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Revista Libertas 20 (Mayo 1994) Instituto Universitario ESEADE www.eseade.edu.

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HISTORIA DE LAS TEORAS DEL VALOR Y DEL PRECIO Parte I Juan C. Cachanosky

I. Introduccin Durante mucho tiempo la historia del pensamiento econmico ense que Adam Smith fue el padre de la economa poltica. Posteriormente, esta idea se fue abandonando a medida que iban apareciendo escritos de pensadores anteriores. En realidad es muy difcil, tal vez imposible, ponerle fecha de nacimiento a una ciencia. De todas maneras, para hacer algo de justicia al pensador escocs, fue con Adam Smith con quien la economa poltica empez a cobrar importancia cientfica. La economa naci como un desprendimiento de la moral y la tica; la profesin de economista es muy reciente. Adam Smith mismo era un "filsofo moral". Las primeras reflexiones sobre temas econmicos trataban de contestar a las siguientes preguntas: Cul es el precio justo? Es justo cobrar inters por un crdito en pesos? Es lcito el comercio? Las primeras reflexiones sobre economa no respondan a las preguntas: Qu es un precio? o Cmo se determina un precio? Lo que preocupaba a los primeros pensadores era la justicia. Los temas econmicos eran una parte de largos tratados de justicia y tica; ms concretamente, el tema econmico era: la justicia en los cambios. Los temas de valor y precio fueron los primeros en llamar la atencin de los filsofos morales. El precio justo y la usura (o cobro de inters) eran los ms importantes en la vida cotidiana, por lo tanto no es sorprendente que hayan sido los primeros en ser abordados por estos pensadores. A medida que se trataba de dar una respuesta ms refinada a qu es el "precio justo", los pensadores se vieron forzados a contestar las preguntas: Qu es y cmo se determina un precio? y por qu el precio de un bien sube o baja? As, paulatinamente la teora se fue introduciendo en el campo de la moral y la justicia. De a poco la teora econmica fue creciendo hasta transformarse en una ciencia propia que slo daba respuesta a las relaciones de causa y efecto con independencia de los juicios morales. Se puede decir que con The Wealth of Nations, de Adam Smith, esta separacin fue muy importante y en este sentido podemos decir que este filsofo fue el verdadero padre de la economa poltica. Por su parte, los temas del valor y del precio fueron los primeros en ser tratados por la teora econmica. Estos temas nacieron con muchas confusiones, lo cual es lgico por tratarse de las primeras incursiones. Pero una de las cosas que intentar mostrar este trabajo es que an hoy continan rodeados de muchas confusiones semnticas y conceptuales.

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Por esta razn, antes de entrar en la evolucin histrica de estas teoras conviene definir los trminos para evitar mayores confusiones. Valor y precio no son lo mismo, pero se tiende a confundirlos bastante, y as ocurri tambin en la historia del pensamiento. En el uso cotidiano solemos preguntar, por ejemplo: cunto vale un kilo de pan?, cunto vale una casa?, cunto vale un automvil?, etc., y se nos responde, por ejemplo: $3. Ahora bien $3 es el valor o el precio de los artculos? Son el valor y el precio la misma cosa? Como veremos, desde muy antiguo los pensadores distinguan entre valor de uso y valor de cambio. Podemos definir valor de uso de una mercanca como la satisfaccin o placer que su posesin da a una persona; y valor de cambio de una mercanca como la cantidad de otras mercancas que se pueden obtener a cambio de ella. Por ejemplo, la fotografa de un hijo puede tener un altsimo valor de uso para su madre y, sin embargo, ningn valor de cambio. Valor de uso y valor de cambio son dos conceptos muy distintos aunque, como veremos, estn ntimamente relacionados. En este trabajo identificaremos valor con valor de uso y precio con valor de cambio. Sus determinantes son distintos, y por ese motivo conviene tenerlos claramente separados en el aspecto analtico. La teora del valor tiene que dar respuesta a la pregunta: qu es lo que determina el grado de satisfaccin o placer que la posesin de un bien da a una persona? La teora del precio tiene que dar respuesta a la pregunta: qu es lo que determina la cantidad de un bien que tenemos que entregar para obtener una unidad de otro bien? A continuacin trataremos de ver muy brevemente cmo evolucionaron a lo largo de la historia del pensamiento econmico las respuestas a estas preguntas. En esta primera parte analizaremos la evolucin de las teoras del valor y del precio desde Aristteles hasta los economistas clsicos inclusive. En la Parte II1 analizaremos la evolucin de las escuelas marginalistas desde sus orgenes hasta nuestros das. Me resulta ms interesante citar directamente a los pensadores que contar lo que ellos decan. De manera que el artculo es bsicamente una seleccin de citas de los prrafos ms relevantes en que los pensadores se refirieron al valor. Por razones de espacio es imposible citar a todos los que contribuyeron en este importante tema de la teora econmica, de manera que confo en que la "muestra" sea lo suficientemente representativa.

II. Aristteles (384-322 a.C.) Aristteles, como casi todos los filsofos griegos, se preocupaba por la manera de lograr una sociedad justa; por lo tanto, trat tangencialmente los temas econmicos cuando se relacionaban con la justicia. Fundamentalmente los problemas econmicos estaban relacionados con la justicia en los cambios y los trata en varias obras, de modo que no hay una exposicin muy sistemtica. De todas maneras, hizo las primeras reflexiones sobre el valor y el precio que dieron
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Se publicar en Libertas de octubre de 1994.

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lugar a un intenso debate que se prolonga hasta nuestros das. Independientemente de sus aciertos y errores, su principal contribucin fue haber comenzado a abordar el tema. En primer lugar, en el Libro I, captulo 3 de Poltica distingue claramente entre el concepto de valor de uso y valor de cambio (o, si se quiere, entre valor y precio). Si bien no utiliz estos trminos, los dos conceptos estn muy claros, como se puede ver en la siguiente cita: Toda propiedad tiene dos usos que le pertenecen esencialmente, aunque no de la misma manera: el uno es especial a la cosa, el otro no lo es. Un zapato puede a la vez servir para calzar el pie o para verificar un cambio. Por lo menos puede hacerse de l este doble uso. El que cambia un zapato por dinero o por alimentos con otro que tiene necesidad de l, emplea bien este zapato en tanto que tal, pero no segn su propio uso, porque no haba sido hecho para el cambio.2 Si bien Aristteles distingui claramente entre valor de uso y valor de cambio, hay que recordar en qu contexto lo hace y por qu lo hace. l no estaba hablando de valor o de precio, sino de las distintas maneras de adquirir bienes que tienen las personas, una de las cuales es el intercambio. De manera que no se puede decir que haya hecho la distincin conscientemente para resolver o tratar el problema del valor. Obsrvese adems que no est empleando los trminos valor de uso o valor de cambio. Si bien varios historiadores del pensamiento econmico atribuyen a Aristteles haber sido el primero en distinguir entre estos dos tipos de valor, no se puede concluir que se haya dado cuenta de la importancia que tena dicha distincin para el problema del valor. Es ms, ni siquiera se plante el problema del valor, al menos en esta parte de su obra. En la tica a Nicmaco es donde Aristteles toca ms detenidamente el tema de valor y precio, pero tratando de resolver un problema de criterios de justicia. El captulo 5 del Libro V de tica se titula "La reciprocidad o el talin no puede ser la regla de la justicia". Aristteles est buscando algn criterio que sirva para administrar justicia y comienza analizando la reciprocidad, o el talin, diciendo: "Es la doctrina de los pitagricos, que han defendido lo justo diciendo de una manera absoluta que consiste en dar exactamente a otro lo que se ha recibido". Aristteles afirma que hay muchos casos en los cuales esta doctrina no sirve, pero cree que es el tipo de justicia que debe regular "las relaciones comunes de los ciudadanos" y que "la reciprocidad proporcional y no estrictamente igual es el lazo mismo de la sociedad.3 Hecha esta introduccin, pone un ejemplo que se ha convertido en una cita clsica de la historia del pensamiento econmico. De ella se han extrado las ms
Aristteles, Poltica, Biblioteca Omeba, 1967, vol. 1, p. 546. Aristteles no era partidario de la igualdad ante la ley. Por ejemplo, afirmaba que: "[...] si el que ha dado golpes es un magistrado, no debe ser golpeado a su vez; y si, por el contrario, alguno ha golpeado al magistrado, no basta golpear al agresor, sino que necesita mayor castigo". tica, p. 144.
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diversas interpretaciones acerca de si este filsofo tena una teora subjetiva y objetiva del valor. Dice Aristteles en este prrafo: Puede representarse esta reciprocidad proporcional de servicios por una figura cuadrada, en la que se combinen los trminos opuestos en el sentido de la diagonal. Sea, por ejemplo, el arquitecto A, el zapatero B, la casa C, el calzado D. El arquitecto recibir del zapatero la obra que es propia del zapatero; y en cambio, le dar la obra que l mismo hace. Si hay desde luego entre los servicios cambiados una igualdad proporcional, y en seguida hay reciprocidad de buenos servicios, las cosas pasarn como ya lo he dicho. De otra manera, no hay ni igualdad ni estabilidad en las relaciones, porque puede suceder que la obra del uno valga ms que la del otro, y es necesario igualarlas. Esta regla tiene aplicaciones en todas las dems artes [...].4 En la cita hay dos conceptos claros: 1) para que haya justicia en los intercambios, lo que se entrega tiene que ser "igual" a lo que se recibe. Como Aristteles no aclar nunca qu es lo que hay que igualar, este prrafo y otros dieron lugar a muy variadas interpretaciones por parte de pensadores posteriores e historiadores del pensamiento econmico. 2) Hay implcita una nocin "objetiva" del valor cuando afirma: "[...] puede suceder que la obra del uno valga ms que la del otro [...]". Estos dos conceptos estn relacionados. Las teoras del valor se han dividido globalmente en dos grandes grupos: objetivas y subjetivas. Las teoras objetivas sostienen que el valor est en las cosas, mientras que las subjetivas sostienen que el valor lo da el individuo. Nadie que sea partidario de una teora subjetiva puede coherentemente decir que una cosa vale ms que otra, salvo a ttulo personal. Una mercanca no tiene "un" valor sino tantos valores como individuos. Siempre que se dice que una cosa vale ms o menos que otra se est emitiendo un juicio subjetivo, es la apreciacin de una persona en un momento y circunstancia particular. No solamente los individuos valoran de distintas maneras una misma cosa, sino que, adems, pueden valorar diferente una misma cosa en distintos momentos y circunstancias. Es muy probable que un fsico o un ingeniero valoren en forma muy distinta una calculadora cientfica que un abogado. Una misma persona seguramente valorar de manera diferente a un mdico cuando est enferma que cuando est sana. Mil kilos de oro no tienen ningn valor para una persona si se encuentra encerrada con ellos e incomunicada en la caja fuerte. Y todava podemos ir ms lejos, si preguntamos, por ejemplo, para qu sirve un destornillador. La respuesta inmediata parece ser: Para colocar y sacar tornillos. Pero tambin puede servir para romper un vidrio, hacer agujeros en la pared, trabar una puerta, abrir una lata, provocar un cortocircuito, etctera. Hay una tendencia a objetivar la utilidad de una cosa con el uso ms frecuente que se le da o con el propsito que tuvo en mente su

