliers d'annes. Leur essence coula en lui, devenant une part de son tre tandis que des larmes d'merveillement ruisselaient sur ses joues. Zedd tendit les mains : de la poussire magique en tomba. Elle vola vers Richard, tourbillonna autour de son corps et fit de lui le centre d'un vortex. Les tincelles dcrivirent des boucles plus serres et se concentrrent autour de sa poitrine. Avec un son cristallin semblable celui d'un lustre agit par le vent, la poussire magique monta dans le ciel comme si elle suivait la corde d'un cerf-volant. Elle emporta le son avec elle, alla de plus en plus haut et percuta le nuage-serpent,

qui l'absorba et fut illumin de l'intrieur par un kalidoscope de couleurs. Partout l'horizon, des clairs jaillirent et zbrrent le ciel, rageurs comme s'ils attendaient dsesprment quelque chose. Soudain, les clairs moururent, le nuage ne fut plus 255 clair et la lumire qui montait du rocher de Zedd se ramassa sur elle-mme jusqu' s'teindre. Dans un silence total, Richard redevint lui-mme, perch sur un rocher des plus ordinaires. Les yeux carquills, il dvisagea Zedd, qui souriait comme un enfant. Zedd, souffla-t-il, maintenant, je comprends pourquoi tu passes ton temps sur ce rocher. Je n'ai jamais rien prouv de tel. Et j'ignorais que c'tait possible. Mon garon, tu es naturellement dou, dit le sorcier. Tu tiens tes bras de la bonne faon, ta tte est incline comme il convient et mme la position de ton dos est irrprochable. Pour tout dire, tu t'adaptes la magie comme un caneton une mare ! Bref, de la graine de grand sorcier ! (Il se pencha en avant, rayonnant.) prsent, imagine ce que a fait quand on est tout nu ! a change quelque chose ? demanda Richard, tonn. Bien entendu ! Les vtements sont un obstacle l'exprience... (Zedd passa un bras autour des paules de son jeune ami.) Un de ces quatre, je te laisserai essayer... Zedd, pourquoi m'as-tu demand de monter sur le rocher ? Ce n'tait pas ncessaire. Et tu aurais pu t'en charger toi-mme.

Comment te sens-tu ? Je ne sais pas trop... Diffrent, dtendu et plus lucide. En tout cas, moins dprim et accabl... C'est pour a que je t'ai laiss faire, mon garon. Parce que tu en avais besoin ! Tu tais au plus mal, ce soir. Si je ne peux pas rsoudre nos problmes, t'aider te sentir mieux est encore dans mes cordes. Merci, Zedd. 256 Va dormir, c'est l'heure de mon tour de garde. (Il fit un clin d'il son ami.) Si tu changes d'avis propos de devenir un sorcier. Je serai ravi de t'accueillir dans la confrrie ! Zedd tendit une main. Le morceau de fromage qu'il avait jet dcolla du sol et vola jusqu' lui. Chapitre 14 Chase fit faire demi-tour son cheval. Ici, ce sera un trs bon endroit ! Il guida ses compagnons hors de la piste travers un grand bosquet d'picas morts depuis longtemps. Sur leurs troncs squelettiques, il ne restait plus que quelques branches ratatines et des plaques parses de mousse verte. Les restes d'autres antiques rois de la fort pourrissaient sur le sol. Un chne des marais gisait sur le flanc. parpilles autour de lui par une ancienne tempte, ses larges feuilles plates voquaient un immense cimetire de serpents enlacs dans la mort. Les chevaux se frayrent prudemment un passage dans ce paysage dsol o l'air chaud et humide charriait l'odeur atroce de la dcomposition. Un nuage de moustiques les suivit - les seules cratures encore

vivantes que Richard remarqua. Bien que le terrain fut dcouvert, les rayons du soleil parvenaient peine l'clairer cause de l'paisse couverture nuageuse qui pesait comme une chape de plomb sur les voyageurs. Des volutes de brume s'accrochaient aux cimes des arbres encore debout, leur bois gorg d'humidit brillant dans la pnombre. Chase ouvrait la marche devant Zedd et Kahlan. En 258 queue de colonne, Richard tentait de regarder par-dessus leurs ttes pour avoir une ide de ce qui les attendait. Mais la visibilit tait rduite quelques dizaines de pas. Mme si Chase ne semblait pas s'en inquiter, Richard restait vigilant pour deux. Dans des conditions pareilles, n'importe quel ennemi pouvait leur tomber dessus sans qu'ils le reprent temps... Les quatre cavaliers flanquaient de grandes claques dans l'air pour se dbarrasser des moustiques. part Zedd, tous s'taient emmitoufls dans leur manteau. Le sorcier, qui vitait autant que possible d'en porter un, finissait les restes du djeuner, presque aussi dcontract que s'il avait particip une randonne entre amis. Dot d'un trs excellent sens de l'orientation, Richard se flicitait quand mme que Chase se charge de les guider. Dans ce genre de marcage, tout se ressemblait, et rien n'tait plus facile que s'y perdre... Depuis qu'il tait mont sur le rocher de Zedd, la veille, le Sourcier se sentait moins cras par ses responsabilits et s'enorgueillissait de pouvoir lutter pour une juste cause. Il ne sous-estimait pas le danger, mais prouvait avec une plus grande intensit le dsir de compter parmi ceux qui vaincraient Darken Rahl. tre

impliqu dans ce combat lui offrait la possibilit d'aider des gens qui n'avaient aucune chance face Rahl. Et prsent, il savait que faire marche arrire serait impossible. Cela aurait sign son arrt de mort et celui d'une multitude d'innocents. Il regarda le corps dlicat de Kahlan pouser avec grce les mouvements de sa monture. Comme il aurait aim lui montrer les endroits merveilleux qu'il avait dcouverts dans les bois de Hartland ! Ces lieux pleins de paix et de beaut, au cur des montagnes, o ils seraient si bien ensemble. Derrire une cascade, il avait 259 trouv une grotte idale pour se reposer. Et que dire d'un dner en tte tte au bord de l'tang qu'il aimait tellement ? Il pourrait aussi l'emmener en ville, lui acheter de jolis vtements... Oui, l'emmener quelque part, n'importe o, pourvu qu'elle soit en scurit ! Il voulait qu'elle soit libre de sourire sans se demander chaque instant si ses ennemis se rapprochaient ! Mais depuis leur conversation de la veille, il savait que son dsir d'tre avec elle resterait jamais un fantasme irralisable. Chase leva une main pour arrter la petite colonne. Nous y voil ! Richard regarda autour de lui et constata qu'ils taient toujours au cur du marcage quasiment assch. Pas de frontire en vue ! Dans toutes les directions, le paysage tait mornement identique. Ils attachrent leurs chevaux un tronc d'arbre mort et suivirent Chase pied jusqu' ce qu'il s'immobilise, un bras tendu comme pour prsenter quelqu'un. La frontire, dit-il simplement.

Je ne vois rien, souffla Richard. Regarde bien, fit Chase avec un petit sourire. Il avana lentement et une lueur verte apparut autour de lui. D'abord peine visible, elle gagna en intensit et finit, quand il eut fait vingt pas de plus, par devenir un rideau de lumire meraude qui semblait vouloir lui barrer le chemin. Trs brillante autour du gardefrontire, cette toile disparaissait presque aprs une dizaine de pas sur sa gauche et sa droite et une trentaine de pieds au-dessus de sa tte. On et dit du verre couleur ocan qui s'paississait mesure que Chase avanait A travers cet trange matriau, Richard distingua les formes distordues et floues d'autres arbres morts. 260 Chase s'arrta et fit demi-tour. Le rideau de verre et la lueur disparurent quand il s'en fut assez loign. Ce... c'tait... quoi ? balbutia Richard. Depuis toujours, il pensait la frontire comme une sorte de mur. Une structure bien visible, en tout cas... Tu n'en as pas vu assez ? lana Chase. Alors, ouvre grand les yeux ! Il se baissa, ramassa plusieurs branches mortes et prouva leur solidit. La plupart, moiti pourries, se cassrent trs facilement. Il trouva quand mme ce qu'il cherchait : une branche de dix pieds de long assez rsistante pour ce qu'il avait l'esprit. Ainsi arm, il avana de nouveau, fut aurol de vert puis se trouva face au mur. La branche tenue par sa plus grosse extrmit, il enfona l'autre dans le rideau de lumire. Poussant de toutes ses forces, il eut bientt fait passer de l'autre ct la moiti de sa perche

improvise. Richard n'y comprenait plus rien. Il voyait travers le mur de verre, mais pas moyen de reprer l'autre bout de la branche. Comment tait-ce possible ? Entre les mains de Chase, le morceau de bois vibra violemment. Richard n'entendit aucun bruit. Pourtant, quand le garde-frontire revint vers ses amis, il ne brandissait plus qu'une branche de cinq pieds de long. L'endroit de la cassure tait couvert d'une bave jauntre. Les chiens cur, dit Chase avec un grand sourire. Zedd semblait s'ennuyer ferme et Kahlan, l'vidence, ne trouvait pas a drle. Richard, lui, ne dissimula pas sa surprise. Comprenant que le jeune homme serait son seul public, Chase le saisit par un bras et le tira vers lui. 261 Viens, je vais te montrer ce que a fait... Le garde-frontire passa son bras gauche sous l'paule droite de Richard et continua avancer. Marche doucement... Je te dirai quand il faudra nous arrter. Ne lche surtout pas mon bras ! La lueur verte apparut et augmenta d'intensit chaque pas que faisaient les deux hommes. Mais le phnomne tait diffrent, prsent que Chase n'avanait plus seul. Avec lui, la lueur s'tait diffuse sur ses flancs et au-dessus de sa tte. A prsent, elle tait partout. Et un bourdonnement leur emplissait les oreilles, comme si un millier d'abeilles volaient autour d'eux. A mesure qu'ils progressaient, ce son devenait plus profond - mais pas plus fort. Quand la lumire verte s'assombrit, le paysage environnant sombra dans la

pnombre comme si la nuit tait tombe. Lorsque le rideau de verre se matrialisa devant eux, jailli de nulle part, la lueur aveugla Richard. Tournant la tte, il ne parvint pas distinguer Kahlan et Zedd. Doucement... dit Chase. Ils avancrent encore et s'enfoncrent dans l'obstacle. Richard sentit une pression s'exercer sur son corps. Puis tout devint noir - comme s'il tait dans une grotte - l'exception de la lumire verte qui les aurolait. Richard serra plus fort le bras de Chase. Le bourdonnement tait si fort qu'il faisait vibrer ses ctes. Encore un pas et le rideau se transforma. On s'arrte l, dit Chase, sa voix rsonnant comme un cho dans les montagnes. Le rideau tait devenu la fois sombre et transparent, comme si Richard, dans une fort obscure, tait pench sur les eaux d'un tang trs profond. Chase ne bougeait pas, les yeux rivs sur son compagnon. 262 Des silhouettes se dcoupaient de l'autre ct de l'obstacle, formes noires peine visibles dans l'obscurit. Des spectres flottaient au cur de profondeurs insondables... Les morts, dans leur antre ! Des silhouettes moins thres approchrent du rideau. Les chiens... souffla Chase. Richard prouva soudain une trange sensation de manque. Il dsirait plus que tout s'immerger dans cette obscurit. Le bourdonnement, comprit-il, n'tait pas un

son produit par des animaux, mais par des voix ! Des voix qui murmuraient son nom ! Des milliers de voix lointaines l'appelaient. Les spectres se rassemblaient, tendaient les bras vers lui, l'imploraient de venir eux. Richard eut le cur bris par un soudain sentiment de solitude. La sienne et celle de toutes les cratures vivantes. Pourquoi supporter cette souffrance alors que ces fantmes noirs brlaient de l'accueillir en leur sein ? Ah, n'tre plus jamais seul pour les sicles des sicles ! Les spectres approchrent, leurs appels de plus en plus imprieux. Il distingua enfin leurs visages, comme on aperoit celui d'un noy travers une eau boueuse. Il voulait avancer encore. tre l-bas avec les siens... Alors, il vit son pre. Un long cri mlancolique jaillissant de sa gorge, George Cypher tendait les bras pour essayer d'treindre son fils. Et il tait juste de l'autre ct du rideau obscur. Richard crut que son cur allait exploser. Cela faisait si longtemps qu'il n'avait pas vu son pre ! S'il le rejoignait - la chose au monde qu'il dsirait le plus -, il ne connatrait plus jamais la peur. Prs de lui, il serait en scurit. Pour toujours ! 263 Richard tenta de toucher son pre, de le retrouver... de traverser le mur qui n'en tait pas un. Mais on le retenait par un bras. Agac, il essaya de se dgager. Qui osait l'empcher d'aller vers l'homme qu'il aimait le plus au monde ? Quand il cria qu'il voulait tre libre d'avancer, sa voix lui sembla dj venir d'outre-tombe. A cet instant, on le tira en arrire, loin de son pre.

Fou de rage, il saisit la garde de son pe. Une main norme se posa sur la sienne, l'emprisonnant dans un tau. Il cria, lutta pour dgainer sa lame, mais rien n'y fit. La main tint bon et une force irrsistible le tira loin de l'homme qui lui avait donn la vie et qui l'appelait. Le rideau vert remplaa l'eau noire verticale. Chase le tira encore, loin de l'obstacle, travers la lueur verte. En un clair, le monde rapparut : un marcage dsol qui empestait la mort ! Sa lucidit retrouve, Richard fut dgot par ce qu'il avait failli faire. Quand Chase lui lcha la main droite, puis, il la posa sur l'paule du colosse pour ne pas s'crouler. Le souffle court, il sortit de la lumire en compagnie de son ami et prouva un soulagement comme il n'en avait jamais connu. a va ? demanda Chase, la tte baisse pour le regarder dans les yeux. Richard acquiesa, trop boulevers pour parler. Avoir revu son pre avait aviv son chagrin. Une authentique torture ! Il devait faire un gros effort pour respirer et pour tenir debout. Sa gorge tait en feu. Il avait manqu s'touffer... sans mme s'en apercevoir. Il frissonna de terreur en comprenant qu'il avait failli traverser le mur noir pour se perdre dans le royaume des morts. Si Chase ne l'avait pas retenu, il n'aurait plus t de ce monde. Bon sang, il avait voulu se livrer aux morts ! Comment tait-ce possible ? Cela ne lui ressemblait pas ! moins que... tait-il faible ce point ? Aussi fragile ? 264 Le chagrin lui faisait tourner la tte et l'image de son pre restait grave dans son esprit. Il le revoyait se languir de lui, l'appeler, l'implorer de venir... Comme

il avait eu envie de le rejoindre ! Et c'aurait t si facile... Ces visions refusaient de disparatre. D'ailleurs, il ne voulait pas qu'elles s'effacent. Son seul dsir tait de retourner l-bas. Mme s'il rsistait, il se sentait attir par cet univers de tnbres. Kahlan attendait les deux hommes la lisire de la lueur verte. Ds qu'ils en sortirent, elle passa un bras protecteur autour de la taille de Richard et le tira loin de Chase. Puis elle lui prit le menton, lui releva la tte et le fora la regarder dans les yeux. Richard, coute-moi ! Pense autre chose ! N'importe quoi ! Tiens, essaye de te souvenir de toutes les intersections des chemins de la fort de Hartland. Essaye pour moi, je t'en prie ! Pour moi, Richard ! Il obit, le front pliss de concentration. Furieuse, Kahlan se tourna vers Chase et lui flanqua une formidable gifle. Espce de fumier ! cria-t-elle. Pourquoi lui avezvous fait a ! De toutes ses forces, elle frappa de nouveau. Chase se laissa souffleter sans broncher. Vous l'avez fait exprs ! Comment peut-on tre aussi monstrueux ! Elle arma son bras pour une troisime gifle. Cette fois, Chase lui saisit le poignet au vol. Vous voulez entendre la rponse, ou continuer me tabasser ? Kahlan dgagea sa main, dvisagea le garde-frontire et recula un peu, une mche de cheveux colle sur sa joue par la sueur. La traverse par le Passage du Roi est dangereuse. Le chemin n'est pas droit, loin de l ! certains 265

moments, il est si troit que les deux murs de la frontire se touchent presque. Un faux pas d'un ct ou de l'autre, et c'est la catastrophe ! Kahlan, Zedd et vous avez travers la frontire. Vous savez ce que c'est. On ne la voit pas avant d'tre dedans, quand il est trop tard. Moi, je peux la reprer, aprs avoir pass ma vie la longer. Aujourd'hui, elle est plus dangereuse que jamais parce qu'elle faiblit et qu'il devient de plus en plus facile de traverser. Si je n'avais pas fait a, une fois engag dans le dfil , Richard aurait risqu de s'aventurer dans le royaume des morts sans s'en apercevoir. Foutaises ! Vous auriez pu le prvenir, a aurait eu le mme rsultat ! Aucun de mes enfants n'a eu peur du feu comme il convient avant de s'tre brl les doigts ! Les avertissements ne remplacent pas l'exprience ! Si Richard n'avait pas vcu celle-l avant de traverser le Passage du Roi, il n'aurait jamais atteint l'autre ct. C'est vrai, je l'ai amen ici exprs. Pour lui montrer... et lui sauver la vie. Vous auriez pu lui parler... Non, coupa Chase. Il fallait qu'il voie ! a suffit ! cria Richard, de nouveau parfaitement lucide. (Tous se tournrent vers lui.) Tous les trois, vous passez votre temps me faire mourir de peur ! Mais je sais que c'est pour mon bien... Alors, revenons-en des choses beaucoup plus graves ! Chase, comment sais-tu que la frontire faiblit ? Quelle est la diffrence ? Le mur menace de s'crouler... Avant, on ne pouvait pas voir l'obscurit derrire le rideau vert. On n'apercevait rien de ce qu'il y a de l'autre ct.

Chase a raison, dit Zedd. On distinguait les silhouettes d'ici... 266 Combien de temps avant que la frontire disparaisse ? demanda Richard au sorcier. C'est trs difficile dire... Essaye quand mme. Donne-moi une ide aussi prcise que possible. La frontire rsistera encore un minimum de deux semaines. Mais pas plus de six ou sept... Peux-tu la renforcer avec ta magie ? Je n'ai pas ce genre de pouvoir... Chase, tu crois que Rahl est au courant, pour le Passage du Roi ? Comment le saurais-je ? Quelqu'un a-t-il rcemment travers le dfil ? Non... Pas ma connaissance, en tout cas. J'en doute fort, renchrit Zedd. Rahl peut voyager dans le royaume des morts, donc il n'a pas besoin du dfil. Et comme il entend dtruire la frontire, il ne doit pas s'inquiter d'un si petit passage. S'en inquiter est une chose. Connatre son existence en est une autre. Je crois que nous ne devrions pas traner ici. Et j'ai peur que Rahl sache o nous allons. Que veux-tu dire ? demanda Kahlan en cartant enfin la mche colle sa joue. Quand tu traversais la frontire, crois-tu avoir vraiment vu ta mre et ta sur ? Je pense, oui... Tu as une autre interprtation ? Pour moi, ce n'tait pas mon pre... (Il se tourna vers Zedd.) Ton opinion ? Je n'en ai pas. Personne ne sait ce qu'il y a dans

le royaume des morts. Faux ! Darken Rahl n'en ignore rien ! Mon pre ne voudrait pas m'attirer ainsi dans les tnbres. Mais Rahl, oui ! Alors, malgr ce que me disent mes yeux, je crois qu'un de ses disciples a essay de m'avoir ! 267 Zedd, tu as affirm que nous ne devions pas traverser la frontire parce que nos ennemis n'attendaient que a pour nous capturer. Ce que j'ai vu dans le royaume des morts, ce sont les fidles de Rahl ! Et ils savaient o j'allais entrer en contact avec le mur. Si j'ai raison, Darken Rahl sera bientt inform de notre position. Et je n'ai aucune intention de traner ici pour vrifier ma thorie ! Richard a raison, dit Chase. En plus, nous devons atteindre le marais de Skow avant la nuit, quand les chiens cur ressortirait de leur antre. C'est le seul endroit sr entre ici et Havre du Sud. Nous arriverons en ville en fin d'aprs-midi, demain, et nous ne craindrons plus rien de ces cratures. Le lendemain matin, nous irons voir une amie moi. Adie, la dame des ossements. Elle vit prs du dfil et nous aurons besoin de ses lumires pour traverser. Mais ce soir, le marais est notre seule chance ! Richard allait demander ce qu'tait une dame des ossements, et pourquoi ils devraient recourir elle, quand une silhouette noire jaillit dans les airs et percuta Chase avec une telle violence qu'il alla s'craser sur des troncs d'arbres abattus, prs de dix pas plus loin. A la vitesse de l'clair, la silhouette noire s'enroula autour des jambes de Kahlan comme la lanire d'un fouet et la fit tomber. La jeune femme cria le nom de Richard quand il se pencha pour la relever. Chacun

tenant les poignets de l'autre, ils sentirent qu'on les tirait sur le sol, en direction de la frontire. Du feu magique fusa des doigts de Zedd et passa au-dessus de leurs ttes. Une autre crature noire fondit sur le sorcier et l'envoya valser dans les airs. Richard russit accrocher du bout du pied une branche, sur un tronc abattu, qui aurait pu les retenir. Mais elle tait pourrie et ne rsista pas. Le Sourcier 268 tenta alors d'enfoncer ses talons dans la terre, mais ses bottes glissrent sur la boue. Il russit pourtant s'y arrimer un peu. Pas assez, cependant, pour arrter leur course vers la mort. Il avait besoin de ses mains ! Passe les bras autour de ma taille ! cria-t-il Kahlan. La jeune femme obit, un bras aprs l'autre, et le serra aussi fort qu'elle le pouvait. La crature vaguement reptilienne enroule autour de ses jambes raffermit sa prise, arrachant un cri sa victime. Richard dgaina l'pe, et son trange musique rsonna dans l'air. Autour d'eux, la lueur verte brillait dj. La colre charrie comme un acide par ses veines, Richard comprit que sa pire angoisse risquait de devenir ralit : on essayait de lui prendre Kahlan ! La lueur tait de plus en plus vive. Dans sa position, Richard ne pouvait pas atteindre la crature qui les tirait. Kahlan le tenait par la taille. Ses jambes taient loin de lui, et la crature encore plus. Kahlan, lche-moi ! Trop effraye pour obir, la jeune femme le serra plus fort, comme un noy accroch un morceau de bois flott. Le rideau vert se matrialisa devant eux et

le bourdonnement de voix leur emplit les oreilles. Lche-moi ! cria Richard. Il essaya de dcrocher les mains de Kahlan de sa taille. Autour d'eux, les contours du marcage se dissolvaient. Richard sentit la rsistance du mur de la frontire. Comment Kahlan pouvait-elle le tenir si fort ? Il essaya de la saisir par les poignets pour la forcer carter les bras. En vain. C'tait pourtant la seule chance de s'en sortir ! Kahlan, lche-moi, ou nous mourrons tous les deux ! Je ne t'abandonnerai pas ! Fais-moi confiance ! 269 Richard ignorait s'il disait la vrit son amie mais il tait sr que rien d'autre ne les sauverait. Kahlan avait la tte plaque contre l'estomac du Sourcier. Au prix d'un effort surhumain, elle leva les yeux sur lui, les traits tordus par la douleur. L'treinte du monstre noir devait tre une torture ! La jeune femme cria puis lcha son compagnon. Richard se releva en un clair. A cet instant, le mur noir apparut en face de lui et il vit son pre tendre la main. Fou de rage, il abattit son pe. Elle traversa l'obstacle et percuta la crature qui n'tait pas George Cypher. L'imposteur gmit puis explosa. Les pieds de Kahlan avaient presque atteint le mur et le serpent noir lui emprisonnait toujours les jambes. Assoiff de sang, Richard leva de nouveau son pe. Non ! cria Kahlan. C'est ma sur ! Le Sourcier savait qu'il n'en tait rien, comme pour son pre. Il s'abandonna sa violence et abattit l'pe aussi fort qu'il le put. Elle traversa de nouveau l'obs-

tacle et coupa en deux l'horrible crature qui voulait lui enlever Kahlan. Dans un vortex d'clairs, il entendit des cris et des gmissements inhumains. Les jambes enfin libres, Kahlan resta tendue sur le sol, plat ventre. Sans chercher voir ce qui se passait autour de lui, Richard glissa un bras sous la taille de son amie et la souleva sans effort. La serrant contre lui, il recula, pe brandie en direction de la frontire. Pendant sa retraite, il resta attentif tout mouvement suspect, l'afft d'une nouvelle attaque. Ils sortirent enfin de la lumire verte. Richard continua reculer et dpassa l'endroit o ils avaient laiss les chevaux. L, il s'arrta et lcha Kahlan, qui l'enlaa aussitt, tremblant comme une feuille. 270 Le Sourcier lutta pour matriser la fureur qui le poussait repartir l'assaut. Rengainer l'pe tait le seul moyen de se calmer pour de bon, mais il n'osait pas. O sont les autres ? demanda Kahlan, panique. Nous devons les trouver ! Elle se dgagea et voulut courir vers la frontire. Richard l'attrapa par le poignet, si fort qu'il manqua la faire tomber. Reste ici ! cria-t-il plus rudement qu'il n'aurait t ncessaire. Il la poussa et elle s'tala de tout son long. Puis il repra Zedd tendu sur le sol, inconscient. Au moment o il se penchait sur le vieil homme, quelque chose passa au-dessus de sa tte. Lchant la bonde sa fureur, il fit dcrire un arc de cercle sa lame, qui coupa en deux la crature. La moiti avant alla se rfugier dans la frontire en hurlant. L'autre se

dsintgra en plein vol. De son bras libre, Richard souleva Zedd et le jeta sur son paule comme un vulgaire sac de farine. Il retourna prs de Kahlan et posa dlicatement le vieil homme prs d'elle. La tte du sorcier sur les genoux, la jeune femme chercha voir s'il tait bless. Richard revint sur ses pas, pli en deux pour faire une cible moins facile. Mais aucune crature ne l'attaqua. Il le regretta, car il bouillait d'en dcoudre encore. Chase tait demi coinc sous un tronc d'arbre. Richard le tira par sa cotte de mailles et constata qu'il avait la tte une blessure constelle d'chardes de bois. Que faire maintenant ? Le Sourcier, pas assez fort pour porter Chase d'un seul bras, n'osait toujours pas rengainer son pe. Et il n'tait pas question d'appeler Kahlan au secours, puisqu'il voulait qu'elle reste en scurit. 271 Saisissant le garde-frontire par sa tunique, il entreprit de le tirer vers le salut. Si la boue glissante lui facilita un peu la tche, slalomer entre les troncs d'arbres ne fut pas un jeu d'enfant. trangement, il n'y eut pas d'autre attaque. Avait-il tu tous ses ennemis ? Au fait, tait-il possible d'ter la vie des cratures mortes ? Avec la magie de l'pe, qui pouvait le dire ? D'autant plus qu'il n'tait pas certain que les cratures en question soient vraiment mortes ! Parvenu prs de Zedd et Kahlan, Richard lcha Chase. Qu'allons-nous faire ? demanda la jeune femme. On ne peut pas rester ici, et il est hors de question de les abandonner... Mettons-les sur leurs chevaux

puis fichons le camp ! Ds qu'on sera assez loin, on essayera de les soigner. Les nuages s'taient paissis ; la brume empchait d'y voir dix pas. Richard rengaina son pe et hissa sans difficult le vieux sorcier en travers de sa selle. Avec Chase, ce fut plus difficile. Le colosse pesait son poids et la ferraille qu'il trimballait n'arrangeait rien. Du sang coulait toujours de sa blessure. L'hmorragie s'aggrava quand Richard eut russi le hisser en travers du dos de sa monture, la tte pendante. Il fallait agir ! Le Sourcier sortit de son sac une feuille d'aum et un morceau de tissu. Il pressa le vgtal pour faire couler sa sve bienfaisante, puis le posa sur la plaie de Chase. Kahlan se chargea d'enrouler autour de son crne le morceau de tissu qui s'imbiba immdiatement de sang. Mais la feuille d'aum enrayerait vite l'hmorragie,.. Richard aida Kahlan monter en selle et constata que ses jambes la faisaient plus souffrir qu'elle ne voulait bien le dire. Il lui tendit les rnes du cheval de Zedd, enfourcha sa monture et se chargea de tenir par 272 la bride celle de Chase. Ils partirent au pas, conscients que retrouver la piste, avec une si mauvaise visibilit, ne serait pas facile. Dans cette pure de pois, on et dit que des fantmes tapis partout dans les ombres les piaient. Ne sachant pas s'il devait passer le premier ou suivre Kahlan pour mieux la protger, Richard chevaucha ct d'elle. Comme Zedd et Chase n'taient pas attachs sur leur selle, acclrer aurait t catastrophique. Autour d'eux, les arbres morts se ressemblaient tous. A cause des troncs abattus, ils ne pouvaient mme

pas s'offrir le luxe d'avancer en ligne droite. Comme l'aller, Richard dut souvent recracher les moustiques qui s'taient aventurs dans sa bouche. Sous un ciel uniformment couvert, reprer le soleil se rvla impossible. N'ayant rien pour s'orienter, le jeune homme se demanda s'ils n'taient pas partis dans la mauvaise direction. N'auraient-ils pas dj d avoir rejoint la piste ? Richard recourut un vieux truc de forestier. Pour tre sr de ne pas tourner en rond, il prenait un arbre pour repre et, ds qu'ils l'atteignaient, en choisissait un nouveau. Idalement, cette mthode exigeait qu'on voie au moins trois cimes alignes. Avec le brouillard, c'tait impossible. Donc, le risque de tourner en rond demeurait. Quant la direction, il n'y avait aucun moyen de savoir si c'tait la bonne. Tu es sr qu'on ne se trompe pas de chemin ? demanda Kahlan. Tout se ressemble... Je ne suis sr de rien, sauf qu'on ne retourne pas vers le danger. On devrait peut-tre s'arrter et soigner nos amis ? C'est trop risqu. Pour ce que j'en sais, nous sommes peut-tre encore dix pas de la frontire. 273 Kahlan regarda autour d'elle sans chercher dissimuler son inquitude. Richard envisagea de partir en claireur en la laissant attendre avec les deux blesss. Il y renona, car il n'tait pas sr de pouvoir la retrouver. Ils devaient rester ensemble. Mais que se passerait-il s'ils ne parvenaient pas sortir du marcage avant la nuit ? Mme avec son pe, il ne russirait pas, seul, repousser une meute de chiens cur.

Selon Chase, il leur fallait tout prix atteindre le marais de Skow avant la nuit. Il n'avait pas dit pourquoi, ni prcis comment cet endroit les protgerait. Et le marcage s'tendait l'infini autour d'eux... Par bonheur, ce n'tait qu'une impression, puisqu'ils aperurent bientt un chne sur leur gauche, puis d'autres, leurs feuilles vert sombre gorges d'humidit par le brouillard. Si ce n'tait pas le chemin qu'ils avaient pris en venant, a paraissait encourageant. Richard tourna sur la droite et longea la lisire du marcage - une bonne chance de retrouver la piste ! Dans le feuillage des chnes, des ombres semblaient les pier. Richard essaya de se convaincre que son imagination lui faisait voir des yeux l o il n'y avait rien. Dans un silence absolu, il se morigna intrieurement de s'tre perdu. Mme si c'tait facile dans cet environnement, un guide n'avait pas le droit de s'garer ! Il soupira de soulagement quand il vit enfin la piste. Kahlan et lui descendirent de cheval et examinrent leurs amis. Zedd tait toujours dans le mme tat. En revanche, la blessure de Chase avait cess de saigner. Mais que faire pour les deux hommes ? taient-ils simplement assomms, ou victimes de la magie de la frontire ? Richard et Kahlan n'en savaient rien... Tu as une ide de la suite des vnements ? demanda la jeune femme. Chase a dit que nous devions gagner le marais, 274 sinon les chiens nous auront, rpondit Richard en essayant de cacher son inquitude. S'occuper de nos amis ici, ou attendre simplement qu'ils se rveillent, serait trop dangereux. Il y a deux solutions : les abandonner ou les emmener avec nous. Tu devines celle

que je choisis ? Attachons-les sur leurs chevaux pour qu'ils ne tombent pas et continuons ! Pendant que Kahlan s'occupait de saucissonner Zedd, Richard nettoya la plaie de Chase et changea le bandage. Constatant que la brume se transformait en bruine, il sortit deux couvertures de leurs sacs, retira la toile goudronne qui les protgeait et demanda Kahlan de l'aider envelopper leurs amis dedans. Puis ils les recouvrirent avec la toile et se servirent des cordes pour fixer le tout. Quand ils eurent fini, Kahlan enlaa Richard sans crier gare, le serra trs fort et se dgagea avant qu'il n'ait pu lui rendre son treinte. Merci de m'avoir sauve, dit-elle. La frontire me terrifie. (Elle le regarda, l'air penaud.) Et si tu me rappelles que je t'ai demand de ne pas aller vers moi en cas de danger, je te botte les fesses ! Elle sourit sous ses sourcils froncs. Je n'y ferai pas allusion. Promis jur ! Un peu dtendu, Richard remonta le capuchon du manteau de Kahlan et s'assura qu'aucune mche de cheveux n'en dpassait. Aprs qu'il eut relev le sien, ils montrent en selle et repartirent Dans la fort toujours aussi dserte, la pluie dgoulinait de la frondaison. Des deux cts de la piste, des branches se tendaient comme des serres avides de capturer les chevaux et leurs cavaliers. D'instinct, les btes avancrent au milieu du chemin, les oreilles tendues comme si elles aussi taient l'coute des ombres. Avec la densit des bosquets, tout autour d'eux, il ne 275 serait pas question, en cas d'attaque, d'essayer de s'enfoncer entre les arbres...

Kahlan resserra autour d'elle les pans de son manteau. Avancer ou reculer, voil tout ce qui s'offrait eux ! Et reculer les conduirait la mort... Ils chevauchrent en silence jusqu'au crpuscule. la lumire mourante du jour, ils durent se rendre l'vidence : ils n'avaient pas atteint le marais dans les dlais ! Et rien n'indiquait s'ils en taient loin ou non. Des bosquets obscurs montrent des hurlements. Kahlan et Richard se raidirent, le souffle court. Les chiens approchaient ! Chapitre 15 Les chevaux n'eurent pas besoin d'encouragements pour dtaler. Stimuls par les aboiements des chiens cur, ils partirent au grand galop et leurs cavaliers ne firent rien pour les forcer ralentir. Leurs sabots soulevaient des gerbes d'eau et de boue et la pluie ruisselait le long de leurs flancs. Ce fut la boue qui gagna : leurs jambes et leurs poitrails en furent vite maculs. A chaque hurlement des chiens, les pauvres quids rpondaient par des hennissements terrifis. Dcid rester entre leurs poursuivants et elle, Richard laissa Kahlan le devancer. A l'oreille, il dtermina que les chiens taient encore l'intrieur de la frontire. Mais la manire dont les sons se dplaaient vers la gauche, il comprit qu'ils ne tarderaient pas les rattraper. En tournant droite pour s'loigner de la frontire, Richard et Kahlan auraient eu une chance de les semer. Hlas, les bois, toujours aussi denses, semblaient impntrables. Et s'ils ralentissaient pour tenter de trouver un passage, cela signerait leur arrt de mort. Leur seule chance tait de rester sur la

piste et d'atteindre le marais avant d'tre rejoints. Richard ignorait quelle distance ils en taient - et ce qu'ils feraient une fois arrivs -, mais c'tait leur unique choix. 277 L'approche de la nuit privait le paysage de ses rares couleurs. La pluie glace martelait le visage du Sourcier et coulait dans son cou, mle sa sueur, qui la rchauffait un peu. Richard jeta un coup d'il ses deux amis attachs sur leurs chevaux. Pourvu que les cordes tiennent ! Pourvu que Zedd et Chase ne soient pas trop gravement blesss ! Pourvu qu'ils reviennent bientt eux... Dans leur tat, cette cavalcade ne leur ferait aucun bien. Plus raliste que son ami, Kahlan ne tournait pas la tte et ne jetait pas un regard en arrire. Penche sur l'encolure de son cheval, elle se concentrait sur leur fuite. La piste serpentait entre des chnes aux silhouettes tortures et de gros rochers. Ici, il y avait beaucoup moins d'arbres abattus. Les branches des chnes, des frnes et des rables dissimulaient le ciel aux cavaliers, les privant de la chiche lumire du crpuscule. Les chiens avaient gagn du terrain quand la route descendit soudain et s'enfona dans un bois de cdres. Un excellent signe, aux yeux de Richard, car ces arbres poussaient le plus souvent sur un sol trs humide. Kahlan disparut derrire une butte. Quand il eut son tour gravi la pente raide, Richard la vit descendre dans une ravine. Des cimes d'arbres s'tendaient aussi loin qu'on pouvait y voir avec cette lumire rasante. A l'vidence, ils venaient d'atteindre le marais de Skow.

Richard talonna sa monture et suivit son amie tandis qu'une odeur de moisissure montait ses narines. La vgtation luxuriante et dense bruissait de vie. Derrire eux, les hurlements des chiens se faisaient plus pressants... Dans cette petite jungle, des lianes pendaient aux branches malingres d'arbres dresss sur des racines aux 278 allures de serres. De plus petites lianes s'enroulaient autour des vgtaux assez rsistants pour les soutenir. Tout ce qui poussait ici s'accrochait une autre plante, luttant pour prendre l'avantage et s'approprier un peu d'espace. Une eau noire que ne ridait aucun remous s'insinuait entre les buissons ou au pied d'arbres incroyablement ventrus la base du tronc. Par endroits, de vritables tapis de lentilles d'eau couvraient ces minuscules mares. La vgtation touffant le bruit des sabots de leurs chevaux, les cavaliers entendaient uniquement les cris et les appels des rsidents du marais. La piste devint un troit sentier de plus en plus souvent demi immerg. Richard et Kahlan durent faire ralentir leurs montures pour qu'elles ne risquent pas de se casser une jambe en glissant sur une racine. Dans l'eau, tout autour d'eux, des cratures invisibles se faufilaient en silence, peine reprables aux ondulations qu'elles gnraient. Les chiens hurlaient toujours. Richard estima qu'ils devaient avoir atteint la lisire de la ravine. S'ils restaient sur la piste, ils les auraient bientt sur les talons. Le Sourcier dgaina son arme et entendit la note caractristique rsonner dans l'air humide. Kahlan s'arrta et se retourna sur sa selle.

L, dit-il en dsignant du bout de sa lame un point sur sa droite. Cet lot de terre. Il merge assez de l'eau pour tre au sec. Et les chiens ne savent peut-tre pas nager... Un bien mince espoir, mais il ne semblait pas y en avoir d'autres. Si Chase avait assur qu'ils seraient en scurit dans le marcage, il avait omis de leur dire comment. Et c'tait la seule ide qui venait l'esprit du Sourcier. Sans hsiter, Kahlan se dirigea vers l'lot, le cheval 279 de Zedd la trane. Richard la suivit avec la monture de Chase. Chaque fois qu'il se retournait, il apercevait des mouvements furtifs entre les arbres. Dans l'eau assez peu profonde - environ trois pieds - des nnuphars arrachs de leurs tiges par les jambes des chevaux partaient lentement la drive. Entre eux nageaient des serpents. Juste sous la surface, des centaines de reptiles convergeaient vers les cavaliers, attirs par des proies allchantes. Certains sortirent la tte de l'eau, et une langue rouge jaillit entre leurs crocs comme pour goter l'air. Leurs corps marron fonc tachets, presque invisibles dans ces eaux sombres, faisaient peine onduler l'eau alors qu'ils la fendaient en silence. Richard n'avait jamais vu de serpents aussi gros. Concentre sur son objectif, Kahlan ne les avait pas remarqus. Mais l'lot tait encore beaucoup trop loin. Ils ne l'atteindraient pas avant d'tre cerns par les reptiles. Richard se retourna pour valuer si rebrousser chemin tait une meilleure option. Mais sur la piste qu'ils venaient de quitter se pressait dj une meute de

chiens. La tte basse, piaffant de fureur, ils hurlaient la mort sans oser se risquer dans l'eau. Le Sourcier baissa son pe, la pointe fendant la vase, prt frapper le premier reptile qui approcherait. Alors, une chose incroyable se produisit. Ds que la lame entra en contact avec l'eau, les serpents firent demi-tour et fuirent. La magie de l'arme les avait effrays ! Richard n'aurait su dire pourquoi, mais il n'avait aucune intention de s'en plaindre ! Ils contournrent les gros troncs d'arbres qui flottaient dans la mare et se frayrent un passage entre des entrelacs de lianes et d'algues. L'eau tant moins profonde, la lame cessa de la toucher. Aussitt, les serpents revinrent la charge. Richard se pencha pour 280 replonger dans l'onde saumtre la pointe de l'pe. Les reptiles battirent de nouveau en retraite comme s'ils avaient l'enfer aux trousses. Mais que se passerait-il quand les cavaliers seraient sur l'lot ? La magie de l'arme continuerait-elle les tenir en respect? Ou pourraient-ils se hisser sur la terre sche? Vu leur taille, ces serpents taient au moins aussi dangereux que les chiens... Le cheval de Kahlan grimpa pniblement sur l'lot. Quelques peupliers se dressaient au centre de la bande de terre. Derrire, sur l'autre berge, Richard aperut des cdres. A part a, la vgtation se rduisait des parterres d'iris et de roseaux. Pour voir ce qui se passerait, Richard retira la lame de l'eau avant d'y tre oblig. Les serpents convergrent immdiatement vers lui. Quand il monta son tour sur l'lot, certains rebroussrent chemin et d'autres restrent prs de la berge, mais aucun ne le suivit.

Dans la pnombre, Richard tendit Chase et Zedd entre les peupliers. Sortant une bche goudronne de leur paquetage, il la tendit entre les arbres pour improviser un petit abri. En l'absence de vent la structure, aussi prcaire ft-elle, protgerait ses amis de la pluie. C'tait mieux que rien, sachant qu'il tait inutile d'esprer faire du feu avec le bois dtremp leur disposition. Au moins, la nuit ne serait pas trs froide. Alors qu'un concert de coassements saluait la tombe de l'obscurit, Richard posa deux bougies sur un morceau de bois, histoire d'avoir un peu de lumire. Kahlan et lui examinrent Zedd. Il n'avait aucune blessure visible. Pourtant, il restait inconscient. Et Chase aussi. Pour un sorcier, dit Kahlan, avoir les yeux ferms n'est pas bon signe. Je ne sais vraiment pas que faire pour nos amis. 281 Moi non plus, avoua Richard. Encore heureux qu'ils n'aient pas de fivre ! Et Havre du Sud, nous trouverons peut-tre un gurisseur. Je vais fabriquer des civires que les chevaux pourront tirer. Pour des blesss, ce sera une meilleure manire de voyager. Kahlan sortit du paquetage deux couvertures de plus pour tenir leurs amis au chaud. Puis Richard et elle s'assirent prs des bougies et coutrent la pluie marteler la bche. Sur la piste, des yeux jaunes brillants voletaient dans les airs comme des feux follets. Les chiens faisaient les cent pas, lchant parfois un couinement de frustration. Pourquoi ne nous ont-ils pas suivis ? demanda Kahlan. Parce qu'ils ont peur des serpents...

