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Les Mathmatiques et la ralit :

Essai sur la mthode axiomatique Ferdinand Gonseth 1936


Rdition: Librairie Scientifique et Technique Albert Blanchard, Paris,1974 .

Extraits : Pages 127-139

CHAPITRE VI :LA NATURE DU NOMBRE ENTIER 40. Indications prliminaires renouveles. Nous avons vu les notions gomtriques voluer depuis les images mentales et schmatiques de certaines ralit du monde physique, de ce que nous voulons aussi nommer le monde naturel, jusqu'aux notions abstraites et dpouilles de la logique. II nous faut maintenant noua efforcer d'aborder au plan du logique sur un plus large front, sur un front aussi large que possible. L'analyse de la notion de nombre entier va maintenant nous fournir l'occasion de traverser en profondeur le domaine spcifiquement arithmtique ; plus tard les notions d'objet, de proprit, de classe, etc., les notions tous , chacun , etc., nous entraneront travers la logique traditionnelle dans la mme prgrination de l'intuitif vers le logique pur. Mais qu'il soit encore une fois bien entendu qu'en voquant l'ide du logique pur dans les phrases prcdentes, nous ne lui accordons aucunement un sens prdtermin, une existence prforme. Les mots le plan du logique ou la logique pure n'ont pas de signification d'ores et dj compltement acquise et fixe : la signification leur vient justement par l'emploi que nous en faisons. En d'autres termes, le processus de l'axiomatisation ne se dfinit pas en fonction de la notion prdonne du logique; sa signification ne vient pas s'accrocher l'essence dj parfaite de cette dernire. C'est au contraire le processus d'abstraction qui dfinit, en la suggrant, en l'voquant, en la crant, l'essence du logique pur, essence imparfaitement dtermine et encore en tat de devenir. 41. L'intuition du nombre. On peut distinguer dans l'volution du concept de nombre entier au moins trois poques assez distinctes : la premire prcde toute tentative consciente de systmatisation; la deuxime l'poque spcifiquement arithmtique - se caractrise par une formulation explicite de la thorie des nombres entiers ; la troisime seulement aborde au plan du logique . Le passage d'une poque l'autre s'accompagne d'une transformation profonde de l'essence mme du nombre. (L'emploi du mot essence appellerait naturellement des remarques analogues celles qui prcdent, concernant l'ide du logique pur!) Examinons tout d'abord comment le nombre se prsente dans la premire poque, dans l'poque intuitive. La notion de nombre se fonde sur une facult de notre tre mental : celle d'enregistrer la rptition d'une impression sensorielle, d'une action ou mme d'une intention, en un mot d'enregistrer la rptition d'un moment de conscience. La faon la plus abstraite de concevoir un moment de conscience de ce genre correspond peut-tre la notion de bi-unicil, notion sur laquelle Brouwer fonde l'intuition des nombres, et qu'on pourrait apercevoir ralise dans l'instant fugitif o une impression fait place son souvenir. Cet enregistrement, d'ailleurs, est loin d'tre un phnomne mental simple ; loin de ressembler ce qu'on pourrait appeler un phnomne mental lmentaire. Chez l'homme adulte et chez l'enfant, partir d'un certain ge, le cadre plus ou mois identique lui-mme et prt conserver la trace de la rptition, la cire mentale o le burin de la conscience trace les marques que la mmoire protgera, c'est la forme intuitive du temps. (Nous nous sommes dj expliqu en dtail sur notre conception des formes intuitive Et nous ne croyons pas ncessaire d'y revenir ici.) Cet enregistrement, encore une fois, n'est pas un phnomne simple. On y distingue au moins deux moments complmentaires l'un de l'autre et mme, en un certain sens, contradictoires. D'une part, pour tre comptes, les choses qui parviennent successivement notre conscience doivent tre reconnues comme tant, d'une faon ou d'une autre, de la mme nature. Ce seront peut-tre, en allant vers une identit progressive : Trois sensations ou trois sons ou trois sons de cloche ou trois sons de la mme cloche , etc. Ou bien en allant vers une identit dcroissante : Deux cahier bleus , deux cahiers , deux objets , etc. L'numration s'accompagne donc - et probablement de faon indissolublement conjointe - d'une typification, d'une rpartition en classes et sous-classes, de telle faon que deux lments de la mme classe puissent tre inscrits dans la mmoire comme quivalents. D'autre part, l'inscription dans la mmoire se fait par l'intermdiaire d'une srie d'images ou d'impressions (sonores, visuelles, tactiles, etc.) qui doivent pouvoir tre reconnues individuellement, et qui, par consquent, doivent pouvoir tre aperues comme toutes diffrentes les unes des autres. Ces images peuvent tre fournies par les doigts de la main, par des objets occupant des endroits diffrents, ou par les mots un, deux, trois, etc., ou par les signes 1, 2, 3, etc., ou par telle autre suite de symboles que l'on voudra. En un mot, pour tre compts, les objets doivent tre considrs la fois comme identiques et comme diffrents!