4Aristteles, tica, pp. 144-45.

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inventor. Pero en realidad es la mente de las personas la que asocia y descubre distintas formas de uso. En el ltimo prrafo citado de Aristteles parece ser muy claro que este pensador tena una idea objetiva del valor, y, como veremos, esta idea de valor objetivo fue tomada y seguida por los doctores escolsticos. Algunos historiadores del pensamiento econmico han intentado sostener la tesis de que Aristteles tena una teora subjetiva del valor. Uno de los ms conocidos dentro de esta corriente de pensamiento es Emil Kauder, que dice: Generalmente se acepta que Aristteles fue el primero en crear el concepto de valor de uso, pero generalmente se ignora que tena un conocimiento muy amplio de este terreno. Slo Oscar Kraus, de Praga, que fue un estudioso de Aristteles y de la escuela austraca de economa, present un cuadro completo de los pensadores aristotlicos que muestra similitudes con las teoras austracas, que son muy posteriores.5 El mismo Kauder agrega: "[...] el padre de nuestra ciencia econmica escribi que el agua tiene una gran utilidad y un pequeo valor [de cambio]. Con estas pocas palabras Adam Smith ha convertido en basura y desperdicio el pensamiento de 2000 aos. La oportunidad de comenzar en 1776, en lugar de 1870, con un conocimiento ms correcto de los principios del valor, se ha perdido".6 En contraposicin con la opinin de Kauder, podemos citar la opinin de Ludwig von Mises, uno de los representantes ms importantes de la escuela austraca; segn este economista: Una arraigada falacia afirma que las cosas y servicios intercambiados son de igual valor [...]. Esta falacia frustr el tratamiento de Aristteles de los problemas econmicos y, durante casi dos mil aos, el razonamiento de todos aquellos para quienes las opiniones de Aristteles eran terminantes.7 Como se puede ver, la diferencia entre Kauder y Mises no era de matiz. Uno de los ms grandes problemas es que Aristteles nunca aclar qu es lo que hay que igualar para que el intercambio sea justo. En la cita 4 queda claro que para l hay que igualar los valores de las cosas para que el intercambio sea justo. Uno se puede preguntar: estaba hablando del valor de uso o del valor de cambio? Si se estaba refiriendo al valor de uso, o utilidad de los bienes, estaba
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Emil Kauder, "Genesis of the Marginal Utility Theory", The Economic Journal (septiembre de 1953). Ibd. , p. 650. 7 L. von Mises, Human Action, Henry Regnery, 1966, pp. 203-04.

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equivocado. El intercambio entre dos personas se produce cuando hay disparidad y no cuando hay igualdad de valoraciones. Dos personas intercambian cuando respectivamente valoran ms lo que reciben que lo que entregan. Cuando Aristteles dice que: "[...] no habra cambio ni asociacin posible [...] si no se llegase a fijar entre las cosas una especie de igualdad" est cometiendo, como dice Mises, un gran error. No se entiende cmo Kauder y Kraus pueden ver en Aristteles a un precursor de la escuela austraca cuando estaba desarrollando una teora del intercambio totalmente opuesta. Pero en realidad Aristteles no se estaba refiriendo al valor de uso sino al valor de cambio o precio de las mercancas, como puede verse claramente en la siguiente cita: Sea una casa A; diez minas B; una cama C. Sea A la mitad de B, es decir, que la casa valga cinco minas o sea igual a cinco minas. Supongamos tambin que la cama C slo valga la dcima parte de B. Con estos datos se ve fcilmente cuntas camas se necesitan para igualar el valor de la casa, es decir que se necesitan cinco.8 Lo que Aristteles debe responder en este caso es: qu es lo que hace que se tenga que entregar x cantidad de una mercanca para obtener una unidad de otra? Para seguir su ejemplo, "cuntas" determina cuntas camas hay que entregar para "igualar" el valor de una casa. Hoy responderamos inmediatamente que la oferta y la demanda. Pero Aristteles nunca dijo esto; por lo tanto, cualquier interpretacin que se quiera hacer acerca de lo que quiso decir es una conjetura no refutable. A los economistas clsicos se los ha criticado por tener una teora del valor objetiva o del costo de produccin. En realidad, como veremos, los clsicos no tenan una teora del valor. Igual que Aristteles, ellos se referan al valor de cambio o precio de las mercancas. En el siguiente prrafo parece quedar implcito que los individuos intercambian porque cada uno necesita ms lo que el otro tiene, y que cuando habla de igualdad se refiere al valor de cambio y no al valor de uso: [...] cuando dos hombres no necesitan el uno del otro, ya se encuentre en este caso el uno o el otro, no hacen cambios. As como se ven precisados a hacerlos cuando el uno necesita lo que el otro posee; y teniendo necesidad de vino, por ejemplo, da en cambio el trigo que tiene y de que puede disponer. Es imprescindible, pues, igualar las cosas de una y otra parte.9 Parecera que Aristteles sostiene que el intercambio se realiza porque los hombres necesitan unos de otros, pero que ese intercambio tiene que hacerse a un precio justo, "igualar las cosas de una y otra parte". Los historiadores del pensamiento econmico que le atribuyen a Aristteles un anticipo de la teora de
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Aristteles, op. cit., p. 147 Aristteles. Etica, p. 145.

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la utilidad marginal citan los siguientes prrafos en defensa de su punto de vista, pero stos no pertenecen a la tica sino a Tpicos: Tambin pueden sacarse argumentos de las destrucciones y las prdidas, de las generaciones y de las adquisiciones, lo mismo que de las contrarias y de todas las cosas. En efecto, las cosas cuya destruccin debe temerse ms son preferibles. Lo mismo sucede con la prdida y con las contrarias; porque aquello cuya prdida o la contraria debe evitarse es preferible. Mas a la inversa sucede en las generaciones y adquisiciones de las cosas, porque aquello cuya generacin y cuya adquisicin tienen preferencia es igualmente preferible.10 y en otro prrafo dice Aristteles: Adems, es preciso preferir la cosa que, aadida a la ms pequea, hace al todo ms grande. La misma observacin tiene lugar cuando se quita en lugar de aadir, porque aquello que, quitado de una cosa, hace al resto ms pequeo, ello mismo es ms grande, puesto que basta que se le quite para que el resto sea ms pequeo.11 Parece que hay que poner mucha buena voluntad para encontrar en estos prrafos una insinuacin de la teora de la utilidad marginal, y ms aun si uno se detiene a examinar el contexto de donde fueron tomados. Pero si tomamos un prrafo de Retrica, podemos ver que Aristteles estaba encerrado en la famosa paradoja del valor que se le atribuye a los economistas clsicos, segn la cual cosas muy tiles pueden tener poco valor de cambio y cosas poco tiles, un alto valor de cambio: Y tambin lo ms raro es mayor bien que lo abundante, como el oro y el hierro, aunque es ms til; pero su posesin es mayor bien porque es ms difcil. De otra manera, es lo abundante mejor que lo raro, porque su utilidad excede, pues muchas veces excede a pocas, de donde se dice: "lo mejor es el agua" 12 Este prrafo parece mostrar que los clsicos no retrocedieron respecto de lo que Aristteles dijo acerca del valor sino, todo lo contrario, plantearon ms clara y explcitamente los mismos problemas que tena el filsofo griego. Como dijimos anteriormente, Aristteles no estaba preocupado por problemas econmicos; a l le interesaba la manera de alcanzar una sociedad justa. Lamentablemente, eligi un mal ejemplo (el intercambio) para ilustrar el criterio de la ley del talin.