La jeune femme se leva d'un bond, sa tte heurtant la bche, et regarda autour d'elle. Les serpents ? Quels serpents ? Je dteste ces animaux ! Des gros reptiles aquatiques... Ils se sont loigns quand j'ai tremp dans l'eau la pointe de mon pe. Nous n'avons rien craindre, puisqu'ils ne semblent pas vouloir s'aventurer sur la terre ferme. Tu aurais pu m'en parler plus tt... grommela Kahlan en se rasseyant. J'ignorais leur existence jusqu' ce que je les repre, et les chiens nous talonnaient. En plus, je ne voulais pas t'effrayer. Kahlan ne fit aucun commentaire. Richard sortit du sac de provisions une saucisse et une miche de pain dur - leur dernire. Il partagea ces vivres entre Kahlan et lui. Puis chacun tendit un gobelet pour rcuprer l'eau qui ruisselait des bords de la bche. Ils mangrent en silence sans relcher leur vigilance, au cas o un nouveau danger se profilerait. 282 Richard, demanda enfin Kahlan, as-tu vu ma sur, sur la frontire ? Non. La crature qui t'emprisonnait ne ressemblait pas un tre humain. Celle que j'ai frappe en premier - l'image de mon pre - avait-elle l'air d'un homme tes yeux ? (Kahlan fit non de la tte.) Je crois que ces monstres prennent l'apparence des disparus que nous languissons de revoir. Pour nous piger ! Tu dois avoir raison... Et a me rassure. Ainsi, ce n'est pas nos morts que nous sommes obligs de combattre. Richard dvisagea sa compagne. Ses cheveux taient

tremps, des mches plaques sur ses tempes. Mais il y a autre chose... C'est trs trange, selon moi. Quand la crature noire a attaqu Chase, elle l'a assomm pour le compte une vitesse incroyable. Puis elle t'a capture sans aucune difficult. Avant, elle s'tait aisment dbarrasse de Zedd. Mais quand je suis venu rechercher nos amis, elle s'en est prise moi et a rat son coup. Ensuite, elle a renonc. J'ai vu a... dit Kahlan. Elle t'a manqu de beaucoup, comme si elle ignorait o tu tais. Nous, elle nous a localiss sans mal, mais pas toi... C'est peut-tre cause de l'pe... Je n'en sais rien. En tout cas, c'tait une chance ! Richard n'aurait pas jur que l'arme y tait pour quelque chose. Les serpents en avaient eu peur et s'taient enfuis. Mais la crature de la frontire n'avait pas manifest de crainte. Elle paraissait seulement dans l'incapacit de voir o il tait Une autre chose le tracassait. En frappant son pre , il n'avait pas prouv de douleur. Pourtant, selon Zedd, tuer avec l'pe avait un prix : sentir la souffrance lie chaque meurtre. tait-ce diffrent dans le cas d'une crature dj morte ? Ou s'tait-il seulement agi d'une illusion ? 283 Impossible ! Ces monstres taient assez substantiels pour avoir bless Chase et Zedd. Alors, pouvait-il vraiment affirmer qu'il n'avait pas eu son pre en face de lui ? Ils finirent de manger en silence, Richard se demandant ce qu'il pouvait faire pour ses amis. La rponse tait simple : absolument rien ! Zedd avait emport des potions, mais lui seul savait quoi elles servaient. Et

si la magie de la frontire tait en cause, une fois encore, seul Zedd avait le pouvoir de s'y opposer. Richard prit une pomme, la coupa en deux, retira les ppins et tendit une moiti Kahlan. Elle approcha de lui, posa la tte contre son bras et mordit le fruit belles dents. Fatigue ? demanda le Sourcier. Et comment ! En plus, j'ai mal des endroits que je prfre ne pas nommer... Richard, que sais-tu de Havre du Sud ? J'ai entendu d'autres guides en parler... les en croire, c'est le refuge des voleurs et des misrables de tout poil. Pas le genre d'endroit o on trouve un gurisseur... souffla Kahlan. S'il n'y en a pas, que feronsnous ? Je n'en sais rien. Mais Zedd et Chase vont se rtablir, j'en suis sr ! Et si tu te trompes ? Kahlan, o veux-tu en venir ? Il faut envisager de les laisser en arrire et de continuer sans eux ! C'est impossible ! Leur aide nous est trop prcieuse. Tu te souviens, quand Zedd m'a donn l'pe ? Il a dit que je devais nous faire passer la frontire, parce qu'il avait un plan. Mais il ne m'a jamais rvl lequel ! (Richard regarda l'autre rive, o les chiens se massaient toujours.) Nous avons besoin d'eux... 284 Et s'ils meurent cette nuit ? Que ferons-nous ? Il faudra bien continuer. Richard devina qu'elle le regardait, mais il ne tourna pas la tte vers elle. Il partageait son dsir d'arrter Rahl. Aussi dtermin qu'elle, il ne se laisserait pas

dtourner de sa mission. S'il fallait abandonner ses amis, il le ferait. Mais il n'en tait pas encore arriv l. Kahlan essayait simplement de se rassurer. De savoir qu'il tait aussi rsolu qu'elle. Rahl lui avait pris tant de choses, et elle avait consenti tellement de sacrifices pour s'opposer lui... ses yeux, il tait essentiel que Richard soit prt aller jusqu'au bout, comme un vrai chef, quel qu'en fut le prix... Quand il la regarda enfin, la lueur des bougies, il vit leurs flammes danser dans ses yeux et comprit qu'elle dtestait devoir lui dire des choses pareilles. Kahlan, je suis le Sourcier et j'ai conscience de mes responsabilits. Je ferai tout pour vaincre Darken Rahl. Ne doute jamais de moi sur ce point. Mais je ne sacrifierai pas mes amis tant que je pourrai l'viter. Pour le moment, nous avons d'autres soucis. Inutile d'en inventer ! Le bruit sourd des gouttes de pluie qui dgoulinaient le long des arbres pour tomber dans l'eau voquait un lointain roulement de tambour. Kahlan posa une main sur le bras de Richard, comme pour s'excuser. Mais il ne lui reprochait rien. Elle s'efforait de regarder la vrit en face et a n'tait pas critiquable. S'ils ne se remettent pas, dit-il en la regardant dans les yeux, et si nous trouvons un endroit sr o les laisser, entre les mains d'une personne de confiance, nous le ferons et nous continuerons sans eux. Je n'ai jamais rien eu d'autre l'esprit... Je sais. Si tu dormais un peu, maintenant ? Je monterai la garde. 285 Avec des chiens et des serpents tout autour, je ne pourrai pas fermer l'il.

Bon... Alors, si tu m'aidais fabriquer les civires ? Comme a, demain matin, nous partirons ds que les chiens auront fichu le camp ! Kahlan sourit et se leva. Richard rcupra une des haches de guerre de Chase et constata vite qu'elle coupait le bois aussi bien que la chair et les os. Cela dit, le garde-frontire aurait t furieux qu'on utilise ainsi une de ses prcieuses armes. Richard sourit l'ide de la tte qu'il tirerait quand il lui raconterait a. Bien entendu, l'histoire prendrait des proportions de plus en plus piques chaque fois qu'il la raconterait son tour. Pour lui, un rcit priv d' amliorations dramatiques tait aussi sec et fade qu'un morceau de viande sans sauce. Ils travaillrent trois heures d'affile. Peu rassure cause des chiens et surtout des serpents, Kahlan resta aussi prs de Richard que possible. Le Sourcier envisagea de se servir de l'arbalte de Chase pour abattre quelques chiens. Une ide sduisante mais stupide ! Son ami serait furieux qu'il ait gaspill ainsi des carreaux. Les monstres ne pouvaient rien leur faire et ils seraient partis ds le lever du soleil. Quand ils eurent fini, ils examinrent de nouveau les blesss puis se rassirent prs des bougies. Kahlan tait puise - les yeux de Richard se fermaient tout seuls ! - mais elle refusait toujours de dormir. Finalement, il la convainquit de s'allonger prs de lui et elle sombra aussitt dans un sommeil agit. Quand elle gmit et se dbattit, il la rveilla. Le souffle heurt, elle tait en larmes. Des cauchemars ? demanda Richard en lui caressant les cheveux pour la rassurer. En rve, j'ai vu le monstre de la frontire qui 286

s'est enroul autour de mes jambes. Et c'tait un norme serpent ! Richard lui passa un bras autour des paules et la serra contre lui. Elle ne tenta pas de se dgager, mais plia les jambes et mit les bras autour de ses genoux. Entendait-elle le cur de son compagnon battre la chamade ? Si oui, elle dcida de ne rien dire et se rendormit trs vite. Richard l'couta respirer. Malgr le coassement des crapauds et le martlement de la pluie, il constata qu'elle dormait paisiblement. Il passa une main sous sa tunique et serra brivement le croc. Puis il observa les chiens cur, qui l'observrent en retour... Kahlan se rveilla peu avant l'aube. Au bord de l'puisement, Richard luttait depuis quelque temps contre une atroce migraine. Son amie insista pour qu'il s'allonge et dorme un peu. Il tenta de protester, car il voulait continuer la tenir dans ses bras et veiller sur elle, mais la fatigue le terrassa. Quand elle le secoua doucement, le jour tait lev, sa lumire grise filtrant travers les frondaisons du marais et le brouillard qui enveloppait tout. Autour d'eux, sous l'eau couverte de lianes et d'algues pourrissantes, des cratures invisibles tournaient inlassablement en rond. Parfois, des yeux noirs sans paupires apparaissaient entre deux entrelacs d'algues. Les chiens sont partis, annona Kahlan. Richard la regarda et fut ravi de voir que ses cheveux et ses vtements avaient sch. Depuis quand ? demanda-t-il en tirant ses bras et ses jambes raides. Environ une demi-heure... Ds qu'il a fait jour,

ils ont fil sans demander leur reste. Quand son amie lui tendit une tasse de th, Richard lui jeta un regard interloqu. 287 Je l'ai fait chauffer en tenant le gobelet au-dessus des bougies... Dcidment, elle n'tait jamais court d'ides ! Pendant qu'ils mangeaient quelques fruits secs, Richard remarqua que la hache de guerre reposait contre la jambe de son amie. Elle savait aussi ce que monter la garde voulait dire. Il pleuvait toujours, mais beaucoup moins fort. D'un bout l'autre du marais, d'tranges oiseaux communiquaient grand renfort de cris aigus. Des insectes rasaient la surface de l'eau croupie. De temps en temps, un plouf sonore retentissait. Du nouveau pour Zedd et Chase ? demanda Richard. La respiration de Zedd faiblit... Le Sourcier se leva et alla voir par lui-mme. Le teint gristre, le vieil homme semblait plus mort que vivant. Son pouls semblait normal, mais sa respiration faiblissait effectivement et sa peau tait froide et moite. Je crois que nous n'avons plus rien craindre des chiens, dit Richard. Il est temps de partir. On trouvera peut-tre de l'aide Havre du Sud... Bien qu'effraye par les serpents - Richard l'tait aussi et ne l'avait pas cach - Kahlan fit ce qu'elle devait. Convaincue que les reptiles n'approcheraient pas de l'pe, elle traversa l'eau sans hsitation et ne protesta pas quand ils durent recommencer pour rcuprer les civires - uniquement utilisables sur un terrain peu prs sec.

Ils les fixrent aux chevaux mais durent attendre, pour y installer leurs amis, d'avoir gagn un terrain moins accident. Sinon, les cahots dus aux racines affleurantes et aux branches mortes du marais auraient t un remde pire que le mal... Au milieu de la matine, revenus sur une piste praticable, ils s'arrtrent pour placer les deux blesss sur 288 les civires aprs les avoir envelopps dans des couvertures. Pour les tenir plus au chaud, ils recoururent de nouveau la toile goudronne. Richard fut ravi de voir que son systme de fixation fonctionnait merveille. Les civires ne les ralentissaient pas et le sol, toujours boueux, les aidait glisser plus aisment. Kahlan et lui mangrent en chevauchant cte cte, histoire de partager plus facilement leurs vivres. Toujours sous la pluie, ils continurent leur chemin, s'arrtant de temps en temps pour voir comment allaient Zedd et Chase. Ils atteignirent Havre du Sud avant la tombe de la nuit. En guise de ville, ils dcouvrirent une tendue parse de btiments de fortune nichs entre les chnes et les htres, assez loin de la route, comme si leur principal souci tait de se drober aux regards indsirables. Les faades, en bois, semblaient n'avoir jamais vu de peinture. Certaines taient rafistoles avec des plaques de fer-blanc que le martlement de la pluie faisait rsonner comme des tambours. Une sorte d'picerie se dressait au centre suppos de la cit, prs d'un btiment deux tages qu'une enseigne grossire prsentait comme une auberge - sans mentionner de nom. La lumire jaune des lampes qui filtrait des

fentres du rez-de-chausse tait la seule tache de couleur rompant la grisaille de la journe et de l'architecture. Sur le ct de l'auberge, des monceaux de dtritus composaient une sorte de colonne penche, contrepoint harmonieux la maison bancale voisine. Reste prs de moi, dit Richard Kahlan alors qu'ils mettaient pied terre. Les types qui vivent ici sont dangereux... J'ai l'habitude des gens comme eux, souffla la jeune femme avec un trange demi-sourire. 289 Richard se demanda ce qu'elle voulait dire. Mais il dcida de lui poser la question plus tard. Quand ils entrrent, les conversations moururent et toutes les ttes se tournrent vers eux. La salle commune ressemblait ce qu'attendait Richard : une pice miteuse enfume et chichement claire par des lampes huile. Disposes la va-comme-je-te-pousse, les tables n'taient gure mieux que des planches vermoulues soutenues par des trteaux. Bien entendu, il n'y avait pas de chaises, mais des bancs qui semblaient tenir debout par miracle. A gauche, une porte ferme devait donner sur la cuisine. A droite, dans les ombres, un escalier sans rampe conduisait srement aux chambres. Sur le plancher jonch d'immondices, les clients prcdents s'taient fray des chemins peu prs praticables. Les clients en question composaient une belle brochette de trappeurs, de vagabonds et de fauteurs de trouble. Des costauds, pour la plupart, avec des barbes et des cheveux en broussaille. Comme il se doit, l'air empestait la bire, la fume de pipe et la sueur.

Kahlan se campa prs de son compagnon, montrant qu'elle n'tait pas une femme facile intimider. Richard se demanda si elle n'aurait pas d faire preuve de plus de rserve. Dans ce bouge, elle avait l'air aussi dplace qu'une bague en or au doigt d'un mendiant. Quand elle rabattit la capuche de son manteau, des sourires dents naquirent sur tous les visages. Mais le dsir bestial qui brillait dans les yeux des types n'incitait pas la dcontraction. Richard aurait donn cher pour que Chase soit ses cts. Parce qu'ils allaient vers les ennuis, c'tait couru ! Un norme gaillard traversa la salle et s'arrta devant les deux nouveaux clients. Vtu d'une chemise 290 sans manche, il portait un tablier qui avait d tre blanc dans une vie antrieure. La lumire des lampes se refltait sur son crne ras et les poils noirs, sur ses bras, semblaient au moins aussi touffus que sa barbe. Je peux quelque chose pour vous ? demanda-t-il en faisant tourner un cure-dent dans sa bouche. Y a-t-il un gurisseur ici ? lana Richard sur un ton indiquant qu'il ne se laisserait pas marcher sur les pieds. L'aubergiste dvisagea Kahlan, puis se tourna de nouveau vers le Sourcier. Non. A l'inverse des autres types, celui-l, quand il regardait Kahlan, ne laissait pas traner ses yeux l o il ne le fallait pas. Une indication prcieuse que le Sourcier enregistra. Alors, nous allons prendre une chambre. (Richard baissa le ton.) Dehors, nous avons deux amis blesss...

Je dteste les problmes, grogna l'aubergiste. Il retira le cure-dent de sa bouche et croisa lentement les bras. Moi aussi, fit Richard, pas commode pour un sou. Le chauve le dtailla de pied en cap, son regard s'arrtant un moment sur l'pe. Les bras toujours croiss, il dfia Richard du regard. Combien de chambres ? Je suis presque plein... Une suffira. Au centre de la salle, un colosse se leva de sa table. Sous sa masse de cheveux roux crasseux, ses yeux trop petits et trop rapprochs voquaient ceux d'une fouine. La barbe humide de mousse de bire, une peau de loup sur l'paule, il posa une main sur le manche du grand couteau gliss sa ceinture. 291 Une catin de luxe que tu as l, mon gars ! lchat-il. Tu ne verras pas d'inconvnient ce que je fasse un tour dans votre chambre, histoire de m'amuser un peu avec elle ? Richard soutint le regard du type. Ce genre de querelle, il le savait, finissait toujours dans le sang. Si ses yeux ne bougrent pas, sa main glissa vers la garde de son pe. Sa colre explosa, veille avant mme qu'il touche l'arme. Aujourd'hui, il allait tuer des hommes. Beaucoup d'hommes ! Il serra la poigne de son arme s'en faire blanchir les phalanges. Mais Kahlan lui tira doucement sur la manche. Puis elle murmura son nom en haussant le ton sur la dernire syllabe, comme sa mre quand elle voulait qu'il ne se mle pas de quelque chose. Richard la regarda du coin de l'il et la vit lancer un sourire agui-

chant au rouquin. Dsole, messire, mais vous vous trompez, ditelle de sa meilleure voix de gorge. C'est mon jour de repos, et c'est moi qui ai lou ce bel talon pour la suit. (Elle flanqua une claque sur les fesses de Richard, tellement surpris qu'il ne ragit pas.) Mais si je n'en ai pas pour mon argent, ajouta-t-elle en se passant la langue sur la lvre suprieure, c'est toi, le beau roux, que j'engagerai pour combler ses lacunes. Dans le silence qui suivit, Richard dut prendre sur lui pour ne pas dgainer son pe. Retenant son souffle, il attendit de voir comment allaient tourner les choses. Kahlan, constata-t-il, souriait toujours au type avec une insolence qui finirait, tt ou tard, par le rendre fou de rage. Au fond des yeux du rouquin, la vie et la mort se livrrent un combat sans merci. En l'attente de sa dcision, personne ne bronchait. Puis un grand sourire lui 292 fendit le visage et il clata de rire. Toute la salle, soulage, s'empressa de l'imiter. Le grand roux se rassit. Les conversations reprirent comme si de rien n'tait. Plus personne n'accordait d'attention Richard et son amie. Le jeune homme en soupira de soulagement. Merci beaucoup, ma dame, dit l'aubergiste, soudain radouci. Je suis ravi que votre cerveau soit plus vif que la main de votre compagnon. Cet tablissement ne doit pas vous sembler bien reluisant, mais j'y tiens et, grce vous, il ne sera pas dmoli ce soir. Tout le plaisir tait pour moi, rpondit Kahlan. Alors, vous avez une chambre pour nous ? Le type remit le cure-dent au coin de sa bouche.

Il m'en reste une, l'tage, au fond du couloir. Celle de droite, avec un simple verrou la porte. Il y a nos deux amis, dehors... rappela Richard. Si on me proposait un peu d'aide pour les monter lhaut, je ne cracherais pas dessus. L'aubergiste dsigna les clients d'un bref signe de la tte. Si ces types voient que vous tes encombrs de deux blesss, a risque de leur donner des ides... Allez dans votre chambre, comme ils s'y attendent. Mon fils est dans la cuisine. Nous nous occuperons de vos amis - en passant par l'escalier de service, pour plus de discrtion. (Richard fit la moue, indiquant il n'aimait pas cette ide.) Faites-moi confiance, mon garon, ou vous pourriez attirer le malheur sur vos compagnons. Au fait, je m'appelle William. Richard regarda Kahlan, qui resta impassible. Il se tourna de nouveau vers l'aubergiste. L'homme tait un vrai dur, mais il ne semblait pas du genre sournois. Cela dit, les vies de Chase et de Zedd taient en jeu... D'accord, William, nous allons faire comme 293 vous dites, conclut Richard sur un ton plus menaant qu'il ne l'aurait voulu. L'aubergiste eut un petit sourire qui fit passer le cure-dent de l'autre ct de sa bouche. Richard et Kahlan montrent dans la chambre et attendirent. Le plafond tait dsagrablement bas et le mur o s'adossait l'unique lit portait les stigmates de milliers de crachats. En face se dressaient une table bancale et un petit banc. La pice sans fentre tait claire par une unique lampe huile. L'air sentait le rance et la raret du mobilier donnait une dtestable

impression de nudit. Richard marcha de long en large sous l'il de Kahlan, assise sur le lit. La jeune femme semblait vaguement mal Taise. Ce que tu as fait tout l'heure... dit le Sourcier en se tournant vers elle. Je n'en crois toujours pas mes yeux et mes oreilles ! Seul le rsultat compte, fit Kahlan en se levant. Si je t'avais laiss agir, tu aurais risqu ta vie pour rien. Mais ces types pensent... Tu te soucies de leur opinion ? Non... mais... balbutia Richard en s'empourprant. J'ai jur de protger le Sourcier au pril de ma vie. Je ne reculerai devant rien pour tenir parole. Devant rien, entends-tu ! Troubl, Richard essaya de trouver les mots justes pour exprimer combien il tait furieux - sans qu'elle imagine que c'tait contre elle. Il avait failli s'engager dans un combat mortel. Il aurait suffi d'un mot pour que a clate. Revenir en arrire tait atrocement difficile. La rage de tuer faisait encore bouillir son sang. Ayant du mal comprendre la faon dont la colre 294 balayait sa lucidit, il ne se sentait pas en mesure de l'expliquer Kahlan. Mais plonger son regard dans ses yeux verts l'apaisait un peu... Richard, tu dois rester concentr sur ce qui importe. A savoir ? Darken Rahl ! C'est a qui doit compter pour toi. Ces hommes, en bas, n'ont aucun intrt. Le hasard les a mis sur notre chemin, voil tout. Ne gaspille pas ton nergie te soucier d'eux. Ta mission passe avant

tout ! Tu as raison... Dsol. Mme si j'ai dtest a, tu t'es montre trs courageuse, ce soir. Kahlan l'enlaa, se blottit contre sa poitrine et le serra tendrement dans ses bras. A cet instant, on frappa la porte. Aprs s'tre assur qu'il s'agissait bien de William, Richard ouvrit. L'aubergiste et son fils entrrent, portant Chase, et l'allongrent dlicatement sur le sol. Quand le jeune garon, un adolescent dgingand, posa les yeux sur Kahlan, il en tomba instantanment amoureux. S'il comprit cette raction, Richard l'apprcia trs modrment. Mon fils, Randy, annona William. Les yeux rivs sur Kahlan, le pauvre Randy semblait hypnotis. William essuya son crne ras luisant de pluie avec le chiffon qu'il portait sur l'paule. Richard remarqua qu'il mchouillait toujours son cure-dent Mon garon, tu ne m'avais pas dit qu'un de tes amis tait Dell Brandstone. O est le problme ? Il n'y en a aucun en ce qui me concerne. Chase et moi ne sommes pas d'accord sur tout, mais c'est un type bien et il ne m'a jamais fait d'ennuis. Quand il 295 est en mission dans le coin, il lui arrive de descendre ici. Mais les clients, en bas, s'ils savaient qu'il est l, se feraient une joie de le tailler en pices. Enfin, d'essayer... corrigea Richard. Bon, allons chercher l'autre, dit William avec un petit sourire. Ds qu'ils furent partis, Richard tendit deux pices

d'argent Kahlan. Quand ils reviendront, donne une pice au garon pour qu'il conduise nos chevaux l'curie. S'il accepte de veiller sur eux toute la nuit, et de les prparer partir ds l'aube, dis-lui qu'il aura la deuxime. Et tu crois qu'il acceptera ? Ne t'en fais pas, il te suffira de demander ! Et de sourire... William revint, lest de Zedd. Randy le suivait, portant l'essentiel du paquetage de Richard et Kahlan. Son pre posa le vieil homme prs de Chase, jeta un regard Richard et se tourna vers son fils. Randy, va chercher une cuvette et un broc d'eau. Et une serviette. Propre, s'il te plat ! Cette jeune dame aimerait sans doute se rafrachir. Randy sortit en trombe de la chambre, tout heureux d'tre utile l'lue de son cur. William retira le curedent de sa bouche et regarda Richard. Tes deux amis sont dans un sale tat... Je ne chercherai pas savoir ce qui leur est arriv. C'est le genre de question qu'un type malin lude, et tu ne m'as pas l'air d'un crtin. Il n'y a pas de gurisseur dans le coin, mais je connais une femme qui pourrait vous aider. Elle s'appelle Adie et on la surnomme la dame des ossements. Beaucoup de gens ont peur d'elle. Les types d'en bas ne s'approcheraient pour rien au monde de sa maison. Pourquoi ? demanda Richard, se souvenant que Chase lui avait parl d'Adie comme d'une amie. 296 Parce qu'ils sont superstitieux. Ils pensent qu'Adie porte malheur. De plus, elle vit prs de la frontire. Selon ces hommes, les gens qu'elle n'aime pas

ont la fcheuse habitude de tomber raides morts. Attention, je ne dis pas que c'est vrai ! En fait, je n'en crois pas un mot. Pour moi, tout se passe dans l'imagination de ces idiots. Adie n'est pas une gurisseuse, mais elle a aid des gens de ma connaissance. Qui sait, elle pourra peut-tre quelque chose pour tes amis. Il y a intrt, parce qu'ils ne rsisteront plus longtemps si on les laisse comme a. Et comment trouver cette dame des ossements ? demanda Richard en se passant une main dans les cheveux. Devant l'curie, il faut suivre la piste qui part sur la gauche. Il y en a peu prs pour quatre heures de cheval. Et pourquoi vous donnez-vous tant de mal pour nous ? lana Richard, mfiant. Disons que j'aide le garde-frontire, rpondit William en croisant les bras. Grce lui, les clients indsirables ne se montrent plus chez moi. En outre, ses hommes et lui dpensent pas mal d'argent ici et dans mon picerie. S'il s'en sort, dites-lui bien que j'ai contribu lui sauver la vie. Il sera vex comme un pou ! Richard sourit, car il comprenait le raisonnement de l'aubergiste. Chase dtestait qu'on l'aide ! Dcidment, William le connaissait bien. Je m'assurerai qu'il le sache, n'ayez crainte. (William s'panouit.) A prsent, passons la dame des ossements. Si elle vit seule prs de la frontire, elle apprciera srement que je lui propose quelque chose en change de son soutien. Pourriez-vous me prparer un assortiment de vivres pour elle ? 297

Bien sr... Je suis un fournisseur officiel, rmunr par les gens de Hartland. Bien entendu, le Conseil, une association de voleurs, me reprend presque tout en impts. Si tu travailles pour le gouvernement, j'inscrirai a sur mon livre de comptes, et tu n'auras rien payer. Je travaille pour le gouvernement... Randy revint avec une cuvette, un broc et une cargaison de serviettes. Kahlan lui donna une pice d'argent et lui demanda de s'occuper des chevaux. Aprs avoir consult son pre du regard, le garon accepta. Dites-moi lequel est le vtre, fit-il avec un grand sourire, et il aura droit des soins spciaux. Ils sont tous moi, rpondit Kahlan. Traite-les bien, car ma vie dpend d'eux. Comptez sur moi ! lana Randy, soudain trs srieux. (Ne sachant que faire de ses mains, il dcida de les fourrer dans ses poches.) Je ne laisserai personne les approcher... (Il recula vers la porte et ajouta, juste avant de sortir :) Ma dame, je ne crois pas un mot de ce que ces types, en bas, racontent sur vous. Et sachez que je le leur ai dit ! Merci, fit Kahlan sans pouvoir s'empcher de sourire. Mais je ne veux pas que tu prennes des risques cause de moi. Tiens-toi l'cart de ces hommes, je t'en prie. Et ne leur raconte pas que tu m'as parl, a les inciterait s'enhardir. Randy hocha la tte et s'en fut sur un dernier sourire. William le regarda partir avec de grands yeux indulgents. Rester ici et pouser mon fils ne vous tente pas, je suppose ? dit-il en se tournant vers Kahlan. Avoir une femme lui ferait sacrement du bien !

Un clair de panique et de chagrin passant dans ses yeux, Kahlan s'assit sur le lit et baissa la tte. 298 Je plaisantais, s'excusa William. (Il regarda Richard.) Je vais vous monter un dner. Des pommes de terre et de la viande... De la viande ? rpta Richard, mfiant. Ne t'inquite pas, je ne prendrais pas le risque de servir de la barbaque ces hommes. Ils seraient capables de me pendre haut et court ! L'aubergiste s'clipsa. Il revint quelques minutes plus tard et posa deux assiettes fumantes sur la table. Merci de votre aide, dit Richard. De rien, mon garon. Tout sera not dans mon livre de comptes. Demain matin, je te l'apporterai pour que tu le signes. A Hartland, quelqu'un reconnatra-t-il ton paraphe ? Sans aucun doute ! Je m'appelle Richard Cypher. Mon frre est le Premier Conseiller. William blmit. Je suis navr ! Pas que ton... votre... frre soit le Premier Conseiller, bien sr. Mais si j'avais su, je vous aurais mieux accueillis... Voulez-vous dormir chez moi ? La maison n'est pas terrible, mais ce sera toujours mieux qu'ici. Je vais y transporter vos affaires... William, a ira trs bien comme a. (Richard approcha de l'aubergiste, qui n'en menait pas large, et lui posa une main sur l'paule.) C'est mon frre le Premier Conseiller, pas moi... La chambre est trs bien. Tout me convient. C'est vrai ? Sans blague ? Vous n'allez pas m'envoyer l'arme, hein ? Votre aide nous a t prcieuse, William. Et je

n'ai rien voir avec l'arme. a m'tonnerait, pour quelqu'un qui voyage avec le chef des garde-frontire. C'est un ami moi. Depuis des annes... Le vieil homme aussi. Des amis, et rien de plus ! 299 Alors, si j'ajoutais deux chambres sur mon livre de comptes ? Aprs tout, personne ne peut savoir que vous avez tous sjourn dans la mme. Richard tapota le dos de l'aubergiste et ne cessa pas de sourire. Ce serait malhonnte. Je ne signerais pas une chose pareille. William soupira puis sourit. Vous tes bien un ami de Chase ! A prsent, je n'ai plus de doutes. Depuis que je le connais, je n'ai jamais russi le convaincre de trafiquer un peu les comptes ! Richard glissa quelques pices d'argent dans la main de l'aubergiste. Mais a, vous l'avez bien gagn... J'apprcie ce que vous faites pour nous. A ce propos, j'aimerais que vous coupiez votre bire avec de l'eau, ce soir. Les hommes sols ont tendance mourir trop facilement... (William acquiesa.) Vous avez des clients dangereux, mon ami... L'aubergiste tudia Richard, jeta un coup d'il Kahlan, puis s'intressa de nouveau au Sourcier. Cette nuit, surtout... souffla-t-il. Si quelqu'un essaye de passer cette porte, je le tuerai sans sommation ! dit Richard. Je vais voir ce que je peux faire pour que a n'arrive pas... Et tant pis si je dois cogner quelques

ttes les unes contre les autres ! Mangez avant que a refroidisse. Et Richard Cypher, protgez bien votre compagne. La tte qu'elle porte sur ses paules est rudement bien remplie, (il fit un clin d'il Kahlan.) Et sacrement jolie, aussi ! William, encore une chose... dit Richard. La frontire faiblit. Elle disparatra dans quelques semaines. Soyez trs prudent. 300 La main sur la poigne de la porte, l'aubergiste prit une grande inspiration qui fit saillir les muscles de sa poitrine. Je crois que le Conseil a choisi pour chef le mauvais frre. Mais ces gens-l ne cherchent pas le pouvoir pour agir intelligemment. Je viendrai vous rveiller demain matin, ds l'aube, quand il n'y aura plus de danger. William parti, Richard et Kahlan s'assirent sur le petit banc et mangrent en silence. Leur chambre tait au fond du btiment, loin de la salle commune, et on n'y entendait presque pas de bruit, part un murmure lointain. La nourriture se rvla meilleure que prvu. Ou Richard tait-il affam au point de ne plus faire la diffrence ? Le lit l'attirait irrsistiblement et Kahlan s'en aperut. Tu as dormi moins de deux heures hier, dit-elle. Je prendrai le premier tour de garde. Si les brutes d'en bas dcident de monter, ce sera au milieu de la nuit, car il leur faudra bien a pour se donner du cur au ventre. Si ces types viennent, il vaudra mieux que tu sois repos. Tu crois plus facile de tuer des gens aprs avoir

dormi ? Richard fut immdiatement navr de sa remarque agressive. Penaud, il s'avisa qu'il brandissait sa fourchette comme si c'tait une pe. Je ne voulais pas dire a... Si tu es fatigu, tu risques de te dfendre mal et d'tre bless. J'ai peur pour toi... Du bout de sa fourchette, Kahlan poussa une pomme de terre au milieu de son assiette. Richard, continua-t-elle dans un murmure, je suis dsole que tu sois impliqu dans tout a. Je voudrais tellement que tu ne sois pas oblig de tuer... 301 Comme ces hommes, en bas... J'ai agi pour te protger, tout l'heure, mais aussi pour que tu ne sois pas contraint de verser le sang. Le Sourcier fut boulevers de voir son amie si triste. Je n'aurais manqu ce voyage pour rien au monde, dit-il en lui flanquant un petit coup d'paule amical. Une sacre bonne occasion d'tre avec mes amis ! Kahlan sourit et posa un instant la tte contre son paule avant de manger sa pomme de terre. Richard, pourquoi m'as-tu charge de demander Randy de s'occuper des chevaux ? L'efficacit ! Tu dis que seul le rsultat compte. Ce pauvre garon se meurt d'amour pour toi, a crve les yeux. Comme c'est toi qui le lui as demand, il veillera bien mieux sur nos montures. (Kahlan le regarda, incrdule.) Tu fais cet effet aux hommes, crois-moi sur parole ! Le sourire de Kahlan perdit de son clat et une trange mlancolie passa dans son regard. Conscient

de trop approcher ses secrets, Richard n'insista pas. Quand ils eurent fini de manger, Kahlan se leva, approcha de la cuvette, y trempa une serviette et alla s'agenouiller prs de Zedd. Aprs lui avoir tendrement lav le visage, elle leva les yeux sur Richard. Son tat est stationnaire... Laisse-moi monter la garde et repose-toi ! Le Sourcier capitula. Il s'allongea sur le lit et s'endormit comme une masse. Au milieu de la nuit, Kahlan le rveilla pour qu'il prenne le relais. Alors qu'elle s'assoupissait, il s'aspergea le front d'eau froide pour s'claircir les ides. Puis il s'assit sur le banc, tous les sens en alerte. Pour chasser un mauvais got, dans sa bouche, il mastiqua un petit morceau de fruit sec. 302 Une heure avant le lever du soleil, on frappa la porte. Richard, appela une voix touffe. C'est William. Ouvrez-moi. Nous avons un problme ! Chapitre 16 Pendant que Richard dverrouillait la porte, Kahlan se leva d'un bond en frottant ses yeux encore lourds de sommeil. Puis elle dgaina son couteau. Le souffle court, William entra et referma aussitt. De la sueur ruisselait sur son front. Que se passe-t-il ? demanda Richard. Tout tait tranquille... haleta l'aubergiste. Mais il y a quelques minutes, ces deux gars sont arrivs... On aurait dit qu'ils jaillissaient de nulle part ! Des grands types blonds avec des cous de taureau. De

splendides gaillards arms jusqu'aux dents ! Le genre d'hommes dont on vite le regard ! Richard se tourna vers Kahlan. Comme lui, elle n'avait aucun doute sur l'identit des deux types. l'vidence, les ennuis que Zedd avait envoys au deuxime quatuor n'avaient pas suffi. Deux hommes ? rpta Richard. Vous tes sr qu'il n'y en avait pas plus ? Je n'en ai vu que deux, et a m'a largement suffi. L'un d'eux tait dans un sale tat. Un bras en charpe et l'autre couvert de marques de griffes. Mais a ne semblait pas le dranger outre mesure. Bon, ils sont arrivs, et ils ont pos des questions sur une femme qui ressemble beaucoup votre compagne, matre Richard. 304 Sauf qu'elle ne porte pas la robe blanche qu'ils m'ont dcrite. Ils se sont engags dans l'escalier, mais une querelle a clat dans la salle au sujet de qui allait faire quoi avec votre jeune dame. Notre ami le rouquin a proprement gorg le type au bras en charpe. Alors, l'autre a trip en un clin d'il un tas de mes chers clients. Je n'ai jamais vu un truc pareil ! Ensuite, il s'est volatilis, juste comme a ! En bas, il y a du sang partout. Les clients survivants se disputent pour savoir qui sera le premier ... (Il regarda Kahlan et n'acheva pas sa phrase.) Randy va amener vos chevaux derrire l'auberge. Vous devez partir sur-le-champ ! Allez chez Adie. Le soleil se lvera dans une heure, donc vous ne risquez rien des chiens. Mais il faut vous dpcher ! Richard se chargea des jambes de Chase et William le prit par les paules. Ils passrent par l'escalier de service et dbouchrent dans une ruelle obscure. Sous

la pluie, la lumire des lampes, filtrant des fentres, confrait une aura jauntre aux silhouettes noires des chevaux. Randy les attendait, l'air inquiet. Ils dposrent Chase sur une civire et remontrent aussi vite que possible. William souleva Zedd du sol pendant que Richard et Kahlan enfilaient leurs manteaux et rcupraient leur paquetage. William en tte, ils dvalrent les marches. La porte franchie, ils faillirent trbucher sur Randy, assomm pour le compte. Richard leva les yeux juste temps pour voir le rouquin lui bondir dessus. Il recula, la lame d'un couteau frlant son visage, et l'agresseur, emport par son lan, s'tala tte la premire dans la boue. Il se releva une vitesse tonnante, puis se ptrifia, la pointe de L'pe de Vrit un pouce de la gorge. Le duel s'engagea. Aprs quelques passes d'armes, 305 Richard fit tourner la poigne de son pe dans sa main et, du plat de la lame, frappa son adversaire la tempe. Le rouquin retomba dans la boue et y resta. Pendant que William installait Zedd sur la civire libre, Kahlan retourna Randy sur le dos. Un il au beurre noir, le garon grogna quand il sentit les gouttes de pluie s'craser sur son visage. Puis il reconnut la jeune femme - de son bon il - et lui sourit. Soulage qu'il ne soit pas gravement bless, elle le serra dans ses bras et l'aida se relever. Il m'a pris par surprise, dit Randy. Dsol... Tu es un garon trs courageux, ft Kahlan, inutile de t'excuser. Et merci de nous avoir aids. Vous aussi, William. L'aubergiste accueillit le compliment d'un sourire.

Ils tendirent des couvertures sur Chase et Zedd, puis ajoutrent la toile goudronne. Les vivres pour Adie, annona William, taient dj sur le cheval de Chase. Richard et Kahlan montrent en selle. Paiement la livraison, comme promis ! dit la jeune femme en lanant une pice d'argent Randy. Il l'attrapa au vol et sourit. Richard se pencha, tapa dans la main du garon, le remercia, et se tourna vers son pre, l'air pas commode du tout. William, je veux que vous notiez tout dans votre livre de comptes. Y compris les dgts, le temps que vous nous avez consacr et mme les pierres tombales de vos clients ! Ajoutez une somme rondelette pour nous avoir sauv la vie ! Si le Conseil joue les grigous, rappelez-lui que le frre du Premier Conseiller vous doit une fire chandelle. Si a ne suffit pas, dites que Richard Cypher en personne aura la tte du mauvais payeur et qu'il la plantera sur une pique au milieu de la pelouse de son frre ! 306 William clata d'un rire tonitruant qui couvrit le bruit de la pluie. Richard tira sur les rnes de son cheval, impatient, et dsigna le rouquin vanoui dans la boue. Je n'ai pas tu ce salopard parce qu'il a involontairement sauv Kahlan en gorgeant une canaille encore pire que lui. Mais il reste coupable de meurtre et de tentative de viol. A votre place, je le pendrais avant qu'il se rveille. A vos ordres ! lana William. N'oubliez pas ce que j'ai dit propos de la frontire. Il y aura du danger. Soyez prudent.

William soutint le regard de Richard. Nous n'oublierons pas, dit-il en posant une main sur l'paule de son fils. (Un sourire flotta sur ses lvres.) Longue vie au Sourcier ! Richard sursauta, surpris, puis sourit son tour, sa fureur un peu apaise. Hier soir, dit-il, j'ai pens que vous n'tiez pas du genre sournois. Je vois que je me trompais ! Le Sourcier et sa compagne relevrent leurs capuches et partirent aussi vite que le leur permettaient les civires. La pluie noya rapidement les lumires de Havre du Sud, laissant les voyageurs se frayer un chemin dans les tnbres. Entrans par Chase, les chevaux n'avaient aucun problme s'adapter ces conditions difficiles. L'aube mit une ternit se lever, la lumire du soleil ne dissipant pas tout fait l'obscurit. Une matine entre chien et loup, trs adapte l'humeur morose de Richard. Par bonheur, la pluie avait un peu douch sa rage. Les deux jeunes gens savaient que le dernier survivant du quatuor rdait dans le coin. Tt ou tard, il repasserait l'attaque. Ignorer quand les minait ! 307 Richard pensait aussi sans cesse au diagnostic de William sur Chase et Zedd. Ils ne rsisteront plus longtemps... Si Adie ne pouvait rien pour eux, que devrait-il faire ? Sans soins, ses deux amis taient condamns. Mais comment imaginer un monde sans Zedd ? Priv de ses trucs , de son aide et de son rconfort, l'univers n'aurait plus aucun intrt. A cette seule ide, Richard sentait une boule se former dans sa

gorge. Mais Zedd lui aurait dit de ne pas s'inquiter de ce qui risquait de se passer. Seul comptait ce qui tait dj arriv ! Hlas, a ne valait gure mieux. Le pre de Richard tait mort et Darken Rahl aurait bientt les trois botes en sa possession. Les deux meilleurs amis du Sourcier agonisaient, et il voyageait en compagnie d'une femme qui faisait battre son cur mais qu'il n'avait pas le droit d'aimer. De plus, elle ne semblait toujours pas dispose lui rvler ses secrets. Kahlan livrait un incessant combat intrieur ce sujet. Chaque fois qu'il se sentait plus proche d'elle, il lisait du chagrin et de la peur dans ses yeux. Bientt, ils arriveraient dans les Contres du Milieu, o les gens savaient tout sur elle. Mais il voulait apprendre la vrit de sa bouche, pas de celle d'un tranger. Si elle ne se dcidait pas parler, il devrait la harceler de questions. Que ce soit ou non dans sa nature, il n'aurait pas le choix. Perdu dans ses penses, Richard ne s'aperut pas qu'ils chevauchaient depuis prs de quatre heures. La fort tait gorge de pluie et les arbres, dans le brouillard, ressemblaient des silhouettes noires menaantes. Sur leurs troncs, la mousse prosprait sans vergogne. Elle envahissait l'corce des vgtaux et formait leurs pieds de grands cercles verts et spongieux. Sur les rochers, le lichen tait d'un jaune brillant. Ailleurs, il tirait sur le marron... 308 Par endroits, de l'eau transformait pour un temps la piste en ruisseau o la civire de Zedd s'enfonait un peu. Les grosses pierres et les racines, sur les passages les plus accidents, provoquaient des cahots qui

envoyaient valser de gauche droite la tte du vieil homme. Richard sentit soudain la dlicieuse odeur du bois en train de brler. Du bouleau, sans aucun doute... Autour d'eux, le paysage avait insensiblement chang. Il paraissait identique. Pourtant, il tait subtilement diffrent. Dsormais, la pluie semblait tomber sur la fort avec une sorte de... rvrence. Dans ces lieux l'atmosphre trangement sacre, Richard se sentait comme un intrus qui ose troubler une antique quitude. Il aurait voulu s'en ouvrir Kahlan, mais parler lui paraissait un sacrilge. prsent, il comprenait pourquoi les brutes de l'auberge ne s'aventuraient pas ici. Leur grossiret d'me et d'esprit aurait t une sorte de blasphme. Ils arrivrent devant une maison si bien intgre dans le paysage qu'on la distinguait peine. Une colonne de fume - du bouleau ! - sortait de sa chemine pour se mler au brouillard environnant. De la mme couleur que les arbres, les rondins battus par les intempries qui la composaient ne gchaient en rien le paysage. C'tait peine s'ils semblaient peser sur le sol ! Entoure d'arbres qui la protgeaient, la maison paraissait avoir pouss dans la fort plus qu'y avoir t btie. Cela valait aussi pour le toit, simplement couvert de fougres. Quant au porche, abrit par la pente de la toiture, il permettait tout juste deux ou trois personnes de s'y tenir en mme temps. Richard aperut deux fentres carres - une sur la faade et l'autre sur le ct droit de la maison - et aucune n'avait de rideau. Devant la vieille maison, des fougres s'inclinaient 309 au rythme des gouttes de pluie qui tombaient des

arbres. Avec l'humidit et le brouillard, leur couleur vert ple caractristique brillait d'une tonnante manire. Un petit chemin serpentait dans cette vgtation. Une vieille femme tait campe devant la maison. Plus grande que Kahlan, elle n'atteignait cependant pas la taille de Richard. Sa robe ocre la coupe toute simple tait imprime de motifs rouge et jaune et portait au col de discrets ornements. Ses cheveux poivre et sel, fins et droits, la raie au milieu, taient coups au carr au niveau de ses mchoires puissantes. Sur son visage burin, l'ge n'tait pas parvenu effacer son incontestable beaut. Elle s'appuyait sur une bquille, car il lui manquait un pied. Parvenu devant elle, Richard tira sur les rnes de son cheval. Il s'aperut que les yeux de la femme taient uniformment blancs. Je suis Adie. Qui tes-vous ? La voix de gorge de la vieille femme, dure et rpeuse, fit courir un frisson le long de l'chine de Richard. Quatre amis, rpondit-il avec un respect marqu - en forant le ton pour couvrir le crpitement de la pluie. Adie plissa le front puis retira la bquille de sous son bras et posa les deux mains dessus, s'y appuyant de tout son poids. Ses lvres fines dessinrent l'ombre d'un sourire. Un ami, croassa-t-elle, et trois personnes trs dangereuses. Adie dcidera si ce sont aussi des amis... Elle hocha la tte, comme si elle acquiesait ses propres paroles. Richard et Kahlan se regardrent du coin de l'il.