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Ces remarques montrent bien que, dans l'numration effective, la forme temps n'intervient pas isolment ; les autres formes, et surtout la forme espace, y cooprent de la faon la plus efficace. Ceci deviendra encore plus vident dans un instant lorsque nous parlerons de la gense de la notion de nombre chez l'enfant. II y a d'ailleurs encore une remarque essentielle prsenter: C'est qu'on ne sait compter un certain nombre d'objets que si l'on sait aussi les placer dans un certain ordre de succession, o chaque objet n'intervienne qu'une fois. Et que cet ordre doit tre port par l'esprit dans la catgorie numrer. Vous vous en convaincrez, par exemple, par l'exprience suivante : Formez avec cinq pions identiques une file bien rgulire, et demandez un petit enfant de les compter en les touchant. Cet enfant, admettons-le, saura dj rpter la suite des nombres de un cinq sans se tromper. Cela ne l'empchera pas de toucher les pions au hasard, sans s'apercevoir de l'ordre dj prpar qu'il aurait d respecter et sans se souvenir des pions qu'il aura dj une fois touchs. En un mot, il ne sait pas encore ce que c'est qu'un ordre de succession, qu'un ordre linaire. Il est curieux de constater que la mmoire a dj enregistr cet ordre avant que l'esprit l'ait conu. Ce qui prcde se rapporte surtout aux nombres ordinaux ; mais il est clair que les nombres cardinaux se prtent aussi des considrations du mme genre. Il y a un fait d'exprience qui conduit au del du cadre de la numrotation pure et simple : c'est qu'ayant compter, c'est--dire numroter un groupe d'objets, je puis mon gr changer l'ordre et la position de ces objets : je n'en obtiendrai pas moins toujours le mme rsultat final. Les collections finies possdent donc un caractre invariant vis--vis de toutes les permutations possibles : leur nombre. Et il y a un vritable mouvement de la pense dire, par exemple, que certains objets sont au nombre de six, parce qu'ils peuvent tre numrots de un six. On pourrait dire aussi que la notion de nombre cardinal est fonde sur la possibilit d'tablir entre les nombres ordinaux et les objets d'une catgorie finie une correspondance parfaitement univoque et qui se conserve travers tous les drangements des objets envisags. Cette possibilit contient un fait d'exprience irrductible. D'ailleurs, il faut aussi observer que l'on ne nomme objets que des choses qui prsentent la proprit dont il vient d'tre question, de telle sorte que les notions d'objet et de nombre apparaissent lies dans l'intuitif. 