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Aristteles, Tpicos, Biblioteca Omeba, 1967, vol. 4, pp. 355-56 .Ibd., p. 362. 12 Aristteles, Retrica, Centro de Estudios Constitucionales, 1971, p. 37.

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Para realizar una interpretacin ms justa no es conveniente agarrarse de prrafos aislados; lo importante es el contexto. Muy posiblemente lo que Aristteles quiso decir sea mucho ms simple, y podra ser lo siguiente: todos los bienes tienen un precio (independientemente de que lo fije el mercado o el gobierno) y si alguien intenta vender ms caro o comprar ms barato de ese precio el intercambio es injusto. Es como el turista desinformado que paga un precio superior al que habitualmente se paga en el mercado o al que ha fijado el gobierno. Esta interpretacin parece mucho ms factible que tratar de atribuirle razonamientos sofisticados sobre la determinacin del valor y el precio de las cosas. Como veremos ms adelante, los escolsticos tambin hablaban del precio justo, que poda ser tanto el que fijaba el mercado como el que fijaba el gobernante. Y visto en el contexto de la obra, parece difcil pensar que Aristteles considerara que el "precio justo" era el precio de mercado. Este pensador era, muy proclive a la reglamentacin de la vida de los ciudadanos. El no crea que la sociedad o el mercado estuviesen regulados por leyes espontneas o naturales. La siguiente cita muestra claramente su pensamiento: Una ciudad de la que saliesen una multitud de artesanos y pocos guerreros no sera nunca un gran Estado, porque es preciso distinguir un gran Estado de un Estado populoso. Ah estn los hechos para probar que es muy difcil, y quizs imposible, organizar una ciudad demasiado populosa; y ninguna de aquellas cuyas leyes han merecido tantas alabanzas ha tenido, como puede verse, una excesiva poblacin. La ley es la determinacin de cierto orden; las buenas leyes producen necesariamente el buen orden; pero el orden no es posible tratndose de una gran multitud.13 Aristteles, a diferencia de Platn, defenda la propiedad privada, pero esto no implica que los individuos pudiesen hacer libre uso y disposicin de su propiedad. El Estado tena que regular mediante "buenas leyes" las relaciones sociales. Las obras de Aristteles permanecieron perdidas durante muchos aos. Su pensamiento se enseaba de boca en boca. Cuando los romanos invadieron Grecia encontraron las obras en manos de un acaudalado comerciante y las llevaron a Roma. A partir de ah comenz una lenta reconstruccin de los papiros que haban sido deteriorados en varias partes por la humedad y los gusanos.

III. San Agustn (345-430) San Agustn parece haber dicho lo mismo que Aristteles pero en forma mucho ms clara. La siguiente es una de las citas clsicas:
Aristteles, Poltica, p. 639. Para una exposicin detallada de la oposicin de Aristteles a un mercado libre, ver T. J. Lewis, "Acquisition and anxiety: Aristotle's case against the market", Canadian Journal of Economics (febrero de 1978): 69-90.
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[...] cada cosa recibe un valor diferente proporcionado a su uso. Por esta razn, atribuimos ms valor a algunos objetos insensibles que a otros sensibles. Tanto es as, que si de nosotros dependiera nos gustara eliminar cosas vivientes del orden de la naturaleza, bien sea porque no sabemos qu lugar ocupan en el esquema de la naturaleza, o bien porque, si lo sabemos, las valoramos menos que a nuestra propia conveniencia. Quin no prefiere tener pan en su casa en lugar de ratones, o dinero ms que moscas? Pero, por qu sorprendemos cuando en el valor que se asigna a los hombres mismos, cuya naturaleza es ciertamente de suprema dignidad, un caballo resulta con mucha frecuencia ms caro que un esclavo o una joya ms preciosa que una sirvienta? Puesto que cada hombre tiene el poder de formar su mente como desee, hay poco acuerdo entre la eleccin de un hombre que tiene verdadera necesidad de un objeto y del que ansa su posesin solamente por placer. [La cursiva es ma]. 14 ste es un prrafo donde aparece claramente una visin subjetiva de las necesidades humanas y que es similar a lo dicho por Aristteles. Pero San Agustn, igual que Aristteles, al hablar del verdadero valor de las cosas se estaba refiriendo al valor de cambio y no al valor de uso, como se puede ver claramente en la siguiente cita: El da fijado se reuni una gran multitud silenciosa y expectante, y se cuenta que les dijo: "Queris comprar barato y vender caro". Aquel actor, bien como resultado de su propio examen o de observar la experiencia ajena, lleg a la conclusin de que el deseo de comprar barato y vender caro es muy comn a todos los hombres [...]. Ciertamente es un vicio [...]. Yo mismo conozco a un hombre a quien se le ofreci un libro; vio que el vendedor desconoca su verdadero valor, y por eso peda tan poco por l y, sin embargo, ese hombre dio al vendedor, ignorante como estaba, el justo precio, que era muchsimo mayor. Hemos conocido a personas que, movidas por motivos humanitarios, han vendido barato a sus conciudadanos trigo por el que haban pagado un alto precio. [Las cursivas estn agregadas].15 Obsrvese que est hablando del "verdadero" valor, o sea el precio, de las cosas. Pero San Agustn, igual que Aristteles, no explic cmo se establece ese "verdadero" valor. Lo establece el mercado o el gobierno? Dada la poca simpata de San Agustn hacia los ricos, parece ms probable suponer que ese verdadero valor lo estableca el gobierno. Pero esto no es ms que una conjetura no refutable.

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San Agustn, La ciudad de Dios. Citado por Bernard W. Dempseyen "Just Price in a Functional Economy". The American Economic Review (septiembre de 1934): 475.

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IV. San Alberto Magno (1193-1280) San Alberto Magno fue un gran defensor de la doctrina del justo precio esbozada por Aristteles. Hay siempre un justo trmino medio entre el beneficio y la prdida. Este trmino medio se conserva cuando en un contrato voluntario la situacin antecedente es equivalente a la consecuente, es decir, antes y despus del contrato. Una capa, por ejemplo, tena antes del contrato un valor de cinco; si se recibieron cinco por ella, la situacin consecuente al contrato es la misma que la antecedente. Nadie puede quejarse, por lo tanto, de haber sido perjudicado [...]. Tal cambio, sin embargo, no tiene lugar a travs de una igualdad de las cosas intercambiadas, sino ms bien de acuerdo con el valor de una cosa en proporcin relativa al valor de la otra con la debida consideracin de la necesidad que es la causa de la transaccin.16 Pero San Alberto Magno da un paso ms respecto de Aristteles, ya que introduce un criterio para saber cmo se determina el "justo trmino medio". En el siguiente prrafo podemos ver que esa igualdad entre lo que se da y lo que se recibe est determinada por el costo de produccin: De acuerdo con este anlisis, el carpintero debe recibir el producto del curtidor y, a su vez, dar a ste lo que conforme a un intercambio justo le pertenece [...], y cuando no se conserva esta igualdad no se mantiene la Comunidad, ya que no se restituye trabajo y costo. Verdaderamente, todo podra venirse abajo si el que hace un contrato por tantas mercancas de tal tipo no recibe una cantidad y calidad similar, ya que no se puede construir un Estado con un solo tipo de trabajadores. Por lo tanto, el cambio no se hace propiamente de modo absoluto, sino comparando su valor de acuerdo con su uso y necesidad: de otra forma no sera un intercambio.17 [Las cursivas estn agregadas.] Obsrvese que, tanto en esta cita como en la anterior, la necesidad se incluye para explicar la causa o motivo del intercambio, pero no el valor de uso o de cambio. El agregado de San Alberto Magno a Aristteles es el criterio para determinar cmo se establece la famosa "igualdad" entre lo que se entrega y lo que se recibe, y este criterio es el costo de produccin. De todas maneras, tampoco este pensador explica cmo se determinan el valor y el precio de las cosas. V. Santo Toms de Aquino (1225-1274)
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Ibd., p. 476 Ibd., p. 476