310 Le jeune homme se sentit soudain mal l'aise d'tre perch sur son cheval, comme si regarder Adie de haut suggrait qu'il ne la respectait pas. Il mit pied terre et Kahlan fit de mme. Tenant toujours les rnes de sa monture, il vint se placer devant le poitrail de la bte, Kahlan ses cts. Je m'appelle Richard Cypher. Et voil mon amie, Kahlan Amnell. La vieille femme le dvisagea longuement de ses yeux blancs. Pouvait-elle voir ? Peut-tre, mais le Sourcier aurait t bien en peine de dire comment c'tait possible. Adie se tourna vers Kahlan et croassa quelques mots dans un langage inconnu de Richard. La jeune femme soutint le regard de son interlocutrice et inclina imperceptiblement la tte. Adie venait de la saluer ! Et avec une grande rvrence, qui plus est. N'ayant pas reconnu les mots Kahlan ou Amnell, Richard comprit, non sans un frisson, qu'Adie s'tait adresse son amie en utilisant un titre honorifique. Il connaissait Kahlan depuis assez longtemps pour dterminer, sa posture - le dos bien droit et la tte leve -, qu'elle tait sur ses gardes. Et pas qu'un peu ! A sa place, un chat aurait eu le dos rond et tous les poils hrisss ! Les deux femmes se toisrent un long moment, les barrires de l'ge pour un temps oublies. Elles s'valuaient selon des critres qui chappaient Richard. Mais une chose tait claire ses yeux : die pouvait leur nuire et l'pe ne lui serait d'aucun secours contre elle. La dame des ossements se tourna enfin vers lui.

Dis voix haute ce que tu me veux, Richard Cypher. Nous avons besoin de votre aide. 311 C'est la vrit, ft Adie en hochant la tte. Nos deux amis sont blesss. Le plus jeune, Dell Brandstone, m'a racont qu'il tait votre ami. C'est la vrit, rpta Adie. Un autre homme, Havre du Sud, nous a dit que vous pourriez nous aider. En remerciement, nous vous avons apport des vivres. Il nous semblait normal de vous offrir quelque chose... Un mensonge ! cria Adie en martelant le sol avec sa bquille. Richard et Kahlan reculrent un peu. C'est la vrit, fit le Sourcier, dsorient. Les vivres sont l. (Il dsigna le cheval de Chase.) Nous jugions normal de... Un mensonge ! coupa Adie. Richard croisa les bras, bout de patience. Pendant que ses amis agonisaient, il jouait de stupides charades avec une vieille folle ! Qu'est-ce qui est un mensonge ? Le nous . (Elle tapa de nouveau avec sa bquille.) C'est toi qui as eu l'ide de m'offrir des vivres. Toi, et encore toi, qui jugeais a normal. Pas toi et Kahlan. Nous est un mensonge. Je est la vrit. Richard dcroisa les bras et les laissa tomber le long de ses flancs. Quelle importance ? Je , nous , c'est du pareil au mme. L'un est un mensonge, et l'autre la vrit. Peut-

il exister une plus grande diffrence ? Richard croisa de nouveau les bras. Quand Chase vous raconte ses aventures, il doit passer un fichu mauvais quart d'heure ! C'est la vrit, admit Adie avec un sourire. (Elle se pencha en avant et agita la main.) Fais entrer tes amis. 312 Elle se retourna, glissa la bquille sous son bras et se dirigea vers la maison. Richard et Kahlan commencrent par Chase. Ils enlevrent les couvertures, puis elle le prit par les pieds et lui se chargea de la moiti la plus lourde. Ds qu'ils eurent pass la porte, Richard comprit d'o venait le surnom d'Adie. Les murs sombres taient couverts d'ossements ! L'un d'eux tait entirement occup par des tagres charges de crnes d'animaux que Richard ne reconnut pas. Mais la plupart taient effrayants, avec de longues dfenses incurves. Au moins, pensa-t-il, il n'y avait pas de ttes humaines. Certains os formaient des colliers. D'autres taient recycls en objets utilitaires dcors de plumes ou de perles et entours de grands ronds la craie dessins sur les murs. Dans les coins de la pice, de petites montagnes d'os s'entassaient ngligemment. Ceux qui avaient droit aux murs taient soigneusement exposs, avec assez d'espace entre eux pour mettre chacun en valeur. Sur le manteau de la chemine trnait une cte aussi grosse que son bras. Longue d'environ six pieds, elle tait couverte d'inscriptions que le jeune homme n'identifia pas. Avec autant d'os alentour, il eut vite le sentiment d'tre dans le ventre d'une norme bte

morte... Tandis que Richard regardait autour de lui, ils posrent dlicatement Chase sur le sol. Les deux jeunes gens taient tremps comme des soupes. Quand Adie se campa au-dessus de Chase, elle se rvla aussi sche que les os de sa collection. Aprs tre reste sous la pluie, cette fichue bonne femme n'avait pas un poil de mouill ! Richard se demanda s'il avait eu raison de venir ici. Si Chase ne lui avait pas assur qu'Adie tait son amie, il aurait volontiers lev le camp. 313 Je vais chercher Zedd, dit-il Kahlan. Mais c'tait davantage une question qu'une affirmation. Je porterai nos affaires et les cadeaux, rpondit la jeune femme avec un regard souponneux pour Adie. Quelques minutes plus tard, Richard tendit son vieil ami ct de Chase. Puis Kahlan et lui disposrent les cadeaux sur la table. Ensuite, ils se tinrent immobiles prs des deux blesss, sans pouvoir s'empcher de regarder les ossements, derrire Adie. Qui est celui-l ? demanda-t-elle en dsignant Zedd. Zeddicus Zu'l Zorander, mon ami, rpondit Richard. Un sorcier ! cria Adie. Mon ami ! rpta Richard, furieux. Adie riva ses yeux blancs dans ceux du Sourcier. Sans soins, Zedd allait mourir, et Richard n'entendait pas qu'une horreur pareille se produise. Adie se pencha en avant et posa sa main ride sur le ventre du jeune homme. Bien que surpris, il ne bron-

cha pas quand elle dcrivit de petits cercles avec sa paume, comme si elle cherchait quelque chose. Puis elle retira sa main et la plaa sur celle qui tenait la bquille. La juste colre d'un Sourcier, dit-elle avec un petit sourire. (Elle tourna la tte vers Kahlan.) Tu n'as rien craindre de lui, mon enfant. C'est la colre de la vrit. Celle des dents ! Les gens de bien n'ont aucune raison de la redouter. Prenant appui sur sa bquille, elle approcha de Kahlan et rpta la procdure sur elle. Quand ce fut termin, elle regarda Richard. Elle a la flamme ! Et la colre brle aussi en elle. Mais c'est celle de la langue. Il faut t'en mfier. Tout 314 le monde doit prendre garde. Si elle l'extriorise, ce sera trs dangereux. Je dteste les nigmes, dit Richard avec un regard noir pour la vieille femme. Elles laissent trop de place aux mauvaises interprtations. Si vous voulez me dire quelque chose, n'y allez pas par quatre chemins. Une question, alors ? fit Adie, malicieuse. Qu'est-ce qui est le plus fort, les dents ou la langue ? La rponse vidente, c'est les dents. Donc, je choisis la langue. Parfois, la tienne bouge alors qu'elle ne devrait pas, le rprimanda Adie. Assure-toi qu'elle reste tranquille ! Embarrass, Richard ne dit rien. Tu saisis, maintenant ? Non. La colre des dents est celle du contact. La vio-

lence physique. Le combat. La magie de l'pe est celle des dents. Elle dchire. Elle ventre. La colre de la langue n'a pas besoin de contact, mais sa force est exactement la mme. Et elle tranche aussi rapidement ! Je ne suis pas sr de comprendre, avoua Richard. Adie tendit une main vers lui, ses longs doigts se posant sur son paule. Alors, des images explosrent dans sa tte. Une vision, ou plutt un souvenir de la nuit prcdente. Il revit le rouquin, l'auberge. Lui-mme tait prs de Kahlan et tous ces types attendaient une occasion d'attaquer. La main sur la garde de son pe, Richard tait prt dchaner assez de violence pour les arrter, certain que seul le sang rsoudrait la crise. Puis il revit Kahlan parler la brute et calmer aussi les autres, les empchant de passer l'action par la seule force de ses paroles. Enfin, il la vit passer sa langue sur ses lvres, s'exprimant encore, bien que muettement. 315 Elle avait vid ces hommes de leur flamme. Dsarm une bande de dbauchs sans mme les toucher. Tout ce que l'pe tait incapable de faire ! Alors, il commena comprendre ce que voulait dire Adie. Kahlan saisit le poignet de la vieille femme et carta ses doigts de l'paule du Sourcier. Ses yeux brillaient de colre, et Adie ne fut pas la dernire le remarquer. J'ai jur de protger le Sourcier, dit Kahlan. Et je ne sais pas ce que vous tiez en train de faire... Pardonnez-moi si ma raction est excessive. Je ne voulais pas vous offenser, mais si je n'accomplis pas ma mission, je ne pourrai plus jamais me regarder en face. L'enjeu est si lev !

Adie baissa les yeux sur la main qui serrait toujours son poignet. Je comprends, mon enfant. Pardonne-moi de t'avoir caus de l'inquitude pour rien... Kahlan ne lcha pas tout de suite le poignet d'Adie, histoire de bien se faire comprendre. Quand sa main fut libre, la vieille femme la posa sur sa bquille et se tourna vers Richard. La langue et les dents travaillent ensemble. C'est pareil pour la magie. Tu contrles la magie de l'pe - celle des dents. Mais a te confre aussi la magie de la langue. Qui fonctionne parce que tu la soutiens avec ton pe ! (Elle tourna lentement la tte vers Kahlan.) Tu as les deux, mon enfant. Les dents et la langue. Tu tes utilises ensemble, l'une soutenant l'autre. Et la magie d'un sorcier, c'est quoi, exactement ? demanda Richard. Adie rflchit un peu. Il y a beaucoup de formes de magie, en plus des dents et de la langue. Les sorciers les matrisent toutes, part celle du royaume des morts. Et ils n'hsitent 316 jamais les utiliser. (Elle regarda Zedd.) C'est un gaillard trs dangereux... Avec moi, il a toujours t gentil et comprhensif. Un homme de bien. Oui. Mais il est galement trs dangereux. Richard prfra changer de sujet. Et Darken Rahl, le connaissez-vous ? Quelle forme de magie peut-il utiliser ? Oh, oui, je le connais ! croassa Adie. Il dispose de toutes les formes de magie accessibles un sorcier, et de celles qui sont hors de sa porte. Darken Rahl

peut recourir la magie du royaume des morts ! Richard frissonna. Il aurait voulu demander Adie quelle magie elle contrlait, mais quelque chose lui souffla qu'il valait mieux s'en abstenir. La dame des ossements se tourna de nouveau vers Kahlan. Sache-le, mon enfant, tu matrises le vrai pouvoir de la langue. Tu ne le connais pas, mais si tu le laissais se dchaner, ce serait terrible. Je ne comprends rien ce que vous dites, souffla Kahlan, tendue craquer. C'est la vrit... (Adie posa une main sur l'paule de Kahlan et l'attira vers elle.) Ta mre est morte avant que tu ne sois devenue une femme. Elle n'a pas pu t'enseigner cela. Et vous, que pouvez-vous m'apprendre ? Rien, Dsole, mais j'ignore comment a fonctionne. Seule ta mre aurait pu te l'enseigner au moment o tu as atteint l'ge d'tre une femme. Et ce savoir est perdu. Mais le pouvoir est toujours l. Prends garde ! Ton absence de formation ne l'empchera pas de se manifester ! Vous connaissiez ma mre ? demanda Kahlan d'une voix tremblante. 317 L'expression d'Adie s'adoucit. Je me souviens de votre nom de famille. Et de ses yeux verts, du genre qu'on n'oublie pas facilement. Tu as les mmes. Lorsqu'elle te portait dans son ventre, je l'ai rencontre. Elle avait une amulette, avec un petit os... souffla Kahlan. Elle me l'a offerte quand j'tais enfant, et je l'ai garde mon cou jusqu'... Dennee, celle que j'ap-

pelais ma sur... sa mort, j'ai enterr l'amulette avec elle. C'tait son bijou prfr ! Et c'est vous, n'est-ce pas, qui l'aviez donn ma mre ? Oui, mon enfant. Il devait protger sa fille encore natre, veiller sur son enfance, et l'aider devenir forte, comme sa mre. Je vois que ce fut une russite. Kahlan enlaa Adie. Merci d'avoir aid ma mre. La vieille femme lcha sa bquille d'une main et caressa le dos de Kahlan avec une relle tendresse. Puis les deux femmes s'cartrent l'une de l'autre. Richard sauta sur l'ouverture qu'il attendait depuis un bon moment. Adie, dit-il, vous avez aid Kahlan avant sa naislance. Continuez aujourd'hui ! Sa vie et celles d'une multitude d'innocents sont en jeu. Darken Rahl nous traque. Nous avons besoin de Chase et de Zedd. Je vous en prie, faites quelque chose pour eux. Et pour Kahlan. Avec un petit sourire, Adie hocha la tte en cho une pense qu'elle ne jugea pas utile de formuler voix haute. Zeddicus Zu'l Zorander a bien choisi son Sourcier. Heureusement pour toi, la patience ne compte pas parmi les qualits requises. Ne t'inquite pas, mon garon. Si je n'avais pas voulu les aider, je ne les aurais pas laisss entrer ici. 318 a ne vous frappe peut-tre pas, mais Zedd va trs mal. Il respire peine... Les yeux blancs d'Adie le fixrent avec une indulgence mle d'irritation. Dis-moi, mon garon, connais-tu le secret de

Kahlan, celui qu'elle fait tout pour te cacher ? Richard ne rpondit rien et tenta de rester impassible. Adie se tourna vers Kahlan. Mon enfant, connais-tu le secret qu'il te cache ? (Kahlan ne desserra pas les lvres. Adie regarda de nouveau Richard.) Le sorcier se doute-t-il que tu lui dissimules quelque chose ? Non, bien sr ! Et toi, que sais-tu de ses secrets ? Rien ! Trois aveugles... Hum, on dirait que j'ai une meilleure vue que vous. Richard se demanda ce que Zedd pouvait lui cacher. Et lesquels de ces secrets connaissez-vous, Adie ? demanda-t-il. Seulement le sien, rpondit la vieille femme en dsignant Kahlan. Richard dissimula son soulagement. Il avait t au bord de la panique. Tout le monde a des secrets, ma dame, dit-il, et le droit de les garder quand c'est ncessaire. C'est la vrit, Richard Cypher ! A prsent, propos de mes amis ? Sais-tu comment les soigner ? Non. Sinon, je l'aurais dj fait ! Ton impatience te sera pardonne, car il est lgitime de s'inquiter pour ceux qu'on aime. Donc, je ne te blmerai pas. Mais rassure-toi, ds le moment o tu les as amens ici, ils ont reu de l'aide. Vraiment ? fit Richard, pris au dpourvu. Vraiment... Ils ont t assomms par des cratures du royaume des morts et il leur faudra du temps pour revenir eux. Des jours, sans doute. Ne me 319 demande pas combien, car je l'ignore. Mais ils sont dshydrats. Le manque d'eau risque de les tuer. Il faut

les ranimer assez pour qu'ils boivent. Sache que ce n'est pas parce qu'il va plus mal que le sorcier respire ainsi. Tous ses collgues ont recours cette mthode pour conomiser des forces dans les moments difficiles. Ils se plongent dans un sommeil plus profond. A prsent, je vais rveiller tes amis pour leur donner de l'eau. Tu ne pourras pas leur parler et ils ne te reconnatront pas, mais a n'aura rien d'inquitant. Va chercher le seau, dans le coin, l-bas ! Richard obit puis aida Adie s'asseoir en tailleur prs de Zedd et de Chase. Sur un signe de la vieille femme, Kahlan prit place ct d'elle. Richard fut ensuite charg d'aller chercher un artefact sur une tagre. Le manche de l'objet ressemblait fort un fmur humain. D'une patine marron fonc, l'trange instrument paraissait trs ancien. Tout au long de l'os couraient des symboles inconnus de Richard. Au bout, de chaque ct de la partie ronde, taient fixes deux calottes crniennes trs proprement dcoupes et couvertes de peau sche. Au centre de chaque enveloppe de peau, un nud voquait vaguement un ombilic. A l'endroit o les bourses touchaient le bord de l'os pendaient des touffes de cheveux noirs pais tenues par des lacets semblables ceux qui fermaient le col de la robe d'Adie. Les calottes crniennes pouvaient tre humaines. A l'intrieur, quelque chose mettait une sorte de cliquetis. Qu'est-ce qui produit ce bruit? demanda Richard en tendant respectueusement l'artefact la dame des ossements, Des yeux schs, rpondit Adie sans se tourner vers lui. 320

En incantant dans la langue qu'elle avait utilise pour parler Kahlan, Adie secoua doucement son grigri au-dessus des ttes de Zedd et de Chase. Kahlan baissa les yeux et se recueillit. Richard recula pour observer la scne. Aprs une quinzaine de minutes, Adie lui fit signe d'approcher. Au mme instant, Zedd s'assit en sursaut et ouvrit les yeux. Richard comprit que la dame des ossements voulait qu'il lui donne boire. Quand il plaa la louche devant les lvres de son ami, elle continua psalmodier. Richard fut bahi de voir le vieil homme revenir lui, mme s'il ne pouvait pas parler et ignorait srement o il tait. Zedd but un demi-seau. Puis il se rallongea et ferma les yeux. Alors, Chase s'assit son tour et engloutit l'autre moiti de l'eau. Adie tendit l'artefact Richard et lui demanda de le remettre sa place. Puis elle lui ordonna d'aller chercher la pile d'os, dans le coin, et de la disposer moitimoiti sur les corps de ses amis. Elle lui montra o placer chaque os selon une gomtrie qu'elle seule comprenait. Quand il eut fini, Richard s'aperut qu'elle lui avait fait dessiner sur la poitrine des deux hommes une sorte de roue de chariot dont le moyeu tait centr sur leur cur. Adie le flicita d'avoir si bien travaill. Comme elle avait sans cesse guid sa main, il n'en prouva gure de fiert. Tu sais cuisiner ? lui demanda-t-elle ensuite. Richard se souvint de ce que Kahlan lui avait dit : sa soupe aux pices ressemblait beaucoup la sienne, une preuve que leurs pays n'taient pas si diffrents.

Originaire des Contres du Milieu, Adie apprcierait un plat qui lui rappellerait sa patrie. 321 Faire une soupe aux pices pour vous serait un honneur... rpondit le Sourcier. Formidable ! s'exclama la vieille femme, extatique. Je n'en ai plus mang de convenable depuis des annes ! Richard alla s'asseoir la table et entreprit de couper les lgumes et de mlanger les pices. Une heure durant, tout en travaillant, il couta les deux femmes se parler dans leur curieux langage. Des vieilles amies qui changeaient des nouvelles de la maison, pensat-il, attendri et ravi. Son humeur revenait au beau fixe. Quelqu'un de comptent s'tait enfin occup de Zedd et de Chase. Quel soulagement ! Quand il eut mis la soupe cuire, soucieux de ne pas dranger les deux femmes - qui paraissaient s'amuser beaucoup - il proposa Adie d'aller couper un peu de bois. L'ide parut excellente la dame des ossements... Richard sortit, enleva le croc de son cou, le glissa dans sa poche et retira sa chemise pour ne pas la tremper de sueur. Puis il fit le tour de la maison - en emportant son pe - et passa derrire, o taient stockes les rserves de bois. Dlaissant les branches de bouleau, facile dbiter, mme pour une vieille femme, il slectionna des rameaux d'rable un excellent combustible, mais trs dur sous la scie - et commena les couper. Autour de lui, la fort tait obscure mais ne semblait pas menaante. Elle accueillait ses visiteurs, les enveloppant d'une tendresse protectrice. Pourtant, le dernier

membre du quatuor ne devait pas tre loin, lanc sur la piste de Kahlan. Richard pensa Michael et espra qu'il allait bien. Son frre an ne savait rien de ce qu'il faisait et il s'inquitait sans doute de son absence. Il aurait voulu 322 passer le voir aprs leur visite chez Zedd, mais les vnements en avaient dcid autrement. Rahl avait failli les capturer ! Mais n'avoir pas pu prvenir Michael le torturait. Quand la frontire disparatrait, mme le Premier Conseiller ne serait pas l'abri du danger. Fatigu de scier, Richard prit une hache et dbita les bches. Utiliser ses muscles, sentir la sueur ruisseler dans son dos... Faire quelque chose qui lui vidait l'esprit le ravissait ! Et la pluie froide, sur sa peau brlante, lui facilitait encore le travail. Pour s'amuser, il imagina la tte de Darken Rahl la place d'une bche et abattt sa hache avec une nergie renouvele. Histoire de varier les plaisirs, il dcida que la suivante tait un garn. Et quand il tombait sur du bois particulirement rsistant, il voquait la tte trs antipathique du rouquin de l'auberge ! Kahlan sortit de la maison et lui demanda s'il voulait venir dner. Surpris que le temps ait pass si vite, Richard alla tirer un seau d'eau au puits et se le vida dessus pour liminer sa sueur. Puis il se scha, remit sa chemise, passa le croc autour de son cou et rentra. Kahlan et Adie taient dj assises la table. En l'absence d'une troisime chaise, il alla chercher une grosse souche et prit place dessus, Kahlan posa un bol de soupe devant lui et lui tendit une cuiller. Richard, dit Adie, tu viens de me faire un mer-

veilleux cadeau. Lequel ? demanda le Sourcier en attaquant joyeusement sa soupe. Sans t'en offusquer, tu m'as laiss le temps de parler avec Kahlan dans notre langue maternelle. Saistu quelle joie ce fut pour moi, aprs tant d'annes ? Tu es un homme trs sensible. Un authentique Sourcier ! Vous m'avez galement fait un merveilleux 323 cadeau, ma dame. La vie de mes amis ! Merci beaucoup... A propos, ta soupe est une merveille ! ajouta la dame des ossements. Oui, renchrit Kahlan avec un clin d'il pour Richard. Aussi bonne que la mienne ! Kahlan m'a tout racont au sujet de Darken Rahl, dit Adie, et de la prochaine disparition de la frontire. Avec ces informations, beaucoup de choses me semblent moins obscures. Elle m'a aussi prcis que tu tais au courant, pour le Passage du Roi, et que tu voulais aller dans les Contres du Milieu. A prsent, tu as une dcision prendre. La vieille femme avala une cuillere de soupe. Que voulez-vous dire ? demanda Richard. Tes amis doivent tre rgulirement ranims pour boire, et il faut leur faire manger un gruau. Ils dormiront pendant cinq jours au moins, et une dizaine au plus. C'est au Sourcier de dcider s'il les attend ou s'il part sans eux. Kahlan et moi ne pouvons pas t'aider. Le choix te revient ! Vous occuper d'eux seule sera un sacr travail ! C'est la vrit... Mais chercher les botes et tenter d'arrter Darken Rahl est une mission autrement

plus difficile ! Adie mangea un peu de soupe sans quitter Richard des yeux. Le Sourcier remua longuement son bol, l'air absent. Il interrogea Kahlan du regard, mais elle ne trahit rien de ses penses. Comprenant qu'elle ne voulait pas peser sur sa dcision, il baissa de nouveau les yeux sur sa cuiller. Chaque jour, dit enfin Richard, Darken Rahl s'approche un peu plus de la dernire bote. Zedd affirmait avoir un plan. Mais qui nous dit que c'tait un 324 bon plan ? Et quand il se rveillera, il sera peut-tre trop tard pour le mettre en uvre. Nous risquons d'avoir perdu avant mme d'engager le combat Kahlan, on ne peut pas attendre ! Ce serait trop dangereux Il faut partir sans Zedd ! (Kahlan sourit, signifiant qu'elle tait arrive la mme conclusion.) De toute faon, j'aurais interdit Chase de venir. Pour lui j'ai une mission plus importante. Adie tendit une main tavele en travers de la table et la posa sur celle de Richard. Un choix difficile... Mais c'est le destin du Sourcier. Ce qui vous attend sera pire que vos plus terribles angoisses. Au moins, je n'ai pas perdu mon guide ! dit Richard avec un sourire un peu forc. Ils se turent un moment, plongs dans leurs penses. Ce soir, il faudra dormir poings ferms, mes enfants, dit enfin Adie. Une bonne nuit de repos ne sera pas du luxe ! Aprs le dner, je vous rvlerai tout ce que vous devez savoir pour traverser le passage. Et je vous raconterai comment j'ai perdu mon pied...

Chapitre 17 Richard posa la lampe au coin de la table, prs du mur, et l'alluma avec un brandon rcupr dans la chemine. Filtrant par la fentre, le clapotis rgulier de la pluie et les chos de l'activit nocturne des animaux faisaient un fond sonore agrable. Familier de ces sons, Richard prouva le sentiment rconfortant d'tre chez lui. Sa maison. Sa fort. Son pays. Ce serait sa dernire nuit en Terre d'Ouest. Ensuite, il s'aventurerait dans les Contres du Milieu, comme son pre l'avait fait avant lui. Quel trange paradoxe ! George Cypher en avait rapport le grimoire et lui allait l'y ramener. Il s'assit sur sa souche, en face de Kahlan et d'Adie. Alors, que devrons-nous faire pour trouver le passage ? Adie s'adossa sa chaise et fit un vague geste de la main. Vous l'avez dj trouv. Vous tes dedans ! En tout cas, l'entre. Et que faut-il savoir pour le traverser ? Le passage est une sorte de vide au cur du royaume des morts. Mais c'est quand mme le domaine de la non-vie, et vous tes bien vivants. Les btes chassent les cratures vivantes, surtout si elles sont assez grosses pour justifier leurs efforts. 326 Richard regarda Kahlan, qui n'avait pas bronch, puis se tourna de nouveau vers Adie. Quelles btes ? Ce sont leurs os qui tapissent ces murs... rpondit Adie. Vos amis ont t frapps par des cratures du

royaume des morts. Les ossements contrarient leur pouvoir. Voil pourquoi Chase et le sorcier ont reu de l'aide ds que tu les as amens ici. Mes os forcent le poison magique quitter leurs corps et les librent du sommeil de la mort. Ils tiennent le mal loign de ma maison. Les btes ne peuvent pas me reprer parce que le pouvoir malfique des os les abuse. Elles pensent que je suis des leurs... Si nous emportons des ossements, dit Richard, nous protgeront-ils ? Adie sourit et plissa les yeux. Excellent ! C'est exactement ce que vous devrez faire ! La magie de ces os contribuera vous protger. Mais ce n'est pas aussi simple, alors, coutez bien ce que je vais vous dire. Richard croisa les mains et se concentra. Vous devrez laisser les chevaux ici, car la piste est trop troite pour eux. A certains endroits, ils ne passeraient pas. Et il ne faudra pas vous carter du chemin. C'est terriblement dangereux ! Enfin, interdiction de vous arrter pour dormir. La traverse durera un jour entier, une nuit et quasiment un autre jour. Et pourquoi ne pourrons-nous pas dormir? demanda Richard. En plus des btes, il y a d'autres cratures dans le passage. Si vous vous arrtez trop longtemps, elles vous auront. Des cratures ? rpta Kahlan. Oui... Je vais souvent dans le passage. Quand on est prudent, ce n'est pas trs risqu. Quand on ne l'est 327 pas, les cratures ne ratent pas l'occasion. (Elle baissa

le ton.) J'ai pch par excs de confiance. Un jour, aprs une longue marche, je me suis sentie puise. Certaine de matriser le danger, je m'tais assise au pied d'un arbre pour faire un petit somme. Oh, quelques minutes seulement ! (Elle posa une main sur sa jambe infirme et la massa lentement.) Pendant que je dormais, un pige--loup s'est referm sur ma cheville. Un quoi ? s'exclama Kahlan. Un pige--loup... C'est le nom d'un animal qui a une sorte d'armure sur le dos, avec des pines sur le bord infrieur. Dessous, il a une multitude de pattes, toutes termines par une espce de serre. Sa gueule ressemble celle d'une sangsue, cela prs qu'elle est garnie de crocs. Le pige--loup s'enroule autour de sa proie, exposant uniquement son armure. Ses serres s'enfoncent dans la chair pour qu'on ne puisse pas l'arracher, et sa gueule vous vide de votre sang. Pendant qu'il boit, son treinte se resserre rgulirement... Bouleverse, Kahlan posa une main sur le bras de la teille dame. la lueur de la lampe, ses yeux blancs prenaient des reflets orange. Richard ne bougea pas, tendu craquer. J'avais emport ma hache... (Kahlan baissa la tte. Adie continua son rcit :) J'ai essay de tuer le monstre, ou au moins de m'en dbarrasser. Car je savais qu'il ne me lcherait pas avant que je sois exsangue. Mais son armure tait plus dure que le tranchant de ma hache. Et j'tais furieuse contre moi ! Si les piges--loup comptent parmi les cratures les plus lentes du passage, ils sont quand mme plus vifs qu'une vieille imbcile endormie ! (Adie chercha le regard de Richard.) Je n'avais qu'une solution, si je voulais survivre. Et la douleur devenait insupportable.

328 parce que les serres commenaient traverser l'os... Aprs avoir nou un garrot autour de ma cuisse, j'ai pos ma jambe sur une souche. Puis je me suis servie de la hache pour couper mon pied et ma cheville. Dans le silence qui suivit, Richard regarda Kahlan et vit sur son visage le reflet de sa propre compassion pour Adie. Comment pouvait-on trouver le courage de se trancher un pied ? Cette seule ide lui donnait la nause. Adie eut un ple sourire. Elle tendit une main pour prendre celle de Richard et fit de mme avec Kahlan. Je ne vous ai pas racont a pour que vous me preniez en piti... Mes enfants, n'oubliez pas cette histoire, et vous ne risquerez pas de devenir des proies pour les monstres du passage. La confiance en soi est un sentiment dangereux. Parfois, la peur est meilleure conseillre. Dans ce cas, je crois que nous serons en parfaite scurit ! dit Richard. Trs bien ! Encore une chose... Environ miparcours, les deux murs de la frontire se rapprochent au point de quasiment se toucher. On appelle cet endroit le Chas de l'Aiguille. Quand vous arriverez devant un rocher de la taille de cette maison, et fendu au milieu, vous y serez. Traversez ce rocher, mais surtout, ne le contournez pas, mme si l'envie vous en prend. Ce serait la mort coup sr ! Au-del, vous marcherez entre les deux murs de la frontire. C'est le moment le plus dangereux du voyage. (Elle serra plus fort les mains des deux jeunes gens.) Ceux de la frontire vous appelleront. Ils voudront que vous veniez eux.

Qui, ils ? demanda Kahlan. Les morts. N'importe quel dfunt que tu chris. Peut-tre ta mre... 329 Ce sont vraiment des spectres ? souffla Kahlan en se mordillant les lvres. Je n'en sais rien, mon enfant. Mais je ne le crois pas... Moi non plus, dit Richard - plus pour se rassurer que par conviction. C'est trs bien, approuva Adie. Accrochez-vous cette ide, qui vous aidera rsister. Car vous serez tents de rejoindre les morts. Si vous le faites, ce sera la fin ! Et n'oubliez pas : dans le Chas de l'Aiguille, s'carter de la piste est exclu. Un pas ou deux dans la mauvaise direction, et c'est la catastrophe ! Les murs de la frontire sont trs prs, et vous ne pourriez plus revenir en arrire. Adie, intervint Richard, la frontire faiblit. Avant d'tre assomm par le monstre, Zedd m'a dit qu'il mesurait nettement la diffrence. D'aprs Chase, on ne pouvait pas voir travers le mur, avant, et il m'a appris que des cratures taient prsent en mesure de passer. Traverser le Chas de l'Aiguille sera-t-il vraiment sans danger ? Sans danger ? Quand ai-je affirm que ce serait sans danger ? S'y aventurer est toujours risqu. Bien des gens pousss par la cupidit, mais la volont trop mal trempe, ont essay de traverser et ne sont jamais arrivs de l'autre ct. Alors, restez sur la piste ! Ne relchez jamais votre vigilance, et aidez-vous l'un l'autre s'il le faut. Ainsi, vous russirez ! Se dtournant d'Adie, Richard chercha le regard de

Kahlan et se demanda s'ils seraient assez forts pour rsister l'appel de la frontire. Il se souvenait du dsir imprieux qu'il avait prouv. L'envie de rejoindre les morts... Dans le Chas de l'Aiguille, la tentation serait double. Un mur de chaque ct ! Kahlan tait effraye par le monde des morts, et elle avait de bonnes raisons, 330 puisqu'elle y avait voyag. Richard n'tait pas press de l'imiter ! Le Chas de l'Aiguille est mi-parcours, avezvous dit. Donc, il fera nuit. Comment y voir assez pour rester sur le chemin ? Adie s'appuya sur l'paule de Kahlan et se leva. Suivez-moi, dit-elle en glissant la bquille sous son bras. Elle avana lentement vers une tagre, saisit une bourse en cuir, l'ouvrit et fit tomber quelque chose dans sa paume ouverte. Tends la main, Richard. Il obit. Quand Adie posa sa paume sur la sienne, il sentit un petit objet peser sur sa peau. Repassant sa langue maternelle, la dame des ossements murmura quelques mots. J'ai dit que je te donnais cet objet de ma propre volont, traduisit-elle. Quand elle retira sa main, Richard dcouvrit dans la sienne une pierre grosse comme un uf de perdrix. Parfaitement polie, elle tait si noire qu'elle semblait pouvoir drainer toute la lumire de la pice. En y regardant de plus prs, on ne distinguait pas vraiment sa surface, mais plutt une fine couche lustre qui paraissait contenir un vortex de tnbres. C'est une pierre de nuit, dit Adie, la voix un peu

moins rpeuse qu' l'accoutume. Et comment devrai-je m'en servir ? La dame des ossements hsita. Soudain inquite, elle jeta un coup d'il vers la fentre. Quand il fera assez noir pour que ce soit indispensable, sors la pierre de ta poche et elle te donnera assez de lumire pour trouver ton chemin. Elle fonctionne seulement pour son propritaire, condition que le prcdent la lui ait offerte de son plein gr. Je dirai 331 au sorcier qu'elle est en ta possession. Sa magie lui permettra de la retrouver, donc de te rejoindre... Adie, c'est un objet trs prcieux. Je ne peux pas l'accepter... Tout est prcieux en fonction des circonstances. Pour un homme qui meurt de soif, l'eau a plus de valeur que l'or. Quand quelqu'un se noie, elle ne vaut rien et devient mme une calamit ! En ce moment, tu es assoiff, et mon plus grand dsir est que Darken Rahl soit vaincu. Prends la pierre de nuit ! Et si tu t'y sens oblig, rapporte-la-moi un jour... Richard capitula. Il remit la pierre dans la bourse, qu'il glissa dans sa poche. Adie se retourna vers l'tagre, saisit un pendentif et le montra Kahlan, qui regarda osciller devant ses yeux un petit os rond orn d'une perle rouge et d'une jaune. La rplique exacte de l'amulette de ma mre ! s'exclama la jeune femme, ravie. Elle releva ses cheveux et Adie lui passa le bijou autour du cou. Kahlan baissa les yeux sur l'amulette et la prit dlicatement entre le pouce et l'index. Pour l'instant, elle te dissimulera aux yeux des

btes du passage. Un jour, quand tu porteras une fille, elle la protgera et l'aidera devenir aussi forte que toi. Kahlan enlaa la dame des ossements et la serra longuement dans ses bras. Quand elles s'cartrent l'une de l'autre, la jeune femme, l'air mlancolique, murmura quelques mots dans sa langue maternelle. Adie se contenta de sourire et lui tapota gentiment l'paule. Vous devez aller dormir, les enfants... Et moi ? demanda Richard. Ne devrais-je pas porter un os pour que les btes ne me voient pas ? Adie le dvisagea, puis baissa les yeux sur sa poitrine. Tendant une main, elle posa le bout des doigts 332 sur la chemise du Sourcier et toucha le croc qu'il portait dessous. Elle retira sa main et regarda Richard dans les yeux. Comment avait-elle devin ? se demanda-t-il. Tu n'as pas besoin d'un os, homme de Hartland. Les btes ne pourront pas te voir... Son pre lui avait dit que le gardien du grimoire tait une bte malfique. Le croc, comprit-il, expliquait pourquoi la crature noire de la frontire ne l'avait pas vu, contrairement ses amis. Sans cette protection, il aurait subi le mme sort que Zedd et Chase, et Kahlan serait prisonnire du royaume des morts. Richard tenta de rester impassible. Adie comprit le message et ne fit aucun commentaire. Trouble, Kahlan ne posa cependant pas de question. Vous devez dormir, maintenant... souffla Adie. Kahlan ayant refus que la dame des ossements lui laisse son lit, les deux jeunes gens droulrent leurs couvertures prs de la chemine. Quand Adie eut

regagn sa chambre, Richard remit du bois dans le feu, certain de faire plaisir son amie, qui lui avait avou se languir d'une bonne flambe. Puis il s'assit prs de Chase et de Zedd, lissa les cheveux du vieil homme et l'couta respirer. Laisser ses amis derrire lui ne lui plaisait pas et il redoutait les jours venir. Zedd avaitil une ide de l'endroit o tait la bote manquante ? Et son fameux plan ? Un truc de sorcier qui aurait pu marcher sur Darken Rahl ? Kahlan s'assit en tailleur prs du feu et regarda le Sourcier. Quand il vint s'allonger, elle fit de mme et savoura la quitude de la maison. Dehors, il pleuvait toujours. Comme il tait bon de sentir la chaleur des flammes ! Richard se dressa sur un coude, le menton pos sur la main. Il tourna la tte vers Kahlan, qui contemplait 333 le plafond en caressant son amulette du bout des doigts, et s'attarda sur les mouvements rguliers de sa poitrine, rythms par sa respiration. Richard, murmura-t-elle sans cesser d'admirer le plafond, je suis dsole que nous devions les laisser ici. Je sais... Moi aussi. J'espre que tu n'as pas t influenc par ce que j'ai dit dans le marais ? Non. C'tait la bonne dcision. L'hiver approche. Attendre qu'ils se rveillent donnerait le temps Rahl de s'approprier la dernire bote. Et nous serions tous morts ! La vrit est la vrit. Tu l'as dite voix haute et je ne peux pas t'en vouloir... Richard couta le feu crpiter et contempla longuement le beau visage de Kahlan entour d'une

aurole de cheveux noirs. Sur son cou, une artre battait en harmonie avec les pulsations de son cur. De sa vie, il n'avait jamais vu une gorge aussi dlicate. Parfois, elle paraissait si belle qu'il avait du mal supporter cette vision. Pourtant, il ne dtournait pas les yeux. Il remarqua qu'elle n'avait pas lch l'amulette. Kahlan ? Quand la dame des ossements t'a dit que le pendentif vous protgerait, toi et ton enfant, que lui as-tu rpondu ? Que je la remerciais. Mais que je doutais de vivre assez longtemps pour avoir un enfant Pourquoi as-tu dit a ? Kahlan tourna la tte vers son ami et le dvisagea comme si elle voulait graver ses traits dans sa mmoire. Mon pays est livr une folie que tu ne peux mme pas imaginer. Je suis seule et mes ennemis sont lgion ! Des hommes et des femmes meilleurs que moi 334 ont perdu la vie en les affrontant. Je ne dis pas que nous chouerons, mais je doute de voir le jour de notre victoire. Mme si elle ne le prcisa pas, Richard comprit qu'elle doutait aussi que le Sourcier survive. Elle le cachait pour ne pas l'effrayer, mais c'tait vident. Et a expliquait pourquoi elle avait implor Zedd de ne pas lui donner l'pe de Vrit. Elle pensait les conduire leur fin ! Et elle avait peut-tre raison, se dit Richard, le cur serr. Aprs tout, elle en savait beaucoup plus long que lui sur leurs ennemis. Retourner dans les Contres du Milieu devait la terroriser. Mais il n'existait pas d'en-

droit o se cacher. Et Shar avait affirm que fuir leur coterait la vie... Richard embrassa le bout de ses doigts, tendit la main et effleura l'amulette. Je jure de te protger aussi, dit-il, tout comme l'enfant que tu auras un jour. Et je n'changerais pas un seul moment pass avec toi contre une vie entire d'esclavage douillet. Kahlan, j'ai accept d'tre le Sourcier en connaissance de cause. Si Darken Rahl entrane le monde dans sa folie, nous mourrons une pe la main, pas avec des chanes aux poignets. Et pour nous liminer, il devra payer le prix ! Nous nous battrons jusqu' notre dernier souffle. En succombant, nous lui infligerons une blessure qui s'infectera et le tuera lentement. Si Darken Rahl te connaissait comme je te connais, fit Kahlan avec un grand sourire, il en perdrait le sommeil ! Je remercie le ciel que le Sourcier n'ait aucune querelle contre moi. Tu as l'trange pouvoir de me rconforter, Richard Cypher, mme quand tu parles de ma mort. C'est a que servent les amis, non ? 336 Kahlan ferma les yeux et se laissa emporter par le sommeil. Richard la regarda un long moment. Quand il cda son tour la fatigue, sa dernire pense fut pour elle... L'aube tait morne et humide, mme si la pluie avait cess. Lorsque Kahlan l'eut serre dans ses bras pour lui dire adieu, Richard se campa face Adie et la regarda dans les yeux. J'ai une mission importante vous confier. Quand Chase se rveillera, transmettez-lui un message

du Sourcier. Dites-lui de retourner Hartland pour prvenir le Premier Conseiller que la frontire disparatra bientt. Qu'il incite Michael lever une arme pour dfendre Terre d'Ouest contre les hordes de Darken Rahl. Ces troupes devront tre prtes repousser toute forme d'invasion. Notre pays ne doit pas tomber comme sont tombes les Contres du Milieu. Pour cela, il faudra tenir pour une menace toute force qui traversera l'ancienne frontire. Chase devra rvler Michael que Rahl est l'assassin de notre pre. Qu'il insiste sur un point : ceux qui viendront n'auront pas d'intentions pacifiques. Nous sommes en guerre, et j'ai dj rejoint le champ de bataille. Si mon frre ou les militaires refusent d'couter, Chase devra abandonner le service du gouvernement et runir les garde-frontire pour les opposer aux lgions de Rahl. Ses soldats ont cueilli les Contres du Milieu comme un fruit trop mr. S'ils doivent verser leur sang pour s'emparer de Terre d'Ouest, ils perdront peut-tre de leur combativit. Recommandez Chase d'tre impitoyable et de ne pas faire de prisonniers. Donner ces ordres me dplat, mais c'est la faon de combattre de Rahl. Si nous ne jouons pas selon ses rgles, nous mourrons selon elles. Si Terre d'Ouest devait tre prise, j'ordonne que les 336 garde-frontire vendent chrement leur peau. Quand Chase aura organis l'arme, ou ses hommes, il sera libre de venir m'aider s'il le dsire, car empcher Rahl d'obtenir les trois botes reste notre priorit. (Richard baissa les yeux.) Qu'il dise mon frre que je l'aime et qu'il me manque. (Il releva la tte et dvisagea Adie.) Vous vous souviendrez de tout a ? J'aurais du mal oublier, mme si je le voulais.

Je rpterai vos paroles au garde-frontire. Et que devrai-je dire au sorcier ? Que je regrette de partir sans lui, mais que je suis sr qu'il comprendra. Quand il sera en forme, il nous trouvera grce la pierre de nuit. J'espre que nous aurons dj rcupr une des botes. La force suive le Sourcier ! lana Adie. Et qu'elle t'accompagne aussi, mon enfant. Car des heures bien sombres nous attendent... Chapitre 18 Au dbut du voyage, le chemin se rvla assez large pour que Richard et Kahlan marchent cte cte. Sous un ciel lourd de nuages - bien qu'il ne plt toujours pas - les deux jeunes gens avaient resserr autour d'eux les plis de leurs manteaux. Le sol boueux tait tapiss d'aiguilles de pin luisantes d'humidit. Des troues, entre les arbres, permettaient d'apercevoir le terrain qui s'tendait sur leur droite et leur gauche. Parmi les fougres, des arbres morts gisaient comme des dormeurs entre leurs draps. Des cureuils intrpides invectivaient sans relche les deux voyageurs, couvrant parfois le chant monotone des oiseaux. Au passage, Richard, qui improvisa une pince avec son pouce et son index, s'amusa faire une cueillette d'aiguilles sur les branches des petits sapins baumiers. Adie cache rudement bien son jeu, dit-il soudain. C'est une magicienne, rpondit Kahlan en levant les yeux vers lui. Vraiment ? A ma courte honte, je ne sais pas exactement ce que ce mot veut dire... Eh bien, elle est plus puissante que nous, mais moins qu'un sorcier.