42. Le sens primitif du nombre. L'observation du dveloppement de la notion de nombre chez l'enfant confirme pleinement tout ce que nous venons de dire. Ce qui frappe tout d'abord, c'est combien elle est tardive, et combien elle a peine se dgager de ses supports intuitifs. Le nombre trois , par exemple, reste associ la sensation du pouce, de l'index et du majeur tendus dans la position dmonstrative que l'on sait; l'acte de prononcer l'un aprs l'autre les mots : un, deux, trois ; au souvenir d'un groupe familier de trois objets ; et plus tard au son du mot trois, l'image visuelle des signes 3 ou III, etc. Ce n'est que peu peu que l'esprit en abstrait l'ide du nombre pur, en laissant tomber dans l'oubli tout ce qui ne relve pas de sa fonction numrative. Qui pourrait d'ailleurs affirmer que la notion abstraite continuerait subsister, si le support constant du concret venait lui manquer ? Il est encore plus instructif de remonter plus haut encore dans le dveloppement des facults mentales de l'enfant, jusqu'avant le moment o la notion de deux parat s'tre distinctement prcise. I1 semble bien que la conception de l'unit en opposition avec la pluralit accompagne et couronne l'effort d'abstraction qui mne la conception de l'unit de l'objet travers la multiplicit de ses aspects et des impressions qui s'y rapportent. D'autre part, pour que l'objet puisse tre identifi avec lui-mme dans ses dplacements, ou malgr les dplacements de l'enfant qui l'observe, il faut qu'il puisse tre localis par rapport ce dernier. Il faut donc que l'enfant possde dj les premiers lments de son groupe exprimental de dplacements. En rsum, il semble bien qu'on puisse distinguer dans le dveloppement de l'enfant un stade trs primitif o ni l'opposition avant-aprs, ni la notion de l'objet, ni la notion de l'unit et de la pluralit, ni la notion de l'espace ne se sont encore dgages de leur limbes. En liaison intime les unes avec les autres, dans une gense assez lente, elles se dgagent et se constituent, donnant naissance en mme temps aux notions d'objet, d'unit et de pluralit ; aux formes intuitives du temps et de l'espace ; l'ide de lordre de succession temporel et de la configuration spatiale. On voit combien la gense d'une numration est un phnomne mental complexe ! Et combien nous sommes loin de la sche et superficielle dfinition que voici : Les nombres se dduisent tous de l'unit, par l'opration qui fait passer de tout nombre au nombre qui le suit immdiatement. Et d'ailleurs, une dfinition de ce genre dfinit au rebours du bon sens le plus simple par le plus compliqu car pour concevoir le passage de 1 2, et celui de 5 6 comme la rptition d'une seule et mme opration, il faut avoir atteint un niveau d'abstraction dont l'enfant reste encore bien loign au moment o il vient d'avoir appris se servir des six premiers nombres. En dfinitive, le nombre apparat au stade intuitif comme un caractre port par l'esprit dans un ensemble trs complexe d'impressions plus ou moins nettement perues, rsultant de l'action de l'objet sur le sujet et de l'emprise du sujet sur l'objet. Ce caractre est unificateur et schmatisant, et merveilleusement appropri aux fins de l'action. Il est comparable toute autre qualit sensible, telle que grand, jaune, ou pesant. Un groupe d'objets a la qualit trois , par exemple, comme l'un d'eux a peut-tre la qualit rouge ou la proprit d'tre transparent .