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Santo Toms sigue a Aristteles y a Alberto Magno casi palabra por palabra. Los temas de valor y precio estn tratados en forma relevante en dos de sus obras; una de ellas es Comentarios a la tica a Nicmaco y la otra es la Suma Teolgica. Igual que Aristteles, Santo Toms incluye estos temas dentro de un punto ms amplio que es el "Tratado de justicia". Para ubicamos en la poca, el lucro y el inters estaban condenados por la Iglesia Catlica18 y lo que intenta hacer Santo Toms es explicar por qu la bsqueda del lucro y el cobro de inters no siempre es pecado. Para esto decide abordar el problema a travs del "precio justo". Veamos primero algunos prrafos extrados de Comentarios a la tica a Nicmaco. En el siguiente prrafo sigue estrictamente a Alberto Magno, sosteniendo que el precio justo es el que compensa el costo de produccin: Pues es preciso, para que haya una justa conmutacin, que sean dados tantos pares de zapatos por una casa o por el alimento de un hombre, cuanto el constructor o el agricultor excede al zapatero en trabajo y gastos. Si esto no se observa no habr conmutacin de las cosas ni los hombres intercambiarn sus bienes entre s.19 Por otra parte, afirma: Por tanto si primero se encontrar una igualdad segn proporcin, de modo tal que se pongan por un lado tantos zapatos contra una casa (ya que muchos ms gastos realiza el constructor al hacer una casa que el zapatero al hacer un par de zapatos) [...].20 y luego de decir que hacen falta muchos pares de zapatos para comprar una casa, sostiene: [...] si el agricultor diera un modio de trigo por un par de zapatos habra en la obra trabajo excesivo y habra tambin exceso de dao, porque querra dar ms de lo que recibe.21 [Las cursivas estn agregadas.] Siendo Santo Toms uno de los intrpretes ms reconocidos de Aristteles, estas citas parecen descalificar a aquellos que han querido ver en el filsofo griego a un precursor de la teora subjetiva del valor. Claramente, Santo Toms est identificando el precio justo con el costo y trabajo invertidos en la produccin del bien. Esto no quita que haya escrito otros prrafos donde la subjetividad aparece en escena, por ejemplo:

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Para mayor detalle vase R. H. Tawney, Religion and the Rise of Capitalism -A Historical Study, Harcourt, Brace and Company, 1926. Tambin M. Grice-Hutchinson, El pensamiento econmico en Espaa (1177-1740), Editorial Crtica, 1982, pp. 36-46. 19 Santo Toms de Aquino, Comentarios a la tica a Nicmaco, CIAFIC Ediciones, 1983, p.285. 20 Ibd., p. 284. 21 Ibd., p. 286.

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Dice [Aristteles] que todas las cosas pueden igualarse porque pueden medirse por medio de algo, como se ha dicho. Ese algo que las mide a todas segn la verdad de las cosas es la indigencia, que contiene a todas las cosas que pueden conmutarse, en cuanto todas se refieren a la indigencia humana, pues no son evaluadas segn la dignidad de su naturaleza, de otro modo un ratn -que es un animal sensible- tendra un precio mayor que una perla -que es una cosa inanimada-, sino que el precio de las cosas se impone segn la indigencia que de su uso tengan los hombres.22 Este prrafo sigue inmediatamente despus del que afirma que el precio justo es el que compensa el trabajo y el costo de las partes que intercambian, lo que parece bastante contradictorio. Pero inmediatamente aparece otro problema: el intercambio entre dos personas no se realiza si las indigencias (o necesidades) estn igualadas. Las personas intercambian cuando cada uno valora ms lo que recibe que lo que entrega. Inclusive podemos ir ms all y afirmar que cuanto mayor sea la diferencia entre el valor de lo que se entrega y el de lo que se recibe, tanto mejor (o justo) va a ser el intercambio porque ambas partes estn recibiendo algo que valoran mucho a cambio de algo que valoran poco. Santo Toms entr en una contradiccin de la que no pudo salir. Ms coherente fue su maestro San Alberto Magno, ya que distingui, dentro de su error, entre el motivo del intercambio, o sea las distintas valoraciones, y el precio justo que vena dado por el costo de produccin. En la Suma Teolgica Santo Toms sigue el mismo razonamiento. El artculo 1 de 2, 2, cuest. 77 lleva el siguiente ttulo: "Si puede alguien lcitamente vender una cosa ms cara de lo que vale". Como se puede ver, el mismo ttulo tiene implcita una teora objetiva. Si por valor Santo Toms entenda valor de uso, entonces, si hay libertad de contratacin, es imposible vender una cosa en ms de lo que vale ya que nadie la comprara. Sera una inconsistencia lgica de Santo Toms decir que el valor es subjetivo y al mismo tiempo escribir este ttulo. Parece, entonces, que la palabra valor tiene aqu ms bien un contenido objetivo, y es muy posible que se est refiriendo al precio del producto. De este modo, el ttulo est preguntando si es lcito vender una cosa a un precio superior al que habitualmente se pacta en el mercado. Conviene recordar que, en realidad, no hay "un" precio para un determinado tipo de producto. Para un mismo tipo de producto hay tantos precios como transacciones. En cada compraventa se establece un precio; que la mayora de las transacciones se repitan al mismo precio es otro problema. Si la contratacin es voluntaria, el precio pactado libremente siempre es justo, porque una transaccin voluntaria se realiza slo si cada una de las partes valora ms lo que recibe que lo que entrega, aunque esto se aparte de lo que habitualmente se paga en el mercado. Si todas las transacciones tuvieran que realizarse siempre al mismo precio, entonces los precios nunca subiran o bajaran. Santo Toms concluye que vender una cosa ms cara de lo que vale es injusto e ilcito:
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Ibd., p. 285.

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[...] el valor de una cosa destinada al uso del hombre se mide por el precio a ella asignado, a cuyo fin se ha inventado la moneda, como Aristteles seala. Por consiguiente, si el precio excede el valor de la cosa, o, por el contrario, la cosa excede el valor del precio, no existira ya igualdad de justicia. Por tanto, vender una cosa ms cara o comprarla ms barata de lo que realmente vale es en s mismo injusto e ilcito. 23 Algunos historiadores del pensamiento econmico sostienen que para Santo Toms el precio justo es el precio de mercado. Ahora bien, "precio de mercado" es todo precio pactado en una transaccin voluntaria, sin compulsin. Si esta conclusin fuese cierta, Santo Toms no podra haber escrito que vender o comprar una cosa ms cara o ms barata de lo que "realmente" vale es injusto e ilcito. En una economa libre el nico precio injusto o ilcito es el que surge de la compulsin o el fraude. Por otra parte quin determina lo que realmente vale una mercanca? La cita muestra claramente que Santo Toms tena en mente una teora objetiva; tiene que haber un agente externo al mercado que determine el valor real de las cosas, de lo contrario, es cada individuo en cada transaccin el que est valorando subjetivamente la mercanca, y el precio le parecer alto o bajo en funcin de su valoracin particular. De todos modos, tambin est claro que no se est refiriendo al valor de uso sino al valor de cambio. La interpretacin ms probable, igual que en el caso de Aristteles, parece ser el caso en que por estar mal informado alguien compre o venda a un precio ms alto o ms bajo que el que se vino pagando histricamente. Dentro de la Suma Teolgica Santo Toms no explica qu es o cmo se determina el valor real de las cosas y lo ms explcito que dijo est, como vimos, en los Comentarios a la Etica a Nicmaco, o sea, en los costos y el trabajo que requiri la produccin de la mercanca. En la Suma Teolgica hay una insinuacin ms leve a favor de los costos y el trabajo como determinantes del precio justo o verdadero valor. Siguiendo nuevamente a Aristteles, analiza si es lcito en el comercio vender una cosa a mayor precio que el que se compr, distinguiendo dos tipos de comercio: 1) natural o necesario y 2) para obtener lucro. El primero se realiza cuando una persona entrega algo que posee y no necesita a cambio de otra cosa que necesita, y el segundo consiste en comprar y vender mercancas para obtener un lucro. [...] la segunda especie de cambio es la de dinero por dinero u objetos cualesquiera por dinero, no para subvenir a las necesidades de la vida, sino para obtener algn lucro, y este gnero de negociacin es, propiamente hablando, el que corresponde a los comerciantes. Segn Aristteles, la primera especie de cambio es laudable, porque responde a una necesidad natural; mas la segunda es con justicia vituperada, ya que

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Santo Toms de Aquino, Suma Teo1gica, Biblioteca de Autores Catlicos, 1956, tomo 8, p. 666.