Richard porta les aiguilles de sapin baumier ses 338 narines, savoura leur dlicieuse odeur, puis les jeta sur le chemin. Adie tait peut-tre plus puissante que lui, se dit-il, mais il doutait qu'il en aille de mme avec sa compagne. Il en tenait pour preuve l'expression de la dame des ossements, quand Kahlan lui avait pris le poignet. De la peur, tout simplement ! Et Zedd n'en avait pas men plus large lors de sa rencontre avec la jeune femme. Quel pouvoir dtenait-elle, pour effrayer ce point une magicienne et un sorcier ? Il se souvint aussi du tonnerre silencieux. Il l'avait vue faire a deux fois : sur la corniche, contre le quatuor, et plus tard, avec Shar. Richard se souvint de sa douleur, ces instants-l. Adie, une plus grande magicienne que Kahlan ? Voil qui restait prouver... Pourquoi vit-elle seule l'entre du passage ? demanda-t-il. Adie en a eu assez que les gens viennent sans cesse lui demander des sorts et des potions. Elle voulait tre tranquille pour tudier les choses qui intressent les magiciennes. Une mission suprieure , comme elle dit... Quand la frontire disparatra, tu crois qu'elle sera encore en scurit ? J'espre, parce que je l'aime bien. Moi aussi. Le chemin commena monter, puis serpenta autour d'une srie de murailles de pierre et de gros rochers. Lorsqu'ils furent obligs de marcher en file indienne, Richard laissa Kahlan passer la premire, histoire de

garder un il sur elle et de s'assurer qu'elle ne s'cartait pas de la piste. Parfois, il dut lui indiquer la route suivre. Pour un guide expriment, la reprer tait un jeu d'enfant, mais Kahlan n'avait pas son entranement. A d'autres endroits, s'garer tait impossible, tant on se serait cru sur un chemin balis. 339 La fort devenait de plus en plus dense, la frondaison occultait presque la lumire gristre du soleil, et des volutes de brume s'accrochaient aux troncs des arbres qui poussaient entre les roches. Les racines qui saillaient des fissures se rvlrent des prises commodes quand l'ascension devint plus ardue. A gravir et descendre sans cesse des buttes, Richard finit par avoir mal aux jambes. Des questions tournaient dans sa tte. Que se passerait-il quand ils seraient dans les Contres du Milieu ? Zedd voulait lui rvler son plan une fois qu'ils auraient travers la frontire. prsent, le sorcier brillait par son absence... et le plan aussi ! Ce voyage vers les Contres du Milieu n'tait-il pas absurde ? Que ferait le Sourcier, une fois destination ? Devrait-il rester plant l, regarder autour de lui, et deviner o se cachait la bote histoire de pouvoir partir sa recherche ? Un plan idiot s'il en tait ! Ils n'avaient pas le temps d'errer au hasard en esprant tomber sur un indice. Mais personne ne les attendrait pour leur dire o aller... Les deux jeunes gens atteignirent une zone seme de gros rochers. La piste passait tout droit par ces obstacles. Faire un dtour et t plus facile qu'une escalade, mais l'avertissement d'Adie lui revint l'esprit : ne jamais s'carter du chemin.

Il passa le premier et tendit une main Kahlan pour l'aider. Puis il se replongea dans ses penses. Si Rahl n'avait pas la troisime bote, c'tait sans doute que quelqu'un l'avait cache. Trs bien... Mais si son ennemi n'avait pas russi la trouver, comment y parviendrait-il ? Il n'avait aucun contact dans les Contres du Milieu. A vrai dire, il ne savait mme pas o commencer chercher ! Cela prcis, quelqu'un 340 connaissait la cachette de la bote. La solution tait l ! Ils devaient trouver la personne susceptible de les renseigner. Un tre humain, pas un objet, voil ce qu'ils auraient dnicher. La magie ! pensa-t-il soudain. Dans les Contres du Milieu, elle n'tait pas bannie. Un homme ou une femme dot de pouvoirs saurait sans doute leur dire o tait la bote. Encore fallait-il dnicher quelqu'un qui matrise la bonne forme de magie. Alors qu'elle ne l'avait jamais vu, Adie avait devin beaucoup de choses sur lui. Il devait exister un mage - ou quel que fut son titre - capable de reprer un objet, mme s'il ne l'avait jamais vu non plus. Le hic, videmment, serait de le convaincre de parler. Mais si une personne avait dissimul cette information Darken Rahl, elle serait sans doute ravie de les aider le combattre... Cela faisait beaucoup de si et de peut-tre . Bien trop au got de Richard ! Pourtant, il avait une certitude : mme si Rahl se procurait les trois botes, sans le grimoire, il ne pourrait pas les distinguer les unes des autres ! En chemin, Richard se rcita le Grimoire des Ombres Recenses pour trouver un moyen de saboter les plans de Rahl.

L'ouvrage expliquait comment utiliser les botes. En toute logique, on aurait d y glaner des indications visant empcher quelqu'un de s'en servir mauvais escient. Mais il n'y avait pas un mot sur le sujet. Les instructions spcifiques - la fonction de chaque bote, la manire de dterminer leur nature respective, la marche suivre pour en ouvrir une - taient regroupes dans une partie relativement courte, la fin du texte. Richard n'avait eu aucun mal la comprendre, car elle se distinguait par sa clart et sa prcision. Mais le gros du grimoire, en revanche, consistait en une longue suite de directives sur l'art de parer toutes les 341 ventualits, mme les plus improbables, et de surmonter les obstacles susceptibles d'empcher le dtenteur des botes de russir. L'introduction donnait mme des conseils sur la faon de... vrifier la vracit des informations ! Si Richard pouvait gnrer un de ces obstacles, Rahl serait battu plate couture, puisqu'il n'aurait pas le grimoire pour l'assister. Mais comment provoquer, le jour de l'ouverture de la bote, une mauvaise inclinaison des rayons du soleil ou une configuration ngative des nuages ? Sans parler d'autres catastrophes, thoriquement imparables, mais auxquelles il ne comprenait rien ? Car le grimoire parlait souvent de choses qui lui taient inconnues... Richard dcida de cesser de penser au problme pour s'intresser sa solution. Il se vida l'esprit et entreprit de rciter de nouveau le texte, depuis la premire ligne. La vracit des phrases du Grimoire des Ombres Recenses, quand elles sont prononces par une autre

personne que le dtenteur des botes d'Orden et non lues par celui-ci - exige le recours une Inquisitrice... En fin d'aprs-midi, couverts de sueur force de marcher et d'escalader, Richard et Kahlan s'arrtrent au bord d'un ruisseau. La jeune femme plongea son mouchoir dans l'eau et se nettoya le visage. Jugeant l'ide excellente, Richard fit de mme quand ils arrivrent devant le cours d'eau suivant. En quilibre sur un rocher plat, il se pencha et trempa son propre mouchoir dans l'eau claire peu profonde qui coulait sur un lit de galets. En se relevant, il aperut l'ombre et se ptrifia. Dans les bois, quelque chose se dissimulait moiti derrire un arbre. Ce n'tait pas un tre humain, mme si la taille correspondait. Sans forme dfinie, la crature ressemblait l'ombre d'un homme suspendue 342 dans les airs au lieu de s'tendre sur le sol. Elle ne bougeait pas... pour le moment Richard battit des paupires et plissa les yeux pour s'assurer qu'il n'avait pas la berlue. Un jeu de lumire ou l'ombre d'un arbre avait pu enflammer son imagination. Kahlan avait continu son chemin. Richard la rattrapa en quelques enjambes et lui posa une main au creux des reins, sous son sac dos, pour lui indiquer de ne pas s'arrter. Puis il se pencha par-dessus son paule et lui souffla l'oreille : Regarde sur la gauche, entre les arbres, et dismoi ce que tu vois. Il laissa sa main o elle tait pour l'inciter continuer marcher. cartant des mches de ses yeux, elle plissa le front... et vit la crature.

Qu'est-ce c'est ? murmura-t-elle. Je n'en sais rien, fit Richard, surpris. J'esprais que tu pourrais me le dire. Kahlan secoua la tte, impuissante. L'ombre ne bougeait toujours pas. Une illusion d'optique ? Un simple jeu de lumire ? Richard savait qu'il n'en tait rien. C'est sans doute une bte, avana-t-il. Selon Adie, ces monstres ne peuvent pas nous voir. Les btes ont un squelette, lui rappela Kahlan. Elle avait raison, bien entendu, mais Richard fut quand mme du qu'elle ne confirme pas sa thorie. Ils acclrrent le pas. La crature restant o elle tait, ils furent bientt hors de sa vue. Le Sourcier respira un peu mieux. Apparemment, le pendentif de Kahlan et son croc les avaient efficacement dissimuls. Presque sans ralentir le pas, ils firent un repas compos de pain, de viande sche et de carottes. Aucun des deux n'apprcia la nourriture, car ils ne cessrent pas un instant de sonder les profondeurs de la 343 fort. Mme s'il n'avait pas plu de la journe, tout tait encore humide et de l'eau tombait de temps en temps des feuillages. Par endroits, les rochers couverts de vase devenaient glissants comme de la glace et il fallait redoubler de prudence. Un exercice plutt compliqu quand on est dj oblig de scruter les alentours... Jusqu' prsent, ils n'avaient rien vu. Et a commenait inquiter Richard. Pas d'cureuils, de tamias, d'oiseaux ou d'autres animaux. Tout tait bien trop tranquille. La lumire du jour faiblissait, donc ils arriveraient bientt au Chas de l'Aiguille. Richard apprhendait ce moment, terrifi l'ide de revoir les

monstres de la frontire - et peut-tre aussi son pre. Selon Adie, les morts les appelleraient, et il n'avait pas oubli combien leurs voix taient sduisantes... Il devait se prparer rsister. S'endurcir le cur. Le soir de leur rencontre, dans leur refuge, Kahlan avait failli tre ramene de force dans le royaume des morts. Et quand ils taient avec Zedd et Chase, la crature noire avait tent de l'y entraner. Mais alors qu'ils se tenaient si prs l'un de l'autre, pourquoi le croc n'avait-il pas protg son amie ? La piste devint plus plate et s'largit, ce qui leur permit de marcher cte cte. Richard tait dj puis... Il leur restait une nuit et presque une journe de marche avant de pouvoir se reposer. Traverser le Chas de l'Aiguille de nuit, dans cet tat de fatigue, semblait une trs mauvaise ide. Mais Adie leur avait interdit de s'arrter. Pas question de douter de quelqu'un qui connaissait aussi bien le passage. Et se remmorer l'histoire du pige--loup suffirait le tenir veill ! Kahlan tourna la tte pour regarder derrire eux. S'arrtant net, elle prit le bras de Richard et le serra trs fort. A moins de dix pas dans leur dos, une ombre se dressait sur le chemin. 344 Comme la prcdente, elle ne bougeait pas. Richard constata qu'il pouvait voir les arbres travers son corps , comme s'il avait t constitu de fume. Les jeunes gens pressrent le pas, passrent un lacet du chemin et ne virent plus la crature. Kahlan, tu m'as parl des Ombres que Panis Rahl avait utilises au combat. Tu crois que ces deux silhouettes en sont ?

Je l'ignore, parce que je n'en ai jamais vu. Elles ont particip la dernire guerre, longtemps avant ma naissance. Mais d'aprs les tmoins, elles flottaient dans l'air. Elles n'taient pas immobiles comme des statues... C'est peut-tre cause de nos talismans. Elles savent que nous sommes l sans pouvoir nous localiser. Alors elles restent l'afft... Effraye par cette ide, Kahlan resserra autour d'elle les pans de son manteau et ne ft pas de commentaire. Dans la pnombre, ils continurent marcher, aussi prs l'un de l'autre que possible, des ides noires plein la tte. Une nouvelle ombre se tenait au bord du chemin. Kahlan accroche au bras de Richard, ils passrent lentement devant la crature, sans la quitter des yeux. Au bord de la panique, le Sourcier parvint se contrler. Ils ne devaient pas fuir aveuglment, mais rester sur la piste et garder la tte froide. Si les silhouettes noires voulaient les pousser s'carter du chemin pour s'aventurer dans le royaume des morts - une tactique intelligente -, il ne fallait pas entrer dans leur jeu. En s'loignant, ils regardrent derrire eux. Alors qu'elle avait la tte tourne, Kahlan percuta une branche. Surprise, elle ft un brusque cart dont elle s'excusa d'un regard penaud. Richard lui sourit pour signifier que l'incident n'tait pas grave. 345 Les aiguilles de pin tant imbibes de pluie et de rose, de l'eau tombait des arbres chaque fois que le vent agitait leurs branches. Dans l'obscurit, les jeunes gens avaient dsormais du mal voir si des silhouettes grises se dressaient sur leur chemin. Mais par deux

fois, ils n'eurent pas le moindre doute : les ombres taient campes au bord de la piste, toujours aussi immobiles. Comme les prcdentes, elles ne les suivirent pas. Que ferons-nous si elles attaquent ? demanda Kahlan. Elle serrait toujours le bras de Richard, les ongles enfoncs dans sa chair. N'y tenant plus, il lui ouvrit les doigts, se dgagea et lui prit la main. Dsole, dit la jeune femme avec un sourire embarrass. Si elles se frottent nous, rpondit Richard, l'pe les mettra en fuite. Comment peux-tu en tre sr ? Mon arme a vaincu les cratures de la frontire... Kahlan sembla satisfaite de cette rponse. Richard aurait aim pouvoir en dire autant ! La fort tait silencieuse l'exception d'un trange grincement que le Sourcier ne parvint pas identifier. Les bruits familiers de la nuit auraient t si rassurants, pensa-t-il, le cur battant chaque fois que le vent faisait siffler prs de lui une grosse branche. Richard, dit Kahlan, ne les laisse pas te toucher ! Si ce sont des Ombres, leur contact est mortel. Et s'il s'agit d'autres cratures, nous ne savons pas ce qui arriverait... Il ne faut pas qu'elles nous touchent ! Le Sourcier serra la main de son amie en guise de rconfort. Il brlait de dgainer son pe, mais les ennemis seraient peut-tre trop nombreux pour l'arme - supposer que sa magie soit efficace contre des cratures 346 sans substance. S'il n'avait pas le choix, il utiliserait

sa lame. Pour l'heure, son instinct lui soufflait de n'en rien faire. Par cette nuit d'encre, les troncs d'arbres ressemblaient des piliers noirs gants. Richard aurait jur que des milliers d'yeux les piaient. La piste serpentait flanc de coteau, de grands rochers encore lustrs de pluie se dressant sur leur gauche. Dans le silence nocturne, Richard entendit le clapotis de l'eau qui coulait sur la pierre. Puis le chemin descendit assez abruptement sur la droite. Quand les deux jeunes gens jetrent un coup d'il par-dessus leurs paules, trois ombres, peine visibles, les observaient moins de vingt pas en arrire. Ils acclrrent. Richard capta de nouveau le grincement, qui montait des deux cts de la fort. De sa vie, jamais il n'avait entendu un bruit pareil. Mais il sentait, plus qu'il ne voyait, les ombres masses derrire eux et le long de la piste. Certaines taient si prs qu'ils auraient pu les toucher en tendant la main. Le seul terrain encore dgag se trouvait devant eux. Richard, souffla Kahlan, tu devrais sortir ta pierre de nuit. Je ne vois presque plus le chemin. Le moment n'est pas venu, rpondit le Sourcier. J'attends d'y tre oblig, car j'ai peur de ce qui risque de se passer. Que veux-tu dire ? Les ombres n'ont pas encore attaqu. Sans doute parce qu'elles ne nous voient pas. Mais imagine qu'elles puissent distinguer la lumire de la pierre ? Anxieuse, Kahlan se mordit la lvre infrieure et se concentra, comme Richard, pour reprer le chemin qui serpentait entre les arbres, les racines et les rochers. Le grincement s'accentua, montant de partout. Soudain, Richard sut quoi il le faisait penser : le crissement de

griffes sur de la pierre... 347 Deux ombres attendaient sur le chemin, juste devant eux. Kahlan se serra contre son compagnon et retint son souffle quand ils passrent entre elles. Lorsqu'ils en furent quelques pas, la jeune femme posa sa tte sur l'paule du Sourcier, qui lui passa un bras autour des paules. Il comprenait sa raction. Mieux, il la partageait : le cur affol, il n'tait plus que peur et angoisse. A chaque pas, semblait-il, ils s'enfonaient de plus en plus profondment dans la terreur. Richard regarda derrire lui, mais il n'y avait pas assez de lumire pour voir si ces ombres-l aussi n'avaient pas boug. Soudain, une norme masse noire leur barra le chemin. Un gros rocher, fendu au milieu... Le Chas de l'Aiguille ! Ils se placrent dos la pierre, l'endroit de l'ouverture. prsent, il faisait trop noir pour voir encore la piste et distinguer les silhouettes sombres. Traverser le Chas de l'Aiguille sans lumire tait hors de question ! Un seul faux pas et c'en serait fini d'eux. Le grincement semblait plus proche et les enveloppait presque. Richard mit une main dans sa poche, en sortit la bourse en cuir, l'ouvrit et fit tomber la pierre sur sa paume. Une vive lumire dchira la nuit. Elle illumina la fort et projeta partout des ombres menaantes. Le Sourcier leva la pierre pour mieux y voir. Kahlan ne put s'empcher de crier. Des centaines de cratures noires, au coude coude, formaient un demi-cercle moins de vingt pas d'eux.

Sur le sol, de grosses formes rondes voquaient vaguement des cafards. Des pierres ? Non ! Les plaques d'armure, sur leurs dos, et les pines, sur le bord infrieur, ne laissaient pas de doute. 348 Des piges--loup ! Le grincement tait bien celui que des griffes produisent sur le sol. Les monstres avanaient lentement, leurs corps tanguant sans cesse de droite gauche. Lentement, mais rgulirement. Et certains n'taient plus qu' quelques pas de leurs proies. Les ombres bougrent pour la premire fois. Elles flottaient dans l'air pour resserrer leur demi-cercle mortel. Les yeux carquills, Kahlan s'tait ptrifie, dos au rocher. Richard s'engagea dans l'ouverture, saisit son amie par sa chemise et la tira sa suite. Les parois du passage taient humides et gluantes. Ds qu'il ft l'intrieur, Richard eut la nause, car il dtestait les endroits exigus. Ils avancrent reculons, tournant de temps en temps la tte pour s'assurer qu'ils ne dviaient pas du chemin. Richard brandissait toujours sa pierre, qui illuminait les ombres volantes. Les piges--loup avaient aussi investi le passage. Dans cet espace confin, la respiration haletante de Kahlan rsonnait comme un soufflet de forge. Ils continurent reculons, leurs paules presses contre les parois de pierre. Une eau glaciale sourdait de la vote et dtrempait leurs chemises. Quand la faille rtrcit, les parois se touchant presque, les deux jeunes gens durent se pencher et se

mettre de profil pour passer. Sur le sol boueux, des vgtaux tombs dans la crevasse se dcomposaient et une odeur de pourriture planait dans l'air. Toujours de profil, ils atteignirent enfin le bout du passage. Arrtes devant le rocher, les ombres n'avaient pas os s'engager dans l'ouverture. Les piges--loup ne semblaient pas avoir ce genre d'angoisse. Richard flanqua un coup de pied un des monstres, 349 trop audacieux son got. Le pige--loup vola dans les airs et atterrit sur le dos. Ses griffes dchirant le vide, il se dbattit frntiquement et parvint se rtablir. Furieux, il lcha un cri aigu et revint la charge. Richard et Kahlan se placrent face la piste et dtalrent, guids par la lumire de la pierre. Ils n'allrent pas bien loin. Devant eux, l o le chemin aurait d continuer longer le coteau, s'tendait perte de vue un amas de rochers, de troncs d'arbres, de branches brises et de terre retourne. Le rsultat d'un rcent glissement de terrain. La piste appele le Chas de l'Aiguille n'existait plus. Kahlan et Richard firent un pas en avant pour mesurer l'tendue des dgts. La lumire verte de la frontire apparut et les fora reculer. Richard, souffla Kahlan en tirant sur la manche de son ami. Les piges--loup approchaient. Et les ombres s'taient dcides s'engager dans l'ouverture. Chapitre 19

Sur leurs supports pars d'or fin, les torches projetaient une lumire vacillante le long des parois et de la vote en granit rose de la grande crypte. Dans l'air immobile, l'odeur de la fume se mlait au parfum des roses blanches. Renouveles chaque matin depuis ces trente dernires annes, les fleurs remplissaient les cinquante-sept vases fixs au mur sous les cinquante-sept torches qui symbolisaient chaque anne de la vie du dfunt. Le sol tait en marbre blanc, afin qu'aucun ptale tomb des bouquets ne puisse attirer l'il. Une arme de serviteurs s'assuraient qu'aucune torche ne reste teinte trop longtemps et que les ptales soient promptement enlevs. Une mission qu'ils prenaient terriblement au srieux, car la moindre inattention leur valait de goter la hache du bourreau. Jour et nuit, des gardes vrifiaient que toutes les torches brlaient, qu'on avait bien chang les fleurs et qu'aucun ptale ne restait plus de quelques minutes sur le marbre. Les serviteurs venaient des communauts paysannes de cette rgion de D'Hara. Un poste dans la crypte, selon la loi, tait un honneur. En cas d'excution, suprme rcompense, les condamns bnficiaient d'une mort rapide. Dans un pays o les agonies interminables taient frquentes - et universellement redoutes -, a valait de l'or. Pour viter qu'ils mdisent du 351 roi dfunt pendant qu'ils travaillaient dans la crypte, on coupait la langue aux serviteurs le jour de leur prise de fonction. Les soirs o il rsidait chez lui, dans le Palais du Peuple, le Matre venait immanquablement dans la tombe. Au cours de ses visites, les domestiques et les

gardes taient interdits d'accs. Les serviteurs ayant pass l'aprs-midi remplacer les torches dfaillantes et secouer dlicatement des centaines de roses - afin de vrifier que leurs ptales tenaient bien -, toute lumire qui s'teignait en prsence du Matre, ou tout ptale aperu sur le sol, avait pour rsultat une excution. Au centre de l'immense salle, le catafalque reposait sur un pilier tronqu, et le jeu de couleur - blanc sur blanc - donnait l'impression qu'il flottait dans les airs. Revtu d'or, il brillait comme un soleil sous la lumire des torches. Ses flancs taient couverts d'inscriptions, comme les parois de la crypte, entre chaque ensemble compos d'une torche et d'un vase. Dans un antique langage, elles recensaient toutes les instructions qu'un pre avait laisses son fils. Accessibles une poigne d'individus - part le fils en question, ils ne vivaient pas en D'Hara -, elles expliquaient comment pntrer dans le royaume des morts... et en ressortir. Tous ceux qui les comprenaient et avaient eu le malheur de rsider en D'Hara pourrissaient depuis longtemps dans leurs tombes. Bientt, les autres suivraient le mme chemin... Dans la crypte abandonne par les serviteurs et les soldats, le Matre se recueillait devant le tombeau de son pre. Deux de ses gardes du corps personnels flanquaient la lourde porte en bronze poli et sculpt. Leurs tuniques de cuir et leurs cottes de mailles sans manche soulignaient la puissance de leur musculature. Sur leurs 352 bras nus, juste au-dessus du coude, des cercles de fer hrisss de piques brillaient de tous leurs feux. Au corps corps, ces armes pouvaient ventrer un adver-

saire... Darken Rahl laissa courir ses doigts fins sur les inscriptions du catafalque. Sa silhouette lance couverte d'une longue robe blanche immacule - n'taient des broderies en fil d'or autour du cou et sur la poitrine il ne portait aucun bijou, part un couteau lame incurve gliss dans un fourreau en or couvert de runes qui loignaient les esprits de lui. La ceinture o pendait l'arme tait un superbe tissage de fils d'or presque aussi somptueux que les cheveux blonds qui cascadaient jusqu' ses paules. Comme ses yeux - d'une nuance de bleu douloureuse force d'tre belle -, ses traits touchaient la perfection. Beaucoup de femmes avaient connu les honneurs de son lit. A cause de sa beaut, et de son pouvoir, certaines y taient venues de leur plein gr. D'autres, que sa splendeur n'mouvait pas, avaient simplement d se plier sa volont. Mais qu'elles fussent consentantes ou non ne l'intressait pas. Et celles qui se montraient assez folles pour tressaillir en dcouvrant ses cicatrices le divertissaient d'une manire qu'elles n'avaient pas prvue... Comme son pre, Darken Rahl considrait les femmes comme les rceptacles de la semence de l'homme. La terre o poussait la graine, indigne de considration. l'instar de son gniteur, il n'avait pas d'pouse. Quant sa mre, la premire qui et reu te sperme sacr de Panis, elle avait t renvoye l'oubli aprs sa naissance, ainsi qu'il convenait. S'il avait des frres et surs, il l'ignorait et s'en souciait comme d'une guigne. Le premier fils avait tout et les autres ne valaient rien ! Lui seul tait n avec le don et avait 353

reu en hritage le savoir de son pre. Ses demi-frres et surs, pour autant qu'il en et ? De la mauvaise herbe, tout juste bonne tre arrache si elle lui tombait un jour sous la main ! Alors que ses doigts couraient sur les inscriptions, Darken Rahl se rpta mentalement les consignes de son pre. Bien qu'il fut vital de les suivre la lettre, il ne redoutait pas de se tromper, car chaque mot tait grav dans sa mmoire. Mais il adorait l'excitation de ce moment - le passage - o il oscillait entre la vie et la mort. S'aventurer dans le royaume des spectres et leur commander tait un de ses grands plaisirs. Il lui tardait d'entreprendre le prochain voyage... Il entendit des bruits de pas... Quelqu'un approchait. Si Darken Rahl ne broncha pas, ses gardes tirrent aussitt leurs pes. Nul n'avait le droit d'tre dans la crypte avec le Matre. A part Demmin Nass. Et c'tait lui qui venait d'entrer. Bras droit de Rahl et chantre asserment de ses noires penses, Nass tait au moins aussi costaud que les hommes qu'il dirigeait. Il passa entre les gardes, les ignorant superbement, ses muscles de colosse dcoups par la lumire des torches. Mais la peau de sa poitrine semblait aussi douce que celle des petits garons dont il raffolait. Contraste saisissant, son visage tait constell de stigmates de la petite vrole. Sous sa brosse blonde, une bande de cheveux noirs partait du milieu de son sourcil droit, remontait le long de son front et venait mourir sur sa nuque. Un signe particulier qui permettait de le reconnatre de loin - et une aubaine pour tous ceux qui avaient de bonnes raisons de l'viter ! Concentr sur les runes, Darken Rahl ne tourna pas la tte quand ses gardes tirrent leurs pes. Lorsqu'ils

les rengainrent, il afficha la mme indiffrence. Aussi 354 efficaces fussent-ils, ces hommes - de simples attributs de sa position ne lui servaient rien. Car il avait assez de pouvoir pour neutraliser toutes les menaces. Demmin Nass se mit au repos et attendit que le Matre en ait termin. Quand Darken Rahl se retourna dans un grand envol de robe et de cheveux, il s'inclina respectueusement. Seigneur Rahl... dit-il, la tte toujours baisse. Demmin, mon vieil ami, comme je suis content de te revoir ! s'exclama Rahl, sa voix pure comme le cristal. Seigneur, fit Demmin en se redressant, l'air agac, la reine Milena nous a communiqu sa liste d'exigences. Le regard de Darken Rahl traversa le commandant comme s'il avait t transparent. Puis, du bout de la langue, il humidifia les trois premiers doigts de sa main droite avant de les passer sur ses lvres et sur ses sourcils. Tu m'as amen un petit garon ? demanda-t-il. Oui. Seigneur, il vous attend dans le Jardin de la Vie. Parfait ! Parfait... Dis-moi, il n'est pas trop vieux ? C'est encore un vrai petit garon ? Oui, seigneur. C'est toujours un petit garon. Ne tenant pas croiser le regard de son matre, Demmin Nass baissa les yeux. Tu es sr, Demmin ? Lui as-tu baiss le pantalon pour vrifier ? Oui, seigneur... Rahl chercha croiser le regard de son second

Et tu ne l'as pas touch, n'est-ce pas ? Tu sais qu'il doit tre pur. Demmin releva les yeux. Non, seigneur ! Je n'oserais pas souiller votre guide spirituel. Vous me l'avez interdit ! 355 Darken Rahl humidifia de nouveau ses doigts et se lissa les sourcils. Je sais que tu en mourais d'envie, Demmin, ditil en avanant d'un pas. tait-ce pnible ? Regarder mais ne pas toucher... (Il eut un sourire moqueur trs fugace.) Ta petite... faiblesse... m'a dj valu des ennuis. J'ai tout arrang ! Brophy, un marchand, a t arrt pour le meurtre de ce petit garon... Exact ! coupa Rahl. Mais il s'en est remis une Inquisitrice afin de prouver son innocence ! Comment aurais-je pu le prvoir ? Quel homme s'y rsoudrait volontairement ? Rahl leva une main, imposant le silence au commandant. Tu aurais d tre plus prudent et ne pas oublier l'existence des Inquisitrices. Au fait, en avons-nous fini avec elles ? Presque... Le quatuor que j'ai lanc aux trousses de Kahlan, la Mre Inquisitrice, a chou. J'ai d en envoyer un autre. Si je ne me trompe pas, c'est elle qui s'est occupe de Brophy et qui a dcouvert son innocence ? C'est bien elle... Quelqu'un a d l'aider, sinon, elle n'aurait pas chapp au quatuor. Rahl ne dit rien, se contentant de dvisager Demmin, qui craqua le premier.

Mais ce sont des affaires mineures, seigneur ! Vous ne devriez pas perdre votre temps avec a ! C'est moi d'en juger, dit Rahl d'une voix presque amicale. Bien sr, seigneur. Je vous prie de me pardonner... Pour s'apercevoir qu'il s'aventurait sur un terrain dangereux, Demmin n'avait pas besoin que son matre hausse le ton. 356 Rahl s'humidifia de nouveau les doigts et les passa sur ses lvres. Demmin, si tu as touch le petit garon, je le saurai. Seigneur Rahl, se dfendit Nass, de la sueur ruisselant sur son front, je donnerais avec joie ma vie pour vous. Et je jure que je ne souillerais jamais votre guide spirituel ! Si tu l'as fait, a ne m'chappera pas... Inutile de te rappeler le sort qui attend ceux qui me mentent. Je dteste qu'on ne me dise pas la vrit. C'est trs mal ! Seigneur, fit Demmin, press de changer de sujet, que dois-je rpondre la reine Milena ? Dis-lui que je me plierai ses exigences en change de la bote. Mais... Seigneur, vous n'avez mme pas consult la liste. Eh bien, ce sujet-l ne mrite pas que je perde mon temps y penser... Demmin sauta d'un pied sur l'autre, mal l'aise. Seigneur, je ne comprends pas pourquoi vous jouez ce jeu avec la reine. Recevoir une liste d'exigences est trs humiliant. Nous pourrions l'craser sans problme, comme l'norme grenouille borne qu'elle

est ! Donnez-moi l'ordre que j'attends, et permettezmoi de lui transmettre, en votre nom, ma propre liste d'exigences. Elle regrettera de ne pas avoir pli l'chine devant vous comme elle l'aurait d ! Rahl eut un sourire nigmatique - sans doute l'cho d'une pense secrte - en dvisageant son loyal serviteur. Elle a un sorcier avec elle, Demmin, rappela-t-il. Je sais, fit le commandant en serrant les poings. Giller ! Un mot de vous, seigneur, et je rapporterai sa tte au palais ! 357 Selon toi, mon cher, pourquoi Milena a-t-elle engag un sorcier ? (Nass haussant les paules, Rahl rpondit sa propre question.) Pour protger la bote, bien sr ! Et elle avec, pense-t-elle. Si nous la tuons, ou si nous liminons le sorcier, nous risquons de dcouvrir qu'il a utilis sa magie pour cacher la bote. Alors, il nous faudra beaucoup de temps pour la trouver. N'agissons pas impulsivement, Demmin ! Pour l'instant, le plus facile est d'entrer dans son jeu. Si elle me met des btons dans les roues, nous nous occuperons d'elle. Et de son sorcier ! Sans quitter Nass du regard, Rahl fit lentement le tour du catafalque, ses doigts caressant toujours les inscriptions. De plus, quand j'aurai la troisime bote, les exigences de Milena ne vaudront pas un pet de lapin. (Il revint se camper devant son second.) Mais il y a une autre raison, mon ami. Une autre, seigneur ? Darken Rahl s'approcha encore et baissa la voix. Demmin, ce fameux petit garon, l'as-tu tu

avant... ou aprs ? Demmin recula un peu, glissa un pouce dans sa ceinture et s'claircit la gorge. Aprs. Pourquoi pas avant ? Demmin baissa les yeux et dansa de nouveau d'un pied sur l'autre. Darken Rahl ne le lcha pas du regard, comme un prdateur. Parce que j'aime qu'ils se dbattent, souffla Demmin pour que les gardes du corps ne l'entendent pas. Voil mon autre raison ! jubila Darken Rahl. Moi aussi, j'aime que mes proies se dbattent - symboliquement parlant. Avant de la tuer, je veux voir Milena se tortiller comme une anguille. 358 Il s'humidifia de nouveau les doigts et les passa sur ses lvres, Je dirai la reine que le Petit Pre Rahl accepte ses conditions, fit Demmin avec un sourire entendu. Excellent, mon ami, dit Rahl en posant une main sur l'paule muscle du commandant. A prsent, montre-moi le petit garon que tu m'as amen... Souriant, les deux hommes approchrent de la porte. Mais Rahl s'arrta soudain et fit volte-face. Ce bruit, c'tait quoi ? demanda-t-il. A part le sifflement des torches, la crypte tait aussi silencieuse que le monarque dfont. Demmin et les gardes, perplexes, regardrent autour d'eux. L ! cria Rahl en tendant l'index. Ses trois compagnons tournrent la tte et dcouvrirent un ptale de rose, sur le sol. Darken Rahl s'empourpra, les yeux brillants de fureur. Les poings serrs,

tremblant de tous ses membres, des larmes de rage aux paupires, il ne pouvait plus parler... Se reprenant un peu, il tendit le bras vers le ptale. Soulev par un vent invisible, celui-ci vola dans les airs et vint se poser dans sa paume. Il lui donna un coup de langue, se tourna vers un des gardes et le lui colla sur le front. L'homme ne broncha pas. Sachant ce que voulait le Matre, il hocha la tte, se dtourna et sortit en dgainant son pe. Darken Rahl se redressa de toute sa hauteur et lissa du plat de la main ses cheveux puis sa robe. Il expira fond pour expulser sa colre avec l'air que contenaient ses poumons. Enfin, il se tourna vers Demmin, toujours impassible. Je ne demande que a ces gens : s'occuper de la tombe de mon pre. Ils sont bien traits, nourris 359 comme des rois et vtus comme des princes. La mission est pourtant simple... (Il prit l'air chagrin.) Pourquoi se fichent-ils de moi en traitant leur travail pardessous la jambe ? (Il regarda le cercueil de son pre, puis dvisagea de nouveau Demmin.) Mon ami, croistu que je suis trop dur avec eux ? Au contraire, seigneur ! Si vous tiez moins indulgent, par exemple en ne leur accordant pas une mort rapide, ils seraient beaucoup plus attentifs vos dsirs. votre place, je ne me montrerais pas si clment. Le regard dans le vide, Rahl hocha distraitement la tte. Puis il prit une grande inspiration et avana vers la porte. Demmin marcha ses cts. Le garde les suivant une distance respectueuse, ils traversrent de longs couloirs aux murs de granit clairs par des

torches, gravirent des escaliers en spirale aux marches de pierre blanche et s'engagrent dans d'autres couloirs, munis de fentres, ceux-l. La pierre diffusait une odeur de moisissure et d'curie. A mesure qu'ils montaient, l'atmosphre devint plus salubre. Sur les petites tables places intervalles rguliers dans les couloirs, les bouquets de fleurs fraches, dans leurs vases prcieux, embaumaient l'air de senteurs vgtales. Sa mission accomplie, le deuxime garde du corps les rejoignit devant une double porte aux battants sculpts en relief - des scnes champtres frappantes de ralisme. Demmin tira sur l'anneau de fer. La lourde porte s'ouvrit sans le moindre grincement sur une pice aux murs lambrisss de chne noir vernis qui brillaient la lueur des lampes et des bougies disposes sur les tables en bois massif. Des tagres charges de livres couvraient entirement deux murs. Au fond, une immense chemine chauffait la salle deux niveaux. Rahl s'arrta un court moment pour consulter un 360 ouvrage reli en cuir pos sur un pupitre. Puis Demmin et lui traversrent un labyrinthe de pices aux murs galement lambrisss. Mais quelques-uns, en pltre, taient couverts de peintures bucoliques : la campagne de D'Hara, des forts et des champs, des enfants occups jouer. Ombres fidles de leur matre, les gardes du corps le suivaient, perptuellement aux aguets. Au fond d'une des plus petites pices qu'ils traversrent, un bon feu crpitait dans une chemine en brique. Ici, les murs taient orns de trophes de chasse. Des ttes d'animaux, leurs andouillers saillant comme des lances la lumire dansante des flammes.

Darken Rahl s'immobilisa abruptement et sa robe prit une teinte rose cause de cette illumination trs spciale. Encore... murmura-t-il. Demmin, qui s'tait arrt en mme temps que son matre, l'interrogea du regard. Elle est revenue vers la frontire. Le royaume des morts... Il s'humidifia une nouvelle fois les doigts et les passa sur ses lvres et ses sourcils, le regard vide. Qui ? demanda Demmin. La Mre Inquisitrice. Kahlan. Un sorcier l'aide... Giller est avec la reine, rappela Nass. Pas au ct de la Mre Inquisitrice. Je ne parle pas de lui, dit Rahl, mais du Vieux. Celui qui a tu mon pre. L'homme que je cherche. Kahlan l'a trouv. Demmin en sursauta de surprise. Rahl approcha d'une haute fentre, au fond de la pice. Les mains croises dans le dos, le Petit Pre contempla longuement le paysage obscur travers les carreaux et y vit des choses que lui seul pouvait distinguer. Puis il 361 se tourna vers Demmin, ses cheveux blonds ondulant sur ses paules. C'est pour a qu'elle est alle en Terre d'Ouest, dt-il. Pas pour fuir ton quatuor, comme tu le croyais, mais pour trouver le grand sorcier. En le dbusquant, elle m'a rendu service, mon ami. Flicitons-nous qu'elle ait pu chapper aux entits de la frontire. Dcidment, le destin est dans notre camp. Comprends-tu pourquoi je te rpte sans cesse de ne pas t'inquiter ? La victoire m'est promise et tout

conspire me l'assurer... Un quatuor a chou, c'est vrai, admit Demmin, mais a ne signifie pas qu'elle ait trouv le sorcier. Il est dj arriv que nos... spcialistes... laissent chapper leur proie. Rahl se lcha une fois de plus le bout des doigts et approcha du colosse. Le Vieux a dsign un Sourcier, murmura-t-il. Vous en tes sr, seigneur ? Il s'tait jur de ne plus aider les gens et personne ne l'avait vu depuis des annes. Aucun prisonnier n'a pu me rvler son nom, mme pour avoir la vie sauve. A prsent, l'Inquisitrice est passe en Terre d'Ouest, un quatuor manque l'appel, et il y a un nouveau Sourcier. (Rahl se rembrunit et serra les poings.) J'ai failli les avoir tous les trois, mais j'ai t distrait par d'autres problmes, et ils ont pu fuir. Pour l'instant... (Il rflchit quelques secondes puis dclara :) Le deuxime quatuor chouera aussi. Tes hommes ne s'attendront pas affronter un sorcier. J'enverrai une troisime quipe. Et cette fois, elle sera prvenue. Non ! Pas encore ! Attendons de voir ce qui se passe. Kahlan va peut-tre encore m'aider - involontairement, bien sr. Au fait, elle est jolie ? 362 Je ne l'ai jamais vue, seigneur. Mais certains de mes hommes la connaissaient. Ils se sont battus pour faire partie de l'quipe qui s'amuserait un peu avec elle avant de la tuer. N'envoie personne pour le moment, dit Rahl. Il est grand temps que j'aie une descendance. C'est moi qui m'amuserai avec elle !

Si elle tente de traverser la frontire, elle sera perdue pour tout le monde, rappela Demmin. Kahlan sera peut-tre plus maligne que a. Elle a dj fait montre d'intelligence. D'une faon ou d'une autre, je l'aurai, et elle se dbattra pour mon plaisir. Le sorcier et l'Inquisitrice sont dangereux, seigneur. Ils peuvent nous gner beaucoup. Souvenez-vous que les Inquisitrices ont mis en doute vos paroles sacres. De vraies enquiquineuses, celles-l ! Tenons-nous-en au plan et faisons-la tuer. Toujours tes inquitudes, Demmin ! Comme tu l'as dit, les Inquisitrices sont des enquiquineuses, rien de plus. Si elle m'ennuie, je l'excuterai de mes propres mains. Mais pas avant qu'elle m'ait donn un fils. L'enfant d'une Inquisitrice ! Mme s'il a dtruit mon pre, le sorcier ne peut rien contre moi. Je le regarderai se tortiller comme une anguille avant de le tuer lentement. Et le Sourcier ? demanda Demmin, sans cacher son angoisse. Lui, c'est encore moins qu'un enquiquineur... Seigneur, inutile de vous rappeler que l'hiver approche. Rahl leva un sourcil. La lumire des flammes dansa dans ses yeux. La reine dtient la bote qui me manque et elle me la remettra temps. Tout ira bien. Et le grimoire, seigneur ? 363 Aprs mon voyage dans le royaume des morts, je recommencerai chercher le jeune Cypher. Cesse de te ronger les sangs, mon ami. Le destin est de notre ct !

Rahl fit volte-face et s'loigna grandes enjambes. Demmin le suivit, les gardes sur les talons. Le Jardin de la Vie tait une salle aux allures de caverne situe au centre du Palais du Peuple. Des fentres aux minuscules carreaux, trs en hauteur, laissaient entrer la lumire indispensable la luxuriante vgtation. Ce soir, ils laissaient plutt entrer flots les rayons de la lune. Devant la muraille circulaire couverte de plantes grimpantes, de petits arbres montaient la garde en rangs serrs. A leurs pieds s'tendaient des parterres de fleurs et des haies bien tailles entre lesquelles serpentaient des sentiers sems de gravillons. N'taient les fentres, on se serait cru dans un jardin intrieur. Un lieu consacr la beaut et la paix. Au centre de cette superbe et coteuse folie, sur une pelouse quasiment ronde, au-dessus d'une zone en pierre blanche, trnait un bloc de granit. Lisse l'exception des cannelures creuses son sommet, prs des bords, et qui convergeaient toutes vers un petit puits, dans un coin, il tait soutenu par deux pidestaux galement cannels. Derrire, sur un bloc de pierre polie plac prs d'un brasero, une antique coupe de fer reposait sur des pieds qui reprsentaient chacun un animal diffrent. Sur le couvercle, en guise de poigne, trnait une bte du royaume des morts : une shinga dresse sur ses pattes de derrire. Au centre de la pelouse, dans un cercle de sable blanc de sorcier couvert de symboles gomtriques et entour de torches, le petit garon que Rahl venait voir tait enterr debout. Seuls sa tte et son cou restaient visibles. 364

Darken Rahl approcha lentement, les mains dans le dos. Demmin alla se placer prs des arbres, au-del de la pelouse. Rahl s'arrta quelques pas du cercle de sable et regarda l'enfant en souriant. Comment t'appelles-tu, mon petit ? Le garonnet leva les yeux. Ses lvres tremblrent quand il dcouvrit Rahl. Puis il regarda le colosse, debout prs des arbres, et son visage se dcomposa. Il mourait de peur. Demmin, dit Rahl, laisse-nous ! Emmne mes gardes du corps avec toi. Je ne veux pas tre drang ! Demmin s'excuta et les gardes le suivirent. Darken Rahl dvisagea de nouveau l'enfant, puis se baissa pour s'asseoir dans l'herbe. Aprs avoir arrang les plis de sa robe autour de ses chevilles, il sourit de nouveau au gamin. Tu aimes mieux comme a ? L'enfant hocha la tte. Mais ses lvres tremblaient toujours. Tu as peur de cet homme ? (Un autre hochement de tte.) Il t'a fait mal ? Il t'a touch un endroit interdit ? Ses yeux o brlait un mlange d'angoisse et de colre toujours rivs sur Rahl, le petit garon secoua la tte. Une fourmi traversa le sable et vint ramper sur son cou. Comment t'appelles-tu ? rpta Darken Rahl. N'obtenant pas de rponse, il fixa plus intensment les yeux marron de l'enfant Tu sais qui je suis ? Darken Rahl... Petit Pre Rahl, corrigea le Matre avec un sourire indulgent

Je veux rentrer chez moi... gmit le garon tandis que la fourmi se lanait la dcouverte de son menton. 365 C'est tout fait normal, compatit Rahl. S'il te plat, crois-moi quand je jure que je ne te ferai pas de mal. Tu es l pour m'assister lors d'une trs importante crmonie. Un invit respect qui incarne l'innocence et la force de la jeunesse... Sais-tu pourquoi je t'ai choisi ? Parce que tout le monde m'a dit du bien de toi ! Les gens m'ont assur que tu tais intelligent et fort. M'auraient-ils menti ? Intimid, l'enfant dtourna le regard. Non, je crois que non... (Le gamin leva de nouveau les yeux sur Rahl.) Mais ma mre me manque et je veux rentrer la maison. prsent, la fourmi dcrivait de petits cercles sur sa joue droite. Je te comprends... dit Rahl, de la mlancolie au fond des prunelles. Tu sais, ma mre me manque aussi. C'tait une femme formidable et je l'adorais ! Elle s'occupait si bien de moi... Quand je l'aidais dans la maison, pour me rcompenser, elle me prparait le plat que je voulais. Tu te rends compte ? Ma mre le fait aussi, dit l'enfant, les yeux carquills de surprise. Mes parents et moi, nous tions trs heureux. On s'aimait beaucoup et on s'amusait tout le temps. Ma mre avait un rire merveilleux. Quand papa lui racontait une de ses histoires dormir debout - il adorait fanfaronner -, elle se moquait de lui et on rigolait tous les trois jusqu' en avoir les larmes aux yeux. Pourquoi vous manque-t-elle ? demanda l'enfant avec un dbut de sourire. Elle est partie ?