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En un mot: Le nombre, dans sa signification primitive et dans son rle intuitif, est une qualit physique des groupes d'objets. 43. La numration. Pour poser les fondement d'une numration, il faut possder une suite d'objets ou signes invariables, suite qui devra possder les trois proprits empiriquement ncessaires que voici : a) Ces signes doivent pouvoir tre distingus individuellement; en d'autres termes, ils doivent tre tous diffrents ; b) Il faut pouvoir les voquer dans un ordre invariable ; c) Il doit toujours tre possible d'imaginer encore un nouveau signe, et de l'adjoindre la suite des signes dj choisis. Ces postulats ne sont naturellement pas remplis deux-mmes : il faut imaginer une mthode constructive qui engendre la suite des signes. En l'absence de cette mthode, l'affirmation : Aprs tout nombre, il y a un nombre qui le suit immdiatement , n'a pas de sens bien dtermin (Le nombre des grains de table dArchimde!). On peut apercevoir une mthode de ce genre dans les suites que voici I II III IIII V VI VII VIII VIIII ou 4 10 11 100 101 110 111 1.000 1.001 ou encore I 2 3 4 5 6 7 8 9 Mais en l'absence de la description du procd par lequel la suite peut tre prolonge, de la clef du systme, l'ide que la suite des nombres est infinie perd sa principale assise. En un mot : L'ide gnrale de systme de numration est un des fondements de l'ide abstraite de la suite indfiniment croissante de nombres entiers. Vue sous cet angle, celle -ci n'est pas un concept primitif : c'est une synthse de notions plus proches de l'intuitif, moins facilement analysables, telles que objet , avant , aprs , de nouveau , etc. Quant aux rgles et aux oprations de l'arithmtique, elles forment une mthode dont le principe est d'ordre minemment psychologique (Helmholtz : Zahlen und Messen Wissenschattliche Abhandlungen, p. 359). Nous dirions plus volontiers : une mthode minemment adquate aux fins humaines. Elle a pour objet de connatre, pour s'en servir, la proprit des objets compliqus qui s'appelle le nombre. (Les premiers rudiments de l'enseignement de l'arithmtique ont un caractre nettement exprimental, ce qui est aussi la condition indispensable du succs !) En un sens dj plus lev, elle a galement pour objet de rechercher les combinaisons de signes ou de symboles par lesquelles s'expriment les proprits - au sens empirique - de la numration. Voici, par exemple, la description de l'addition : Imaginons deux exemplaires de la suite des signe numriques. Superposons aux signes du premier qui viennent aprs le signe a les signes du second, de 1 jusqu' b. Le nombre du premier exemplaire sur lequel on s'arrte est alors a + b. La formule suivante : a + ( b+ 1) = a + b + 1 exprime alors un fait d'exprience, connu jusqu'au sentiment de l'vidence ! (Cette formule apparatra dans un instant comme axiome fondamental.) Et l'on pourrait de mme interprter les autres formules de l'arithmtique, de faon plus ou moins immdiate, comme de simples constatations dans lesquelles l'ide de vrit n'intervient pas de faon explicite. 44. Les axiomes de la suite des entiers. On passe au stade arithmtique par une abstraction portant surtout sur la notion d'objet. Ainsi le nombre cinq, par exemple, est un caractre qui appartient, que nous savons attribuer, tous les groupes de cinq objets. Dans cette phrase, l'explication du concept cinq l'aide des mots cinq objets ne reprsente pas du tout un cercle vicieux ! Au contraire, le double emploi du mot cinq marque le passage de la reprsentation intuitive au concept abstrait. Ce n'est que si l'on prtendait faire de cette description suggrante une dfinition fournissant la construction logique du concept cinq, qu'il faudrait lui opposer les plus expresses rserves. Le concept de nombre une fois dgag, on peut lui imprimer le sceau de l'axiomatisation. IL ne faut pas chercher avoir dans cette premire axiomatisation une tentative de crer de toutes pices les bases de l'arithmtique. Au contraire, il faut admettre qu'un certain nombre de notions fondamentales sont claires par elles-mmes et donnes avec toute la prcision dsirable. Les axiomes sont alors des noncs dont le but est d'voquer et de suggrer certaines oprations mentales par lesquelles nous mettons les concepts fondamentaux en relations les uns avec les autres. Ils forment un systme complet si les oprations voques suffisent pour reconstruire elles seules tout l'difice arithmtique. Celui-ci est, ds lors, une construction mentale rationnelle et, axiomatiquement fonde. A cet endroit - et