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por su propia causa fomenta el afn de lucro que no conoce limites, sino que tiende al infinito.24 Este prrafo tambin descalifica la interpretacin de que Santo Toms pensaba que el precio justo es el precio de mercado. Si Santo Toms identificara al precio justo con el precio de mercado, tendra que haber llegado a la conclusin opuesta porque las ganancias, es ms, las grandes ganancias, si el mercado es libre, son reflejo de que se ha contribuido a aumentar el bienestar del resto de las personas. Sin embargo, Santo Toms parece tener una visin ms mercantilista del mercado segn la cual las ganancias de unos son las prdidas de otros. En la siguiente cita trata de rescatar un aspecto de la actividad comercial pura (para obtener ganancias) que Aristteles haba condenado definitivamente: [...] el lucro, que es el fin del trfico mercantil, aunque en su esencia no entrae algn elemento honesto o necesario, tampoco implica nada vicioso o contrario a la virtud. Por consiguiente, no hay obstculo alguno a que este lucro sea ordenado a un fin necesario o aun honesto, y entonces la negociacin resultar lcita. As ocurre cuando un hombre destina el moderado lucro que adquiere comerciando al sustento de su familia o tambin a socorrer a los necesitados, o cuando alguien se dedica al comercio para servir al inters pblico; esto es para que no falte a la vida de la patria las cosas necesarias, pues entonces no busca el lucro como un fin, sino como una remuneracin de su trabajo.25 [Las cursivas estn agregadas.] El lucro es justo o no segn el fin para que se lo emplee, de manera que un comerciante que obtuvo una ganancia de $ 100 y la destina a alimentar a su familia estara dentro de lo honesto y lo justo, pero otro que tambin obtuvo $ 100 y los destina a un gasto que alguien determina como suntuario est obteniendo una ganancia injusta. Sin embargo, si el mercado es libre, los dos habrn prestado el mismo servicio a la comunidad. La conclusin de Santo Toms suena muy incoherente. Un partidario del mercado libre condena solamente las ganancias que se obtienen por privilegios legales otorgados por el gobierno. No hay nadie que pueda determinar qu es y qu no es lujo. En realidad, si descontamos el consumo imprescindible para vivir, como alimentarse o abrigarse, todo lo dems es lujo. Lo que diferencia al hombre de los animales es que puede elevarse por encima de estas necesidades vitales, puede aumentar su calidad de vida dndose lujos. Comer con cubiertos no es necesario para la vida, tampoco lo es un espejo, los cosmticos, la msica, las sillas o el portero elctrico. Generalmente se identifica con "lujo" aquello que consumen unos pocos, pero el lujo de hoy por lo general se transforma en la "necesidad bsica"

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Ibd., p. 677. Ibd., p. 677.

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de maana, por ejemplo, las heladeras, los ventiladores, las computadoras e inclusive los automviles. Por ltimo, a continuacin tenemos una cita que refuerza la idea de Santo Toms de que el precio justo est dado por el costo y el trabajo de producir el bien: [si el comerciante] lo vendiere a mayor precio despus de haberlo mejorado, parece recibir el precio de su trabajo.26 Dados estos prrafos tan claros, es difcil comprender cmo M. GriceHutchinson pudo llegar a la siguiente afirmacin: "La teora del valor predominantemente subjetiva que sostenan San Alberto y Santo Toms [...]".27 A una conclusin similar llega Alejandro Chafuen cuando afirma que: "La tradicin escolstica relegaba a un segundo plano el tema del costo de produccin como determinante del precio y realzaba la utilidad y la estimacin general que se realizaba en el mercado". Ms adelante veremos lo que sostenan el resto de los escolsticos, pero si hay algo claro en Santo Toms es que lo nico que realzaba era el costo y el trabajo como criterio de precio justo, en especial en el prrafo que citamos de Comentarios a la tica a Nicmaco. Chafuen cita el siguiente prrafo de Santo Toms para defender su afirmacin: "el precio de las cosas objeto de comercio no se determina segn la jerarqua de su naturaleza, puesto que algunas veces se vende ms caro un caballo que un esclavo, sino segn la utilidad que los hombres obtienen".28 En realidad, ste es el nico prrafo que se puede citar de 2.2. cuest. 77 en favor de una teora subjetiva. Pero si uno lee sin apasionamiento todo el contexto de donde se extrajo la cita, se podr apreciar que el prrafo citado es el que queda en segundo plano. Cabe agregar que en este prrafo Santo Toms repiti casi con puntos y comas a San Agustn (ver la cita 13). Si Santo Toms hubiese tenido realmente una teora subjetiva, no podra haber escrito que es injusto e ilcito vender una cosa ms cara de lo que vale, o que la ganancia tiene que ser moderada, o que est justificada si se ha realizado un proceso productivo y se le ha incorporado trabajo. Todas estas afirmaciones parecen poner a Santo Toms como un precursor de la teora del valor agregado. Tambin el famoso historiador Raymond de Roover29 ha tratado de conciliar los prrafos contradictorios de Santo Toms. De Roover interpreta que Santo Toms se refera a los costos de produccin porque pensaba que: "[...] el precio de mercado tendera a coincidir con el costo o a oscilar alrededor de este punto como el vaivn de un pndulo".30 Parece un poco forzado sostener que Santo Toms estaba a principios del siglo X pensando en el equilibrio de competencia perfecta donde los precios tienden a
Ibd., p. 678. M. Grice-Hutchinson, op. cit., p. 114. 28 A. A. Chafuen y otros, Cristianismo y libertad, Fundacin para el Avance de la Educacin, 1984, p. 109. 29 Rayrnond de Roover, "El concepto de precio justo: teora y poltica econmica", Estudios Pblicos, vol. 18 (otoo de 1985). Publicado originalmente en Journal of Economic History, vol. 18 (1958). M. Grice-Hutchinson fue ms all y admiti que "[...] Santo Toms reconoce que el trabajo y los costos entran en la determinacin del precio [...]" ,op. cit., p. 113. 30 Ibd., p. 26
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igualarse con los costos. Pero aunque sea cierto que Santo Toms tena esto en mente, no se desprende que el precio justo sea el que determina el costo, como l lo sostena. El mismo de Roover tiene que admitir que "Toms de Aquino no explica el problema en forma clara en ninguna parte [...]";31 en otras palabras, la conjetura que hace de Roover no es verificable. Parece ms acertada la conclusin a la que llega H. R. Sewall cuando dice que para Santo Toms la utilidad no desempea el papel ms importante, sino que lo hacen los costos: Si bien Santo Toms no dej de reconocer que las cualidades de utilidad de un bien muchas veces influyen en la estimacin de su importancia y, por lo tanto, ayudan a construir el valor, le asigna a la utilidad un lugar entre los factores que deben ser considerados en el cmputo de precio, pero el nfasis en su discusin est en los factores de costo.32 Debemos recordar que Santo Toms estaba, igual que Aristteles, preocupado por muchos otros temas; los temas econmicos no despertaban en absoluto su inters. Tal vez sea responsabilidad de algunos historiadores del pensamiento econmico haberle hecho decir ms cosas que las que realmente dijo. El pensamiento de Santo Toms es mucho ms simple y sencillo; a l le pareca injusto e ilegal que los comerciantes se aprovecharan de la ignorancia de algunos para vender ms caro o comprar ms barato que el precio que habitualmente se pagaba en el mercado. Pero no le interes preguntarse cmo se determina el precio o valor de las cosas. Santo Toms no dice que el precio justo sea el de mercado o que no lo sea. Simplemente, no analiz el problema porque no le interesaba.

VI. Los escolsticos John Duns Scoto (1265-1308). Este pensador cree agregar dos puntos "sustanciales" a lo que San Agustn y Santo Toms haban dicho sobre el "precio justo", que quedan expresados as: Adems de las normas dadas anteriormente [las de San Agustn y Santo Toms] sobre lo que es justo y lo que no lo es, yo aado otras dos. La primera es que el intercambio debe ser til para la comunidad, y la segunda es que tal persona debe recibir en el intercambio una recompensa por su diligencia, prudencia, inters y riesgo. Esta segunda regla se deduce de que todo aquel que sirve a la comunidad honestamente debe vivir de su
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Ibd., p. 26 H. R. Sewall, The Theory of Value Before Adam Smith, Augustus M. Kelley, Publishers, 1971, p. 20. Igualmente acertada es la conclusin de Richard H. Tawney: "El verdadero descendiente de las doctrinas de Santo Toms es la teora del valor trabajo. El ltimo de los escolsticos fue Karl Marx",Religion and the Rise of Capitalism, Penguin Books,1987,p. 48.