Non. Mon pre et ma mre sont morts il y a quelques annes. Trs gs, aprs une longue et heureuse vie commune. Mais ils me manquent quand mme. Alors, je comprends que tu aies hte de revoir tes parents. 366 L'enfant hocha imperceptiblement la tte. Ses lvres ne tremblaient plus. Quand la fourmi s'aventura sur son nez, il le plissa comiquement pour essayer de s'en dbarrasser. Tu sais ce que je te propose ? Passons ensemble un aussi bon moment que possible. Ensuite, tu iras les retrouver et tu n'auras mme pas vu le temps s'couler ! Je m'appelle Cari, dit enfin l'enfant. Enchant de faire ta connaissance. Rahl tendit une main, saisit dlicatement la fourmi et la retira du visage de Cari. Merci... fit le petit garon, soulag. C'est pour a que je suis l. Je veux tre ton ami et combler tous tes dsirs... Alors, vous pourriez me dterrer et me ramener chez moi ? Ne t'impatiente pas, fiston, c'est pour bientt. J'aimerais te librer tout de suite, mais les gens demandent que je les dfende contre les mchants. Je dois agir, tu comprends, et tu peux m'aider. Cari, tu joueras un rle important dans la crmonie qui protgera tes parents de nos ennemis. Tu as envie de dfendre ta mre, n'est-ce pas ? L'enfant rflchit quelques secondes. Eh bien, oui... Mais je veux rentrer chez moi. Ses lvres recommencrent trembler.

Rahl tendit de nouveau la main, lui bouriffa gentiment les cheveux, puis les lissa en arrire. Je sais, mais tu dois tre courageux. On ne te fera de mal, c'est promis. Je m'en assurerai. Au fait, tu as faim ? Carl fit non de la tte. Tant pis... Il est tard, alors je vais te laisser dormir... 367 Rahl se leva et pousseta sa robe. Petit Pre Rahl ? Oui, Carl... J'ai peur quand je suis seul ici. Tu voudrais rester avec moi ? Une grosse larme roula sur la joue du gamin. Bien entendu, mon enfant. (Rahl se rassit dans l'herbe.) Aussi longtemps que tu dsireras. Toute la nuit, mme, si a te fait plaisir. Chapitre 20 La lumire verte brillait autour d'eux tandis qu'ils avanaient pniblement au milieu de l'boulis, souvent contraints de passer dessus - ou dessous - les troncs d'arbres et d'carter leurs branches mortes grand renfort de coups de pied. Les murs iridescents de la frontire se dressaient sur leur droite et sur leur gauche. Partout ailleurs, la nuit tait d'encre. La lumire phosphorescente leur donnait l'impression d'tre au fin fond d'une caverne. Richard et Kahlan taient arrivs en mme temps des conclusions similaires. Puisqu'ils ne pouvaient ni reculer ni rester sur place cause des ombres et des

piges--loup, avancer dans le Chas de l'Aiguille tait la seule solution. Sans la glisser dans la bourse, histoire de la garder plus disponible en cas d'urgence, Richard avait remis dans sa poche la pierre de nuit. Sa lumire ne pouvait pas leur servir reprer la piste, puisqu'il n'y en avait plus. En revanche, elle risquait de les empcher de voir o la lumire verte cdait la place au mur la fois sombre et transparent. Les limites de la frontire nous serviront de points de repre, avait dit Richard Kahlan. Avance lentement. Si un mur devient noir, dporte-toi un peu 369 de l'autre ct. A condition de rester entre les limites de la frontire, on russira passer... La jeune femme n'avait pas hsit, certaine que les piges--loup ou les ombres les tueraient s'ils tergiversaient. Prenant la main de Richard, elle avait avanc avec lui, paule contre paule, entre les murs verts de la frontire. Le cur de Richard battait la chamade. Ce qu'ils tentaient tait de la folie ! Pourtant, ils gardaient un petit avantage, car le jeune homme savait quoi s'attendre grce Chase... et la crature qui avait voulu entraner Kahlan dans le royaume des morts. S'ils s'enfonaient dans un mur sombre, c'tait fini. En ne dpassant pas la lueur verte, il leur restait une chance. Kahlan s'arrta et le poussa vers la droite. Il comprit qu'elle s'tait aventure trop prs du mur. Quand le deuxime apparut, la dextre du Sourcier, ils se recentrrent prudemment et continurent marcher. S'ils ne se prcipitaient pas, en procdant ainsi, ils avanceraient le long de la fragile ligne de vie trace entre deux ten-

dues infinies de mort. Conscient que son exprience de forestier ne lui servirait rien, Richard renona tenter de reconstituer la piste et s'en remit, pour se guider, la pression qu'exeraient sur ses paules l'un ou l'autre mur quand il approchait trop. Leur progression tait d'une lenteur dsesprante. Sans voir le flanc du coteau, sur un ct, ni les limites du chemin, devant eux, il ne leur restait plus, en guise d'espoir, qu'une longue et troite bande de lumire, drisoire bulle de vie la drive dans un ocan de tnbres et de mort. La boue s'accrochait aux bottes de Richard et la peur ne lchait plus son esprit. Chaque obstacle qu'ils rencontraient devait tre travers. Pas question de le 370 contourner, car les murs de la frontire leur imposaient la direction suivre. Ils ngocirent donc les troncs d'arbres abattus, les rochers, les buttes de terre o il fallait utiliser des racines affleurantes pour se hisser jusqu'au sommet... Les deux jeunes gens collaboraient en silence, une simple pression de la main en guise d'encouragement. Un seul faux pas les conduisait immanquablement voir apparatre un mur sombre. Il en allait de mme chaque fois que la piste tournait, parfois trs abruptement, avant qu'ils ne puissent se rorienter. Quand un mur se matrialisait, ils reculaient le plus vite possible, glacs d'angoisse. Les paules de Richard, sans cesse sous tension, lui faisaient un mal de chien. Pour se dtendre, il s'emplit les poumons d'air, laissa retomber les bras le long de son torse et plia plusieurs fois les poignets. Puis il

reprit la main de Kahlan et lui sourit. Elle fit de mme, mais il vit passer dans ses yeux, grce la lueur verte, la terreur qu'elle s'efforait de contrler. Au moins, pensa-t-il, le croc et le pendentif d'Adie tenaient distance les ombres et les btes de la frontire. Quand ils se retrouvaient par erreur devant un mur sombre, aucun spectre ne se manifestait derrire. Mais Richard sentait son instinct de survie l'abandonner un peu plus chaque pas. Pour eux, la notion de temps n'existait plus. taient-ils dans le Chas de l'Aiguille depuis des heures ou des jours ? Le Sourcier n'aurait su le dire. Son seul dsir tait de sortir de ce pige. Retrouver la paix ! Se sentir de nouveau en scurit ! Parfois, les efforts que lui cotait chaque enjambe parvenaient lui faire oublier sa peur. Il capta un mouvement du coin de l'il et se retourna. Auroles de lumire verte, des ombres flottaient en file indienne dans leurs dos. Elles volaient 371 ras du sol et prenaient un peu de hauteur chaque fois qu'un tronc d'arbre mort leur barrait le chemin. Richard et Kahlan s'arrtrent et observrent, ptrifis. Mais les ombres continurent leur chemin. Passe la premire et ne me lche pas la main. Je garderai un il sur les cratures... Dans une nuit pourtant froide, la chemise de Kahlan, comme celle de Richard, tait trempe de sueur. Sur un hochement de tte, la jeune femme recommena marcher. Il la suivit reculons, le dos coll au sien, le regard riv sur les ombres... et l'esprit au bord de la panique. Kahlan avanait aussi vite que possible, mais elle devait sans cesse s'arrter et changer de direction. Ds qu'elle s'tait oriente, elle tirait son compagnon

par la main. Elle marqua une pause quand le chemin invisible descendit abruptement. Ngocier une pente reculons n'tant pas facile, Richard se concentra pour ne pas trbucher. Les ombres les suivaient toujours, flottant au gr des lacets de la piste . Richard rsista l'envie d'inciter Kahlan presser le pas - le meilleur moyen de commettre une erreur ! -, mais les cratures se rapprochaient rgulirement. Dans quelques minutes, leur avance aurait compltement fondu... Richard posa la main sur la garde de son pe. Devait-il la dgainer ? L'arme les aiderait-elle, ou les mettrait-elle davantage en danger ? Et mme si elle tait efficace, un combat dans le Chas de l'Aiguille serait une forme de suicide. Pourtant, si les choses en arrivaient l, il devrait se rsoudre tirer sa lame au clair. A prsent, les ombres semblaient avoir des visages. Richard essaya de se rappeler s'il en tait de mme avant, mais il en fut incapable. Il serra plus fort la poigne de son arme, la paume de Kahlan chaude et vivante dans son autre main. 372 Les traits des ombres, sous la lumire verte, paraissaient mlancoliques et amicaux. Ils semblaient implorer le Sourcier avec une sorte de calme rsign. Les lettres du mot Vrit graves sur la garde de l'pe s'enfonaient de plus en plus douloureusement dans les chairs de Richard. La colre de l'arme s'insinuait dans son esprit, dsireuse d'veiller la sienne. Comme elle rencontrait uniquement de la peur et de la confusion, elle n'insista pas longtemps. Les ombres ne cherchaient plus rattraper Richard.

A prsent, marchant ses cts, elles apaisaient curieusement son angoisse et sa tension. Leurs murmures le calmaient ! L'oreille tendue pour tenter de reconnatre des mots dans ce bourdonnement, il serra moins fort la garde de l'pe. Les sourires des cratures le rassuraient, dsarmaient sa vigilance et exacerbaient son dsir de comprendre ce qu'elles disaient. La lumire verte qui aurolait les ombres lui paraissait prsent rconfortante. Il brlait d'envie de se reposer, d'tre en paix, de s'attarder avec ces nouvelles compagnes. Comme elles, son esprit flottait la drive. Richard pensa son pre et mesura combien il lui manquait. Il se souvint des temps heureux o, prs de George Cypher, rien ne le menaait ni ne l'effrayait. Comme il aurait voulu tre de nouveau aim et protg de cette faon ! Soudain, il comprit le sens des murmures : les ombres l'assuraient qu'il pouvait connatre de nouveau ces temps bnis. Elles voulaient l'aider raliser ce rve, c'tait tout... De timides avertissements rsonnaient parfois dans sa tte, mais ils mouraient aussitt. Il lcha l'pe. Il se trompait depuis le dbut - un aveugle ! - et il s'en apercevait si tard. Les ombres n'taient pas l 373 pour lui nuire, mais pour lui apporter la paix qu'il dsirait tant. Elles lui offraient ce qu'il voulait, sans rien demander pour elles-mmes. L'arracher sa solitude tait leur unique ambition ! Un sourire mlancolique se dessina sur ses lvres. Comment avait-il pu tre si born ? Si bte ? Telle une douce musique, les murmures dissipaient ses angoisses et illuminaient les coins les

plus sombres de son esprit. Il s'arrta de marcher pour ne pas cesser d'tre berc par cette chanson douce. Une main froide tirait sur la sienne pour le faire avancer. Il ne rsista pas, histoire qu'elle cesse de l'ennuyer. Les ombres s'approchrent. Richard brlait de contempler leurs visages amicaux et de mieux entendre leurs murmures. Quand elles chuchotrent son nom, il en frissonna de plaisir et fut plus heureux encore lorsqu'elles l'entourrent, leurs mains tendues vers lui, dsireuses de le caresser, de le cajoler... Il croisa le regard des tres qui entendaient le sauver, et reut de chacun, dans un souffle, des promesses de merveilles indescriptibles. Une main frla sa joue. Il eut l'impression d'avoir trs mal, mais ce n'tait peut-tre qu'une illusion. L'ombre lui jura qu'il ne connatrait plus jamais la souffrance s'il se joignait elle et ses surs. Qu'il s'abandonne leur sollicitude, et tout irait bien ! Il s'offrit elles, avide qu'elles l'acceptent. En tournant sur lui-mme, il aperut Kahlan et eut envie de l'emmener avec lui pour qu'ils partagent cette merveilleuse paix. Des souvenirs lis la jeune femme dtournrent son attention des ombres, qui lui murmuraient pourtant de les ignorer. Il sonda le flanc du coteau, puis son regard balaya l'boulis. A l'est, les premires lueurs de l'aube apparaissaient. La silhouette noire des arbres se dcoupait contre le ciel color de rose. Bientt, il atteindrait la fin de l'boulis. 374 Il ne voyait plus Kahlan ! Alors que les ombres rptaient son nom, l'image de la jeune femme explosa dans son esprit. Une angoisse plus dvastatrice qu'un

incendie rduisit en cendres les murmures qui rsonnaient dans sa tte. Kahlan ! cria-t-il. Il n'y eut aucune rponse. Des mains noires et mortes se tendirent vers lui. Les visages des ombres se volatilisrent dans des volutes de fume aux acres relents de soufre. Des voix trangles crirent son nom. Il fit un pas en arrire, dsorient... Kahlan ! cria-t-il encore. Alors, sa colre se dchana. La rage de la magie se dversa dans son sang quand il dgaina l'pe et frappa les ombres. La lame brillante dessina un cercle de haine autour de lui. Les cratures qu'elle toucha se dsintgrrent ; la fume qui les composait tourbillonna comme si elle tait prise dans un cyclone. Au moment o elle se dissipait, un cri inhumain retentissait. D'autres cratures approchrent. Il les renvoya au nant, mais elles furent aussitt remplaces, comme si leur nombre tait infini. Pendant qu'il liminait celles qui se tenaient sur sa droite, celles de gauche en profitaient pour approcher, la douleur du contact imminent le forant se retourner pour les combattre. Dans sa fureur, Richard se demanda ce qui arriverait si elles finissaient par le toucher. Souffrirait-il ou mourrait la seconde mme ? Il s'carta d'un mur sombre sans cesser d'abattre sa lame. Puis il avana et l'pe continua faucher les cratures. Richard s'immobilisa, enfona ses talons dans la terre et affronta un raz de mare d'ombres. Ses bras lui faisaient mal, son dos menaait de se dchirer, de la 375

sueur ruisselait sur son front et son cur s'affolait. Au bord de l'puisement, sans nulle part o fuir, il tenait son terrain pouce par pouce, conscient qu'il ne rsisterait pas indfiniment. Alors que les cratures semblaient se prcipiter volontairement sur son pe, des cris dchiraient la pnombre. Une attaque plus violente que les autres le fora reculer et il sentit un mur se matrialiser dans son dos. Des silhouettes noires, de l'autre ct, tendirent les bras vers lui en poussant d'atroces cris de souffrance. Accul par les ombres, Richard ne pouvait plus s'carter du mur. Pour ne pas succomber, il devait rester l o il tait et supporter la douleur que lui infligeaient les mains des ombres, de plus en plus proches. Si la prochaine vague tait assez violente et rapide, elle le pousserait contre le mur et le contraindrait passer dans le royaume des morts. Il continua de se battre, mme s'il ne sentait presque plus ses bras... La colre cda la place la panique. La tactique des cratures, trs simple, consistait l'affaiblir en jouant de leur nombre. Il comprit qu'il avait eu raison de ne pas vouloir utiliser son arme, car cela ne lui valait rien de bon. Mais il n'avait pas eu le choix, contraint de la dgainer pour sauver son amie et se protger lui-mme. Son amie ? Kahlan avait disparu et il tait seul. En abattant inlassablement son pe, il se demanda si les ombres, comme lui, l'avaient sduite avec leurs murmures avant de la pousser vers le mur. Et elle n'avait pas d'pe pour se dfendre ! Mais n'avait-il pas jur de s'en charger ? La colre revint. L'ide que Kahlan soit prisonnire du royaume des morts rveilla sa rage et la magie de L'pe de Vrit rpondit son appel. Richard tailla les ombres en pices avec une haine renouvele. Fou

furieux l'ide de ce qu'elles avaient fait Kahlan, il 376 avana vers elles, son pe plus vive que l'clair et sa soif de tuer pousse un paroxysme jamais atteint. Sans qu'il s'en aperoive immdiatement, les ombres avaient cess de bouger, suspendues dans l'air tandis qu'il avanait sur le chemin, entre les murs sombres, et semait le nant dans leurs rangs. Un moment, elles ne firent aucun effort pour viter sa lame, comme si elles s'offraient en sacrifice. Puis elles flottrent vers les murs de la frontire et les traversrent pour redevenir, en passant de l'autre ct, des spectres aux contours bien trop familiers pour Richard. Le Sourcier baissa son pe, le souffle court et les bras en feu. Ainsi, il ne s'agissait pas exactement des Ombres dont Kahlan lui avait parl, mais des fantmes de la frontire. Ceux qui la franchissaient pour capturer des gens. Des innocents comme Kahlan ! Des larmes montrent aux yeux du Sourcier. Kahlan... gmit-il. Son cur allait exploser force de douleur. Kahlan tait perdue jamais ! Par sa faute ! Il avait baiss sa garde et oubli de la protger. Comment cela avait-il pu arriver si vite ? Adie l'avait pourtant prvenu qu'il serait expos la tentation. Pourquoi n'avait-il pas t plus prudent ? Au nom de quel absurde orgueil avait-il nglig les avertissements de la dame des ossements ? Il imagina la terreur de Kahlan, son angoisse quand elle s'tait aperue qu'il ne la protgeait pas, et les cris qu'elle avait d pousser pour 1'appeler au secours. Puis elle avait souffert. Et elle tait morte. Secou

de sanglots, Richard pria pour que le cours du temps s'inverse. S'il avait pu tout recommencer, ignorer les voix, ne pas lcher la main de Kahlan, l'arracher au nant... Des larmes plein les yeux, l'pe pendant au 377 bout du bras parce qu'il n'avait plus la force de la rengainer, le Sourcier avana comme un automate. Devant lui, le paysage avait chang. Au-del de l'boulis, il traversa un bosquet, laissant la lumire verte dans son sillage, et retrouva le chemin. Mais une voix d'homme murmura son nom. Il se retourna et vit son pre, debout dans l'aura de la frontire. Mon fils, laisse-moi t'aider... A la lueur gristre de l'aube, avec pour seule tache de couleur la lumire verte qui aurolait son pre, Richard ne bougea pas un cil. Tu ne peux pas m'aider, dit-il. Tu te trompes. Elle est avec nous. En scurit. Richard fit quelques pas en avant. En scurit ? Oui ! Viens, et je te conduirai elle... Richard avana encore, l'pe tranant sur le sol derrire lui. Tu peux vraiment me conduire elle ? demandat-il, des larmes aux yeux et la poitrine prise dans un tau. Oui, mon petit... Suis-moi. Elle t'attend. Et je pourrai tre ses cts pour toujours ? Pour toujours... Richard pntra dans la lumire et approcha de son pre, qui lui sourit avec sa chaleur coutumire. Alors, le Sourcier leva son pe et la plongea dans

le cur de l'homme qui il devait la vie. Stupfait, le fantme ne le quitta pas du regard. Combien de fois, cher pre, devrai-je passer ton ombre au fil de mon pe ? demanda Richard, les dents serres et la gorge noue. Les contours du spectre se brouillrent et il disparut. Une amre satisfaction remplaa la colre du Sourcier. Puis ce sentiment-l se dissipa aussi quand il 378 reprit son chemin. D'un revers de la manche, il essuya les larmes qui ruisselaient sur ses joues crasseuses et ravala le nud qui lui obstruait la gorge. Sur la piste, la fort l'enveloppa de son ternelle indiffrence aux affaires des hommes. Non sans peine, Richard remit au fourreau L'pe de Vrit. A cause de ce mouvement, il remarqua que la pierre de nuit, la ple lumire de l'aube, brillait encore faiblement dans sa poche. Il la prit et la remit dans la bourse de cuir pour touffer sa chiche lueur jaune. Richard repartit en vacillant, une dtermination nouvelle sur son visage ravag. Quand il glissa une main sous sa chemise pour toucher le croc, il prouva un sentiment de solitude comme il n'en avait jamais connu. Tous ses amis lui avaient t arrachs. Mais il avait compris que sa vie ne lui appartenait pas. Seul son devoir comptait. Il tait le Sourcier, rien de plus et rien de moins. Pas un homme, mais un pion dans une terrifiante partie d'checs. Un outil, comme son pe, pour aider les autres connatre le bonheur qu'il avait seulement entrevu. Il n'tait pas diffrent des spectres de la frontire. Un messager de la mort.

Et il savait qui dlivrer son message ! Le Matre s'assit en tailleur dans l'herbe, le dos bien droit, et regarda brivement l'enfant endormi. Les mains sur les genoux, paumes vers le haut, un sourire flotta sur ses lvres quand il pensa ce qui tait arriv l'Inquisitrice Kahlan prs de la frontire. La lumire du matin, qui pntrait flots par les fentres, faisait briller de toute leur splendeur les fleurs du jardin. Trs lentement, Rahl porta une main sa bouche, s'humidifia les doigts, se lissa les sourcils et laissa son bras 379 retomber avec une grce majestueuse. l'ide de ce qu'il ferait bientt l'Inquisitrice, sa respiration s'acclra un peu. Il se fora penser des affaires plus urgentes et se calma trs vite. Quand il agita langoureusement les doigts, le petit Carl ouvrit aussitt les yeux. Bonjour, mon garon, dit Rahl de sa voix la plus amicale. Je suis ravi de te retrouver. Un sourire flottait toujours sur ses lvres. Mais pour une raison bien diffrente... Carl battit des paupires cause de la lumire du soleil. Bonjour, dit-il en billant. (Puis il leva les yeux et pensa ajouter :) Petit Pre Rahl... Tu as trs bien dormi, dit le Matre. Vous tes rest toute la nuit ? Comme promis. Tu sais que je ne te mentirais pour rien au monde, Carl. Merci... (L'enfant baissa timidement la tte.) Je crois que j'ai t stupide d'avoir aussi peur. Non, non, ce n'tait pas stupide. Je suis content

d'avoir t l pour te rassurer... Quand j'ai peur du noir, mon pre dit que je suis Idiot ! Dans la nuit rdent des cratures qui risquent de t'attraper, dit Rahl, trs srieux. C'est trs intelligent de ta part de le savoir, et tu as raison de t'en mfier. Ton pre ferait bien de t'couter et de retenir la leon. Vraiment ! s'exclama Carl. (Rahl acquiesa.) C'est ce que je me disais... Quand on aime quelqu'un, il faut l'couter. Mon pre m'ordonne toujours de me taire. Je suis trs surpris d'entendre a. Je croyais que tes parents t'aimaient beaucoup. Oh, ils m'adorent ! La plupart du temps, en tout cas. 380 Le Matre attendit la suite, ses longs cheveux blonds brillant la lumire du soleil et sa robe plus blanche que jamais sous cette clart. Il y eut un long moment de silence. Mais j'en ai assez qu'ils me disent toujours ce que je dois faire, avoua enfin Carl. Il me semble, fit Rahl, le front pliss, que tu es en ge de rflchir et de dcider tout seul. Un garon intelligent comme toi, presque un homme, et ils te donnent encore des ordres ! (Il secoua la tte, comme s'il ne parvenait pas en croire ses oreilles.) Tu veux dire qu'ils te traitent comme un bb ? Carl approuva du chef puis tenta d'affiner sa description. Le plus souvent, ils sont quand mme trs gentils avec moi. Je suis ravi de l'entendre, soupira Rahl, l'air pas

trs convaincu. Voil qui me soulage ! Carl leva les yeux vers les fentres inondes de soleil. Mais ils vont tre furieux que je sois rest absent si longtemps. Ils seront en colre contre toi quand tu rentreras ? a, c'est sr ! Un jour, je jouais avec un ami et je suis revenu chez moi trs tard. Ma mre tait folle de rage. Mon pre m'a flanqu des coups de ceinture pour me punir de les avoir fait se ronger les sangs. De ceinture ? Ton pre t'a frapp ? (Rahl secoua encore la tte, se leva et tourna le dos l'enfant.) Dsol, Carl, je ne savais pas que ces gens taient comme a... C'est parce qu'ils m'aiment, s'empressa d'ajouter Carl. Ils me l'ont dit : ils m'aiment, et cause de moi, ils se font beaucoup de souci. (Rahl ne se retourna 381 pas.) Vous ne croyez pas que c'est une preuve d'amour ? Rahl s'humecta les doigts et les passa sur ses lvres et sur ses sourcils. Puis il fit volte-face et se rassit prs du gamin. Carl, souffla-t-il si bas que le petit garon dut tendre l'oreille, tu as un chien ? Oui ! C'est une chienne, et elle s'appelle Polissonne. Quand je l'ai eue, c'tait un tout petit chiot. Polissonne ? rpta Rahl, amus. Il lui est dj arriv de se perdre ou de s'chapper ? Eh bien... Oui, une ou deux fois, quand elle tait encore trs jeune. Mais elle est toujours revenue le lendemain. Quand elle tait absente, tu t'inquitais ?

videmment... Pourquoi ? Parce que je l'aime ! Je vois... Et quand elle rentrait, que faisais-tu ? Je la prenais dans mes bras et je la serrais longtemps contre moi... Tu ne la frappais pas avec ta ceinture ? Non! Pourquoi ? Parce que je l'aime ! Mais tu te faisais du souci quand mme ? Oui. Rsumons-nous : quand elle rentrait, tu serrais Polissonne dans tes bras parce que tu l'aimes et que tu t'tais inquit ? Oui. Rahl se pencha un peu vers l'enfant. Trs bien... Si tu l'avais frappe avec ta ceinture, qu'aurait-elle fait, d'aprs toi ? Elle ne serait peut-tre pas revenue, la fois 382 d'aprs... Pourquoi retourner chez quelqu'un qui vous frappe ? Elle serait alle ailleurs, chez des gens qui l'aiment. Trs bien raisonn, fit Rahl, pensif. Des larmes aux yeux, Carl dtourna la tte de Rahl et laissa libre cours son chagrin. Le Matre attendit un peu puis lui caressa les cheveux. Carl, je ne voulais pas te faire de la peine... Mais tu dois savoir une chose : quand tout sera fini, et que tu retourneras chez toi, si tu as un jour besoin d'une autre maison, celle-l te sera toujours ouverte. Tu es un enfant formidable - un jeune homme formidable !

- et je serais fier que tu restes avec moi. Avec Polissonne, si tu veux. Je crois que tu es assez grand pour dcider de ta vie. Tu pourras venir chez moi et en partir ta guise. Merci, Petit Pre Rahl. Et maintenant, que dirais-tu de manger un peu ? Oh, oui, je meurs de faim ! Qu'est-ce qui te fait envie ? Tu peux avoir tout ce que tu veux ! J'adore la tarte aux myrtilles, dit Carl aprs une courte rflexion. (Il baissa les yeux, attrist.) Mais je n'ai pas le droit d'en manger au petit djeuner, Rahl se leva d'un bond. De la tarte aux myrtilles ! Je cours t'en chercher ! Le Matre traversa le jardin pour gagner une petite porte latrale couverte de lierre. Le battant s'ouvrit son approche et le bras muscl de Demmin Nass le retint pendant que Rahl franchissait le seuil. Un gruau l'odeur nausabonde cuisait dans un chaudron pendu sur les flammes d'une petite forge. Adosss un mur, les deux gardes du corps, le front ruisselant de sueur, attendaient en silence. 383 Seigneur Rahl, dit Demmin en inclinant la tte, j'espre que le petit garon vous convient... Rahl s'humecta les doigts et se lissa les sourcils. Il fera trs bien l'affaire... Demmin, sers un bol de cette infme bouillie, qu'elle refroidisse un peu. Nass prit une louche et entreprit de remplir le bol. Si tout se passe bien, dit-il avec un sourire malsain, je vais vous quitter pour aller prsenter vos respects la reine Milena.

Excellente ide. En chemin, va voir la femelle dragon et dis-lui que j'ai besoin d'elle. Elle ne m'aime pas, dit Nass en cessant soudain son travail. Elle n'aime personne ! Mais n'aie crainte, elle ne te dvorera pas. Elle sait qu'il ne faut pas abuser de ma patience. Elle voudra savoir quand vous aurez besoin d'elle, dit Nass en recommenant jouer de la louche. a ne la regarde pas pour le moment. Rpte-lelui, tout simplement. Ajoute qu'elle devra venir quand je rappellerai. En attendant, qu'elle se tienne prte. (Par une petite fente dans le mur, invisible grce au lierre, il regarda ce que faisait l'enfant.) Mais tu devras tre de retour dans deux semaines. C'est compris. (Demmin posa le bol de gruau sur une table.) Aurez-vous besoin de si longtemps, avec l'enfant ? Oui, si je veux pouvoir revenir du royaume des morts, rpondit Rahl sans cesser de regarder par la fente. Il me faudra peut-tre plus de temps. On ne mgote pas avec a. Je dois obtenir sa confiance et entendre de sa bouche un serment de loyaut librement consenti. Nous avons un autre problme, dit Demmin en passant un pouce dans sa ceinture. 384 Rahl se retourna. C'est ta principale occupation, Demmin ? Chercher les problmes avec une lanterne ? C'est comme a que je garde la tte solidement attache mes paules. Eh bien, esprons que a durera, mon ami. Allez,

je t'coute... Nass sauta d'un pied sur l'autre, un signe de grande nervosit. Hier soir, j'ai reu un rapport sur le nuageespion. Il a... hum... disparu. Comment a, disparu ? En ralit, il a plutt t... occult. Absorb par d'autres nuages, si j'ai bien compris. Au grand dam de son second, Darken Rahl clata de rire. Notre ami, le vieux sorcier... On dirait qu'il a repr le nuage et recouru un de ses trucs pour m'agacer. Il fallait s'y attendre. Ce n'est pas grave, mon cher. Un contretemps sans importance. Matre, c'tait un moyen de trouver le grimoire. A part la dernire bote, rien n'est plus vital ! M'as-tu entendu dire que le grimoire n'avait pas d'importance ? Je parlais du nuage, bien sr. Le livre est si crucial que je n'aurais pas tout mis sur un fichu nuage. D'aprs toi, comment l'ai-je attach aux basques de Richard Cypher ? Le nuage ? Je n'en sais rien, matre. Mes talents n'ont rien voir avec la magie... a, tu peux le dire ! (Rahl s'humecta de nouveau les doigts.) Il y a des annes, avant d'tre assassin par ce maudit sorcier, mon pre m'a parl des botes d'Orden et du grimoire. Il a essay de les retrouver, mais il n'tait pas assez form pour a. C'tait surtout un homme d'action, jamais aussi heureux que sur un 385 champ de bataille. (Il chercha le regard de Nass.) Comme toi, mon colossal ami ! Il lui manquait les connaissances requises. Mais il tait assez sage pour

m'apprendre la supriorit du cerveau sur l'pe. En utilisant sa tte, on peut toujours vaincre ses ennemis, aussi nombreux soient-ils. Les meilleurs professeurs se sont chargs de mon ducation. Puis il a t assassin ! (Rahl frappa du poing sur la table et s'empourpra de colre. Mais il se ressaisit vite.) Alors, j'ai tudi encore plus dur, pour russir l o il avait chou, et mettre la Maison Rahl la place qui lui revient de droit : la tte de tous les pays ! Seigneur, vous avez russi au-del des espoirs les plus fous de votre pre ! Rahl sourit et jeta un coup d'il par la fente avant de continuer. Lors de mes tudes, j'ai dcouvert o tait cach le Grimoire des Ombres Recenses : dans les Contres du Milieu, de l'autre ct de la frontire. Mais je n'tais pas encore capable de traverser le royaume des morts pour aller le chercher. Alors, j'ai envoy une bte le surveiller jusqu'au jour o je pourrais venir en prendre possession. Il se redressa de toute sa taille et se retourna vers Demmin, l'air sinistre. Avant que j'aie pu le faire, un homme, George Cypher, a tu ma gardienne et vol le grimoire. Mon grimoire ! En guise de trophe, il a emport un croc de la bte. Une erreur grossire, car la gardienne avait t envoye l par magie. Ma magie, Demmin ! Et je peux la reprer facilement ! C'est comme a que vous avez su que Richard Cypher dtenait le grimoire ? Oui. Le fils de George a l'ouvrage, et il porte en permanence le croc. Voil comment je lui ai accroch 386

le nuage aux basques. En le verrouillant sur le croc imprgn de ma magie ! Je pourrais dj avoir rcupr le grimoire, mais j'ai d m'occuper de choses plus urgentes. Le nuage m'a servi ne pas perdre la trace de Richard Cypher. C'tait trs commode. Cela dit, l'affaire est de toute faon dans le sac : j'aurai le grimoire ds que je le dciderai. Sans le nuage, il me reste toujours le croc... Rahl prit le bol de gruau et le tendit Demmin. Gote, pour voir si c'est assez froid. Je ne voudrais pas brler le gosier du gamin. Nass renifla le gruau et fit une moue cure. Il prfra le passer un garde du corps, qui le gota sans broncher puis hocha la tte. Cypher pourrait perdre le croc ou s'en dbarrasser, dit Demmin. Alors, comment le retrouver ? Et le grimoire ? Pardonnez mon audace, seigneur, mais vous semblez vous fier un peu trop la chance. Il m'arrive de laisser faire le destin, mon ami. Jamais la chance ! J'ai d'autres moyens de dbusquer Richard Cypher. A prsent, fit Demmin, soulag, je comprends pourquoi vous ne vous inquitez pas. Mais je ne savais rien de tout a. Nous avons seulement effleur la surface de l'ocan des choses que tu ignores, Demmin. C'est pour a que tu es mon service et pas l'averse. Mais depuis notre enfance, tu es un ami fidle, et tu mrites d'tre rassur. Beaucoup de questions urgentes me prennent mon temps. Et la magie ne peut pas attendre ! (Il dsigna l'endroit o tait l'enfant, derrire le mur.) Mais n'oublie pas : je sais o est le grimoire et j'ai fait ce qu'il fallait pour le rcuprer quand a me chantera. Pour l'instant, disons que Richard Cypher le garde en

scurit dans mon intrt. Tu es content ? 381 Oui, seigneur Rahl, dit Nass en baissant un instant les yeux. Mais sachez que j'ai os vous parler parce que je veux vous voir russir. Vous tes de droit le matre de tous les pays ! Nous avons besoin que vous nous guidiez. Mon seul dsir est de contribuer votre victoire. Et je n'ai qu'une angoisse : vous dcevoir ! Darken Rahl mit un bras autour des paules de Nass et tudia son visage grl de petite vrole. Si seulement j'avais plus d'amis comme toi ! (Il lcha le colosse et ramassa le bol.) Va, prsent, et annonce la reine Milena que ses conditions sont acceptes. Et n'oublie pas de prvenir la femelle dragon ! (Un demi-sourire flotta sur les lvres de Rahl.) Surtout, que tes petites... hum... faiblesses... ne retardent pas ton retour ! Nass fit une rvrence. Seigneur Rahl, merci de m'accorder l'honneur de vous servir. Le colosse sortit par la porte de derrire. Darken Rahl retourna dans le jardin, laissant ses gardes du corps crever de chaud dans la pice de la forge. Il prit sa corne gaver et approcha du petit garon. Long tube en laiton troit un bout et vas l'autre, la corne tait quipe de deux pieds qui la tenaient en hauteur, afin que le gruau glisse plus facilement. Rahl la posa devant l'enfant, la partie troite devant sa bouche. Qu'est-ce que c'est ? demanda Carl. Une corne ? Oui, c'est a. Trs bien vu, Carl ! Elle sert

nourrir et jouera un rle trs important dans notre crmonie. Les autres braves garons qui ont aid les gens, avant toi, ont trouv que c'tait une faon amusante de manger. Tu prends la partie troite dans ta bouche, et moi, je verse la nourriture en haut. 388 Et a marche ? demanda Carl, sceptique Trs bien tu verras ! En plus, je t'ai trouv une tarte aux myrtilles qui venait de sortir du four Formidable ! s'cria Carl avant de prendre l'embout entre ses lvres. Rahl passa trois fois la main au-dessus du gruau pour modifier son got, puis il baissa les yeux sur l'enfant. J'ai d l'craser pour qu'elle passe travers la corne. J'espre que a ira ? Je fais toujours a avec ma fourchette, dit Carl, tout content, avant de remettre les lvres sur la corne. Rahl versa un peu de gruau dans la partie vase. Quand la bouillie arriva dans sa bouche, le gamin la mchouilla avec enthousiasme. C'est dlicieux ! La meilleure tarte que j'aie jamais mange ! J'en suis ravi, dit Rahl avec un sourire modeste. C'est une recette moi. Je craignais qu'elle ne soit pas aussi bonne que celle de ta mre. Elle est meilleure ! Je peux en avoir encore ? Bien sr, fiston. Avec le Petit Pre Rahl, on en a toujours encore... Chapitre 21 Au pied de la pente, Richard, puis, sonda le sol

l'endroit o la piste continuait, mme s'il ne lui restait plus beaucoup d'espoir. Trs bas dans le ciel, des nuages noirs s'accumulaient. De grosses gouttes s'crasaient sur le crne du Sourcier, trop concentr sur sa qute pour s'en irriter. Pensant que Kahlan avait peut-tre simplement continu son chemin et travers le Chas de l'Aiguille, il essayait de la rattraper. Aprs tout, elle avait l'os donn par Adie, et il tait cens la protger. Il restait donc une chance qu'elle soit passe. Cela dit, il avait son croc, et, selon Adie, les cratures de la frontire n'auraient pas d le voir. Pourtant, les ombres les avaient attaqus. trangement, elles n'avaient pas boug jusqu' ce qu'il fasse nuit, devant le rocher fendu. Pourquoi n'avaient-elles pas agi avant ? Sur le sol, il ne vit pas de traces. Personne n'tait sorti du Chas de l'Aiguille depuis trs longtemps. Alors qu'un vent glacial faisait voler les pans de son manteau, comme s'il le poussait s'loigner au plus vite, il sentit la fatigue et le dsespoir le terrasser. Le cur bris, il avana de nouveau en direction des Contres du Milieu. Il s'arrta aprs quelques pas, frapp par une ide. 390 Si Kahlan, une fois spare de lui, avait cru qu'il tait prisonnier jamais du royaume des morts, auraitelle continu marcher vers les Contres du Milieu ? Non! Il se retourna vers le Chas de l'Aiguille. Non ! Elle aurait rebrouss chemin pour rejoindre le grand sorcier ! Aller seule dans les Contres du Milieu ne lui aurait servi rien. Elle tait venue en Terre d'Ouest pour

trouver de l'aide. Une fois le Sourcier perdu, seul Zedd pouvait lui tre d'une quelconque assistance. Mme s'il n'tait pas entirement sr de ce raisonnement, Richard ne pouvait pas continuer son chemin sans avoir vrifi. N'tant pas trs loin de l'endroit o il avait combattu les ombres - et perdu Kahlan - il fit demi-tour et s'engagea de nouveau dans le Chas de l'Aiguille. La lumire verte salua son retour ! Revenu sur ses pas, il retrouva rapidement le lieu de son affrontement contre les spectres. Devant ses propres empreintes, il fut surpris d'avoir parcouru autant de terrain pendant cet affrontement. Il ne se souvenait plus d'avoir tellement tourn en rond et pitin. Mais il ne se rappelait pas grand-chose de la bataille, part la fin... Soudain, il vit ce qu'il tait venu chercher : leurs traces, Kahlan et lui, puis celles de la jeune femme, seule... Il les suivit avec l'espoir qu'elles ne le conduiraient pas vers le mur de la frontire. Puis il s'accroupit pour les tudier de plus prs. Kahlan avait err un moment, dsoriente, avant de s'arrter... et de rebrousser chemin ! Richard se releva d'un bond, le cur battant tout rompre. Autour de lui, la lumire verte, omniprsente, lui tapait sur les nerfs. O pouvait tre Kahlan, prsent ? Il leur avait fallu presque toute la nuit pour 391 traverser le Chas de l'Aiguille. Mais alors, ils ignoraient o tait le chemin. Pour revenir en arrire, il suffisait de remonter leurs traces prcdentes. Il allait devoir marcher vite. S'il voulait rattraper Kahlan, pas question d'tre trop prudent ! point nomm, il se souvint de ce que Zedd avait dit en lui

donnant L'pe de Vrit : la colre, justement, faisait parfois oublier toute prudence. Quand le Sourcier dgaina son arme, la note mtallique unique emplit l'air de la matine gristre. Aussitt, la colre coula dans ses veines. Sans plus rflchir, il remonta la piste, les yeux rivs sur les empreintes de pas. Tout sa fureur, il ignora les coups de boutoir que lui expdiaient les murs chaque fois qu'il les frlait. Lorsque les empreintes tournaient ou faisaient des carts, il ne s'arrtait pas, parfois contraint d'accomplir de petits prodiges pour parvenir conserver son quilibre. A ce rythme, rapide mais soutenable pour un homme entran, il atteignit le rocher fendu un peu avant le milieu de la matine. Par deux fois, une ombre s'tait dresse sur son chemin, immobile, ne paraissant pas le voir. Richard avait charg tte baisse, pe brandie. Mme si elles semblaient ne plus avoir de visage, les entits lui avaient paru comme... tonnes... avant de se dsintgrer en hurlant. Sans ralentir, il traversa le rocher fendu et flanqua au passage un fabuleux coup de pied un pige--loup pour l'carter de son chemin. De l'autre ct de l'arche, il s'arrta pour reprendre son souffle et constata, soulag, que les empreintes de Kahlan taient toujours visibles. Sur la piste forestire, il aurait plus de mal les reprer, mais a n'avait aucune importance, car il savait o allait son amie. Elle avait survcu au Chas de l'Aiguille : il en aurait volontiers vers des larmes de joie. 392 Et il gagnait du terrain sur elle, comme le prouvaient

les empreintes, de plus en plus fraches. Mais la lumire de l'aube, elle avait d remonter leur piste au lieu de se fier aux murs de la frontire pour se guider. Sinon, il l'aurait dj rattrape... Comme il s'y attendait, Kahlan avait su utiliser sa tte. Si on leur en laissait le temps, il ferait d'elle une formidable forestire ! Richard repartit d'un bon pas, l'pe au poing et la colre au cur. Il ne perdit pas de temps vouloir suivre la piste de Kahlan, mais se contenta de vrifier, chaque fois qu'il passait prs d'une flaque de boue, qu'elle continuait bien. Parvenu sur une partie du chemin o les traces se voyaient sans difficult, il jeta un regard circulaire autour de lui et se ptrifia, les yeux carquills. A cheval sur les empreintes de Kahlan, il venait de remarquer celles de bottes d'hommes, prs de trois fois plus grandes. Deviner qui elles appartenaient n'tait pas difficile : le dernier survivant du quatuor ! Richard repartit la course, les arbres et les rochers dfilant si vite devant ses yeux qu'ils en devinrent flous. Dans sa course, il n'avait qu'un seul souci : viter de se prcipiter contre les murs de la frontire. Pas pour prserver sa propre vie, mais parce qu'il ne pourrait plus aider Kahlan s'il se faisait tuer. A bout de souffle, les poumons en feu, il en appela la rage pour surmonter son puisement. Au sommet d'une butte rocheuse, il aperut enfin Kahlan, sur sa gauche, une dizaine de pas devant lui Plaque contre une paroi de pierre, demi accroupie, elle faisait face au dernier tueur. La cuirasse de l'homme luisait d'humidit et quelques mches de cheveux blonds dpassaient du capuchon de sa cotte de mailles. Levant deux mains une gigantesque pe, il poussa un cri de guerre.