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bien que ce soit une rptition - nous insistons encore sur le fait que, dans la phrase qui prcde, le mot rationnel n'intervient pas avec une signification dj parfaite, et constitue par avance. Ce qui prcde, tout au contraire, lui confre une partie de son sens, le sens maximal et optimal n'tant jamais dfinitivement acquis. Voici comment peut se prsenter la schmatisation axiomatique : Exigeons tout d'abord que l'acte de compter (de numroter) soit possible indfiniment. Ceci s'exprime par les axiomes suivants : Axiome 1 : A chaque nombre a succde un nombre a' diffrent de a. Axiome 2 : Seul le nombre 1 ne succde aucun nombre. D'autre part, le passage d'un nombre au successif les engendre tous de proche en proche. D'o le troisime axiome Axiome 3 : Tout nombre succde, directement ou par intermdiaire, au nombre 1. Ces trois axiomes ne suffisent pas encore. Aussi bien que pour la suite des nombres entiers, 1 2 3 4 5... ils sont aussi vrifis par la suite 1 2 3 4 2 3 4... forme l'aide de quatre nombres seulement. On peut appeler isomorphes deux suites satisfaisant ces trois axiomes et telles que, si l'on descend paralllement dans l'une et dans l'autre de successif en successif, on ne puisse retomber dans l'une sur un nombre dj connu sans que ce soit aussi le cas pour les nombres correspondants de l'autre suite. On peut alors noncer encore l'axiome suivant, qui exprime le fait que l'acte de compter reste constamment identique lui-mme. Axiome 4 : La suite des nombres qui de proche en proche succdent un nombre a quelconque est isomorphe la suite prise partir de 1. On peut reconnatre (Ces mots tant pris au sens ordinaire de la dduction mathmatique) que toute suite qui satisfait ces quatre axiomes est isomorphe la suite des entiers 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10... Nous renonons noncer les axiomes relatifs l'addition et la multiplication. 45. L'essence du numrique. Cette axiomatisation s'accompagne d'une analyse de la notion de nombre qui n'est pas sans valeur: Mais il ne faut pas en exagrer la porte. Dans tous les cas, les axiomes ne sont aucunement des dcrets librement et arbitrairement formuls, avec l'intention et le pouvoir de confrer l'existence aux entits que sont les nombres. En particulier (qu'on veuille se souvenir cette occasion de notre analyse du gomtrique) il y a dans la notion de nombre tout un ct que les axiomes ne touchent pas : c'est justement celui qui, dans l'exercice de la pense, nous importe le plus ; celui qui se rapporte l'ide de grandeur et que, par analogie avec le ct spcifiquement gomtrique des notions spatiales, nous pourrions nommer le ct spcifiquement arithmtique ou numrique. Pour mettre ce point en vidence, on peut appliquer une mthode analogue celle dont nous nous sommes servis dans la discussion des axiomes de la gomtrie. 11 suffit de donner un autre modle o les axiomes du nombre soient raliss. En voici un exemple extrmement simple : Considrons la suite des nombres pairs : 2 4 6 8... Elle satisfait videmment aux quatre axiomes de tout l'heure. Introduisons en outre une addition et une multiplication. Par dfinition nous conservons l'addition au sens ordinaire, mais nous introduisons un nouveau produit, gal la moiti du produit ordinaire. Avec ces conventions, toutes les oprations arithmtiques effectuables dans la suite des entiers trouvent un quivalent dans la suite des entiers pairs et rciproquement. La suite de tous les entiers et la suite des entiers pairs seulement, considres sous un certain angle apparaissent donc comme identiques, bien que considres sous un autre angle nous sachions parfaitement reconnatre en quoi elles diffrent. Elles ont donc la fois quelque chose de commun et quelque chose de distinct. On peut, si l'on veut, dire qu'elles ont une structure identique ,- mais encore une fois, ce mot de structure n'apporte pas du dehors une signification toute faite ayant un pouvoir explicatif bien arrt. II fait image - ce qui est d'ailleurs le caractre essentiel et distinctif d'une dsignation bien choisie, celle -ci proposant une nouvelle ralisation plus ou moins adquate pour les abstraits dsigner. Mais, quant au reste, la notion de structure prend prcisment son sens par sa mise en relation avec des considrations analogues aux prcdentes. La mise en vidence de cette structure, sous les espces d'une structure logique, forme justement l'objet de la seconde axiomatisation, celle qui aborde ce que nous nommons le plan du logique. C'est ce moment que se perdront les caractres qui nous permettent encore de distinguer entre les diffrents modles arithmtiques de mme structure. Sans qu'il soit ncessaire d'insister davantage, on voit maintenant que dans l'volution des concepts du concret vers l'abstrait, le nombre n'est ni immdiat, ni dfinitif. Face au ct intuitif de notre connaissance, face en particulier la notion d'objet, le nombre est un abstrait. Comme tel, il fonde son sens dans le concret (relatif) de ses ralisations. D'autre part, le systme des nombres entiers se prsente son tour comme ralisation pour un abstrait ultrieur : par consquent les nombres revtent encore une forme, possdent encore une essence qui se manifeste clairement dans le fait qu'on en peut faire abstraction. C'est cette essence sui generis, qui se rattache intimement l'action de compter et la notion de grandeur, et que nous avons propos de nommer spcifiquement numrique, qui s'limine par la seconde axiomatisation.