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trabajo. Pero el que almacena mercancas es tambin til y necesario a la comunidad y debe, por lo tanto, vivir del producto de su trabajo. Y, por otro lado, un hombre puede vender su esfuerzo y su atencin por un justo precio. Pero el hombre que transporta mercancas de un pas a otro tiene que desplegar una gran actividad, ya que debe investigar los recursos y las necesidades del pas. Por lo tanto, puede fijar un precio correspondiente a su trabajo que supere lo estrictamente necesario para su mantenimiento y el de aquellos que trabajan bajo sus rdenes, y tambin una cantidad que lo compense por el riesgo que corre; puesto que si transporta o custodia mercancas (en un almacn, por ejemplo), lo hace a su propio riesgo, y es justo que en virtud de ese riesgo est titulado para recibir una recompensa. Y esto resulta especialmente cierto si de vez en cuando surge alguna prdida, de la que no es en absoluto culpable, en este servicio a la comunidad; ya que un mercader dedicado al transporte pierde de tiempo en tiempo un barco cargado de porcelana fina, y el encargado de su custodia pierde ocasionalmente en un fuego accidental las valiosas mercancas que almacena para el uso de la comunidad. De estas dos condiciones, que son requisito de la justa transaccin, se deduce, de modo evidente, que algunos reciben la denominacin de negociantes en sentido vituperado: son aquellos que ni transportan ni almacenan, ni mejoran con su trabajo un artculo vendible, ni garantizan el valor de algn objeto de venta, o los que carecen del necesario conocimiento para poderlo valorar por s mismos. Estas gentes, que tan slo compran para vender inmediatamente bajo ninguna de las dos condiciones previamente expuestas, debern ser eliminadas por la comunidad y exiliadas. Tales personas son denominadas regratiers por los franceses porque evitan el intercambio sin trabas de aquellos que desean comprar o realizar una transaccin econmica, y como resultado encarecen el precio de un artculo vendible y usable, tanto para el comprador como para el vendedor. De este modo, el contrato es defectuoso para ambas partes.33 Los puntos que Duns Scoto dice "agregar" ya estaban expuestos claramente por Santo Toms, quien, como vimos, sostena que la ganancia del comercio no es ni buena ni mala, sino que todo depende del fin a que est destinada. Y el segundo "agregado", que el comerciante debe recibir una recompensa por su trabajo, costos y riesgo, tambin fue claramente expuesto por Santo Toms. Raymond de Roover sostiene que el pensamiento de Duns Scoto es opuesto al de Santo Toms, ya que considera que el primero tena una teora del valor basada en los costos y el segundo en la utilidad, pero, como vimos, esto en realidad no es cierto. De Roover pone a Duns Scoto como fundador de una escuela propia que funda el precio justo en el costo de produccin y menciona

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Citado por Bernard W. Dempsey, op. cit., pp. 482-83.

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como principales seguidores al escocs John Mayor (1469-1550) y al portugus Johannes Consobrinus (m. 1546).34 Johannes Buridanus (1300-1358). Buridanus fue uno de los primeros pensadores que pusieron ms nfasis en la necesidad como base del valor: El valor de los bienes se calcula por la necesidad humana [...] y, por ende, la satisfaccin de necesidades es la medida real de los bienes econmicos. Pero parecera que esta satisfaccin se mide por la necesidad; ya que la satisfaccin es mayor cuando la necesidad satisfecha es importante [...] como lo muestra el hecho de que el vino es ms apreciado cuando es escaso, porque lo necesitamos ms.35 Buridanus se acerc mucho al concepto de marginalidad pero no logr precisarlo. Por un lado pone el acento en la necesidad como determinante del valor y por otro en la escasez, pero no llega a unirlas formalmente. El hecho de haber puesto el acento en la subjetividad del valor no implica que Buridanus fuese un partidario de la libertad de precios; l, como la mayora de los escolsticos, era partidario de la fijacin de los precios por parte de los reyes. Deca que los precios deban fijarse: "secundum utilitatem et necessitatem totius communitatis" y no "penes necessitatem ementis vel vendentis".36 Si dividimos a los escolsticos entre los que defendan el precio justo sobre la base del costo de produccin y los que lo defendan sobre la base de la utilidad o necesidad, no debemos concluir que unos propugnaban el control de los precios y los otros no. Ambos estaban a favor de precios controlados; slo diferan en los elementos que el rey deba tener en cuenta: los costos o las necesidades. San Bernardino de Siena (1380-1444). San Bernardino seala que los bienes pueden tener dos tipos de valor: 1) natural y 2) de uso. El primero es objetivo y el segundo subjetivo. Los bienes vendibles son valuados en el mercado por su valor de uso. Pero aparece una inconsistencia, porque San Bernardino sostiene que el valor de uso est determinado por tres factores: 1) virtuositas, que es la cualidad intrnseca del bien, 2) raritas, que es su escasez, y 3) complacibilitas, que es la estimacin comn de un bien. Dice San Bernardino: [...] este valor puede ser considerado desde tres perspectivas: virtuositas, raritas, complacibilitas.37 La virtuositas es un elemento objetivo, es algo que est en las cosas; pero en realidad el valor no est en las cosas, sino en los hombres. Pero qu es una cualidad intrnseca? La cualidad que pueda tener un bien no es la que le da valor;
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R. de Roover, op. cit., p. 424. Citado por M. Grice-Hutchinson, Ibd., pp. 27-28. 36 "De acuerdo con la utilidad y necesidad de toda la comunidad" y no "con las pretensiones del vendedor". Citado por R. H. Tawney, op. cit., p. 289. 37 7Citado por A. A. Chafuen, Christians for Freedom, pp. 95-96.

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slo cuando el hombre se da cuenta de que alguna de esas cualidades puede serie til, el bien adquiere valor. Mientras no se percate de la existencia de dicha utilidad el bien no tiene valor, por ms que la cualidad del bien est all presente. Adems, para reforzar la importancia que tiene la mente humana en la formacin del valor, podemos agregar que los bienes no tienen una cualidad sino tantas como se le pueda ocurrir al hombre. Como vimos anteriormente, un destornillador, por ejemplo, sirve para poner o sacar tornillos, pero tambin puede servir para abrir una lata, como pisapapel, de adorno, para trabar una puerta, para provocar un cortocircuito, para romper un vidrio, y podemos seguir pensando infinidad de aplicaciones posibles para un destornillador, como para cualquier objeto. En realidad hay tantas virtuositas como ideas de utilidad en la mente del usuario. Para qu puede servir un bien es una creacin puramente intelectual, y por lo tanto subjetiva. Obviamente uno no puede pretender volar con un destornillador, pero no se puede hablar de "la" cualidad intrnseca, sino de "las" cualidades intrnsecas de los bienes, y de stas existen tantas como a la mente humana se le pueda ocurrir. La confusin que ha surgido en torno a este tema se puede deber a que cualidad y utilidad no pueden ser separadas. Para que un bien sea til tiene que tener ciertas cualidades que sirvan para satisfacer las necesidades de un hombre; sin ellas el bien puede perder valor, pero pierde valor porque ha dejado de ser til. Utilidad y cualidad son como dos caras de una misma moneda. Pero, para poner el caballo delante del carro, es la necesidad humana la que convierte en til una cualidad y por esta razn el valor es subjetivo. Los que sostienen que un bien tiene valor porque posee alguna cualidad estn suponiendo, sin darse cuenta, que esa cualidad ya es til, o sea que el bien ya tiene valor. La complacibilitas s es un factor subjetivo. Sin embargo, de la manera como est definida puede servir para explicar cmo se forma el "precio" del bien, pero no su "valor de uso". El valor de uso es totalmente subjetivo, hay tantos como personas. La complacibilitas se defini como la estimacin comn, pero, por un principio bsico de individualismo metodolgico, slo los individuos valoran; hablar de la sociedad, comunidad o pas que valora no tiene sentido.38 En la determinacin del "precio" San Bernardino es ms exacto. Recordemos que, como todos sus antecesores, estaba preocupado por el precio justo. El precio justo es el que se adecua a la valuacin del lugar, o sea, a lo que el objeto de una venta es comnmente valorado en tal momento y lugar.39

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Como dice L. von Mises; "El peor enemigo de un pensamiento claro es la tendencia a hipostatizar, i.e. a atribuirle sustancia o existencia real a construcciones o conceptos mentales", The Ultimate Foundation of Economic Science, Sheed Andrews and McMeel, Inc., 1978, p.78. 39 Citado por H. R. Sewall, op. cit., p. 25.

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Segn de Roover, para San Bernardino el precio justo estaba determinado por: [...] la estimacin hecha en comn por todos los ciudadanos de una comunidad (stimatio a communitatibus civilibus facta communitis).40 Por ltimo, San Bernardino inclua la raritas (la escasez) en su anlisis: El agua es generalmente barata donde es abundante. Pero puede ocurrir que en la montaa, o en otro lugar, el agua sea escasa, y no abundante. Puede muy bien ocurrir que el agua sea mucho ms estimada que el oro, si el oro es ms abundante en este lugar que el agua.41 Igual que en el caso de Buridanus, San Bernardino se acerc mucho a una teora de la utilidad marginal, pero tambin sugera el control de los precios por parte de los reyes y les aconsejaba tener en cuenta, entre otros factores, el costo de produccin. Segn H. R. Sewall: San Bernardino tambin enumeraba los tem que deban ser considerados por las autoridades pblicas para la fijacin de precios legales. Estos eran la utilidad natural del bien, su abundancia o escasez, el peligro, la fatiga y el trabajo [industry] de aquellos que lo produjeron y lo preservaron, o bien los inconvenientes que sufrieron por el bien de otros. Consideraba que la retribucin por servicios personales deba depender del carcter del servicio, si es especializado o no, y su dignidad.42 Se podra concluir que San Bernardino, como la mayora de los escolsticos, estudiaba la formacin de los precios para que los prncipes pudiesen fijar precios con ms exactitud, pero estaba bastante lejos de defender la libertad de los mercados. San Antonino de Florencia (1389-1459). San Antonino tena la misma teora que San Bernardino. En la siguiente cita se puede apreciar claramente esta influencia y tambin la de Aristteles y Santo Toms. El valor de un artculo descansa en una consideracin triple: 1) sus cualidades intrnsecas; 2) su escasez, y 3) el deseo que despierte en nosotros.
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R. de Roover, "Scholastic Economics: Survival and Lasting lnfluence from the Sixteenth Century to Adam Smith", en The Quarterly Journal of Economics (mayo de 1955). 41 Citado por A. A. Chafuen, Christians for Freedom, p. 96.
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H. R. Sewall, op. cit., p. 26.