393 Il allait la tuer ! Une fraction de seconde, Richard se ptrifia, une vague de panique occultant jusqu' sa colre. Puis la fureur reprit le dessus. Avec un non ! o s'exprimait toute la rage meurtrire de l'univers, il sauta de la butte et, en plein vol, brandit deux mains l'pe de Vrit, les bras arms comme s'ils tenaient une hache. Quand il reprit contact avec le sol, il fit dcrire la lame un grand arc de cercle. L'acier fendit l'air en sifflant. Le tueur, qui s'tait retourn, vit l'arme de Richard venir sur lui et, vif comme l'clair, leva la sienne pour se dfendre. Il avait ragi si vite et si violemment que les tendons de son poignet et de sa main mirent un claquement sec. Comme dans un rve, Richard suivit au ralenti la trajectoire de son pe. Il avait mobilis toute sa force pour que le vol de la lame soit rapide, franc et meurtrier. Et la magie faisait cho son dsir. Derrire l'arme du tueur, il vit briller son regard bleu aux reflets d'acier. Alors que son cri n'tait pas encore mort dans sa gorge, le Sourcier prit pour cible ces deux yeux inhumains de froideur. L'homme tenait son pe la verticale, prt bloquer le coup. Tout ce qui n'tait pas son adversaire disparut de la vue de Richard. Sa colre - et la magie - se dchanrent comme elles ne l'avaient jamais fait. Rien au monde ne l'empcherait de prendre la vie de cet homme. Son sang tait lui ! Au-del de la raison, de tout autre dsir et mme de la vie, il n'tait plus que la mort incarne. Dans ce coup d'pe, il avait mis toute la haine qu'il

tait capable d'prouver. Alors que son cur battait si fort qu'il sentait l'onde de choc jusque dans les muscles tendus craquer de 394 son cou, Richard soutint le regard de son adversaire avec une excitation proche de l'extase, et, du coin de l'il, vit sa lame parcourir la distance qui la sparait encore de l'autre et la percuter dans un roulement de tonnerre. Toujours au ralenti, dans une gerbe d'tincelles et d'clats d'acier, il regarda l'pe adverse se briser net. La partie sectionne vola dans les airs et tourna sur elle-mme. Il compta le nombre de rvolutions - trois, en refltant chaque fois la lumire du soleil - qu'elle fit avant que sa propre lame, avec toute la puissance de sa rage et de la magie qui la soutenait, n'atteigne la tte de l'homme et ne percute les maillons de son capuchon de mailles. Le crne du tueur, sous l'impact, partit sur le ct. Puis l'pe de Vrit traversa les maillons comme du beurre, au niveau des yeux tant dtests. Dans une gerbe de minuscules clats mtalliques, elle continua son chemin travers la peau et l'os. Richard explosa d'allgresse quand une petite nappe de brouillard rouge jaillit pour se mler la brume matinale. Des mches de cheveux blonds, des clats d'os et des lambeaux de matire cervicale tourbillonnrent dans l'air tandis que la lame trononnait impitoyablement la calotte crnienne du tueur. Son corps, dsormais surmont d'un cou, d'une mchoire et d'une immonde bouillie rouge, s'croula comme si tous ses os avaient fondu et percuta le sol avec un bruit sourd. Du sang jaillit en longs filaments la trajectoire incur-

ve, puis retomba en pluie autour du Sourcier et sur lui. Ce geyser, quand quelques gouttes giclrent dans sa bouche toujours ouverte sur son cri de rage, donna au vainqueur la satisfaction de connatre le got du fluide vital du vaincu. Un flot plus noir et plus dense arrosa la poussire alors que les fragments d'acier de la cotte de mailles 395 et de l'pe brise s'crasaient enfin sur un rocher, derrire Richard. Les derniers fragments d'os et de tissu crbral retombrent sur le sol dans une averse de sang qui colora tout en rouge vif. Le messager de la mort se campa victorieusement au-dessus de l'objet de sa haine et de sa colre. Inond de sang, il s'abandonna une joie sauvage qu'il n'aurait jamais cru pouvoir connatre. Le souffle court force d'excitation, il pointa de nouveau son pe, l'afft d'une autre menace. Qui ne vint pas. Alors, le monde extrieur s'imposa de nouveau lui. Juste avant de tomber genoux, terrass par la douleur qui lui dchirait les entrailles, il aperut les yeux carquills de Kahlan. Puis l'pe de Vrit glissa de ses mains. Comme une lame lui fouaillant les chairs, la conscience de son acte balaya toutes ses sensations. Il avait tu ! Pire, il avait abattu un tre humain qu'il dsirait ardemment tuer. Et il s'en tait rjoui. Rien ni personne n'aurait pu le priver de ce meurtre ! L'image de sa lame fendant le crne de sa victime repassait en boucle dans son esprit. Impossible de l'arrter. A la torture, il se prit le ventre deux mains. De sa

bouche ouverte, aucun son ne sortait. Il tenta de perdre conscience pour ne plus sentir la douleur, mais cette misricorde lui fut refuse. Rien n'existait plus pour lui que la souffrance - comme un instant plus tt, quand la rage de tuer emplissait son esprit. Aveugl par la douleur, il sentit du feu liquide couler dans ses muscles, ses os et tous ses organes. Consum de l'intrieur, les poumons bloqus, il crut qu'il allait s'touffer. Enfin, il bascula sur le flanc, les genoux replis sur la poitrine, et poussa un cri de douleur, cho 396 fidle du hurlement de rage qui avait ponctu sa victoire. Sa force le fuyant par tous les pores de sa peau, malgr la stupeur due l'angoisse et la souffrance, il comprit qu'il ne conserverait pas longtemps sa raison - voire sa vie - si ce calvaire se prolongeait. La magie l'crasait comme un vulgaire insecte ! Un pareil niveau de douleur lui aurait paru inimaginable quelques heures plus tt. A prsent, il doutait que cela ne finisse jamais. Sentant que sa raison lui tait inexorablement arrache, il implora la mort de mettre un terme son supplice. De toute manire, si a continuait, elle serait l'unique issue possible. Dans le brouillard de ce qu'il prenait pour son agonie, une ide s'imposa lui : il connaissait cette douleur. C'tait la sur jumelle de sa colre ! Elle envahissait son corps de la mme manire que la rage communique par l'pe. Et leur source toutes les deux, dsormais familire, tait la magie. Ayant identifi le mal, il s'effora de le contrler, comme il avait appris matriser sa colre. Mais cette fois, il devait russir... ou prir. Il se convainquit que son acte, aussi horrible qu'il

fut, avait t ncessaire. Le tueur blond, ivre de sang lui-mme, avait sign son propre arrt de mort... Le Sourcier parvint chasser sa douleur comme il avait russi bannir sa colre. Infiniment soulag, il comprit qu'il avait gagn les deux batailles ! La souffrance le quitta aussi soudainement qu'elle l'avait frapp. tendu sur le dos, haletant, il reprit conscience du monde extrieur. Agenouille prs de lui, Kahlan lui passait un morceau de tissu humide sur le visage. Elle nettoyait le sang et des larmes ruisselaient sur ses joues elles-mmes constelles de taches rouges. Richard se redressa, s'agenouilla et lui prit le tissu 397 pour la nettoyer son tour, comme s'il pouvait ainsi effacer de son esprit l'acte qu'il venait de commettre. Mais elle ne le laissa pas faire, l'enlaant et le serrant dans ses bras avec une intensit dont il ne l'aurait pas crue capable. Alors qu'il lui rendait son treinte, Kahlan lui posa une main sur la nuque et attira sa tte contre la sienne. L'avoir retrouve tait si merveilleux ! Il ne voulait plus jamais tre spar d'elle. Richard, j'ai tellement honte... De quoi ? Que tu aies d tuer un homme pour moi. Ne t'en fais pas... tout va bien. Il la sentit secouer la tte contre sa joue. Je savais que la magie te ferait atrocement souffrir. Voil pourquoi je t'ai empch de combattre ces brutes, l'auberge. Zedd a pourtant dit que la colre me protgerait de la douleur. Kahlan, je n'y comprends rien. Je n'ai

jamais t aussi furieux de ma vie ! Kahlan s'carta de lui, les mains serres sur ses bras comme pour s'assurer qu'il tait bien rel. Zedd m'a demand de veiller sur toi si tu devais tuer un homme avec l'pe. D'aprs lui, il est vrai que la colre est un bouclier contre la souffrance, mais pas la premire fois... La magie met le Sourcier l'preuve en le torturant et il doit s'en sortir seul. Il ne te l'a pas rvl, parce que cela t'aurait rendu plus rticent te servir de l'arme. Le remde aurait alors risqu d'tre pire que le mal ! La magie, a-t-il dit, doit s'unir au Sourcier quand il recourt elle pour la premire fois, afin d'affermir sa volont de tuer. Elle peut faire d'horribles choses au Sourcier. La souffrance est un test, pour voir lequel des deux est le matre... Richard s'assit sur les talons, comme assomm de 398 stupfaction. Adie avait affirm que le sorcier lui dissimulait un secret - ce devait tre celui-l. Le pauvre Zedd avait d tre terriblement inquiet pour lui... Alors, Richard comprit vraiment ce qu'tait un Sourcier. Personne, part celui qui dtenait le titre, ne pouvait le savoir de cette manire-l. Le messager de la mort ! Il saisissait, maintenant. Le fonctionnement de la magie : comment il l'utilisait et comment elle se servait de lui ! Dsormais, ils seraient unis. Pour le meilleur ou pour le pire, Richard Cypher ne serait plus jamais le mme homme. Ses plus noirs dsirs ayant t exaucs, il ne pourrait plus revenir en arrire. Richard leva la main et, avec son morceau de tissu, nettoya le visage de Kahlan. Zedd a fait ce qu'il fallait, et tu as eu raison de ne pas m'en parler. (Il caressa la joue de son amie.)

J'ai eu si peur que tu sois morte... Moi, j'ai cru que tu l'tais. Je te tenais la main, et soudain, tu as disparu. (Les yeux de Kahlan s'emplirent de nouveau de larmes.) Je t'ai cherch en vain. Persuade que tu tais perdu dans le royaume des morts, je n'avais plus qu'une ide : rejoindre Zedd et attendre qu'il se rveille. Je t'ai crue perdue aussi... J'ai failli continuer seul, mais il semble que retourner sur mes pas pour toi est mon destin ! Elle sourit pour la premire fois depuis qu'il l'avait retrouve et l'enlaa de nouveau. Mais elle s'carta trs vite. Richard, il faut partir. Les btes rdent toujours et le cadavre les attirera. Il vaut mieux ne plus tre l leur arrive. Richard ramassa son pe, se leva et prit Kahlan par la main pour l'aider se redresser. La colre de la magie explosa - un avertissement adress son matre. 399 Comme la dernire fois, quand Kahlan lui avait touch la main alors qu'il tenait l'arme. Mais c'tait plus fort et il eut du mal contrler cette rage-l. Kahlan ne s'tait aperue de rien. De son bras libre, elle l'attira vers lui et l'treignit brivement. Je n'arrive pas croire que tu es vivant ! J'tais si sre de t'avoir perdu... Comment as-tu russi te dbarrasser des ombres ? Je n'en sais rien. Elles nous suivaient, mais quand nous avons t spars, et que j'ai rebrouss chemin, je n'en ai plus vu. Et toi ?

J'en ai crois deux. Et mon pre m'est de nouveau apparu pour m'attirer dans la frontire. Pourquoi toi et pas nous deux ? Cette nuit, c'tait moi que les ombres traquaient, pas toi, parce que ton pendentif te protgeait. La dernire fois, avec Chase et Zedd, elles ont attaqu tout le monde sauf toi. Qu'y a-t-il de diffrent ? Je n'en ai aucune ide... Mais il faut finir le voyage. Nous sommes trop fatigus pour passer une autre nuit combattre les ombres et les piges--loup. On devra tre dans les Contres du Milieu avant ce soir. Et cette fois, je promets de ne pas te lcher la main. Compte sur moi pour ne pas lcher la tienne ! Prte repasser par le Chas de l'Aiguille ? Kahlan acquiesa. Ils partirent au pas de course, mais un rythme raisonnable que la jeune femme n'aurait aucun mal soutenir. Bien que plusieurs soient campes au milieu du chemin, aucune ombre ne les suivit. Comme un peu plus tt, Richard les passa au fil de son pe sans se demander ce qu'elles voulaient. Leurs cris d'agonie firent frissonner Kahlan, qui serra plus fort la main de son compagnon. 400 Richard la guida hors du Chas de l'Aiguille. Ils traversrent ensuite l'boulis et atteignirent le chemin forestier. A partir de l, ils recommencrent marcher normalement, histoire de reprendre leur souffle. La joie d'avoir retrouv Kahlan fit presque oublier Richard les difficults qui les attendaient. En chemin, ils mangrent du pain et des fruits. Bien que son estomac le torturt, le Sourcier refusa de s'arrter pour faire un repas un peu plus consistant.

Il s'tonnait toujours de la raction de la magie, quand son amie lui avait pris la main. Sentait-elle quelque chose en Kahlan, ou dans l'esprit de son nouveau matre ? tait-ce seulement parce qu'il avait peur du secret de la jeune femme ? Ou la magie dtectaitelle autre chose ? Ah, si Zedd avait t l, pour qu'il puisse lui poser la question ! Mais le sorcier tait prsent, la premire fois, et il ne lui avait rien demand. Avait-il si peur de la rponse ? Aprs un chiche repas, vers la fin de l'aprs-midi, ils entendirent des hurlements dans les bois. Kahlan affirmant que c'taient ceux des btes, ils dcidrent de recommencer courir, afin de sortir du passage au plus vite. Pour Richard, au-del de l'puisement cette dernire ligne droite - assez longue - eut des allures de cauchemar veill et il s'aperut peine qu'il avait recommenc pleuvoir. Un peu avant la nuit, ils arrivrent au bord d'une crte. Le chemin continuait serpenter le long de la pente. De cette position, entre les arbres, comme s'ils sortaient d'une grotte, ils regardrent un moment la pluie tomber sur une plaine verdoyante. Je connais cet endroit, souffla Kahlan, tendue. Il a un nom ? Le Pays Sauvage. Nous sommes dans les Contres du Milieu. Et me voil de retour chez moi ! 401 Je ne vois rien de sauvage dans ce panorama... Le nom ne se rfre pas au paysage, mais ceux qui y vivent. Quand ils furent au pied de la crte, Richard dnicha un refuge relatif, sous une saillie rocheuse. Pour les

protger de la pluie, il coupa des branches de pin et les disposa autour d'eux afin qu'ils passent une nuit quasiment au sec. Quand Kahlan se fut glisse dans cette niche, il la suivit, tira des branches derrire lui et s'assit prs de son amie, aussi tremp et fatigu qu'elle. La jeune femme retira son manteau et l'essora tant bien que mal. Je n'ai jamais vu un ciel aussi couvert et une pluie si insistante. A quoi ressemble donc le soleil ? Je commence en avoir assez ! Pas moi, dit Richard. (Sa compagne l'interrogeant du regard, il prcisa :) Tu te souviens du nuageserpent, l'espion de Rahl ? Zedd a invoqu une Toile de Sorcier pour que d'autres nuages l'absorbent. Tant que le ciel sera couvert, nous ne verrons pas le nuageserpent... et Rahl non plus. A mes yeux, a vaut bien un dluge ! Je ne dirai plus rien contre les nuages, c'est jur ! La prochaine fois, tu pourras demander un peu moins d'eau Zedd ? (Richard sourit et hocha la tte.) Tu as faim? Non, j'ai seulement envie de dormir. Nous sommes en scurit, ici ? Oui. Personne ne vit aussi prs de la frontire. Adie a assur que nous sommes protgs des btes. Donc, les chiens cur ne nous ennuieront pas. Le martlement rgulier de la pluie berait Richard, qui ferma les yeux. Morts de froid, les deux jeunes gens s'envelopprent dans leurs couvertures. Dans la pnombre, Richard distinguait peine le 402 visage de Kahlan, adosse prs de lui la paroi rocheuse. supposer qu'il trouve du bois sec, l'abri

tait trop petit pour y faire du feu... Richard glissa une main dans sa poche, tent de sortir la pierre de nuit. Mais il dcida que ce ne serait pas prudent. Bienvenue dans les Contres du Milieu ! dit Kahlan. Tu as tenu ta promesse de nous y conduire. A prsent, le plus dur commence. Qu'allons-nous faire ? Malgr la migraine qui battait ses tempes, Richard se pencha vers son amie. Nous devons trouver quelqu'un qui nous dira o est la dernire bote. Ou, au moins, o la chercher. Impossible de sillonner le pays au hasard ! Il faut qu'une personne dote de pouvoirs magiques nous mette sur la bonne voie. Tu as quelqu'un comme a dans tes connaissances ? Nous sommes trs loin des gens qui pourraient vouloir nous aider... A l'vidence, Kahlan ludait la question. Je n'ai pas parl de vouloir nous aider, rugit Richard, furieux, juste de le pouvoir ! Conduis-moi quelqu'un qui corresponde cette dfinition, et je me chargerai du reste ! Honteux de son clat, Richard touffa aussitt sa colre. Dsol, Kahlan... Mais j'ai eu une journe de chien ! En plus de tuer un homme, j'ai encore d passer mon pre au fil de l'pe. Le pire fut de te croire perdue dans le royaume des morts. Je veux arrter Rahl, pour en finir avec ce cauchemar. Il se tourna vers son amie et eut droit son sourire spcial Richard Cypher . tre un Sourcier n'est pas facile, dit Kahlan aprs l'avoir longuement regard dans les yeux. 403

Pas facile, non... Le Peuple d'Adobe... Richard, ces gens pourront peut-tre nous dire o chercher, mais rien ne garantit qu'ils accepteront de collaborer. Le Pays Sauvage est une rgion trs recule des Contres. Le Peuple d'Adobe n'a pas l'habitude des trangers. De plus, il a des coutumes bizarres et se moque des problmes d'autrui. Il veut seulement qu'on lui fiche la paix. S'il triomphe, Darken Rahl ne le laissera pas tranquille. Richard, ces gens peuvent tre dangereux ! Tu as dj eu affaire eux ? Deux ou trois fois, oui... Ils ne parlent pas notre langue, mais je matrise la leur. Et ils te font confiance ? Kahlan dtourna le regard. Je crois... Mais ils ont aussi peur de moi. Avec eux, a peut tre plus fort que la confiance. Richard dut se mordre les lvres pour ne pas poser la question vidente : pourquoi ces gens avaient-ils peur d'elle ? Ils vivent loin d'ici ? Je ne sais pas exactement o nous sommes dans le Pays Sauvage. Il faudra me reprer mieux demain. Mais au maximum, nous en aurons pour une semaine de marche en direction du nord-est. C'est acceptable... Demain, en route pour le nord-est ! Quand nous rencontrerons le Peuple d'Adobe, tu devras m'obir au doigt et l'il. Et il faudra convaincre ces hommes de nous aider. pe ou non, tu ne parviendras pas les y contraindre. (Kahlan sortit une main de sous sa couverture et la posa sur le bras

de son ami.) Richard, merci d'tre all vers moi. Et pardon pour ce que a t'a cot... 404 Je n'avais pas le choix ! Sans mon guide, qu'aurais-je fait dans les Contres du Milieu ? J'essayerai de me montrer la hauteur de tes attentes, promit Kahlan en souriant. Richard lui serra gentiment la main, puis ils s'allongrent. Le sommeil le terrassa au moment o il remerciait les esprits du bien d'avoir protg son amie. Chapitre 22 Zedd ouvrit les yeux et remarqua aussitt qu'une dlicieuse odeur de soupe aux pices flottait dans l'air. Sans bouger la tte, il regarda prudemment autour de lui. Chase gisait ses cts, tous les murs portaient des ossements en guise de dcoration et le fragment de ciel qu'il voyait travers une fentre tait noir. Regardant sa poitrine, il dcouvrit qu'elle aussi tait couverte d'os. Toujours sans remuer, il les fit lviter puis flotter loin de lui et se poser en douceur sur le sol. Ensuite, silencieux comme une ombre, le vieux sorcier se leva. Il y avait des os d'animaux dans toute la maison ! Zedd se retourna et sursauta quand il se retrouva face une femme qui venait galement de pivoter sur elle-mme. Terroriss, ils crirent tous les deux en levant au ciel leurs bras dcharns. Qui tes-vous ? demanda Zedd, son regard riv dans les yeux blancs de la femme. Je suis Adie, rpondit-elle d'une voix rauque.

Vous m'avez fichu une de ces trouilles ! Normalement, vous n'auriez pas d vous rveiller si vite. Combien de repas ai-je manqu ? demanda le sorcier en lissant sa robe. Le front pliss, Adie l'tudia de pied en cap. 406 Beaucoup trop, voir les os qui pointent sous votre peau ! Souriant, Zedd tudia son tour la dame des ossements. Vous tes trs agrable regarder, dit-il. (Il s'inclina, fit un baisemain Adie, se redressa, le torse bomb, et leva un index squelettique.) Zeddicus Zu'l Zorander, pour vous servir, noble dame ! (Il baissa les yeux.) Qu'est-il arriv votre jambe ? Rien. Elle est parfaite. Pas celle-l, l'autre ! insista Zedd. Adie regarda son moignon de pied. Ah, oui... Elle ne va pas jusqu'au sol, c'est tout. Mais pourquoi me faites-vous ces yeux-l ? Eh bien, j'espre que la leon - dont j'ignore tout - vous profitera, car il ne vous reste plus qu'un pied. Quant mes yeux, aprs avoir t affams, ils ont droit un vritable festin ! Sorcier, voulez-vous un bol de soupe ? demanda Adie avec un petit sourire. Je me demandais quand vous poseriez cette question, magicienne ! Il la suivit jusqu'au chaudron qui pendait dans la chemine. Quand elle eut servi deux bols de soupe, il les porta jusqu' la table et s'assit. Aprs avoir pos sa bquille contre un mur, Adie prit place en face de son invit, coupa deux grosses tranches de pain et les

poussa vers lui. Zedd attaqua frocement sa soupe. Mais il s'immobilisa aprs avoir englouti sa premire cuillere et leva les yeux. C'est Richard qui a cuisin a, dit-il, la deuxime cuillere immobile mi-chemin entre le bol et ses lvres. Adie se coupa du pain et le trempa dans sa soupe. 407 Exact. Vous avez de la chance, la mienne est moins bonne. Zedd reposa sa cuiller. Et o est notre matre queux ? Adie goba le morceau de pain et le mcha soigneusement avant de rpondre : La Mre Inquisitrice et lui ont emprunt le passage qui conduit aux Contres du Milieu. Votre ami la connat seulement sous le nom de Kahlan. Il ignore sa vritable identit... Elle lui raconta comment les deux jeunes gens avaient dboul chez elle, rclamant de l'aide pour leurs amis inconscients. Zedd se rgala de pain et de fromage sans perdre une miette du rcit d'Adie. Quand elle prcisa l'avoir maintenu en vie avec du gruau, il ne put s'empcher de faire la grimace. Le Sourcier m'a charg d'un message pour vous : il ne pouvait pas attendre votre rveil, mais il sait que vous comprendrez. Il m'a aussi charge de dire Chase de retourner Hartland et de prparer des dfenses contre l'arme de Rahl. Richard tait ennuy de ne pas connatre votre plan, mais l'urgence l'a forc partir.

C'est aussi bien... souffla Zedd. Il n'y avait pas de place pour lui dans mon plan... Sur ces mots, le vieil homme s'attaqua srieusement au dner. Une fois son premier bol fini, il alla s'en servir un deuxime. Il proposa de remplir aussi celui d'Adie, mais elle n'avait pas fini le sien, plus occupe dvisager son invit qu' manger. Quand Zedd se rassit, elle poussa vers lui d'autres tranches de pain et de fromage. Richard vous cache quelque chose, dit-elle abruptement. S'il n'y avait pas cette histoire, avec 408 Rahl, je n'en aurais pas parl. Mais l, il me semble que vous devez le savoir. A la lumire de la lampe huile, le visage encadr de cheveux blancs de Zedd ne semblait plus si maci, et il en manait une grande force. Il reprit sa cuiller, regarda pensivement la soupe, puis releva les yeux vers Adie. Comme vous le savez, nous avons tous des secrets, et les sorciers encore plus que les autres. Si nous connaissions tout sur nos contemporains, le monde deviendrait invivable... Et il n'y aurait plus aucun plaisir rvler nos penses intimes autrui. Les cachotteries d'une personne en qui j'ai confiance ne m'inquitent pas. Et Richard n'a rien redouter des miennes. C'est a, l'amiti... Pour son salut, dit Adie, esprons que vous n'avez pas accord tort votre confiance. Je dtesterais veiller la colre d'un sorcier. Pour un membre de ma confrrie, je suis du genre inoffensif. Un mensonge, souffla Adie.

Zedd se racla la gorge et changea promptement de sujet. Je vous remercie de vous tre occupe de moi, noble dame, dit-il. a, c'est la vrit ! Et d'avoir aid mes jeunes amis, ainsi que le garde-frontire. Je vous suis redevable... Un jour, peut-tre pourrez-vous me rendre la pareille... Zedd remonta les manches de sa robe et continua manger sa soupe - moins voracement qu'avant, toutefois. La magicienne et lui ne se quittrent pas du regard. Le feu crpitait dans la chemine ; dehors, des insectes nocturnes bourdonnaient. Chase continuait dormir. 409 Depuis quand sont-ils partis ? demanda Zedd. Voil une semaine qu'ils vous ont laisss ma garde, Chase et vous... Zedd finit son repas et poussa le bol loin de lui. Les mains croises sur la table, il regarda ses deux pouces se percuter en rythme. Sur sa crinire blanche, les reflets de la lampe dansaient une trange farandole. Richard a-t-il dit comment j'tais cens le retrouver ? Adie ne rpondit pas tout de suite. Le sorcier attendit, continuant son mange avec ses pouces. Je lui ai donn une pierre de nuit, dit enfin la dame des ossements. Zedd se leva d'un bond. Quoi ? Vous auriez voulu que je l'envoie dans le passage sans rien pour s'clairer ?

Le vieil homme posa ses poings sur la table et s'appuya dessus pour se pencher vers Adie. L'avez-vous prvenu ? Bien sr... Comment ? Avec une de vos nigmes la noix ? Adie prit deux pommes et en lana une Zedd, qu'il immobilisa dans les airs - un sort lmentaire pour lui. Le fruit en suspension tournait lentement sur lui-mme. Asseyez-vous, sorcier, dit Adie, et assez de frime ! (Pendant que Zedd obissait, la dame des ossements mordit belles dents dans sa pomme.) Je n'ai pas voulu l'effrayer davantage. Je l'ai averti avec une nigme qu'il comprendra plus tard, quand il aura travers le passage. Les doigts malingres de Zedd se refermrent sur la pomme flottante. Fichtre et foutre, Adie, vous ne comprenez pas ! Richard a toujours dtest les nigmes. Il les tient pour 410 un affront l'honntet. Par principe, il ne les rsout pas, il les ignore ! La pomme mit un trange grincement quand il la mordit. Le Sourcier est l pour dbrouiller les nigmes, rappela Adie. C'est son travail ! Les nigmes de la vie, pas les charades, dit Zedd. Il y a une grande diffrence. Zedd, j'ai essay d'aider ce gamin. Je veux qu'il russisse ! Jadis, j'ai perdu mon pied dans le passage. A ma place, il n'aurait pas survcu. Si le Sourcier succombe, nous serons tous perdus. Croyez-moi, je ne lui veux aucun mal. Je sais, Adie... Je n'ai jamais dit que vous vou-

liez lui nuire. (Il prit la main de la dame des ossements.) Tout ira bien, vous verrez... J'ai t idiote, gmit Adie. Richard m'a dit qu'il dtestait les nigmes, mais je n'y ai pas prt attention. Zedd, vous devriez tenter de le reprer par l'intermdiaire de la pierre de nuit. Ainsi, nous saurons s'il a russi. Le sorcier ferma les yeux, posa le menton sur sa poitrine et prit trois grandes inspirations. Puis il cessa de respirer un long moment. Autour d'eux rsonna l'cho d'un vent qui balayait une plaine dserte. Un son sinistre et obsdant. Quand le phnomne cessa, la poitrine du sorcier recommena se soulever. Il releva la tte et rouvrit les yeux. Richard a travers le passage, dit-il. Il est dans les Contres du Milieu. Je vous donnerai un os, fit Adie, visiblement soulage, pour que vous puissiez le rejoindre sans courir de risque. Partez-vous sur-le-champ sa recherche ? Zedd contempla la table, histoire de ne pas croiser le regard de la dame des ossements. 411 Non, rpondit-il. Il devra se dbrouiller seul. Aprs tout, c'est lui le Sourcier. Si nous voulons arrter Rahl, une mission capitale m'attend... ailleurs. Esprons que Richard saura viter les ennuis jusque-l... Encore des secrets ? demanda Adie. Oui. Il faut que j'y aille... Adie tendit une main et caressa la joue parchemine du vieil homme. Il fait nuit, dehors... C'est vrai... Pourquoi ne restez-vous pas jusqu'au matin ?

Vous voulez que je dorme ici ? Je me sens parfois si seule... Eh bien, fit Zedd, rayonnant, partir l'aube semble en effet plus raisonnable. (Il frona soudain les sourcils.) Ce n'est pas une de vos nigmes ? Adie secoua la tte. J'ai mon rocher-nuage avec moi... Si je vous invitais ? La dame des ossements eut un sourire timide. J'adorerais a... Zedd s'assit, prit la pomme dlaisse par sa nouvelle amie et la mordit belles dents. Nue ? demanda-t-il, plein d'espoir. Le vent et la pluie faisaient onduler les herbes hautes de la plaine o se dressaient de rares arbres - surtout des bouleaux et des aulnes. Kahlan tudia la vgtation et conclut qu'ils approchaient du territoire du Peuple d'Adobe. Derrire elle, Richard marchait en silence sans la quitter des yeux, protecteur comme son habitude. Elle n'tait pas ravie de le conduire chez le Peuple d'Adobe, mais il avait raison : ils devaient savoir o 412 chercher la bote, et personne d'autre, dans les environs, ne pouvait les mettre sur la bonne voie. L'automne avanait et le temps pressait. Mais si le Peuple refusait de les aider, ils auraient perdu de prcieuses journes... Il y avait pire. Si elle doutait que ces gens osent tuer une Inquisitrice, mme sans un sorcier pour la protger, elle ignorait s'ils auraient autant de scrupules face un Sourcier.

Kahlan n'avait jamais voyag dans les Contres du Milieu sans sorcier ses cts. Aucune Inquisitrice ne s'y serait risque, car c'tait trop dangereux. Bien sr, Richard tait un meilleur protecteur que Giller, le dernier homme de l'Art qu'on lui avait affect. Hlas, il y avait un problme. C'tait elle qui devait le dfendre, pas l'inverse ! Elle ne pouvait pas l'autoriser risquer sa vie pour elle. Dans le combat contre Rahl, il tait beaucoup plus important qu'elle... Kahlan avait jur de dfendre le Sourcier - Richard ! - au pril de son existence. Jamais elle n'avait t plus sincre. S'il fallait un jour choisir, c'tait elle qui devrait mourir... De chaque ct du chemin, devant eux, se dressaient deux poteaux couverts de peau sche zbre de traits de peinture rouge. Richard s'arrta et regarda les crnes poss sur ces totems. Un avertissement ? demanda-t-il en tapotant celui de gauche. Non. Ce sont les crnes d'anctres trs honors. Ils surveillent le pays du Peuple d'Adobe. Il faut tre trs respect pour recevoir ce traitement aprs sa mort Voil qui ne semble pas menaant... Ces gens seront peut-tre contents de nous voir, tout compte fait ! Pour tre respect ce point, prcisa Kahlan, tuer des trangers est un trs bon moyen. (Elle regarda 413 attentivement les crnes.) Mais a n'est pas une menace, plutt un code d'honneur spcifique du Peuple d'Adobe... Richard retira vivement sa main du poteau. Voyons s'ils veulent nous aider, dit-il. Comme a, ils pourront continuer vnrer leurs anctres et

chasser les trangers. N'oublie pas qu'ils refuseront peut-tre de s'en mler. Si c'est leur dcision, tu devras la respecter. Ils font partie des innocents que je veux sauver. Je t'interdirai de leur nuire. Kahlan, je n'en ai ni l'envie ni l'intention. Mais ne t'inquite pas, ils coopreront. C'est dans leur intrt. Ils ne verront peut-tre pas les choses comme a, insista Kahlan. (La pluie avait cess, remplace par un brouillard glacial. La jeune femme releva sa capuche.) Richard, jure que tu ne leur nuiras pas ! Le Sourcier releva aussi sa capuche, plaqua les mains sur ses hanches et eut un demi-sourire. Maintenant, je sais ce qu'on prouve... Quand ? demanda Kahlan, mfiante. J'avais la fivre cause de la liane-serpent et je t'ai demand de ne pas t'en prendre Zedd. A prsent, je sais ce que tu as ressenti quand tu n'as pas pu le promettre. Kahlan sonda les yeux gris de Richard et pensa qu'arrter Rahl comptait plus que tout au monde. Elle songea aussi toutes les victimes innocentes qu'il avait dj sur la conscience... Et moi, dit-elle, je sais enfin ce que tu as prouv quand j'ai refus de promettre. T'es-tu aussi senti idiot d'avoir demand ? Quand j'ai mesur les enjeux, oui. Et surtout en comprenant que tu n'tais pas le genre de personne qui 414 maltraite les autres gratuitement. Alors, je me suis trouv stupide d'avoir dout de toi. Kahlan se reprochait aussi de ne pas avoir fait

confiance son compagnon. Mais elle savait qu'il se fiait beaucoup trop elle. Dsole... Je devrais te connatre mieux que a. Pour les convaincre de nous aider, tu as une ide ? Kahlan avait rendu plusieurs visites au Peuple d'Adobe - jamais sur invitation. Ces hommes n'auraient aucun prix demand l'intervention d'une Inquisitrice. Mais la jeune femme et ses collgues tenaient rencontrer rgulirement tous les peuples des Contres. Avec elle, les Hommes d'Adobe s'taient montrs polis et pas du tout effrays. Mais ils lui avaient fait comprendre qu'ils entendaient s'occuper seuls de leurs affaires et n'accepteraient aucune intervention extrieure. Sur eux, des menaces n'auraient pas d'effet. Le Peuple d'Adobe convoque de temps en temps le conseil des devins. Je n'ai jamais pu y assister. Parce que je suis une trangre, peut-tre. Ou cause de mon sexe. Ce groupe, comme son nom l'indique, devine les solutions aux problmes qui frappent le village. Mais le conseil ne se runira pas sous la menace. Tu devras tre trs convaincant, Richard. Avec ton aide, je russirai. Il le faut ! Kahlan recommena marcher. Une interminable procession de nuages noirs torturs survolait la plaine. Au-del, le ciel tait plus dgag. Ce voile sombre omniprsent pesait comme une chape de plomb sur le paysage monotone - et sur les paules des voyageurs. Ils arrivrent devant une rivire gonfle par la pluie dont les eaux boueuses venaient se fracasser en rugissant contre les deux troncs d'arbres qui faisaient office de pont. En traversant, Kahlan sentit la puissance des 415

flots qui faisait vibrer les troncs sous ses bottes. Elle avana prudemment, car le bois mouill tait glissant et l'absence de main courante - une simple corde aurait fait l'affaire - ne lui facilitait pas la tche. Quand Richard lui tendit la main pour l'aider, elle s'empressa de profiter de cette occasion de sentir sa paume contre la sienne. Ensuite, elle accueillit chaque cours d'eau traverser comme une petite fte, et guetta le suivant avec impatience. Mais aussi douloureux que ce fut, elle ne pouvait pas encourager les sentiments que Richard prouvait pour elle. tre une femme comme les autres aurait t si merveilleux ! Hlas, ce n'tait pas le cas. Kahlan restait une Inquisitrice. Pourtant, de temps en temps, elle pouvait l'oublier... et faire semblant. Elle aurait prfr que Richard marche prs d'elle. Mais il restait derrire pour la protger et sonder inlassablement les environs. En terrain inconnu, il ne tenait rien pour acquis et se mfiait de tout. En Terre d'Ouest, Kahlan avait ragi comme lui. Raison de plus pour le comprendre ! Richard risquait sa vie pour combattre Rahl. Confront des prils mystrieux, il avait raison de se mfier. Dans les Contres, les gens prudents ne survivaient dj pas trs longtemps. Les tmraires, eux, tombaient comme des mouches. Aprs qu'ils eurent travers un nouveau ruisseau, alors qu'ils s'engageaient dans les herbes hautes, huit hommes leur barrrent la route. Kahlan et Richard s'arrtrent net. Le corps presque entirement couvert de fourrures, les huit costauds portaient sur le visage et sur les autres parties dnudes de la peau une espce de boue gluante que la pluie ne parvenait pas laver. Cette trange

matire couvrait aussi leurs cheveux, ainsi plaqus sur 416 leurs crnes. Avec les broussailles fixes leurs vtements - et glisses sur toute la circonfrence de leur serre-tte - ils devenaient invisibles ds qu'ils s'accroupissaient. L'air sinistre, ils regardrent les deux intrus sans dire un mot. Kahlan reconnut plusieurs membres de ce groupe de chasseurs... Le plus g, Savidlin, un gaillard noueux et puissant, approcha de Kahlan. Ses compagnons attendirent, leurs lances et leurs arcs au repos, mais prts servir si ncessaire. Sans se retourner, la jeune femme souffla son compagnon de rester calme et de lui obir aveuglment. Que la force accompagne l'Inquisitrice Kahlan, dit l'homme en s'arrtant devant elle. Qu'elle accompagne aussi Savidlin et son peuple, rpondit Kahlan dans le langage du Peuple d'Adobe. Savidlin la gifla de toutes ses forces. Sans se dmonter, elle riposta par une claque aussi magistrale. La note mtallique de L'pe de Vrit retentit aussitt. Kahlan fit volte-face la vitesse de l'clair. Richard, non ! cria-t-elle. (Elle saisit les poignets du Sourcier pour le forcer baisser son arme.) Je t'ai dit de ne pas t'nerver et de m'obir ! Richard cessa de fixer Savidlin et chercha le regard de Kahlan. Dans ses yeux, elle vit une colre primale : celle de la magie prte tuer. Il serra si fort les dents que les muscles de ses mchoires saillirent. Et s'ils te coupent la gorge, devrai-je leur tendre la mienne ?

C'est leur faon de se saluer. Une manire de montrer qu'on respecte la force de quelqu'un... Richard ne sembla pas tout fait convaincu. Excuse-moi de ne pas t'avoir averti. Richard, rengaine ton pe ! 417 Avec un grognement haineux, le Sourcier obit. Soulage, Kahlan se retourna vers Savidlin - et sentit son compagnon se placer aussitt ses cts. Les huit hommes avaient regard la scne sans broncher. Si les mots leur taient inconnus, nul doute qu'ils avaient compris ce qui se passait. Qui est l'homme au sang chaud ? demanda Savidlin dans son dialecte. Il s'appelle Richard. C'est le Sourcier de Vrit. Des murmures coururent dans les rangs des chasseurs. La force accompagne Richard le Sourcier ! Quand Kahlan eut traduit ses paroles, Savidlin se campa devant Richard et lui flanqua un formidable coup de poing. La riposte du Sourcier envoya le chasseur voler dans les airs. Il atterrit sur le dos et ne bougea plus. Les lances et les arcs se levrent. Richard foudroya les chasseurs du regard pour les dissuader d'aller plus loin. Savidlin se redressa sur une main et se massa le menton de l'autre. Personne n'a jamais montr autant de respect pour ma force ! Voil un vrai sage ! dit-il en souriant. Ses compagnons clatrent de rire. Kahlan mit une main devant sa bouche pour dissimuler son hilarit. La tension se dissipa.

Qu'a-t-il dit ? demanda Richard. Que tu le respectes beaucoup et que tu es un vrai sage. Je crois que tu viens de te faire un ami ! Savidlin tendit une main Richard pour qu'il l'aide se relever. Non sans mfiance, le Sourcier se plia ce petit jeu. Une fois debout, Savidlin lui flanqua une claque dans le dos et lui passa un bras autour des paules. 418 Je suis ravi que tu admires ma force, mais j'espre que tu ne la respecteras jamais davantage ! (Les chasseurs s'esclaffrent de plus belle.) Dsormais, pour le Peuple d'Adobe, tu seras Richard Au Sang Chaud ! Kahlan essaya de traduire sans s'touffer de rire. Ses hommes continuant ricaner, Savidlin se tourna vers eux. Vous aimeriez peut-tre saluer mon nouvel ami, et savoir quel point il respecte votre force ? Tous tendirent les bras et secourent vigoureusement la tte. Non, dit l'un d'eux, il t'a montr assez de respect pour nous satisfaire tous ! Savidlin se tourna vers Kahlan. Comme toujours, l'Inquisitrice Kahlan est la bienvenue parmi nous, (Il dsigna Richard d'un signe de tte.) C'est ton compagnon ? Non ! s'cria Kahlan. Alors, fit Savidlin, soudain tendu, es-tu venue pour en choisir un parmi nos hommes ? Non, rpta Kahlan. Savidlin ne cacha pas son soulagement.

Tu voyages avec des gens dangereux, Inquisitrice... Pas pour moi, Savidlin. Seulement pour ceux qui voudraient me faire du mal... Savidlin sourit puis inspecta Kahlan des pieds la tte. Tu portes des habits tranges... Ce ne sont pas les mmes que la dernire fois... Dessous, je ne suis pas diffrente, dit Kahlan en approchant un peu du chasseur pour souligner son propos. C'est tout ce que tu as besoin de savoir ! Savidlin recula d'un pas et plissa les yeux. 419 Et que viens-tu faire chez nous ? Vous apporter de l'aide et vous en demander. Un homme prtend imposer son joug au Peuple d'Adobe. Le Sourcier et moi voulons qu'il continue tre libre. Nous avons besoin de la sagesse et de la force de ton peuple pour mieux combattre. Le Petit Pre Rahl ! lana triomphalement Savidlin. Tu le connais ? Un homme est venu chez nous. Il disait tre un missionnaire et il voulait nous clairer sur la saintet du Petit Pre Rahl Nous l'avons cout pendant trois jours... avant d'tre fatigus de l'entendre. Kahlan se raidit et regarda les autres chasseurs, rjouis par l'vocation du missionnaire. Que lui est-il arriv aprs ces trois jours ? demanda-t-elle Savidlin. C'tait un homme bon. Trs bon, mme... Que raconte-t-il ? souffla Richard l'oreille de Kahlan. Ils veulent savoir pourquoi nous sommes l. Et

ils ont entendu parler de Darken Rahl... Dis-leur que je veux une runion du conseil des devins ! J'allais y venir... Adie ne se trompait pas : tu n'es pas du genre patient ! Non, elle avait tort, assura Richard. Je suis trs patient, mais pas franchement tolrant. Il y a une diffrence... Alors, je t'en prie, fit Kahlan tout en souriant Savidlin, ravale ton intolrance pour le moment, et ne montre plus ton respect personne ! Je sais ce que je fais, et a se passe trs bien. Alors, ne me mets pas de btons dans les roues ! Le Sourcier capitula, mais il croisa les bras pour tmoigner de sa frustration. 420 Quand Kahlan se retourna vers le chef des chasseurs, il la dvisagea intensment et posa une question qui la prit au dpourvu. Richard Au Sang Chaud nous a-t-il apport la pluie ? Eh bien, on peut prsenter les choses comme a... (Ne sachant que dire, Kahlan opta pour la vrit.) Les nuages le suivent. Savidlin hocha la tte sans la quitter des yeux. Mal l'aise sous ce regard, la jeune femme rorienta la conversation sur l'objet de leur visite. Savidlin, c 'est sur mon conseil que le Sourcier vient chez vous. Il n'est pas l pour nuire ton peuple ou se mler de ses affaires. Tu me connais. J'ai sjourn ici, et j'ai toujours fait montre d'un grand respect pour le Peuple d'Adobe. part pour une raison imprieuse, je n'aurais pas amen un tranger ici.