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En somme, et comme il fallait s'y attendre, nous voyons se dessiner un tableau semblable presque en tous points celui que nous avons trac au chapitre IV : La notion de nombre entier ne doit pas tre envisage comme appartenant de prime abord la sphre du logique pur. I1 faut tout d'abord qu'elle se dpouille. d'une certaine forme d'origine intuitive - cette notion de forme entrant ici, comme dans l'expression L'espace est une forme de notre intuition , en opposition avec la notion de structure. 46. La seconde axiomatisation de l'arithmtique. Voici maintenant comment se prsente la seconde tape dans le processus d'abstraction, qui doit permettre d'envisager les relations entre nombres comme des relations purement logiques . On commencera par dclarer : Les nombres sont des lments idaux qu'il sera commode de dsigner par les chiffres 1. 2, 3, 4... o par les lettres a, b, c... Nous les imaginons tout d'abord sans proprits aucunes. Nous imaginons ensuite qu'on puisse tablir entre eux certaines relations logiques et nous dcrtons que ces relations doivent, elles seules, confrer aux nombres toute leur existence mathmatique. Ces relations sont a) Celles qui seront maintenant explicitement nonces et qu'il faut prendre, autant qu'il est possible, la lettre; b) Leurs consquences logiques. Les noncs a) doivent former un systme complet d'axiomes et de dfinitions. En voici quelques-uns 1. L'un de ces lments sera dsign par le symbole 1 et appel un. 2. A toute paire de nombres a et b, on peut faire correspondre un nombre dtermin c. On dira que ce dernier est la somme des deux premiers. Mais qu'il soit bien entendu que la relation de deux nombres leur somme n'a, par elle-mme, aucune proprit distinctive. Seules lui appartiendront les proprits qui seront expressment formules par la suite (et leurs consquences logiques) l'exclusion de toute autre ; et son existence idale (mathmatique) ne va pas au del. Nous pourrons crire c = S (a, b), ou si l'on prfre c = a + b. Mais, encore une fois, qu'il soit entendu que ces formules n'ont par elles-mmes aucune signification. Leur rle est de soutenir et de fixer la pense. (Elles proposent une ralisation auxiliaire, dont il faut savoir aussi faire abstraction.) 3. On dira du nombre S (a, 1), ou a +1, qu'il vient immdiatement aprs a (qu'il est le successif de a), par exemple mais c'est simplement faons de parler. On posera S(1,1)=1+1 =2 (deux). 4. On ne peut avoir a + 1 = 1. 5. Tout nombre a (1 except) vient immdiatement aprs un nombre dtermin qu'on pourra dsigner par a-1. 6. On doit avoir en outre : a + ( b+ 1) = a + b + 1 Nous n'avons numr ces axiomes que dans le but de bien prciser l'esprit dans lequel il faut les comprendre. Pour le but que nous poursuivons, il n'est pas ncessaire d'tudier si les axiomes que nous venons d'noncer sont en nombre tout juste suffisant, ou s'ils ne suffisent pas encore, ou si peut-tre ils sont surabondants. La seule chose qui importe ici, c'est de savoir qu' partir des relations qui prcdent, et au besoin compltes, et par les moyens de ce qu'on est convenu d'appeler la seule logique, on peut dduire toute l'arithmtique. Celle -ci se prsente alors comme un certain ensemble de relations tablies entre des lments de nature indtermine. A travers l'arithmtique, comme autrefois travers la gomtrie, nous aurions ainsi rejoint le plan du logique. Mais mesure que se prcise ainsi la notion du logique pur, d'autres difficults surgissent, d'autres parties du tableau s'assombrissent. 