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Cournot hasard et probabilit

Essai sur les fondements de nos connaissances, et sur les caractres de la critique philosophique (extraits)

Nous remontons dun effet sa cause immdiate : cette cause, son tour, est conue comme effet, et ainsi de suite, sans que lesprit conoive, dans lordre des vnements, et sans que lobservation puisse atteindre aucune limite cette progression ascendante. Leffet actuel devient ou 5 peut devenir son tour cause dun effet subsquent, et ainsi linfini. Cette chane indfinie de causes et deffets qui se succdent, chane dont lvnement actuel forme un anneau, constitue essentiellement une srie linaire. Une infinit de sries pareilles peuvent coexister dans le temps : elles peuvent se croiser, de manire quun mme vnement, la production duquel plusieurs vnements ont concouru, tienne en qualit deffet plusieurs sries distinctes de causes gnratrices, 10 ou engendre son tour plusieurs sries deffets qui resteront distinctes et parfaitement spares partir du terme initial qui leur est commun. On se fait un ide juste de ce croisement et de cet isolement des chanons par la comparaison avec les gnrations humaines. Un homme tient, par ses pre et mre, deux sries dascendants ; et dans lordre ascendant, les ligne paternelle et maternelle se bifurquent chaque gnration. Il peut devenir son tour la souche ou lauteur commun de 15 plusieurs lignes descendantes qui, une fois issues de la souche commune, ne se croisent plus, ou ne se croiseront quaccidentellement, par les alliances de famille. Dans le laps de temps, chaque famille ou chaque faisceau gnalogique contracte des alliances avec une multitude dautres ; mais dautres faisceaux, en bien plus grand nombre, se propagent collatralement, en restant parfaitement distincts et isols les uns des autres aussi loin que nous pouvons les suivre ; et sils ont une origine commune, 20 lauthenticit de cette origine repose sur dautres bases que celles de la science et des preuves historiques. Chaque gnration humaine ne donne lieu qu une division bifide dans lordre ascendant ; mais lon conoit sans peine la possibilit dune complication plus grande lorsquil sagit de causes et deffets quelconques, et rien nempche quun vnement ne se rattache une multitude, ou mme 25 une infinit de causes diverses. Alors les faisceaux de lignes concurrentes par lesquels limagination se reprsente les liens qui enchanent les vnements selon lordre de la causalit, deviendraient plutt comparables des faisceaux de rayons lumineux, qui se pntrent, spanouissent et se concentrent, sans offrir nulle part dinterstices ou de solutions de continuit dans leur tissu.
COURNOT, Antoine-Augustin, Essai sur les fondements de nos connaissances, et sur les caractres de la critique philosophique (1851), France, d. Vrin, 1975.

(ch. III, 29, p. 33-34). 30 29. [] Nous remontons d'un effet sa cause immdiate ; cette cause, son tour, est

conue comme effet, et ainsi de suite, sans que l'esprit conoive, dans l'ordre des vnements, et sans que l'observation puisse atteindre aucune limite cette progression ascendante. L'effet actuel devient ou peut devenir son tour cause d'un effet subsquent, et ainsi l'infini. Cette chane indfinie de 35 causes et d'effets qui se succdent, chane dont l'vnement actuel forme un anneau, constitue essentiellement une srie linaire. Une infinit de sries pareilles peuvent coexister dans le temps : elles peuvent se croiser, de manire qu'un mme vnement, la production duquel plusieurs vnements ont concouru, tienne en qualit d'effet plusieurs sries distinctes de causes gnratrices, ou engendre son tour plusieurs sries d'effets qui resteront distinctes et parfaitement spares partir 40 du terme initial qui leur est commun. [] 30. Mais, soit qu'il y ait lieu de regarder comme fini ou comme infini le nombre des causes ou des sries de causes qui contribuent amener un vnement, le bon sens dit qu'il y a des sries solidaires ou qui s'influencent les unes les autres et des sries indpendantes, c'est--dire qui se dveloppent paralllement ou conscutivement, sans avoir les unes sur les autres la moindre 45 influence, ou (ce qui reviendrait au mme pour nous) sans exercer les unes sur les autres une influence qui puisse se manifester par des effets apprciables. Personne ne pensera srieusement qu'en frappant la terre du pied il drange le navigateur qui voyage aux antipodes, ou qu'il branle le systme des satellites de Jupiter ; mais, en tout cas, le drangement serait d'un tel ordre de petitesse, qu'il ne pourrait se manifester par aucun effet sensible pour nous, et que nous sommes parfaitement autoriss 50 n'en point tenir compte. Il n'est pas impossible qu'un vnement arriv la Chine ou au Japon ait une certaine influence sur des faits qui doivent se passer Paris ou Londres ; mais, en gnral, il est bien certain que la manire dont un bourgeois de Paris arrange sa journe n'est nullement influence par ce qui se passe actuellement dans telle ville de Chine o jamais les Europens n'ont pntr. Il y a l comme deux petits mondes, dans chacun desquels on peut observer un enchanement de causes et 55 d'effets qui se dveloppent simultanment, sans avoir entre eux de connexion, et sans exercer les uns sur les autres d'influence apprciable. Les vnements amens par la combinaison ou la rencontre d'autres vnements qui appartiennent des sries indpendantes les unes des autres, sont ce qu'on nomme des vnements fortuits, ou des rsultats du hasard. 60
COURNOT, Antoine-Augustin, Essai sur les fondements de nos connaissances, et sur les caractres de la critique philosophique (1851), France, d. Vrin, 1975.