Mon ami, le temps nous manque... Comme je l'ai dj dit, dclara Savidlin aprs une courte rflexion, tu es la bienvenue chez nous. Et Richard Au Sang Chaud aussi ! Les autres hommes approuvrent cette dcision, car ils semblaient apprcier Richard. Ils rassemblrent leurs affaires, puis rcuprrent dans les hautes herbes les deux daims et le sanglier qu'ils avaient abattus et attachs des gros btons pour les transporter. Sur le chemin du village, les chasseurs, masss autour de Richard, le touchrent prudemment et le bombardrent de questions qu'il ne comprit pas. Savidlin lui tapa plusieurs fois sur les paules, press de montrer son puissant ami aux villageois. Ignore de tous, Kahlan marcha prs du Sourcier, ravie de son immdiate popularit. Mme si elle comprenait la raction des hommes - ne pas aimer 421 Richard tait difficile - elle sentait pourtant qu'il y avait cet enthousiasme une raison dont elle ne savait rien et qui l'inquitait un peu. Je t'avais dit que je russirais ! triompha le jeune homme, entour de ses nouveaux amis. Mais je n'aurais pas cru qu'il suffirait d'en tendre un pour le compte ! Chapitre 23 Des poules et des coqs s'gaillrent pour laisser passer la petite colonne qui escortait Kahlan et Richard dans le village du Peuple d'Adobe. Install sur une des petites buttes qui tenaient lieu de collines dans le Pays

Sauvage, le hameau tait compos de btiments aux paisses cloisons en brique d'adobe couverte d'une couche d'argile ocre. Les toits de chaume fuyaient ds qu'ils schaient et devaient tre constamment remplacs pour empcher la pluie de passer. Richard remarqua qu'il y avait de solides portes en bois et des fentres sans vitres. En guise d'isolation, certaines taient protges par des rideaux grossiers. Disposes en cercle autour d'une place centrale, les habitations occupaient la partie sud du terrain et elles semblaient juste assez grandes pour abriter une seule famille. troitement serres les unes contre les autres, la plupart avaient un mur mitoyen. De-ci, de-l, des passages troits serpentaient entre ces rsidences. Les btiments communs taient groups au nord de la zone. Les structures qui se dressaient intervalles irrguliers l'est et l'ouest sparaient ces deux blocs principaux, Richard vit de simples carrs de bois surlevs dlimits par quatre poteaux et munis de toits de chaume - probablement les endroits o on dnait, travaillait le 423 fer et l'argile et faisait la cuisine. Quand il ne pleuvait pas, une nappe de brouillard mle de poussire enveloppait le village, agressant les yeux, les narines et la gorge de ses habitants. Pour l'heure, tout avait t lav par les averses et les milliers d'empreintes de pas, dans le sol, composaient autant de minuscules flaques d'eau o se refltaient les btiments gristres. Dans les aires de travail, des femmes vtues de robes aux couleurs vives concassaient les racines de tava dont elles tiraient le pain plat qui constituait la base de l'alimentation du Peuple d'Adobe. Une fume aux senteurs apptissantes s'levait des feux de cuisson.

Des adolescentes aux cheveux courts boucls enduits d'une boue paisse aidaient leurs mres ou leurs surs anes. Kahlan remarqua que les jeunes filles la regardaient la drobe. C'tait pareil chacune de ses visites. Pour ces gamines, une voyageuse comme elle, qui avait vu tant de pays et de choses tranges, tait un objet de curiosit. De plus, les hommes du village la respectaient ! Comprhensives, les femmes plus ges tolraient de bon cur ces instants de dissipation... Des enfants accouraient de tous les coins du village pour dcouvrir les trangers que Savidlin et ses compagnons avaient ramens. Ils se massrent autour des chasseurs, si excits que leurs pieds nus martelaient la boue, claboussant copieusement les hommes. D'ordinaire, ils s'intressaient aux proies qu'ils rapportaient. Mais l, les visiteurs passaient avant tout le reste. Les chasseurs supportrent ces assauts de curiosit avec une patience surprenante. Ici, on ne rprimandait presque jamais les enfants. Plus grands, ils subiraient un entranement rigoureux qui leur inculquerait les lments fondamentaux de la culture du Peuple d'Adobe : l'art de chasser et de trouver de la nourriture, sans 424 oublier la manire d'honorer les esprits. Pour l'instant, on leur laissait la bride sur le cou, libres de jouer autant qu'ils le voulaient et quasiment sans contraintes. Les enfants proposrent aux chasseurs quelques miettes de nourriture en change de potins sur les trangers. Les hommes clatrent de rire et refusrent ce march, car ils devaient rserver la primeur de leurs informations aux Anciens. peine dus, les garnements continurent leur tourner autour. L'arrive de

Kahlan et Richard tait l'vnement le plus excitant de leurs jeunes vies. Quelque chose qui sortait de l'ordinaire, avec un dlicieux parfum d'aventure et de danger... Sous le toit fort peu tanche d'une des aires dlimites par des poteaux, six Anciens attendaient que Savidlin leur amne les trangers. Vtus de pantalon en daim, tous avaient le torse nu, mais une peau de coyote pose sur les paules. Malgr leurs expressions svres, Kahlan les savait beaucoup plus amicaux qu'ils ne le paraissaient. De peur qu'on leur vole leur me, les Hommes d'Adobe ne souriaient jamais aux inconnus avant que les prsentations ne soient faites. Les enfants restrent l'cart de la structure ouverte et s'assirent dans la boue pour ne pas perdre une miette du spectacle. Dans les cuisines , les femmes cessrent de travailler et les hommes qui s'affairaient sur les forges et les tours de potier les imitrent. Tout le monde se tut en mme temps. Apparemment, chez le Peuple d'Adobe, toutes les affaires se traitaient en public. Kahlan avana vers les six Anciens, Richard sa droite, mais un pas derrire elle, et Savidlin ses cts. La force accompagne l'Inquisitrice Kahlan, dit le doyen des Anciens. Qu'elle accompagne aussi Toffalar, rpondit Kahlan. 425 L'Ancien la gifla doucement - presque une caresse. Selon la coutume, l'intrieur du village, on se contentait de ces petites tapes. Les autres, comme celle que Savidlin avait flanque Richard, taient rserves aux rencontres imprvues, dans les plaines. Cet usage judi-

cieux contribuait prserver l'ordre... et protger les dents ! Les autres Anciens - Surin, Caldus, Arbrin, Bringinderin et Hajanlet - sacrifirent les uns aprs les autres ce rituel. Kahlan leur rendit leurs salutations et leurs petites claques. Quand ils regardrent Richard, Savidlin avana en tirant son nouvel ami. Trs fier, il dsigna ses lvres tumfies. Richard, souffla Kahlan, ce sont des hommes trs importants. Essaye de ne pas leur casser les dents ! Le Sourcier hocha la tte avec un petit sourire. Je vous prsente le Sourcier, Richard Au Sang Chaud, dit Savidlin, gonfl de fiert. (Il se pencha vers les Anciens et prit un ton thtral.) L'Inquisitrice Kahlan nous l'a amen. C'est l'homme dont vous nous avez parl, celui qui apporte la pluie. Elle me l'a dit. Kahlan s'inquita, car elle ignorait quoi le chasseur faisait allusion. Aucun des Anciens ne broncha, part Toffalar, qui frona les sourcils. La force accompagne Richard Au Sang Chaud, dit-il avant de gifler gentiment son invit. La force accompagne Toffalar, rpondit Richard, qui avait reconnu son nom, avant de rendre - en douceur - sa claque au vnrable vieillard. Kahlan soupira de soulagement en constatant que le vieil homme avait encore toutes ses dents. Rayonnant, Savidlin dsigna de nouveau ses lvres tumfies. Toffalar sourit. Quand les prsentations furent faites, et les gifles distribues, ses cinq collgues l'imitrent. 426 Puis ils firent quelque chose de trs trange. Les six Anciens et Savidlin s'agenouillrent devant

Richard et inclinrent la tte. Aussitt, Kahlan se tendit. Que se passe-t-il ? souffla Richard, alarm par la raction de son amie. Je n'en sais rien, rpondit-elle voix basse. C'est peut-tre leur faon d'accueillir le Sourcier. Je ne les ai jamais vus se comporter comme a... Les sept hommes se redressrent, un sourire aux lvres. Toffalar leva un bras et fit signe aux femmes par-dessus les ttes de ses htes. Je vous en prie, dit-il Richard et Kahlan, prenez place avec nous. Nous en serons honors... Kahlan tira Richard par la manche pour qu'il s'asseye en tailleur prs d'elle sur le plancher de bois humide. Les Anciens attendirent qu'ils aient fini pour s'installer leur tour. S'ils remarqurent que Richard gardait la main prs de la poigne de son arme, ils ne le montrrent pas. Les femmes apportrent des paniers d'osier remplis de pain de tava et de divers aliments. Sans quitter Richard des yeux, ni cesser de lui sourire, elles en proposrent d'abord Toffalar, puis aux autres Anciens. Elles ignorrent superbement Kahlan, qui les entendit murmurer au sujet de la grande taille de Richard Au Sang Chaud et de ses tranges vtements. Les femmes des Contres du Milieu se mfiaient des Inquisitrices, qui risquaient de leur prendre leurs maris et menaaient leur mode de vie avec leur trange faon d'tre indpendantes. Kahlan ne se formalisa pas de leurs regards hostiles. Depuis le temps, elle avait l'habitude ! Toffalar coupa son pain en trois et en offrit un bout 427

Richard, puis Kahlan. En souriant, une femme tendit chaque invit une assiette de poivrons frits. Imitant les Anciens, les deux jeunes gens en posrent sur leur morceau de pain et en firent un rouleau. La jeune femme s'aperut temps que son compagnon, la main droite prs de son arme, allait manger avec la gauche. Richard ! souffla-t-elle. Ne te sers pas de ta main gauche pour porter la nourriture ta bouche. Pourquoi ? Ces gens croient que les mauvais esprits mangent avec la main gauche. Quelle idiotie ! grogna le Sourcier. Richard, s'il te plat ! Ils sont plus nombreux que nous et les pointes de leurs armes ont t trempes dans du poison. Ce n'est pas le moment de se disputer sur la thologie... Alors qu'elle souriait aux Anciens, Kahlan sentit le regard du jeune homme peser sur elle. Mais du coin de l'il, elle vit qu'il avait transfr le rouleau de pain dans sa main droite. Veuillez pardonner cette nourriture frugale, dit Toffalar. Ce soir, nous organiserons un banquet... Non ! s'cria Kahlan. Enfin, je veux dire... hum... nous ne voulons pas nous imposer... et... Si c'est ce que vous prfrez... dit l'Ancien, un peu du. Nous sommes l parce que le Peuple d'Adobe, comme bien d'autres, est en danger. Tous les Anciens hochrent la tte en souriant. C'est vrai, dit Surin. Mais prsent que vous nous avez amen Richard Au Sang Chaud, tout ira bien. Merci de tout cur, Inquisitrice. Nous n'oublierons jamais ce que vous avez fait pour nous... Tous souriaient, quasiment extatiques. Dconcerte

par la tournure inattendue des vnements, Kahlan 428 mordit dans son rouleau de pain pour se laisser le temps de rflchir. Qu'ont-ils dit ? demanda Richard. Pour des raisons que j'ignore, ils sont ravis que je t'aie amen ici. Demande-leur pourquoi ! Kahlan se tourna vers Toffalar. Trs honorable Ancien, j'ai peur de ne pas tout comprendre au sujet de Richard Au Sang Chaud... Pourquoi cette raction de votre part ? Dsol, chre enfant, j'ai oubli que vous n'tiez pas l quand nous avons convoqu le conseil des devins... Avec la scheresse, toutes nos cultures mouraient et la famine nous menaait Alors, nous avons demand de l'aide aux esprits. Ils nous ont annonc qu'un homme viendrait et apporterait la pluie avec lui. Il a plu et Richard Au Sang Chaud est arriv, exactement comme on nous l'avait promis. Donc, vous tes heureux qu'il soit ici cause d'un prsage... Non ! s'exclama Toffalar, soudain trs excit. Nous nous rjouissons que l'esprit d'un de nos anctres nous rende visite. (Il dsigna Richard.) C'est un homme-esprit ! Kahlan faillit en laisser tomber son pain. Quoi encore ? grogna Richard. Ils ont invoqu les esprits pour qu'il pleuve. On leur a dit qu'un homme viendrait et leur apporterait des averses. Richard, ils pensent que tu es un de leurs anctres. Un homme-esprit ! Eh bien, ils se trompent...

Mais ils le croient, et ils feraient n'importe quoi pour un esprit ! Y compris convoquer un conseil des devins, si tu le demandes ! Kahlan dtestait se comporter ainsi. Abuser les 429 Hommes d'Adobe lui rpugnait, mais ils devaient apprendre o tait la dernire bote. Pas question ! rpondit le Sourcier aprs une courte rflexion. Richard, notre mission est capitale. Si leurs croyances peuvent nous servir, pourquoi nous en priver ? Parce que ce serait un mensonge. Je ne ferai pas a... Tu prfres laisser gagner Darken Rahl ? Primo, je ne le ferai pas parce qu'il serait ignoble de tromper ces gens sur un sujet qui leur tient tant cur. Secundo, ces hommes ont un pouvoir, et c'est pour a que nous sommes l. La preuve, mes yeux, c'est qu'ils savaient qu'un tranger viendrait en mme temps que la pluie. Cette partie de la prdiction est vraie. Mais ils ont saut une conclusion qui ne l'est pas. Les esprits ont-ils dit que le visiteur serait un esprit ? (Kahlan secoua la tte.) Parfois, les gens croient des choses simplement parce qu'ils ont envie qu'elles se produisent. Si c'est notre avantage, et au leur, o est le mal ? Le problme, c'est leur pouvoir ! Imagine qu'ils convoquent un conseil des devins et qu'ils dcouvrent que je ne suis pas un esprit ? Ils nous tueront et Rahl aura gagn ! Kahlan prit une grande inspiration. Dcidment,

Zedd avait bien choisi son Sourcier. L'homme-esprit est-il en colre contre nous ? demanda Toffalar, visiblement inquiet. Richard, il veut savoir pourquoi tu es furieux... Que dois-je leur dire ? Je m'en charge ! Contente-toi de traduire ! D'accord... 430 Les Hommes d'Adobe sont trs sages et trs forts. Voil pourquoi je suis venu. Les esprits de vos anctres avaient raison de prdire que j'apporterais la pluie. Les Anciens parurent ravis par ce que traduisait Kahlan. Tous les autres villageois coutaient dans un silence religieux. Mais ils ne vous ont pas tout dit, continua Richard. Comme vous le savez, il en va souvent ainsi avec les esprits. (Les Anciens hochrent gravement la tte.) Ils ont pens que votre sagesse vous permettrait de dcouvrir la vrit. Ainsi, vous resterez forts, comme vos enfants, qui le deviennent parce que vous les guidez, pas parce que vous leur mchez tout le travail. Tous les parents esprent que leurs petits seront forts, sages et capables de penser par eux-mmes. Il y eut quelques hochements de tte approbateurs, mais assez rares. Que veux-tu dire exactement, grand esprit? demanda Arbrin. Quand Kahlan lui eut traduit la question, Richard, pensif, se passa une main dans les cheveux. Voil ce que je crois : il est vrai que j'ai apport la pluie, mais il y a plus important. Les esprits ont peut-tre vu pour vous un danger pire que la sche-

resse, et c'est pour a que je suis l. Un homme redoutable veut vous rduire en esclavage. Il se nomme Darken Rahl. Les Anciens ricanrent. S'ils nous envoient des crtins comme ce missionnaire pour qu'ils deviennent nos matres, nous n'avons rien craindre ! Quand Richard foudroya les six hommes du regard, les rires moururent aussitt. Inciter les gens tre trop confiants est une de 431 ses tactiques. Ne vous y laissez pas prendre. Il a utilis ses pouvoirs et sa magie pour soumettre des peuples bien plus forts que vous - par le nombre, videmment. Au moment o a lui conviendra, il vous crasera. La pluie est venue parce que les nuages sont chargs de m'espionner. Il veut savoir o je suis pour m'abattre quand il le dcidera. Je ne suis pas un esprit, mais simplement le Sourcier. Un homme comme vous qui veut arrter Darken Rahl pour que votre peuple et les autres vivent librement... Si ce que tu racontes est vrai, dit Toffalar, c 'est Darken Rahl qui a envoy la pluie et qui nous a sauvs. Le missionnaire affirmait que son matre voulait nous aider ! C'est faux ! Rahl s'est servi des nuages pour m'espionner, pas pour vous secourir. J'ai choisi de venir ici, comme les esprits de vos anctres vous l'avaient prdit. Mais ils n'ont jamais prtendu qu'un esprit vous rendrait visite. En traduisant, Kahlan remarqua que les Anciens se rembrunissaient vue d'il. Elle espra qu'ils n'en viendraient pas la violence.

Alors, dit Surin, le message de nos esprits tait peut-tre un avertissement contre toi ! Ou contre Rahl, riposta Richard. Je ne mens pas. Si votre sagesse ne vous permet pas de le comprendre, ce peuple mourra. Moi, je vous donne une chance de le sauver. Les Anciens rflchirent en silence. Tes paroles ressemblent la vrit, Richard Au Sang Chaud, dit Toffalar. Mais le doute demeure... Que veux-tu de nous ? Les Anciens ne bronchaient pas, toute leur bonne humeur envole. Les villageois attendaient dans un silence inquiet. Richard dvisagea les six sages avant de reprendre la parole. 432 Darken Rahl veut s'approprier une magie qui le fera rgner sur tous les peuples, y compris le vtre. Mon but est de l'empcher d'acqurir ce pouvoir. Je veux que vous convoquiez un conseil des devins, pour qu'il me dise o trouver cette magie avant qu'il ne soit trop tard. Battre Rahl de vitesse, voil mon objectif ! Nous ne convoquons pas le conseil des devins pour les trangers ! cracha Toffalar, le regard dur. Kahlan vit que Richard perdait son calme et luttait pour se contrler. Elle ne bougea pas la tte, mais balaya la foule du regard afin de reprer les hommes arms, au cas o ils devraient se battre pour fuir le village. Leurs chances n'taient pas trs bonnes, constata-t-elle. Avait-elle eu raison de venir ici avec Richard ? Les yeux brlant de colre, le Sourcier regarda les villageois. Puis il se tourna de nouveau vers les Anciens.

Pour me remercier d'avoir apport la pluie, je vous demande seulement de ne pas prendre tout de suite une dcision. Attendez de savoir un peu mieux quel homme je suis. (Sa voix restait gale, mais nul n'aurait pu se mprendre sur le poids de ses paroles.) Rflchissez bien. Beaucoup de vies sont dans la balance. La mienne, celle de Kahlan et les vtres... Alors que Kahlan traduisait, elle eut soudain le sentiment terrifiant que Richard ne s'adressait pas aux Anciens. Il parlait quelqu'un d'autre. Une personne dont le regard pesait sur elle. Sondant la foule, elle constata que tous les yeux taient braqus sur les deux hommes. De qui sentait-elle toujours le poids du regard ? J'accepte ta proposition, dit enfin Toffalar. Pendant que nous rflchissons, Kahlan et toi serez nos invits. Faites comme chez vous, nos maisons et nos vivres sont les vtres... 433 Les Anciens se levrent et se dirigrent vers les btiments communs sans se soucier de la bruine. Les villageois retournrent leurs occupations. Au passage, ils firent s'parpiller les enfants. Savidlin fut le dernier s'en aller. Avec un beau sourire, il assura Kahlan qu'il tait prt accourir si elle avait besoin de quelque chose. Elle l'en remercia pendant qu'il s'loignait dj. Les deux jeunes gens restrent assis sur le sol humide, se balanant de droite gauche pour esquiver les grosses gouttes qui tombaient du toit. Le panier de pain et les assiettes de poivrons avaient t abandonns l. Kahlan se pencha, fourra un morceau de pain et en fit un rouleau qu'elle tendit Richard. Puis elle en prpara un pour elle.

Tu es en colre contre moi ? demanda le Sourcier. Non, je suis fire de toi, au contraire. Un sourire de petit garon sur les lvres, Richard commena manger - avec la main droite - et dvora belles dents. Regarde derrire mon paule droite, dit-il quand il eut fini. Un homme est adoss contre un mur. De longs cheveux gris, les bras croiss... Tu sais qui c'est ? Kahlan prit une bouche de sa prparation et jeta un coup d'il discret. On l'appelle l'Homme Oiseau. Je ne sais rien de plus, sauf qu'il peut faire venir tous les oiseaux lui. Richard fourra un autre morceau de pain. Je crois que nous devons avoir une petite conversation avec lui... Pourquoi? Parce que c'est le chef, ici. Non, les Anciens commandent. Mon frre dit toujours que le vritable pouvoir 434 ne se montre jamais en public. Les Anciens sont l pour la galerie ! Parce qu'on les respecte, ils servent de faade. Comme les crnes, sur les poteaux ! Sauf qu'on leur a laiss la peau sur les os ! Ils incarnent l'autorit parce qu'on les vnre, mais ils ne dirigent rien. (Richard jeta un coup d'il l'Homme Oiseau.) C'est lui le chef ! Alors, pourquoi ne s'est-il pas manifest ? Pour voir si nous sommes malins ! Richard se leva et tendit une main sa compagne. Elle finit son morceau de pain, s'essuya les mains sur son pantalon et accepta qu'il l'aide se remettre

debout. Pendant qu'il la redressait, elle pensa la joie qu'elle prouvait chaque fois qu'il lui offrait sa main de cette manire. Personne n'avait jamais os le faire. Entre autres raisons, c'tait pour a qu'elle se sentait si bien avec lui. Ils marchrent sous la pluie glaciale, pataugeant dans la boue pour approcher de l'Homme Oiseau. Toujours adoss son mur, il les regarda avancer vers lui. Ses longs cheveux gris argent tombaient sur ses paules et couvraient en partie la tunique en peau de daim assortie son pantalon. Ses vtements taient dpourvus d'ornements, mais un os sculpt accroch une lanire en cuir pendait son cou. D'un ge indfinissable, portant encore beau, il tait peu prs de la taille de Kahlan. La peau de son visage semblait aussi rche au toucher que le cuir tann qui composait sa tenue. Quand ils s'arrtrent devant lui, il ne changea pas de position. Son genou droit pointa un peu lorsqu'il appuya son pied contre le mur de boue sche. Il tudia les deux jeunes gens sans dcroiser les bras. Richard croisa galement les siens. J'aimerais vous parler, si vous ne craignez pas que je sois un esprit... 435 L'Homme Oiseau regarda Kahlan pendant qu'elle traduisait, puis il riva les yeux sur Richard. J'ai dj vu des esprits et ils ne portaient pas d'pe... Quand Kahlan eut traduit, le Sourcier s'esclaffa. La jeune femme aimait tant sa faon de rire ! J'en ai vu aussi, et vous avez raison : ils ne portaient pas d'pe.

Avec un petit sourire, l'Homme Oiseau dcroisa les bras et s'carta du mur. La force accompagne le Sourcier, dit-il en flanquant une gifle symbolique au jeune homme. Qui lui rendit son salut et sa claque. L'homme saisit l'os qui pendait son cou et le porta ses lvres. Kahlan comprit enfin qu'il s'agissait d'un sifflet. Ses joues se gonflrent quand il souffla dedans, mais aucun son n'en sortit. Laissant retomber le petit instrument, il tendit un bras sans quitter Richard du regard. Un faucon fendit le ciel gristre et vint se poser sur son avant-bras. Il battit des ailes pour en chasser les gouttes de pluie puis les replia. Sa petite tte oscillant de droite gauche, il dvisagea les deux visiteurs de ses yeux noirs. Venez, dit l'Homme Oiseau, nous allons parler... Il les guida jusqu'aux btiments communs et se dirigea vers le moins grand du lot, un peu l'cart des autres. Mme si elle n'y tait jamais entre, Kahlan savait qu'il s'agissait de la maison des esprits, une hutte sans fentres o se runissait le conseil des devins. Quand l'Homme Oiseau poussa la porte et les invita entrer, le faucon resta sur son bras sans broncher. Le petit feu d'un brasero clairait la salle obscure. Un trou pratiqu dans le toit servait vacuer la fume. Mais le systme fonctionnait mal et l'atmosphre tait 436 embrume. Sur le plancher, vestiges d'anciens repas, reposaient des coupes en poterie. Le long d'un mur, une tagre supportait une bonne vingtaine de crnes polis par le temps. A part a, la salle tait vide. L'Homme Oiseau choisit un endroit o le toit ne

fuyait pas et s'assit mme le sol. Kahlan et Richard prirent place en face de lui sous l'il intress du faucon. L'homme planta son regard dans celui de la jeune femme. A l'vidence, il avait l'habitude que les gens aient peur quand il les dvisageait, mme s'il n'y avait aucune raison cela. Kahlan le comprit parce qu'il en allait de mme avec elle. Cette fois, il ne lut aucune angoisse dans les yeux de l'Inquisitrice. Mre Inquisitrice, vous n'avez pas encore choisi de compagnon... dit-il en caressant la tte du faucon. Kahlan n'aima pas son ton et comprit qu'il la mettait l'preuve. C'est exact... Seriez-vous candidat ? Non... Veuillez m'excuser, je ne voulais pas vous offenser. Pourquoi n'y a-t-il pas de sorcier avec vous ? Presque tous ont pri. Il n'en reste que deux. Le premier vend ses services une reine et le second a t frapp par une crature du royaume des morts. Il n'est pas sorti d'un profond sommeil... Il n'y a donc plus personne pour me protger. Les autres Inquisitrices ont t assassines. Nous vivons des temps bien sombres. Le regard de l'Homme Oiseau exprima une sincre sympathie dmentie par le timbre de sa voix. Pour une Inquisitrice, il est dangereux de voyager seule. C'est vrai... Il est tout aussi prilleux pour un homme d'tre en face d'une Inquisitrice qui dsire 437 ardemment quelque chose. De mon point de vue, vous courez plus de risques que moi.

C'est possible... dit l'Homme Oiseau sans cesser de caresser la tte du faucon. Cet homme est-il un vritable Sourcier ? A-t-il t nomm par un sorcier ? Oui. Voil des annes que je n'avais pas vu un authentique Sourcier. Un imposteur est venu jadis au village. Il a tu plusieurs membres de mon peuple parce qu'ils refusaient de lui donner ce qu'il voulait. Je suis dsole pour ces malheureux... C'est inutile, car ils sont morts vite. Mais vous pouvez vous lamenter sur le Sourcier, parce que son agonie fut longue. Le faucon regarda Kahlan d'une trange faon... Je n'ai jamais rencontr de faux Sourcier, mais j'ai vu celui-l devenir furieux. Croyez-moi, vous auriez tort de lui donner une raison de dgainer son pe. Il sait utiliser sa magie, et j'tais l quand il a vaincu des esprits malfiques... L'Homme Oiseau sonda les prunelles de Kahlan comme pour valuer sa sincrit. Merci de cet avertissement. Je ne l'oublierai pas... Vous aurez bientt fini d'changer des menaces ? explosa soudain Richard. Je croyais que tu ne comprenais pas leur langue ? s'exclama Kahlan. C'est exact, mais je sais lire dans un regard. Si les yeux lanaient des tincelles, cette salle serait en feu ! Kahlan se tourna de nouveau vers l'Homme Oiseau. Le Sourcier demande si nous allons arrter de nous lancer des menaces la tte. Il est bien impatient, il me semble ! 438

Je le lui ai dj dit, mais il ne me croit pas. Voyager avec lui doit tre pnible. Pas du tout ! affirma Kahlan avec un grand sourire que son interlocuteur lui rendit. Puis il se tourna vers Richard. Si nous dcidons de ne pas aider Darken Rahl, combien d'entre nous tuera-t-il ? Tt ou tard, beaucoup des vtres mourront. L'Homme Oiseau cessa de caresser le faucon. C'est un argument qui nous inciterait soutenir Rahl, dirait-on... Si vous refusez de m'assister, fit Richard avec un grand sourire, et si vous restez neutres, aussi stupide que ce soit, je considrerai que c'est votre droit. Donc, je ne vous ferai pas de mal. Mais Rahl, lui, n'aura pas mes scrupules. Voil pourquoi je continuerai le combattre jusqu' mon dernier souffle, s'il le faut. Son sourire envol, Richard se pencha vers l'Homme Oiseau. Mais si vous vous rangez dans le camp de Rahl, et que je finisse par gagner, je reviendrai, et... Il se passa un doigt sous la gorge. Un geste qui n'avait pas besoin de traduction. L'Homme Oiseau resta de marbre mais ne trouva pas de repartie cinglante. Nous voulons seulement qu'on nous laisse en paix... finit-il par dire. Je peux comprendre a... fit Richard en haussant les paules. C'est ce que j'aurais dsir aussi... Mais Rahl a tu mon pre et il m'a envoy des cratures qui ont pris son apparence pour mieux me tromper. Il a aussi lanc des tueurs aux trousses de Kahlan. En ce moment il affaiblit la frontire pour envahir mon pays. Mes deux meilleurs amis, attaqus par ses monstres,

dorment d'un sommeil proche de la mort. Ils survivront, mais qu'arrivera-t-il la prochaine fois que Rahl 439 les frappera ? Kahlan m'a parl de ses victimes. Il s'en prend aussi aux enfants. Certaines histoires vous feraient vomir ! (Il baissa le ton.) Oui, mon ami, j'aurais moi aussi aim qu'on me fiche la paix. Le premier jour de l'hiver, si Rahl s'est appropri la magie qu'il convoite, il dtiendra un pouvoir que nul ne pourra combattre. Alors, il sera trop tard. (Quand la main droite de Richard se posa sur son arme, Kahlan carquilla les yeux.) S'il tait ici ma place, il dgainerait cette pe et il obtiendrait votre soutien... ou votre tte. (Il loigna sa main de l'arme.) Et voil pourquoi, mon ami, je ne vous ferai rien si vous me tournez le dos. L'Homme Oiseau resta un long moment silencieux. A prsent, je sais pourquoi je ne voudrais pas avoir Darken Rahl pour ennemi. Ou vous... (Il se leva, gagna la porte, poussa le faucon s'envoler et revint s'asseoir.) Vous semblez dire la vrit, mais je n'en suis pas encore sr. De plus, si vous nous demandez de l'aide, il semble aussi que vous dsiriez nous aider. Et sur ce point, je vous crois sincre. Un sage cherche du soutien en proposant le sien, pas en usant de menaces ou de ruse... Si j'avais voulu ruser, je vous aurais laiss croire que je suis un esprit. L'Homme Oiseau eut un sourire matois. Le conseil des devins aurait dcouvert que c'tait faux. Un sage s'en serait dout... Alors, pourquoi avoir dit la vrit ? Pour ne pas nous abuser, ou cause du risque d'tre dmasqu ? En toute franchise ? Pour les deux raisons...

Merci de votre sincrit. Richard se rassit bien droit et prit une grande inspiration. Homme Oiseau, j'ai dit ce que j'avais dire. vous de juger. Mais le temps m'est compt. M'aiderezvous ? 440 Ce n'est pas si simple. Mon peuple se fie moi. Si vous demandiez de la nourriture, je dirais : donnez-lui manger , et on m'obirait. Mais vous voulez runir le conseil des devins. Il est compos des six Anciens et de ma modeste personne. Ces hommes sont gs et trs attachs aux traditions. Jusque-l, aucun visiteur n'a eu le droit de dranger les esprits de nos anctres. Ces vieillards iront bientt dans l'autre monde, et ils dtesteraient savoir qu'un tranger risque plus tard de les appeler. S'ils rompent avec la coutume, ce fardeau psera jamais sur eux. Je ne peux pas leur ordonner de le faire. Il ne s'agit pas seulement des besoins d'un tranger, intervint Kahlan. Nous aider revient vous aider vous-mmes. Au bout du chemin, peut-tre... convint l'Homme Oiseau. Mais pas au dbut. Et si j'appartenais votre peuple ? demanda soudain Richard. Kahlan traduisit sans dissimuler sa surprise. Alors, les Anciens convoqueraient le conseil pour vous sans violer nos traditions. Pouvez-vous faire de moi un Homme d'Adobe ? Si vous accomplissiez d'abord quelque chose pour mon peuple sans en tirer d'avantage, pour prouver vos bonnes intentions - et sans promesse de notre

part - ce serait possible. A condition que les Anciens soient d'accord. Une fois que je serais des vtres, je pourrais demander qu'on runisse le conseil ? Si vous apparteniez mon peuple, les Anciens sauraient que vous avez notre intrt cur, et ils tenteraient tout pour vous aider. Le conseil pourra-t-il me dire o est l'objet que je cherche ? 441 Je l'ignore... Parfois, les esprits refusent de nous rpondre. Il arrive aussi qu'ils en soient incapables. Mme si nous convoquons le conseil, rien ne garantit que nous pourrons vous aider. Mais nous ferons de notre mieux, je m'y engage... Richard baissa les yeux. En rflchissant, il poussa du bout du doigt un peu de poussire dans une minuscule flaque d'eau. Kahlan, demanda-t-il, connais-tu quelqu'un d'autre qui pourrait nous rvler o est la bote ? La jeune femme n'avait pas cess de ressasser cette question. Oui. Mais parmi eux, aucun ne serait plus dispos nous aider que le Peuple d'Adobe. Certains de ces gens nous tueraient pour avoir os demander ! A quelle distance sont ceux qui ne nous abattraient pas au premier mot ? Il faudrait trois semaines de marche vers le nord, travers une rgion trs dangereuse contrle par Darken Rahl. Trois semaines... rpta le Sourcier, accabl. Richard, l'Homme Oiseau ne s'est pas montr trs encourageant. Si tu trouves un moyen de les aider,

si a plat aux Anciens, s'ils acceptent que tu deviennes un des leurs, si le conseil des devins obtient une rponse, si les esprits la connaissent... a fait beaucoup de si, et une multitude d'occasions d'chouer ! Ne m'as-tu pas dit que je devrais les convaincre ? C'est vrai... Alors, qu'en penses-tu ? On essaye ici, ou on va chercher ailleurs nos rponses ? Tu es le Sourcier. A toi de dcider ! Mais ton avis pourrait m'tre utile... Je ne sais pas que dire... Ma vie dpend aussi de 442 la dcision que tu prendras, et je suis sre que tu feras le bon choix. Et si je me trompe, me dtesteras-tu ? Elle regarda le jeune homme dans les yeux. Ces yeux qui lisaient en elle et lui faisaient prouver des sentiments qui l'affaiblissaient dangereusement Mme si tu as tort, et si a finit par me coter la vie, je ne pourrai jamais te dtester. Richard baissa la tte un moment, sonda la poussire, puis regarda l'Homme Oiseau. Votre peuple aime avoir des toits qui fuient ? demanda-t-il. Seriez-vous content que de l'eau s'crase sur votre visage pendant que vous dormez ? Je vois... Alors, pourquoi fabriquez-vous des toits qui ne sont pas tanches ? Parce que nous n'avons aucun matriau valable notre disposition. Les briques d'adobe seraient trop lourdes et nous tomberaient sur la tte. Le bois est rare, il faudrait aller en chercher beaucoup trop loin d'ici. Nous n'avons que du chaume et a fuit.

Richard prit une des coupes et la plaa, renverse, sous un des trous o gouttait de l'eau. Et l'argile qui vous sert pour les poteries ? Nos fours sont trop petits. Impossible d'y cuire quelque chose d'assez grand. De plus, a se craquellerait, et il y aurait aussi des fuites. Non, il n'y a pas de solution... C'est une grave erreur d'affirmer qu'une chose est impossible simplement parce qu'on ne sait pas la faire. Si j'avais cru a, je ne serais pas ici... (Richard ne mit ni agressivit ni ironie dans ses propos.) Votre peuple est fort et sage. Je serais honor que son Homme Oiseau m'autorise lui apprendre comment fabriquer des toits qui ne fuient pas. Et qui permettent en mme temps de bien vacuer la fume ! 443 Impassible, l'Homme Oiseau rflchit quelques instants. Si vous russissez, ce serait trs bon pour mon peuple et il vous en serait reconnaissant. Je ne peux rien promettre de plus... Je ne vous le demande pas. la rponse sera peut-tre ngative quand mme. Vous devrez l'accepter et ne pas attaquer les miens. Je m'efforcerai de les aider. En change, je veux qu'ils me jugent quitablement. Rien de plus. Alors, je vous autorise essayer. Mais je ne vois pas comment fabriquer un toit en argile qui ne se craquelle pas et n'a pas de fuites. Pour la maison des esprits, j'en ferai un qui aura mille craquelures mais ne fuira pas. Ensuite, je vous montrerai comment en faire d'autres. L'Homme Oiseau sourit et hocha gravement la tte.

Chapitre 24 Je dteste ma mre ! Assis en tailleur sur l'herbe, Darken Rahl tudia un moment l'expression amre du petit garon avant de rpondre. Carl, ce n'est pas rien, ce que tu viens de dire ! Je ne voudrais pas que tu le regrettes aprs y avoir rflchi. J'y ai assez rflchi ! cria l'enfant. Nous en avons beaucoup parl. Je sais maintenant que mes parents m'ont toujours menti. Ce sont des gostes ! Et des ennemis du peuple ! Par la fentre, Rahl contempla les derniers rayons du soleil couchant qui teintaient de pourpre et d'or les nuages lointains. Ce soir ! Oui, ce soir, il retournerait dans le royaume des morts. Des jours et des nuits durant, il avait tenu l'enfant veill grce son gruau spcial, lui autorisant seulement de petites plages de sommeil. Un long travail pour vider son esprit et le rendre influenable loisir. Interminablement, il lui avait parl pour le convaincre que les autres se servaient de lui, abusaient de lui et lui mentaient. De temps en temps, il l'avait laiss seul pour qu'il assimile tout a. Un rpit qu'il mettait 445 profit pour aller dans la tombe de son pre lire de nouveau les inscriptions sacres. Ou pour se reposer... La nuit prcdente, il avait pris cette fille dans son lit, histoire de se dtendre un peu. Une agrable distraction, pensait-il. Sentir la peau douce d'une femme contre la sienne afin de soulager un peu sa tension.

Elle aurait d tre flatte, surtout aprs qu'il se fut montr si tendre et si charmant avec elle. D'ailleurs, ne brlait-elle pas d'envie de partager sa couche ? Et qu'avait-elle fait ? Devant ses cicatrices, elle avait clat de rire ! En y repensant, Rahl dut lutter pour matriser sa colre et montrer l'enfant un visage avenant. Il fallait pourtant qu'il dissimule quel point il avait envie d'en finir avec tout a ! Quand il revit sa raction face cette garce - toute sa violence dchane - et entendit de nouveau ses cris de douleur, sourire devint plus facile. Cette chienne ne se moquerait plus jamais de lui ! Pourquoi souris-tu ? demanda Carl. Parce que je suis trs fier de toi, mon enfant. Le sourire de Rahl s'largit encore quand il pensa aux flots de sang qui jaillissaient des entrailles de la fille pendant qu'elle hurlait. O tait son rire dbile, prsent ? De moi ? demanda timidement Carl. Oui, de toi... Peu de garons de ton ge sont assez intelligents pour voir le monde tel qu'il est. Et dpasser leur petite existence pour s'intresser aux dangers et aux merveilles de l'univers. Et surtout, pour comprendre que je m'chine apporter la paix et la scurit aux gens. (Il secoua tristement la tte.) Parfois, j'ai le cur bris de voir les tres au nom desquels je m'puise lutter me tourner le dos et nier mes efforts. Ou pire, se joindre aux ennemis du peuple. Carl, je ne 446 voudrais pas que tu t'inquites pour moi - un fardeau bien trop lourd pour de jeunes paules -, mais l'instant o je te parle, des fourbes complotent de nous

conqurir et de nous craser. Ils ont fait disparatre la frontire qui protge D'Hara et ils s'attaquent la deuxime. A mon avis, ils prparent une invasion. J'ai tent d'avertir les gens que le danger viendrait de Terre d'Ouest, afin qu'ils prennent des mesures pour se protger. Mais ce sont des tres simples et dmunis, alors, ils se tournent vers moi et demandent que je les couvre de mon aile. Petit Pre Rahl, es-tu en danger ? lana Carl, les yeux carquills. Ce n'est pas pour moi que je m'inquite, rpondit le Matre avec un geste presque nonchalant, mais pour le peuple. Si je meurs, qui le dfendra ? Mourir, toi ? dit l'enfant, les larmes aux yeux. Petit Pre Rahl, nous avons besoin de toi ! Ne laisse pas triompher tes ennemis ! S'il te plat, je veux combattre tes cts. Te protger. L'ide qu'on te fasse du mal me rend fou. Rahl sentit que son cur battait plus vite. Le moment approchait. Ce ne serait plus long, maintenant. Au souvenir des cris de la fille, il sourit chaleureusement son prisonnier. C'est moi qui ne peux pas supporter l'ide que tu sois en danger, Carl. Ces derniers jours, j'ai appris mieux te connatre, et tu es beaucoup plus mes yeux qu'un garon qui a choisi de m'aider conduire une crmonie. Tu es devenu mon ami, sais-tu ? Je t'ai confi mes angoisses, mes espoirs et mes rves. Cela ne m'arrive pas souvent. Et savoir que tu te soucies de moi est largement suffisant. Petit Pre Rahl... dit Carl entre deux sanglots, je ferai n'importe quoi pour toi. Me laisseras-tu rester 447

tes cts aprs la crmonie ? Si je peux tre avec toi, je jure de te servir fidlement. Carl, cette gentillesse, c'est si touchant... Mais tu as ta vie, tes parents et tes amis. Et Polissonne, ta chienne, il ne faut pas l'oublier ! Bientt, tu auras envie de retrouver tout a. Sans quitter Rahl des yeux, Carl secoua lentement la tte. Non, tout ce que je veux, c'est tre avec toi. Petit Pre Rahl, je t'aime et je dsire te servir ! La mine grave, Rahl fit semblant de rflchir aux paroles de l'enfant. Rester avec moi serait dangereux, dit-il, le cur battant la chamade. Je m'en fiche ! Je veux tre ton serviteur. Et tant pis si je dois tre tu. Mon seul rve est de te servir. De consacrer ma vie t'aider combattre tes ennemis ! Petit Pre Rahl, si je meurs pour toi, ce sera une bonne mort. Laisse-moi rester. Je ferai tout ce que tu me demanderas. Pour toujours ! Rahl prit une grande inspiration et la relcha lentement. Es-tu sr de ce que tu dis ? Le penses-tu vraiment ? Donnerais-tu ta vie pour moi ? Je le jure ! Je veux bien mourir pour toi. Ma vie t'appartient, si tu la veux ! Rahl se pencha un peu en arrire, mit les mains sur ses genoux et hocha la tte, les yeux rivs sur le petit garon. Oui, Carl, je la veux... L'enfant ne sourit pas, mais il tremblait d'excitation d'tre ainsi accept. Et la crmonie, quand aura-t-elle lieu ? J'ai tellement hte de t'aider ! Et de secourir le peuple...

C'est pour bientt, souffla Rahl, les pupilles 448 dilates. Ce soir, quand je t'aurai nourri. Es-tu prt commencer ? Oui. Rahl se leva. Le sang coulait flots dans ses veines, mais il matrisa son excitation. Dehors, il faisait nuit. La lumire vacillante des torches dansait dans ses yeux bleus, se refltait sur ses longs cheveux blonds, et on aurait jur que ses robes blanches brillaient. Avant d'entrer dans la pice de la forge, il positionna prs de la bouche de Carl l'embout de la corne gaver. Dans la salle obscure, les gardes attendaient, les bras croiss et le dos bien droit. Sur leur peau couverte d'une fine pellicule de suie, la sueur traait de petits sillons. Un creuset reposait dans les flammes de la forge et une fume acre s'levait de la mixture qui y bouillonnait. Demmin est de retour ? demanda Rahl, les yeux fous. Depuis des jours, matre. Dites-lui de venir ! ordonna Rahl, si nerv qu'il parvenait peine murmurer. A partir de maintenant, je veux que vous me laissiez seul, tous les deux... Les gardes s'inclinrent respectueusement et sortirent par la porte de derrire. Le Petit Pre passa une main sur le creuset. Aussitt, l'horrible odeur devint un fumet apptissant. Rahl ferma les yeux et adressa une prire muette son pre. Trop exalt pour contrler encore sa respiration, il haletait quand il porta ses doigts tremblants sa bouche, les humecta et les passa sur ses lvres. Aprs avoir fix des poignes en bois au creuset

pour ne pas se brler, il utilisa sa magie afin de modifier le poids de l'ensemble, dsormais beaucoup plus facile soulever, et sortit avec son fardeau. Les torches illuminaient toute la zone autour du petit garon : le 449 sable blanc sillonn de symboles, le cercle d'herbe et l'autel dress sur le carr de pierre blanche. Elles clairaient aussi l'autre bloc de pierre, o reposait la coupe de fer avec une shinga sur le couvercle. Rahl s'arrta devant l'enfant, prs de l'extrmit vase de la corne gaver. Ses yeux brillrent quand il croisa le regard de sa victime. Tu es sr de toi, Carl ? Puis-je mettre ma vie entre tes mains ? Je jure de t'tre loyal jamais, Petit Pre. Rahl prit une inspiration rapide et ferma les yeux. La sueur ruisselait de son front et imprgnait ses robes, qui lui collaient la peau. Les vagues de chaleur montant du creuset lui roussissaient presque les sourcils. Il y ajouta le feu de sa magie, pour que le liquide continue bouillonner. Puis il psalmodia les incantations sacres dans l'antique langage qu'il tait un des seuls connatre. La mlope sifflante des sortilges parut emplir l'air. Rahl cambra le dos quand il sentit le pouvoir dferler dans son corps comme une lave brlante. Tremblant, il continua incanter, chacun de ses mots adress l'esprit du petit garon. Il entrouvrit ses yeux, o brillait une passion d'une infinie lubricit. Le souffle court, il baissa la tte vers l'enfant. Carl, souffla-t-il, je t'aime ! Moi aussi, Petit Pre Rahl.