47. L'axiomatisation de l'arithmtique n'est pas une dfinition. Tout d'abord, nous voulons profiter de l'occasion qui s'offre ici pour faire reparatre le conflit entre la mthode qui justifie par la logique la vrit des constructions mathmatiques, et celle qui aperoit les abstractions mathmatiques non pas comme donnes d'emble dans leur perfection, mais comme des images voluant de l'intuitif vers un abstrait en devenir. L'occasion, c'est ici le fait que nous avons trouv bon de numroter nos axiomes. Dans le temps mme que nous prtendions dgager la notion de nombre de toute ide de grandeur et de numration, nous faisions un usage tout fait apparent des nombres de 1 6, employs dans leur fonction numrative. Si l'on cdait son premier mouvement, on n'hsiterait pas dclarer que cette faon de procder comporte un cercle vicieux, et que si elle ne peut tre vite, elle met en pril toute la valeur de notre dernire axiomatisation. Mais cette conclusion serait htive et superficielle. Evidemment, nous aurions pu noncer nos axiomes l'un aprs l'autre et sans numro d'ordre. Mais il est de fait que, dans l'exercice, de la pense, on ne saurait songer se passer des nombres pris dans leur sens ordinaire. Ainsi par exemple, pour pouvoir parler de relation logique, il faut qu'il y ait deux lments au moins relier, la notion de somme met trois nombres en relation, et ainsi de suite. Il ne peut tre question de nier que les axiomes prcdents font un emploi plus ou moins voil des nombres arithmtiques . La numrotation des axiomes a
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justement pour but de rendre ce fait tout fait patent. Mais ceci bien admis et reconnu, il n'y a pas de raison de s'en alarmer. En effet, si notre axiomatisation a pour objet de dcrire un processus d'abstraction, de suggrer une schmatisation et d'voquer systmatiquement les notions que l'esprit doit accueillir - ou de faire apercevoir les caractres que l'esprit doit liminer, - la logique consiste alors simplement parler une langue efficace, employer les mots et mettre en mouvements les associations d'ides qui conviennent au but atteindre. I1 n'existe pas de rgle de logique qui puisse mettre l'interdit sur une notion dj acquise et bien en notre possession. Reprenons par exemple notre Axiome 1 : L'un de ces lments sera dsign par le symbole 1 et appel un. I1 est clair que le mot un n'y prend pas les deux fois la mme signification. Rien ne nous empcherait de marquer la diffrence en disant la seconde fois un-logique, tandis que la premire fois son emploi ne dpasse gure la sphre de l'intuitif immdiat. Rien non plus ne s'oppose ce que les deux sens subsistent l'un ct de l'autre. Pourquoi le premier form ne servirait-il pas voquer le second ? C'est le moment de rpter propos du nombre ce que nous disions de la droite : le concept de nombre n'est pas donn une fois pour toutes avec un sens ne varietur Nous l'avons vu se prsenter sous des formes de plus en plus abstraites, mais sans que la plus volue puisse refouler compltement les formes antrieures (l'intuitive et l'arithmtique). Elle n'existe au contraire que porte par celles-ci. L'activit clans la sphre abstraite s'accompagne d'une activit en quelque sorte parallle dans les sphres antrieures, sans que jamais l'abstrait puisse se dtacher compltement de ses ralisations et prendre une signification parfaitement autonome. Evidemment les choses changent d'aspect du tout au tout si l'on prtend fournir par l'axiomatisation une vritable dfinition implicite de ce qui fait l'essence des nombres. Il n'est plus lgitime de faire appel aux ralisations antrieures ; mais si leur emploi n'est plus justifi, tout le systme d'axiomatisation s'effondre et l'axiomatisation manque son but. 48. Analogies. L'essence du nombre n'est donc pas un