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Las cualidades intrnsecas de una cosa se conocen por el modo en que, en virtud de sus propiedades inherentes, nos resulta ms eficaz para nuestro uso. As, el buen pan de trigo tiene para nosotros ms valor que el pan de cebada, y un caballo poderoso tiene ms valor para hacer un viaje que un asno. En segundo lugar, el valor de un objeto vendible se establece atendiendo a su escasez; es decir, las cosas que se encuentran raramente o con dificultad son ms necesarias en proporcin porque, debido a su escasez, sentimos una mayor necesidad de ellas y hay menos oportunidad de poseerlas, y el grano vale ms en pocas de hambre y escasez que cuando hay para todos en abundancia [...]. En tercer lugar, un objeto vendible se juzga tambin por el efecto grato que ejerce sobre nosotros; esto es, de acuerdo con el grado en que agrada a nuestra imaginacin el uso de tal objeto. As, una parte no pequea del valor de los objetos vendibles surge del placer de la voluntad en obtener mayor o menor satisfaccin en el uso de esto o de aquello. Un caballo resulta ms agradable a una persona que a otra, y un adorno agrada ms a sta que a aqulla. El tercer factor que hay que considerar respecto del valor de un objeto es que difcilmente podremos determinarlo excepto presunta y probablemente, y esto no con exactitud matemtica, sino dentro de una gradacin referente a pocas, lugares y personas [...]. En cuanto al segundo principio, a saber, que existe un margen apropiado dentro de cuyos lmites pueden variar los precios, debe hacerse notar que este margen se puede conocer de tres formas: 1) por la ley; 2) por la costumbre y 3) por el juicio prctico. En primer lugar, por la ley extra De empt. et vend, Cum Dilecti-. Este margen apropiado se conoce tambin de otra manera, ya que, como Scoto dice en su comentario citado ms arriba, la experiencia muestra con suficiente claridad que la cuestin se deja ordinariamente en manos de aquellos que realizan el intercambio, de modo que, con las consideraciones debidas a las necesidades mutuas, juzgan por s mismos para dar y recibir cosas equivalentes [...]. As, por regla general, los contratos van acompaados de un cierto obsequio real o concesin. Es, por lo tanto, bastante probable que cuando las partes contratantes estn recprocamente satisfechas deseen concederse algo mutuamente en tanto que no se han alejado excesivamente de la perfecta justicia. El mismo margen de precio se puede conocer, en tercer lugar, guindose por el juicio prctico, ya que ste dicta que cuando una cosa, en s misma, vale diez, es tan preciada de su propietario como para valer doce. Si me propongo poseerla, no debo dar solamente los diez que vale por s misma, sino tanto como valga para su propietario, de acuerdo con su deseo de conservarla.43

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Citado por B. W. Dempsey, op. cit., p. 484.

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Como puede verse, San Antonino utiliza los tres conceptos de San Bernardino, virtuositas, raritas y complacibilitas para explicar la determinacin del valor [de cambio] de los bienes. Pero comienza a introducir algn grado de flexibilidad ya que el "precio justo" puede variar dentro de ciertos lmites. En realidad, este concepto ya se encontraba en el Talmud, que aceptaba un desvo del 16,6% respecto del precio justo.44 Los escolsticos lo extendan hasta el 50%. Estos lmites a las fluctuaciones de precios muestran que tampoco San Antonino era partidario de un mercado libre; los precios deban estar acotados. En la siguiente cita sigue a Santo Toms palabra por palabra condenando las ganancias excesivas: La idea de negocio no implica nada vicioso o contrario a la razn. Por lo tanto, debera estar ordenado a un fin honesto y necesario, y de esta forma es tenido por legal; como, por ejemplo, ocurre cuando un negociante ordena la ganancia moderada que persigue con el fin de cubrir decentemente sus necesidades y las de su familia y ayudar tambin al pobre. Ni tampoco es posible la condena cuando emprende un negocio como un servicio pblico necesario para el Estado y pretende obtener una ganancia, no como un fin, sino como remuneracin a su trabajo, observando el resto de las debidas consideraciones citadas. Pero si hace de la ganancia su fin ltimo, buscando nicamente aumentar enormemente su riqueza y guardarla para s, debe condenarse su actitud.45 [Las cursivas estn agregadas.] Francisco de Vitoria (1483-1546). Este pensador fue el fundador de la Escuela de Salamanca. Varios historiadores del pensamiento econmico sostienen que esta escuela es la que sent las bases de las modernas teoras del valor y del precio. Francisco de Vitoria dice en forma muy explcita que los costos no deben tenerse en cuenta para determinar el "precio justo", de lo cual no se desprende que sostenga que el "precio justo" sea el precio de mercado, sino que se deben buscar otros parmetros para que el rey establezca el precio justo: [...] respecto del precio de las cosas no se atiende a la naturaleza de las mismas, cuando entre la cosa que se vende y la que se compra no existe ninguna proporcin, pues son de diversa especie, sino que se atiende a la estimacin y convenio comn de los hombres. v. gr., se vende un caballo por oro; segn su naturaleza no hay ninguna equivalencia entre ambos porque el caballo es ms perfecto y difiere en especie del oro. Tambin el siervo se vende por oro y es ms perfecto que l y ningn oro

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Vase E. Kleiman, " 'Just price' in Talmudic literature", History of Political Economy, vol. 19, n 2, 1987. 45 Citado por B. W. Dempsey, op. cit., p. 483.

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puede igualar su perfeccin; queda pues que el precio de la cosa ha de ser buscado en la comn estimacin de los hombres.46 En este prrafo el fundador de la escuela de Salamanca sigue a los pensadores anteriores al afirmar que las cosas vivas son objetivamente superiores a las no vivientes, pero que el precio se debe establecer teniendo en cuenta la estimacin comn y no esta jerarqua filosfica. Vitoria pone los mismos ejemplos: caballos, siervos y joya. En la siguiente cita, afirma que los costos no son un criterio para determinar el precio justo: Se sigue de este principio que dondequiera que se halla cosa venal de modo que existen muchos compradores y vendedores de ella, no se debe tener en cuenta la naturaleza de la cosa ni el precio al que fue comprada, es decir lo cara que cost Y con cuntos trabajos y peligros, v.gr., Pedro vende trigo; al comprarlo no se deben considerar los gastos hechos por Pedro y los trabajos, sino la comn estimacin "a cmo vale". [Si un vendedor vendiera ms caro el trigo] teniendo en cuenta los gastos y trabajos, vendera injustamente porque slo debe venderlo, segn la comn estimacin en la plaza, "a cmo vale la plaza". Vitoria comienza a diferenciarse ms clara y explcitamente de sus antecesores. Los costos no deben tenerse en cuenta para la determinacin del precio justo sino la estimacin comn "a cmo vale la plaza", que parecera indicar que es el precio de mercado. Si bien el avance analtico de Vitoria es importante, todava le queda una mezcla de varios conceptos. No logra separar el plano normativo del positivo. Cuando habla de la formacin del precio dice que no se "debe" tener en cuenta los costos de produccin y el trabajo. En realidad lo que se "debe" tener en cuenta al querer vender o comprar una cosa es totalmente irrelevante para la formacin de los precios. El vendedor puede intentar computar los costos de produccin, o cualquier cosa que se le ocurra al pedir un precio por su producto. Lo que se "debe" tener en cuenta para pedir un precio es un problema del vendedor. Se trata de un factor totalmente subjetivo y la teora econmica no tiene nada que decir en esa materia. A la teora econmica slo le interesa cmo concretamente se determinan los precios en el mercado. La teora econmica no se pregunta qu es lo que se "debe" incluir en la formacin de los precios. Lo que se pregunta es, por ejemplo, si los costos tienen concretamente algo que ver en la determinacin de los precios. Debido a esta confusin de los planos normativos y positivos, Vitoria entra en contradiccin, porque est sosteniendo que un vendedor vendera "injustamente" si lo hiciera a un precio superior a la estimacin comn. Como ya dijimos, no existe "el" precio de mercado de una mercanca, lo que existe son tantos precios como transacciones y el mercado hace que esas transacciones
Citado por A. A. Chafuen en "Los fundamentos escolsticos de la economa de mercado", Cristianismo y libertad, p. 110.
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tiendan a realizarse dentro de cierto margen debido a la competencia. Precio de mercado es todo precio pactado en una transaccin voluntaria, luego cmo se puede vender algo a un precio injusto si la transaccin es voluntaria? Como los escolsticos no lograron desprenderse de una concepcin objetiva del valor, no pudieron abandonar el concepto de precio justo. Si el valor es subjetivo, hay tantas valoraciones como personas, no existe eso que los escolsticos llaman la "estimacin comn"; la estimacin es puramente individual, depende de cada persona. Si los escolsticos se hubiesen dado cuenta de este punto, se habran visto obligados a abandonar la idea de "precio justo". Cuando dos personas realizan una transaccin voluntariamente, el precio se determina sobre la base de sus respectivas valoraciones y cualquier precio que convengan "es" un precio de mercado aunque se aparte mucho de lo que "habitualmente" se paga. La diferencia entre los escolsticos que defendan el criterio del costo para determinar el precio justo y los que defendan la "estimacin comn" es simplemente que apelaban a parmetros "objetivos" distintos para determinar cundo un precio era justo o injusto. El hecho concreto es que el rey poda intervenir para fijar lmites mximos y mnimos a los precios de los bienes cuando no estaba de acuerdo con las valoraciones del comprador y el vendedor. Alguien viene a imponer externamente un criterio distinto, supuestamente "objetivo", para la determinacin de los precios. Vitoria afirmaba que el precio legal, el fijado por el rey, puede ser justo; esto implica que el que fija el mercado puede ser injusto, de manera que no es correcto afirmar que este autor crea que el precio justo era el precio de mercado. Para decido de otra manera, para Vitoria el precio de mercado es justo siempre y cuando no difiera de lo que l considera que es un precio justo. Tambin cabe sealar que realiza una distincin entre bienes de primera necesidad y de lujo y considera que los costos s pueden tenerse en cuenta para determinar el precio justo de los segundos. Esta distincin es importante porque entonces, globalmente, el pensamiento de Vitoria podra resumirse de la siguiente manera: los costos de produccin son un buen criterio para determinar el precio justo de los bienes de lujo, pero en el caso de los bienes de primera necesidad hay que tener en cuenta las necesidades de la gente o la estimacin comn. Por esta razn estos autores estaban a favor del control de precios de los bienes de primera necesidad. Luego puede haber precios libres determinados por los costos en un caso y precios mximos determinados por la necesidad para los bienes de primera necesidad, en el otro. Martn de Azpilcueta (1493-1586). Azpilcueta tambin es un continuador fiel de Santo Toms, sobre todo en lo que se refiere a una ganancia moderada. Esta idea de la ganancia moderada es consistente con la teora del precio justo de Azpilcueta que, a su vez, es prcticamente idntica a la de Aristteles ya la de Santo Toms (preferimos mantener la ortografa de la poca): [...] para que la compra y venta sean justas, es menester que lo que se copra vala tanto, quanto el precio que por ello se da; y al reves,