Prends l'embout de la corne dans ta bouche, mon enfant, et serre-le trs fort. Pendant que Carl obissait, Rahl psalmodia le dernier sortilge. Son cur battait si fort qu'il entendit peine les sifflements et les crpitements des torches se mler ses paroles. Le Petit Pre vida le creuset dans la corne. 450 Les yeux carquills, Carl inhala et avala simultanment le plomb en fusion qui dvasta aussitt son corps. Darken Rahl tremblait tant d'excitation qu'il laissa tomber le creuset vide et passa aussitt l'tape suivante de l'incantation : envoyer l'esprit du garonnet dans le royaume des morts. Il pronona les mots dans l'ordre idoine pour que s'ouvrent les portes du royaume maudit o rgnaient le vide et l'obscurit. Quand il leva les bras, des formes noires tourbillonnrent autour de lui et des cris de terreur dchirrent la nuit. Rahl approcha de l'autel de pierre froide, s'agenouilla devant, l'entoura de ses bras et pressa son visage dessus. Alors, il chuchota les mots de l'antique langue qui lieraient l'esprit de l'enfant au sien. Lorsqu'il eut fini, il se leva, les poings sur les hanches et les joues rouges comme des braises. Demmin Nass sortit alors des ombres. Demmin, murmura Rahl quand ses yeux se posrent sur son ami. Matre Rahl, dit l'homme en inclinant la tte. Le Petit Pre approcha de son complice. Retire le cadavre du sable et tends-le sur l'autel. Sers-toi du seau d'eau pour le nettoyer. (Il baissa les

yeux sur l'pe courte que Nass portait la ceinture.) Ensuite, fends-lui le crne avec ton arme. C'est tout ce que je te demande. Aprs, tu pourras retourner dans les ombres et attendre. Il passa les mains autour de la tte de Demmin, et l'air sembla... onduler. Ce sortilge te protgera. Attends ici jusqu' mon retour, un peu avant l'aube. J'aurai besoin de toi... Rahl se dtourna, absorb par ses penses. Demmin fit le sale travail pendant que son matre 451 continuait incanter en se balanant d'avant en arrire, plong dans une transe inquitante. Quand il eut fini, Demmin essuya sa lame sur son avant-bras et la remit au fourreau. Je dteste cette partie de la crmonie... marmonna-t-il en jetant un dernier coup d'il Rahl. Puis il retourna se poster l'ombre des arbres. Darken Rahl se plaa derrire l'autel. Soudain, il baissa les mains sur le brasero, dont les flammes rugissantes se dressrent tels des serpents. Puis il tendit les bras, les doigts tordus comme des serres, et la coupe de fer s'leva dans les airs pour venir se poser dans le feu. Rahl sortit son couteau lame incurve et le posa sur le ventre encore mouill du cadavre. Dgrafant ses robes l'paule, il les laissa glisser lentement jusqu'au sol puis les loigna de lui d'un coup de pied. De la sueur ruisselait le long de son corps lanc... Sur ses muscles fins mais puissants, la peau tait lisse et tendue, sauf sur la zone suprieure de sa cuisse gauche, sur une partie de ses hanches et sur le ct gauche de son pnis en rection. C'tait l que couraient les cicatrices laisses par les flammes qui avaient

consum son pre alors qu'il se tenait sa droite. Le feu du maudit sorcier l'avait aussi atteint, lui valant des douleurs inimaginables. Ce n'taient pas des flammes comme les autres... Telles des cratures vivantes, elles s'taient colles lui, le marquant au fer rouge tandis qu'il hurlait jusqu' s'en casser les cordes vocales. Darken Rahl s'humecta le bout des doigts et les passa lentement sur ses chairs jamais dessches. Un geste qu'il aurait voulu pouvoir faire tant de fois, aprs l'attaque, pour apaiser aussi peu que ce fut l'abominable douleur. Mais les gurisseurs lui avaient interdit de toucher les brlures. Afin de l'en empcher, ils lui 452 avaient li les poignets de manire ce qu'il ne puisse pas baisser les bras. Tremblant de souffrance, il s'tait humect les doigts pour les passer sur ses lvres, avec l'espoir d'arrter de pleurer, et sur ses yeux pour tenter de chasser l'horrible vision de son pre consum par les flammes. Des mois durant, il avait suppli en vain qu'on le laisse toucher ses stigmates... Comme il hassait le sorcier ! Et combien il aurait aim enfoncer une main dans sa poitrine pour arracher son cur encore palpitant sans cesser de le regarder dans les yeux. Darken Rahl loigna les doigts de ses cicatrices. Prenant son couteau, il chassa de son esprit les souvenirs de ces temps atroces. prsent, il tait un homme. Le Matre... Et il avait un travail faire ! Aprs avoir psalmodi le sortilge requis, il plongea le couteau dans la poitrine de l'enfant. Avec soin, il retira d'abord le cur et le plongea dans la coupe de fer o bouillonnait de l'eau. Puis il

prleva le cerveau et l'ajouta sa prparation. Enfin, il coupa les testicules et leur fit subir le mme sort. Quand il posa le couteau, le sang ml sa sueur dgoulina avec elle sur le sol. Il tendit les mains au-dessus du cadavre et fit une prire destine aux esprits. Les yeux ferms, il leva la tte vers la fentre obscure et continua incanter sans avoir besoin de rflchir aux paroles qu'il prononait. Une heure durant, il murmura le texte sacr de la crmonie et se barbouilla la poitrine de sang au moment exact o il le fallait. Quand il eut fini de rciter les runes apprises dans la tombe de son pre, il revint dans le carr de sable o Carl avait t enterr pendant sa mise l'preuve et le lissa soigneusement. Une fine couche de grains blancs adhra au sang demi sch sur sa peau. 453 Le front pliss, Rahl dessina lentement un entrelacs de symboles interconnects. Pour matriser leur configuration complexe, il lui avait fallu des annes d'tudes. Encore aujourd'hui, cela exigeait une concentration sans faille, car l'oubli d'une ligne droite ou d'une courbe suffirait lui coter la vie sur-lechamp. Sa tche acheve, il alla inspecter la coupe sacre et constata avec satisfaction que presque toute l'eau s'tait vapore. Il devait en tre ainsi pour que la crmonie russisse. Utilisant de nouveau sa magie, il fit ensuite lviter la coupe jusqu'au bloc de pierre polie et l'y dposa en douceur. Aprs avoir laiss refroidir un peu la prparation, il s'empara d'un pilon en pierre et entreprit de broyer les organes. Il s'acharna, ruisselant de sueur, jusqu' ce que le cur, le cerveau et les testi-

cules forment une pte o il ajouta diverses poudres magiques rcupres dans les poches de ses robes toujours en tas sur le sol. Debout devant l'autel, il leva la coupe et lana le sortilge d'invocation. Ensuite, il baissa les bras et promena longuement son regard sur les splendeurs du Jardin de la Vie. Avant d'entrer dans le royaume des morts, il adorait voir de belles choses... Il commena manger la pte avec les doigts. Le got de la viande lui donnant envie de vomir, il se nourrissait en gnral de lgumes. Mais l, la magie ne lui laissait pas le choix. Pour aller dans le royaume des morts, il devait ingurgiter cette horreur. Pour s'aider un peu, il pensa trs fort une pure de carottes... Rahl avala la dernire bouche, posa la coupe et alla s'asseoir en tailleur sur l'herbe, devant l'tendue de sable blanc. Les cheveux poisseux de sang, il posa les mains sur ses genoux, paumes vers le haut, ferma les yeux et se prpara sa rencontre avec l'esprit de l'enfant. 454 Quand il fut prt, le Petit Pre rouvrit les yeux. Viens moi, Carl ! murmura-t-il dans l'antique langage. Aprs un long moment de silence, un rugissement retentit et la terre trembla. Au centre du sable, le point focal du sortilge, l'esprit du petit garon se matrialisa sous la forme d'une shinga. D'abord transparente comme de la fume, la bte sortit lentement du sable en tournant sur elle-mme, comme si elle tait irrsistiblement attire par les symboles qu'avait dessins Rahl. Sa tte se dressa tandis

qu'elle rampait dans l'entrelacs de lignes droites et de courbes et une vapeur mphitique sortit de ses naseaux. Sans broncher, Rahl regarda le monstre se relever et, devenu solide, ventrer la masse de sable pour en extirper ses normes pattes arrire. Alors que le sable blanc retombait dans le trou obscur dont elle venait d'merger, la shinga s'leva dans les airs et ses yeux marron perants se posrent sur Rahl. Merci d'tre venu, Carl... La crature blottit son museau contre la poitrine nue du Petit Pre, qui se leva et lui caressa la tte pendant qu'elle ruait, impatiente de partir. Quand elle fut un peu calme, il sauta sur son dos et noua les bras autour de son cou. Dans un clair aveuglant, la shinga et son cavalier s'engouffrrent dans le trou bant, la bte tournant sur elle-mme comme la tige d'un tire-bouchon. La terre trembla de nouveau et le trou se referma avec un grincement percer les tympans. Puis le silence de la nuit retomba sur le Jardin de la Vie. Demmin Nass sortit de l'ombre des arbres, le front lustr de sueur. Bon voyage, mon ami... murmura-t-il. Bon voyage... Chapitre 25 Il ne pleuvait plus, mais le ciel restait couvert, comme depuis tant de jours. Assise seule sur un banc, adosse au mur d'un btiment, Kahlan souriait en regardant Richard assembler le nouveau toit de la maison des esprits. De la sueur ruisselait sur son dos nu aux muscles saillants o apparaissaient toujours les

cicatrices laisses par les griffes du garn. Richard travaillait avec Savidlin et quelques hommes, leur enseignant ses mthodes. Le travail manuel tait selon lui universel. En consquence, il jugeait ne pas avoir besoin d'une traductrice. De plus, si ses lves dcouvraient certaines choses seuls, ils comprendraient l'opration et tireraient davantage de fiert de leur ouvrage. Savidlin bombardait le pauvre Sourcier de questions qu'il ne saisissait pas. Souriant, il rpondait avec des mots tout aussi mystrieux pour ses compagnons, puis recourait un langage par gestes invent pour l'occasion. Parfois, les Hommes d'Adobe trouvaient ses arabesques hilarantes et tout le monde clatait de rire. Pour des gens que sparait la barrire des langues, ils avaient russi beaucoup en peu de temps... Au dbut, Richard avait jou les mystrieux avec son amie, lui disant d'attendre pour connatre l'ide 456 qu'il avait derrire la tte. Il commena par former des blocs d'argile d'environ un pied sur deux et les modela pour qu'ils aient une partie bossue prolonge par une sorte de rigole. Aprs avoir compltement vid les pices, il les avait confies aux femmes qui s'occupaient de la poterie pour qu'elles les passent au four. Ensuite, il fixa deux btons bien droits aux deux extrmits d'une planche plate et plaa une grosse motte d'argile au centre. Avec un rouleau, il aplatit l'argile, les deux btons servant de niveaux pour dterminer l'paisseur. liminant la matire excdentaire qui dpassait de la planche, il obtint des plaques d'argile de taille et d'paisseur identiques, les posa sur les moules que les femmes avaient fait cuire et lissa soi-

gneusement le tout. Enfin, il se servit d'un bton pointu pour percer un trou dans les deux angles suprieurs. Quand il s'avisa que les villageoises le suivaient partout et inspectaient d'un il critique son travail, il les enrla dans son quipe. Bientt, une petite ruche d'ouvrires souriantes et volubiles entreprit de fabriquer les plaques et lui montra comment amliorer sa technique. Une fois sches et retires des moules, les premires plaques pouvaient passer au four. Pleines d'nergie, les femmes entreprirent d'en prparer d'autres. Richard les encouragea continuer inlassablement, puis il les abandonna et alla dans la salle des esprits o il construisit une chemine avec les briques que le Peuple d'Adobe utilisait pour monter ses murs. Savidlin le suivit, essayant de comprendre ce qu'il faisait. Un peu plus tt, Kahlan tait all voir son ami. Tu fabriques des tuiles en argile, si j'ai bien compris... Exactement ! Richard, j'ai vu des toits de chaume qui ne fuyaient pas ! 457 Moi aussi. Alors, pourquoi ne pas simplement amliorer les leurs pour que la pluie ne les traverse plus ? Tu sais comment faire ? Non. Moi non plus. En revanche, je suis un expert en toits de tuiles. Donc, c'est la solution que j'ai choisie. Pendant qu'il montait la chemine sous le regard avide d'apprendre de Savidlin, d'autres hommes dpouillrent le toit de son chaume, laissant nu une charpente de solives qui servirait de support aux

futures tuiles. Richard disposa chaque tuile en quilibre sur deux solives, la partie infrieure reposant sur la premire, et la suprieure sur la deuxime. Les trous lui servirent les attacher solidement leur support. Puis il plaa la deuxime range de tuiles de manire ce que leur base chevauche la partie suprieure des prcdentes et obstrue les orifices de fixation. Grce leur forme ondule, les pices s'embotrent parfaitement. Conscient que les tuiles taient plus lourdes que le chaume, Richard avait tay la structure par en dessous avec des poutres renforces d'entretoises. Une bonne moiti du village participait au chantier. De temps en temps, l'Homme Oiseau venait y jeter un coup d'il, et ce qu'il voyait semblait le satisfaire. Deux ou trois fois, il s'assit prs de Kahlan sans engager la conversation, mais en lui posant intervalles irrguliers une ou deux questions sur le caractre du Sourcier. La plupart du temps, la jeune femme restait seule. Les villageoises avaient dclin ses propositions d'assistance, les hommes gardaient leurs distances - non sans la surveiller du coin de l'il - et les adolescentes taient trop timides pour oser s'approcher d'elle. Mais 458 elles la regardaient souvent de loin en murmurant. Quand Kahlan leur demandait leurs noms, elles s'parpillaient comme une vole de moineaux aprs l'avoir gratifie de quelques demi-sourires. Les enfants, eux, auraient bien fraternis avec l'trangre. Mais leurs mres les en empchaient. Et chaque fois que Kahlan proposait de les aider - mme cuisiner - elles lui opposaient un refus poli, arguant qu'elle tait une ho-

norable invite . Kahlan n'en crut pas un mot. Ces femmes avaient peur de l'Inquisitrice ! Ce n'tait pas nouveau pour elle, pas plus que les regards la drobe et les murmures. Plus jeune, elle s'en tait dsole. Aujourd'hui, elle ne s'en souciait plus. Mlancolique, elle se souvint de ce que sa mre lui disait avec un gentil sourire : les gens taient comme a, on n'y pouvait rien, et il ne fallait pas en concevoir d'amertume. Un jour, tout a lui passerait bien au-dessus de la tte... De fait, Kahlan avait fini par se rsigner. Persuade de n'avoir pas besoin de l'affection des autres, elle s'tait rsigne sa condition - et sa vie telle qu'elle tait -, certaine qu'elle n'aurait jamais droit une existence normale et que c'tait trs bien comme a. C'tait avant de rencontrer Richard. lui, il l'avait accepte. Devenu son ami, il s'adressait elle sans crainte et la traitait comme une personne normale. Et il se souciait de son bien-tre ! Mais bien entendu, il ignorait qui elle tait... Savidlin aussi avait t gentil avec elle. En compagnie de Richard, il l'avait invite dans sa modeste maison, o il vivait avec sa femme Weselan et leur jeune fils Siddin, leur offrant un endroit o dormir mme le sol. Mme si c'tait sur l'insistance de son mari, Weselan avait su se montrer hospitalire et elle ne 359 devenait pas hostile ds que Savidlin avait le dos tourn. Le soir, aprs le travail, Siddin s'asseyait avec Kahlan et coutait, les yeux ronds, ses fabuleuses histoires de rois, de chteaux forts, de terres lointaines et de monstres froces. Souvent, il venait se blottir sur

ses genoux et la cajolait pour qu'elle continue. Sa mre le laissait faire, assez dlicate pour ne pas montrer sa peur. En y repensant, Kahlan en eut les larmes aux yeux. Et il y avait mieux encore ! L'enfant couch, Savidlin et son pouse restaient avec les deux jeunes gens pour qu'ils leur parlent du long voyage depuis Terre d'Ouest. Ptri de respect pour les tres courageux qui ne renonaient jamais, le pre de famille coutait avec des yeux presque aussi ronds que ceux de son fils. L'Homme Oiseau semblait content du nouveau toit. Ds qu'il avait commenc comprendre o Richard voulait en venir, il avait souri en hochant la tte. Les six Anciens taient plus difficiles impressionner. A leurs yeux, recevoir quelques gouttes de pluie sur le crne de temps en temps n'tait pas un souci majeur. D'ailleurs, ils se faisaient arroser ainsi depuis leur plus tendre enfance, et ils n'aimaient pas qu'un tranger vienne pointer du doigt leur atavique stupidit. Ds qu'un des six dcderait, Savidlin prendrait sa place. Kahlan regrettait qu'il ne fasse pas dj partie du cercle, car un alli tel que lui leur aurait t des plus utiles. Qu'arriverait-il, le toit termin, si les Anciens refusaient d'accepter Richard au sein du Peuple d'Adobe ? Le Sourcier n'avait pas vraiment promis de ne pas attaquer ces gens. Mme s'il n'tait pas le type d'homme torturer des innocents, sa fonction pouvait le pousser des extrmits regrettables. Il y avait beaucoup plus enjeu que la vie d'une poigne de villageois. Le Sourcier ne devait jamais perdre cette ralit de vue. Et Kahlan non plus... 460 Elle ignorait si avoir tu le dernier membre du qua-

tuor l'avait rendu plus dur. Prendre une vie modifiait le jugement d'une personne, et rcidiver devenait plus facile. Un processus qu'elle connaissait hlas bien... Kahlan aurait donn cher pour qu'il n'ait pas couru son secours, prs du Chas de l'Aiguille, vitant ainsi d'avoir une mort sur la conscience. Jusque-l, elle n'avait pas eu le cur de lui dire qu'elle aurait pu s'en sortir sans son aide. Face elle, un homme seul ne pouvait pas grand-chose. Parce qu'il le savait, Rahl envoyait toujours quatre tueurs une Inquisitrice. Le premier servait de cible son pouvoir et les trois autres se chargeaient d'liminer le tratre en mme temps que leur victime dsigne. Parfois, il n'en restait qu'un, mais c'tait suffisant si l'Inquisitrice avait puis son pouvoir. Dans le cas contraire, un assassin seul n'avait pas une chance. Le tueur aurait abattu son pe, mais elle aurait esquiv sans peine. Ensuite, avant qu'il n'attaque de nouveau, elle l'aurait touch avec son pouvoir et il serait devenu sa marionnette. Mais comment avouer Richard qu'il n'aurait pas eu besoin de tuer cet homme avec L'pe de Vrit ? Il pensait l'avoir sauve, et cela soulageait sa conscience. Si elle lui rvlait tout, son univers volerait en clats. Un autre quatuor tait sans nul doute ses trousses. Ces hommes ne renonaient jamais. Celui qui l'avait attaque seul, prs de la frontire, savait qu'il allait mourir et il n'avait pas recul pour autant. Ces tueurs ne pensaient rien d'autre que leur mission. L'ide de battre en retraite ne leur traversait mme pas l'esprit Et ils adoraient s'en prendre aux Inquisitrices. La jeune femme ne put s'empcher de repenser Dennee. Ds qu'elle voquait les quatuors, ce qu'ils avaient fait sa sur adoptive lui revenait l'esprit...

461 Avant que Kahlan et atteint l'ge adulte, sa mre avait t frappe par une maladie qu'aucun gurisseur ne savait combattre. Elle avait succomb trs vite, ronge de l'intrieur par cet atroce flau. Les Inquisitrices tant trs proches les unes des autres, le mal qui frappait l'une d'elles les concernait toutes. La mre de Dennee avait recueilli Kahlan et pris soin d'elle. Les deux jeunes filles, dj de trs proches amies, avaient t ravies de devenir des surs. Elles se prsentrent dsormais ainsi, et cela adoucit beaucoup le chagrin de Kahlan. Comme sa mre, Dennee tait d'une nature fragile. Dote d'un pouvoir bien moins puissant que celui de sa sur, elle avait souvent eu besoin de sa protection dans les situations qui exigeaient plus de force qu'elle ne pouvait en puiser dans les trfonds de son tre. Aprs y avoir recouru, Kahlan rgnrait son pouvoir en une heure ou deux. A Dennee, il fallait plusieurs jours... Ce matin maudit, Kahlan s'tait absente pour recueillir la confession d'un meurtrier sur le point d'tre pendu. Normalement, Dennee aurait d s'en charger, mais elle avait voulu lui viter une mission pnible. Dennee dtestait les confessions et le regard des malheureux qui s'y soumettaient. Souvent, elle pleurait des jours entiers aprs en avoir recueilli une. Si elle n'avait pas demand sa sur de la remplacer, le soulagement affich sur son visage parlait de lui-mme. Kahlan aussi dtestait les confessions. Mais elle tait plus forte, plus sage et plus mre que sa sur. Depuis longtemps, elle avait accept d'tre une Inquisitrice.

C'tait son destin - et son pouvoir - et elle en souffrait beaucoup moins que Dennee. Capable de faire passer sa tte avant son cur, elle dchargeait volontiers sa sur du sale travail. 462 Sur le chemin du retour, ce jour-l, elle entendit des gmissements monter des buissons, sur le ct de la route. Dennee gisait dans les broussailles comme un os jet un chien. Kahlan... je venais ta rencontre... pour faire un bout de chemin avec toi... Un quatuor m'a attaque... Mais j'en ai eu un, Kahlan ! Je l'ai touch avec mon pouvoir... Tu aurais t fire de moi... Bouleverse, la tte de sa sur sur les genoux, Kahlan lui avait assur que tout s'arrangerait. S'il te plat, Kahlan, tu veux bien tirer ma robe sur mes jambes ? Mes bras ne peuvent plus bouger... Aprs un moment de panique aggrav par la voix lointaine et faible de sa sur, Kahlan comprit ce qui s'tait pass. Les tueurs avaient bris les bras de Dennee et ils reposaient, inertes, le long de ses flancs, plis des endroits o il n'y avait pas d'articulation. Plus grave encore, du sang coulait d'une oreille de la pauvre enfant. Kahlan tira ce qui restait de la belle robe brode sur le corps supplici de sa sur. Le tissu tait poisseux de sang... Horrifie par la brutalit et la perversit de ces hommes, elle en perdit un moment la parole et dut lutter pour ne pas hurler. Dennee en aurait t encore plus effraye, et elle devait tre forte pour elle... une dernire fois...

Kahlan... souffla la moribonde... c'est Darken Rahl qui m'a fait a. Il n'tait pas prsent, mais c'est lui le vrai coupable... Je sais, ma toute petite chrie... Ne t'agite pas, tout s'arrangera. Je vais te ramener la maison, et ta iras trs bien... Tu verras... Des mensonges. Pour Dennee, rien ne s'arrangerait plus. 463 S'il te plat, Kahlan, tue-le ! Il faut arrter cette folie ! J'aimerais tre assez forte... Mais tu devras agir ma place... Submerge par la colre, pour la premire fois de sa vie, Kahlan eut envie d'utiliser son pouvoir afin de faire du mal quelqu'un. Pour le tuer ! A cet instant, elle prouva un sentiment nouveau : une rage venue du plus profond d'elle-mme, comme si la vengeance tait un droit de naissance ! D'une main tremblante, elle caressa les cheveux poisseux de sang de Dennee. Je le tuerai, c'est promis ! Dennee se dtendit un peu dans ses bras. Kahlan enleva son pendentif et le lui passa au cou. Je te l'offre... Il te protgera, mon petit cur... Merci, Kahlan... (Dennee sourit tandis que des larmes coulaient sur ses joues dj couleur de cire.) Mais plus rien ne me protgera, dsormais... Pense toi ! Ne les laisse pas te torturer. Ils aiment a, Kahlan ! J'ai tant souffert, et a les amusait tellement qu'ils en riaient aux clats... Kahlan ferma les yeux pour ne plus voir le visage ravag de sa sur. La berant comme un nouveau-n, elle lui embrassa doucement le front...

Des mauvais souvenirs ? lana soudain une voix. Kahlan sursauta, arrache ses penses. L'Homme Oiseau tait debout prs d'elle et elle ne l'avait pas entendu arriver. Elle hocha la tte, vitant de croiser le regard de l'Homme d'Adobe. Veuillez me pardonner d'avoir fait montre de faiblesse... dit-elle d'une voix rauque en essuyant d'un revers de la main les larmes qui coulaient sur ses joues. L'Homme Oiseau s'assit doucement prs d'elle. Mon enfant, tre une victime n'est pas une faiblesse. 464 Kahlan ravala les sanglots qui menaaient de lui nouer la gorge. Dennee lui manquait tellement et elle se sentait si seule ! L'Homme Oiseau lui passa un bras autour des paules et la serra contre lui. Une brve treinte paternelle... Je pensais ma sur Dennee, assassine sur ordre de Darken Rahl. C'est moi qui l'ai trouve et elle est morte dans mes bras... Ils l'ont tellement fait souffrir ! Rahl ne se satisfait pas de tuer ses ennemis. Il veut que leur agonie soit atroce. Nous sommes diffrents, dit l'Homme Oiseau, mais nous souffrons de la mme manire... (Il crasa du bout du pouce une larme qui coulait sur la joue de Kahlan, puis chercha quelque chose dans sa poche.) Donnez-moi votre main... Kahlan obit. L'Homme d'Adobe laissa tomber quelques graines dans sa paume. Les yeux levs vers le ciel, il souffla dans son trange sifflet qui ne produisait aucun son. Un petit oiseau jaune vif vint presque

aussitt se poser sur sa main. Lentement, il la plaa prs de celle de la jeune femme. L'oiseau sauta d'une paume l'autre et entreprit de picorer les graines. Kahlan sentit ses minuscules pattes agripper ses doigts pendant qu'il se rgalait. Le volatile tait si petit et si mignon qu'elle ne put s'empcher de sourire. L'Homme Oiseau sourit aussi. Quand il eut fini son festin, l'oiseau s'broua, ravi et confiant. J'ai pens que vous aimeriez voir un peu de beaut au milieu de toutes ces horreurs. Merci... Kahlan admira encore un peu l'oiseau, avec ses plumes jaunes et son adorable faon de secouer la tte de droite gauche, puis elle le poussa reprendre son envol. 465 Je n'ai aucun droit sur lui, dit-elle en le regardant filer tire-d'aile. Il doit tre libre. L'Homme Oiseau sourit en approuvant du chef. Il se pencha en avant, les mains sur ses genoux, et tudia la maison des esprits. Le travail tait presque termin. Encore un jour, et tout serait prt. Les longs cheveux gris qui tombaient sur ses paules et le long de son visage empchrent Kahlan de voir l'expression de son compagnon. Elle se radossa au mur et regarda Richard travailler sur le toit. S'il avait pu en descendre et venula serrer dans ses bras ! Hlas, mme s'il l'avait fait, elle aurait d le repousser... Vous voulez tuer Darken Rahl, n'est-ce pas ? demanda l'Homme Oiseau sans se tourner vers elle. C'est mon plus cher dsir... Votre pouvoir suffirait ? Non, admit Kahlan.

Et l'pe du Sourcier, est-elle assez puissante ? Non plus. Pourquoi cette question ? Avec l'approche du crpuscule, le ciel se chargeait de plus en plus. Dans la pnombre naissante, il recommena pleuvoir. Comme vous l'avez dit, il est dangereux pour un homme d'tre face une Inquisitrice qui dsire ardemment quelque chose. Je crois que c'est vrai aussi pour le Sourcier. Peut-tre encore davantage... Je ne vous raconterai pas ce que Darken Rahl a fait au pre de Richard, car vous auriez encore plus peur du Sourcier. Mais sachez que lui aussi aurait laiss repartir l'oiseau. Mon enfant, nous sommes tous les deux trop intelligents pour jouer avec les mots. Oublions a et parlons franchement. J'ai essay de convaincre les Anciens que le Sourcier apportait beaucoup notre peuple. Mais ces vieillards sont confits dans leurs certitudes, et ils peuvent se montrer si ttus que j'en perds 466 parfois mon calme. J'ai peur de ce que Richard et vous ferez s'ils vous opposent un refus. Richard a promis qu'il ne maltraiterait pas votre peuple. Encore des mots ! Ils ne sont rien ct du sang d'un pre... ou d'une sur. Transie par la bise, Kahlan resserra autour d'elle les pans de son manteau. Je suis ne Inquisitrice, dit-elle, et je n'ai jamais cherch le pouvoir. Si on m'avait donn le choix, j'aurais prfr tre comme tout le monde. Mais je dois faire avec ce que j'ai, et en tirer le meilleur parti. Malgr ce que les gens pensent des Inquisitrices, nous

sommes au service des autres. Et de la vrit ! J'aime tous les peuples des Contres du Milieu, et je donnerais volontiers ma vie pour leur libert. Voil ce que je veux faire. Et pourtant, je suis seule... Richard veille sur vous ! Il vient de Terre d'Ouest et ignore qui je suis. S'il le savait... A ces mots, l'Homme Oiseau frona les sourcils. Pour quelqu'un qui sert la vrit... commenat-il. S'il vous plat, ne m'y faites pas penser. C'est un problme que je me suis cr et dont je redoute les consquences. Mais a ne change rien mon raisonnement. Le Peuple d'Adobe vit loin de tout. Par le pass, cela lui a permis de rester l'cart des temptes. Mais celle-l soufflera aussi sur lui. Les Anciens peuvent prorer tant qu'ils veulent sur les avantages de la neutralit, ils seront impuissants quand la ralit les prendra entre ses griffes. S'ils font passer la fiert avant la sagesse, les vtres en payeront le prix. L'Homme Oiseau ne fit aucun commentaire, mais son silence tait attentif et respectueux. 467 A cet instant, continua Kahlan, je ne peux pas dire ce que je ferai si les Anciens nous refusent leur soutien. Mon dsir n'est pas de nuire votre peuple, mais de lui viter des souffrances. J'ai vu ce que Darken Rahl fait ses victimes. Et j'imagine sans peine ce qu'il vous infligera. Pour l'arrter, s'il fallait tuer l'adorable fils de Savidlin, j'accepterais de m'en charger, quitte en avoir le cur bris. Mais pour sauver des milliers d'enfants adorables, je n'hsiterais pas une seconde. C'est cela, mon fardeau : la maldiction

du guerrier. Vous avez srement d tuer des gens pour en sauver d'autres, et je sais que vous n'y avez pris aucun plaisir. Darken Rahl n'est pas comme nous, croyez-moi ! S'il vous plat, aidez-moi protger votre peuple sans qu'aucun de ses membres ne souffre. (Des larmes perlrent aux cils de Kahlan.) Je voudrais tant ne faire de mal personne ! L'Homme Oiseau la tira vers lui et la laissa sangloter sur son paule. Les peuples des Contres du Milieu ont de la chance d'avoir une guerrire comme vous... Si nous trouvons ce que nous cherchons, Darken Rahl ne pourra pas s'en emparer et il mourra le premier jour de l'hiver. Personne d'autre ne perdra la vie. Mais nous avons besoin de votre aide. Le premier jour de l'hiver ? Mon enfant, cela nous laisse peu de temps. L'automne touche sa fin... Ce n'est pas moi qui ai crit les rgles du jeu... Si vous connaissez un moyen d'arrter le temps, n'hsitez pas me le communiquer. Mon enfant, vous tes dj venue ici, et je vous ai vue vivre parmi les miens. Vous avez toujours respect leur volont sans chercher leur nuire. Il en va de mme avec le Sourcier. Je suis de votre ct et je ferai de mon mieux pour convaincre les Anciens. Mais 468 a ne suffira peut-tre pas. Et je veux que mon peuple ne souffre pas. Si la rponse est ngative, la menace ne viendra ni du Sourcier ni de moi. La tempte soufflera de D'Hara et elle vous dtruira. Contre Rahl, vous n'aurez aucune chance. Il vous massacrera ! Ce soir-l, dans la quitude du foyer de Savidlin,

Kahlan raconta Siddin l'histoire d'un pcheur transform en poisson qui vivait dans un lac et se servait de son intelligence pour dlester les hameons de leurs appts sans se faire attraper. Une fable dont sa mre la rgalait quand elle avait peu prs l'ge de cet enfant. L'merveillement du petit bonhomme lui rappela le sien, quand elle avait entendu le conte pour la premire fois. Plus tard, pendant que Weselan prparait un repas base de succulentes racines, Savidlin montra Richard comment prparer des pointes de flches diffrentes selon la proie qu'on visait. Ensuite, il les durcit dans le feu et les enduisit de poison. Kahlan resta assise sur le sol, l'enfant endormi blotti entre ses bras. Alors qu'elle lui caressait la tte, elle dut ravaler la boule qui se formait dans sa gorge. N'avait-elle pas dit l'aprs-midi mme qu'elle tuerait sans hsiter ce mignon petit garon ? Elle aurait donn cher pour n'avoir jamais prononc ces mots. C'tait la vrit, mais pour une fois, il aurait mieux valu la cacher... Richard ne l'avait pas vue parler l'Homme Oiseau et elle ne lui avait rien dit de cette conversation. Pourquoi l'inquiter ? Ce qui devait arriver arriverait Mais elle esprait tant que les Anciens entendraient la voix de la raison... 469 Le lendemain, le vent soufflait, charriant parfois de la pluie, et il faisait exceptionnellement chaud pour la saison. Au dbut de l'aprs-midi, une foule se massa devant la maison des esprits pour voir poser les dernires tuiles et, surtout, assister au premier feu de chemine. Des cris merveills retentirent quand la fume

sortit docilement du conduit. Les villageois jetrent un coup d'il dans la salle et virent qu'elle n'tait pas enfume. L'ide de ne plus vivre en permanence avec les yeux qui piquent sembla les enthousiasmer autant que la perspective de ne plus se faire tremper la tte. Pour les toits de chaume dfectueux, l'association du vent et de la pluie tait une catastrophe... Tous regardrent, stupfaits, l'eau glisser sur les tuiles sans s'infiltrer dans le btiment. Richard sauta du toit, de trs bonne humeur. La chemine tirait bien, les tuiles ne fuyaient pas et les villageois semblaient aux anges. Ses assistants, fiers d'avoir ralis et appris tant de choses, dsignaient du doigt, avec force commentaires, les points cls du chantier. Ignorant les curieux, Richard reprit son pe et gagna le centre du village, o les Anciens attendaient sous une des structures ouvertes. Kahlan et Savidlin l'escortaient, dcids plaider sa cause s'il le fallait. La foule les regarda s'loigner puis s'parpilla dans le village en bavardant gaiement Richard marchait les mchoires serres. Tu crois que l'pe est indispensable ? lui demanda Kahlan. Les cheveux humides de pluie, il se tourna vers son amie sans ralentir le pas. Je suis le Sourcier ! fit-il avec un sourire matois. Richard, ne joue pas a avec moi ! Tu sais trs bien ce que je veux dire. 470 D'aprs moi, voir cette arme les incitera prendre la bonne dcision. Kahlan eut la dtestable sensation que les choses chappaient son contrle. Si les Anciens se mon-

traient rtifs, Richard allait commettre des actes terribles ! Du matin au soir, il avait travaill comme une brute, persuad qu'il remporterait la partie. C'tait fait, en un sens, puisque la majorit des villageois le soutenait. Mais il restait convaincre les gens qui comptaient vraiment. Et elle redoutait qu'il n'ait pas vraiment rflchi la position qu'il prendrait au cas o on lui opposerait un refus. Toffalar attendait, droit comme un i sous le toit de chaume de la structure. Des gouttes d'eau s'crasaient ses pieds pour y former de petites flaques. Surin, Caldus, Arbrin, Bringinderin et Hajanlet se tenaient ses cts. Tous portaient leurs peaux de coyote, une tenue qu'ils adoptaient, avait appris Kahlan, uniquement pour les vnements officiels. Presque tout le village s'tait runi sur la place, sous la pluie ou l'abri relatif des structures ouvertes. D'autres Hommes d'Adobe, leurs fentres, attendaient comme leurs concitoyens que les Anciens dcident de leur avenir. Kahlan repra l'Homme Oiseau prs d'un des poteaux qui soutenait le toit sous lequel paradaient les Anciens. Des guerriers arms l'entouraient Quand leurs regards se croisrent, la jeune femme sentit ses jambes se drober. Elle tira Richard par la manche et lui souffla l'oreille : Quoi que disent ces hommes, n'oublie pas que nous devons sortir vivants d'ici pour continuer combattre Darken Rahl. Nous sommes deux et ils sont trs nombreux, pe ou pas... Le Sourcier l'ignora superbement. 471 Vnrables Anciens, dit-il d'une voix assure,

j'ai l'honneur de vous annoncer que la maison des esprits a dsormais un toit tanche. (Kahlan traduisit dans la foule.) Et j'ai eu le plaisir d'apprendre vos hommes comment faire pour qu'ils amliorent tous les autres toits du village. Mes actes taient dicts par le respect que j'prouve pour votre peuple, et je n'attends rien en retour, sinon votre satisfaction. Les six vieillards restrent de marbre quand Kahlan eut fini de traduire. Nous ne sommes pas satisfaits ! dit enfin Toffalar. Pourquoi ? demanda Richard, l'air sombre, quand Kahlan eut traduit. Quelques gouttes de pluie n'ont jamais fait fondre la force du Peuple d'Adobe. Ton toit ne fuit pas parce qu'il est intelligent la manire des trangers, qui n'est pas la ntre. Et si nous commenons laisser les trangers nous dire que faire, ils n'arrteront plus... Nous savons trs bien ce que tu dsires. Faire partie de notre peuple afin que nous convoquions en ton nom le conseil des devins. Une ruse pour que nous soyons ton service, rien de plus ! Tu entends nous entraner dans une guerre qui n'est pas la ntre. Nous refusons ! (Il se tourna vers Savidlin.) Le toit de la maison des esprits doit redevenir ce qu'il tait. Car nos anctres dsiraient qu'il en soit ainsi. Savidlin blmit mais ne broncha pas. Un petit sourire sur les lvres, Toffalar se tourna vers Richard. A prsent que tes manigances ont chou, vas-tu te venger sur notre peuple, Richard Au Sang Chaud ? Un dfi visant discrditer le Sourcier... Kahlan n'avait jamais vu une telle colre sur le visage de son ami. Il jeta un rapide coup d'il l'Homme Oiseau, puis se concentra de nouveau sur les

472 six Anciens. L'Inquisitrice retint son souffle et un silence de mort tomba sur les villageois. Je ne ferai pas de mal votre peuple, dit Richard. (Quand Kahlan eut traduit, la foule soupira de soulagement.) Mais je pleurerai sur le sort qui l'attend. (Il leva une main et dsigna les six vieillards.) Sur vous, je ne verserai pas une larme. Il n'y a aucune raison de regretter la mort d'un tas d'imbciles. Devant cet outrage, l'assistance hoqueta de stupfaction. Alors que Toffalar blmissait de colre, des murmures affols coururent dans les rangs de villageois. Kahlan regarda l'Homme Oiseau, qui semblait avoir vieilli d'un coup. Dans ses yeux, elle vit quel point il tait inquiet. Quand leurs regards se rencontrrent, ils partagrent un instant le chagrin de savoir que la tempte les emporterait tous. Mais l'Homme d'Adobe baissa trs vite la tte. A une vitesse inoue, Richard dgaina l'pe de Vrit. De surprise, tous les villageois, y compris les Anciens, reculrent d'un pas et s'immobilisrent, comme ptrifis. Les six vieillards voquaient prsent des statues la gloire de la peur. Seul l'Homme Oiseau n'avait pas boug. Kahlan avait redout que la colre de Richard explose. Rsolue ne pas intervenir, elle tait nanmoins prte tout pour protger le Sourcier, quelles que soient ses intentions. Autour de la jeune femme, pas un murmure ne s'tait lev depuis que l'arme, en sortant du fourreau, avait mis sa note si particulire. Richard braqua la lame tincelante sur les Anciens, la

pointe quelques pouces de leurs visages. Ayez le courage de faire une dernire chose pour les vtres ! cria-t-il. 473 En entendant ses mots, Kahlan frissonna. Elle traduisit par habitude, trop terrorise pour penser faire autre chose. Richard retourna l'pe, la tint par la lame et tendit la garde aux Anciens. Prenez mon pe ! ordonna-t-il. Et servez-vousen pour gorger les femmes et les enfants. Ce sera une mort plus douce que celle qui les attend de la main de Darken Rahl. Ayez le courage de leur pargner d'immondes tortures. Une fin rapide est parfois un don des cieux... Face son assurance, les six vieillards se dcomposrent. Kahlan vit des femmes en pleurs serrer leurs enfants dans leurs bras. Pris dans l'tau d'une terreur qui frappait comme la foudre, les Anciens n'esquissrent pas un mouvement. Mais leurs yeux fuirent le regard impitoyable du Sourcier. Quand il fut clair qu'aucun n'aurait le courage de saisir l'pe, Richard la remit au fourreau avec une lenteur dlibre, comme s'il les privait par ce geste de leur dernire chance de salut. Par leur refus, ces vieillards s'taient jamais alins le Sourcier, qui ne lverait plus le petit doigt pour eux. Quand Richard se tourna vers Kahlan, elle lut sur son visage autre chose que de la fureur. Il prouvait un profond chagrin pour un peuple qu'il avait appris aimer et qu'il ne pourrait pas sauver. Tous les regards restrent rivs sur lui quand il approcha de sa

compagne et la tira par le bras. Rassemblons nos affaires et partons, dit-il. Nous avons perdu beaucoup de temps. J'espre qu'il n'est pas dj trop tard. (Des larmes perlrent aux paupires du Sourcier.) Kahlan, je suis navr d'avoir pris la mauvaise dcision. 474 Richard, ce n'est pas toi qui t'es tromp, c'est eux ! La colre de la jeune femme, comme une dalle de marbre pose sur un tombeau, scellait le destin de ces gens. S'inquiter pour eux ne servait plus rien : c'taient dsormais des morts-vivants. Ils avaient eu une chance et n'avaient pas su la saisir. Quand ils passrent devant Savidlin, le Sourcier et l'Homme d'Adobe se prirent un moment par les bras sans oser se regarder. Dans la foule, personne n'avait boug. Lorsque les deux trangers s'y frayrent un chemin, des mains se tendirent pour toucher Richard, qui serra des dizaines d'avant-bras en rponse ces tmoignages muets de sympathie. Mais il ne put regarder dans les yeux aucun de ces cadavres en sursis. Ils rcuprrent leurs affaires chez Savidlin et rangrent leurs manteaux dans leurs sacs. Kahlan se sentait vide et puise. Quand son regard croisa enfin celui de Richard, ils se jetrent dans les bras l'un de l'autre, unis par le chagrin qu'ils prouvaient pour tous ces nouveaux amis qu'ils savaient condamns. Sur ce coup-l, ils avaient mis le seul bien prcieux leur disposition : le temps. Et ils avaient perdu ! Quand ils s'cartrent l'un de l'autre, Kahlan ferma son sac. Richard ressortit son manteau du sien et fouilla dans ses possessions, l'air inquiet. Pour mieux voir, il approcha de la porte d'entre reste ouverte.

Trs vite, il laissa pendre le sac au bout de son bras droit, et lcha : La pierre de nuit a disparu. Tu l'as peut-tre laisse ailleurs... Non. Je ne l'ai jamais sortie de mon sac. Richard, il n'y a pas de quoi s'affoler. Elle ne nous sert plus rien, maintenant que nous sommes loin du Chas de l'Aiguille. Adie te pardonnera de l'avoir perdue. Et nous avons des problmes plus pressants. 475 Le Sourcier fit un pas vers son amie. Tu ne comprends pas. Nous devons la trouver ! Pourquoi ? Parce que je crois que cett