(ch. III, 29-30, p. 33-34).

35. Dans le langage rigoureux qui convient aux vrits abstraites et absolues des

mathmatiques et de la mtaphysique, une chose est possible ou elle ne l'est pas : il n'y a pas de degrs de possibilit ou d'impossibilit. Mais, dans l'ordre des faits physiques et des ralits qui 65 tombent sous les sens, lorsque des vnements contraires peuvent arriver et arrivent effectivement, selon les combinaisons fortuites de certaines causes variables et indpendantes d'une preuve l'autre, avec d'autres causes ou conditions constantes qui rgissent solidairement l'ensemble des preuves, il est naturel de regarder chaque vnement comme ayant une disposition d'autant plus grande se produire, ou comme tant d'autant plus possible, de fait ou physiquement, qu'il se reproduit plus 70 souvent dans un grand nombre d'preuves. La probabilit mathmatique devient alors la mesure de la possibilit physique, et l'une de ces expressions peut tre prise pour l'autre. L'avantage de celle-ci, c'est d'indiquer nettement l'existence d'un rapport qui ne tient pas notre manire de juger et d'apprcier, variable d'un individu l'autre, mais qui subsiste entre les choses mmes : rapport que la nature maintient et que l'observation manifeste lorsque les preuves se rptent assez pour compenser 75 les uns par les autres tous les effets dus des causes fortuites et irrgulires, et pour mettre au contraire en vidence la part d'influence, si petite qu'elle soit, des causes rgulires et constantes, comme cela arrive sans cesse dans l'ordre des phnomnes naturels et des faits sociaux.
COURNOT, Antoine-Augustin, Essai sur les fondements de nos connaissances, et sur les caractres de la critique philosophique (1851), France, d. Vrin, 1975.

(ch. III, 35, p. 40-41). 80

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100 36. Il n'est donc pas exact de dire, avec Hume, que le hasard n'est que l'ignorance o nous sommes des vritables causes , ou, avec Laplace, que la probabilit est relative en partie nos

connaissances, en partie notre ignorance : de sorte que, pour une intelligence suprieure qui saurait dmler toutes les causes et en suivre tous les effets, la science des probabilits mathmatiques 105 s'vanouirait, faute d'objet. Sans doute le mot de hasard n'indique pas une cause substantielle, mais une ide : cette ide est celle de la combinaison entre plusieurs systmes de causes ou de faits qui se dveloppent chacun dans sa srie propre, indpendamment les uns des autres. Une intelligence suprieure l'homme ne diffrerait de l'homme cet gard qu'en ce qu'elle se tromperait moins souvent que lui, ou mme si l'on veut, ne se tromperait jamais dans l'usage de cette donne de la 110 raison. Elle ne serait pas expose regarder comme indpendantes des sries qui s'influencent rellement, ou, par contre, se figurer des liens de solidarit entre des causes rellement indpendantes. Elle ferait avec une plus grande sret, ou mme avec une exactitude rigoureuse, la part qui revient au hasard dans le dveloppement successif des phnomnes. Elle serait capable d'assigner a priori les rsultats du concours de causes indpendantes dans des cas o nous sommes 115 obligs de recourir l'exprience, cause de l'imperfection de nos thories et de nos instruments scientifiques. Par exemple, tant donn un d de forme dtermine, autre que le cube, ou dont la densit n'est pas uniforme, lequel doit tre projet un grand nombre de fois par des forces impulsives dont l'intensit, la direction et le point d'application sont dtermins chaque coup par des causes indpendantes de celles qui agissent aux coups suivants, elle saurait (ce que nous ne savons pas) quel 120 doit tre trs peu prs le rapport entre le nombre des coups qui amneront une face dtermine et le nombre total des coups ; et cette science aurait pour elle un objet certain, soit qu'elle connt les forces qui agissent et qu'elle en pt calculer les effets pour chaque coup particulier, soit que cette connaissance et ce calcul surpassassent encore sa porte. En un mot, elle pousserait plus loin que nous et appliquerait mieux la thorie de ces rapports mathmatiques, tous lis la notion du hasard, et qui 125 deviennent, dans l'ordre des phnomnes, autant de lois de la nature, susceptibles ce titre d'tre constates par l'exprience ou l'observation statistiques.

COURNOT, Antoine-Augustin, Essai sur les fondements de nos connaissances, et sur les caractres de la critique philosophique (1851), France, d. Vrin, 1975.

(ch. III, 36, p. 41).

Les lignes qui suivent le texte prcdent sont les suivantes :

Il est vrai de dire en ce sens (comme on l'a rpt si souvent) que le hasard gouverne le monde, ou plutt qu'il a une part, et une part notable, dans le gouvernement du monde ; ce qui ne rpugne nullement l'ide qu'on doit se faire d'une direction suprme et providentielle : soit que la direction providentielle soit prsume ne porter que sur les rsultats moyens et gnraux que les lois mmes du hasard ont pour rsultat d'assurer, soit que l'intelligence suprme dispose des dtails et des faits particuliers pour les coordonner des vues qui surpassent nos sciences et nos thories.