objet ternel invariable et prdtermin : elle varie selon le degr d'abstraction auquel on s'arrte. Nous voyons ainsi pleinement confirmes les conclusions auxquelles l'analyse du gomtrique nous avait dj conduits : Les axiomes ne suffisent pas pour fournir eux seuls une dfinition complte des notions sur lesquelles ils lgifrent -ni explicitement, ni implicitement. Les axiomes qui font intervenir les notions de structure et de relation logiques ne font pas exception, car ces notions ne nous sont pas plus innes que les notions de droite ou de nombre ; elles doivent elles aussi tre abstraites d'un certain ensemble de donnes plus ou moins concrtes ; elles doivent tre conues et ne sont que des schmatisations dont l'essence n'a rien d'absolu. Dire donc que l' On peut circonscrire le domaine des mathmatiques l'tude des relations de structure , c'est revenir l'ide que la forme pure existe en dehors et au del de ses ralisations ; c'est supposer que les structures sont des objets ternels ; c'est admettre que leur connaissance nous est directement accessible... en un mot c'est revenir pleinement au point de vue de Parfait. D'ailleurs, l'ide mme de la dfinition purement verbale explicite ou implicite apparat fortement engage dans l'attitude prcritique. Si l'tude de l'axiomatisation de l'arithmtique nous le fait mieux sentir encore que celle de l'axiomatisation de la gomtrie, c'est que l'appui que le langage courant prend sur les reprsentations spatiales n'est pas trs apparent. Le problme de la signification des constructions gomtriques et celui de la fonction du langage n'apparaissent pas du premier coup comme intimement lis. On ne sent pas encore la ncessit imprieuse d'analyser les mots mmes dont on se sert, et l'on accepte comme un fait en soi l'efficacit du verbe dfinissant. Tout autre est la position du langage vis--vis du concept de nombre entier. Ce dernier, directement ou indirectement, intervient partout o il y a expression d'un fait. Analyser sa signification, rechercher ses racines intuitives, insister sur les faits d'exprience irrductibles qu'il schmatise, et estimer son efficacit dans la formation de notre connaissance, c'est poser dj - en principe - tout le problme de l'adquation du langage la ralit. L'analogie de l'analyse qui prcde avec celle du gomtrique devient encore plus frappante si l'on examine quel est le rle de la notion de vrit dans les constructions de l'arithmtique. Tout d'abord, il est clair que ce qui pourrait constituer la vrit des relations entre les nombres devrait tre commun tous les schmas de mme structure logique. C'est donc encore une fois sur le terrain du logique pur que pourra se trancher dfinitivement le problme de la vrit. Pour nous y prparer, il nous faudra encore, selon le programme que nous avons dj une fois esquiss, traverser encore une partie de la logique traditionnelle, en marchant de l'intuitif vers l'abstrait. Mais ds ici, nous pouvons constater que rien n'exige que l'idal d'une vrit absolue soit au bout de notre effort. Cet idal s'est trouv, en arithmtique aussi, ralis de faon efficace, mais pourtant imparfaite. L'ide de vrit n'est intervenue encore une fois que sous la forme du non-contradictoire. Et la notion de consquence avant d'appartenir la sphre du logique pur, se ralise dans le concret relatif du numrique. Pour le faire voir, il suffirait de reprendre, pisode aprs pisode, le dialogue de nos trois personnages sur l'ide de vrit. Mais nous croyons pouvoir nous en dispenser.
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En un mot : La nature du nombre n'est pas une et immuable. Les abstractions successives marquent les tapes de son devenir.