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el precio sea tanto, quanto ello vale. Y assi como tambin, para que qualquier arrendamiento sea justo, es menester que vala tanto el uso de la cosa arrendada, quanto precio se de por el; y al reves tanto se de por el, quanto vale: Assi para que el cambio o trueco sea justo y licito, es menester que lo que una parte da a la otra sea ygual valor con la que toma.47 Como se puede ver, pasados ms de 1800 aos desde Aristteles, la idea de "igualar" lo que se entrega y lo que se recibe sigue vigente y ambigua o contradictoria cualquiera que sea la explicacin que se le quiera dar. Azpilcueta, igual que sus otros colegas escolsticos, recomienda el control de los precios por parte del rey. La siguiente cita reafirma la idea de justicia en los cambios basada en la "igualdad" en las cosas que se cambian y aconseja control de precios para los productos: [...] los contratos nombrados por especial nombre, diffieren de los que no lo tienen tal; pero conviene con ellos en quanto (para que sean justos) tambin requieren que lo que se da o haza por una parte valga tanto, quanto vale lo que se da, haze por la otra, conforma a aquella solemne regla de Scoto: Que en todos los que propiamente son contratos, en que uno da a otro, sin animo de donar libremente, ha de aver ygualdad entre lo que una parte da o haze, y entre lo que la otra da o haza; y, por consiguiente, para que este contrato sea licito, es necesario que lo que se da al cambiador, porque d cedula, y haga dar por l en otra parte los dineros, que se d su justo salario, y que no tome el mas del. Qual empero sea justo y qual injusto, por falta o por sobra, deve se recorrer a la ley, en falta della a la costumbre, si la ay; y a falta de ellas, al alvedro de prudente y buen varn.48 Podemos ver que al tratar de establecer qu es un precio justo cita a la ley en primer trmino, las costumbres en segundo lugar y al prudente y buen varn en tercero y no hace mencin alguna del acuerdo voluntario de las partes, que es la nica fuente del precio del mercado. Toms de Mercado (1500-1575). Mercado es uno de los representantes ms importantes de la escuela de Salamanca. Es uno de los que ms se oponen al mercado libre; de todas maneras, su anlisis del valor y de la formacin de los precios es en muchos aspectos correcto. Siguiendo fielmente a Aristteles ya Santo Toms, Mercado realiza las siguientes reflexiones: Dice Santo Toms (que es nuestro prncipe) propio es de la justicia hacer igualdad en los contratos humanos. E igualdad es ajustar dos cosas
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M. de Azpilcueta, Comentario resolutorio de cambios, Consejo Superior de Investigacin Cientfica, 1965, pp. 25-26. 48 Ibd., p. 41.

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dismiles. Como un caballo y cien ducados en la esencia tan diferentes, vienen a ser iguales en la estima si los vale. Y la justicia que mercndose el caballo, se den por l los cien ducados, y no menos aunque se pueda con algn engao, o fuerza haber por lo menos. As se da a cada uno lo que pertenece con igualdad. Al que compra, su caballo, al que vende, otro tanto dinero (como dije en el valor).49 Mercado, igual que Aristteles y Santo Toms, defiende la propiedad privada frente a la comunal, pero con regulacin estatal en el uso y disposicin. En realidad, desde el punto de vista econmico y de la asignacin eficiente de los recursos, lo que importa es que el propietario pueda usar y disponer de su propiedad. La titularidad legal no es suficiente para el proceso de mercado. Un propietario que tiene que hacer con su propiedad lo que el Estado le dice es, a los fines prcticos, un funcionario pblico. Desde el punto de vista del mercado, no hay propiedad privada donde hay regulaciones y controles por parte del Estado. Toms de Mercado no oculta su desprecio por los mercaderes y su bsqueda de ganancias: El deseo del mercader es el universal de todos, aunque como dice San Agustn, es con toda su generalidad vicioso, conviene a saber, querer mercar barato, y vender caro, y tiene ms el tratante: que no solamente lo desea y apetece sino lo ejercita, y procura. El intenso deseo de la repblica es al contrario, que se venda lo ms barato que se pudiese. Porque le pertenece promover toda la utilidad y provecho de los vecinos. De aqu que tiene autoridad para tres cosas. La primera para expeler y quitar de la ciudad los mercaderes, especialmente extranjeros: y poner de su mano tres, lo trece, que lo sean dndoles para ello caudal bastante, con que traigan todo lo necesario, y tasando todas las mercancas a precio, que se ahorre de ms del costo para costas. Exprese los extranjeros, porque siempre sabios los juzgaron por perniciosos a la ciudad. 50 Si este representante de la escuela de Salamanca hubiese sido partidario de precios libres, no tendra por qu expulsar a ningn mercader. Por el contrario, debera dirigir sus quejas contra las regulaciones y controles que limitan la competencia, encareciendo los productos. Para defenderse de los mercaderes la repblica tambin tiene facultad: [...] para establecer, y promulgar leyes, que se guarden en los contratos, y tasar, y poner precios, en la ropa por el cual estn obligados todos a vender en conciencia. Porque es su oficio apreciar y dar valor a todas las cosas que sirven a la vida humana, las cuales de suyo no tienen, o si lo tienen, no es justo, ni conviene que se siga, o se considere, lo que de ellas de suya valen, sino lo que pueden servir, y aprovechar al hombre,
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Toms de Mercado, Suma de tratos y contratos, Editorial Nacional, 1975, p. 111. Ibd., p. 155.

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por cuya causa fueron producidas y se conservan como parecen por ejemplos.51 Para Mercado es, entonces, funcin del gobierno "apreciar y dar valor a todas las cosas que sirven a la vida humana". Dice posteriormente: [...] todos estn obligados a vender cada cosa por lo que vale. Este es un dictamen natural de la razn que sin doctor ninguno, ni ley positiva lo ensea a todas las naciones. Ms cual sea justo precio de cada una, la naturaleza no lo tasa, ni seala [...]. Puessi la naturaleza no tasa cunto han de valer, cuntos reales, cuntos ducados: a quien ms conforme a razn pertenecer proveer esto, siendo tan necesario, que a la repblica. Cuyo oficio es suplir con ordenaciones, lo que la naturaleza falta [...]. y como la ley natural, de quien se deriva la civil, es la ley divina, que mana de Dios, y la culpi en nuestros corazones. Por esta razn dicen los sabios que la potestad y jurisdiccin seglar, que establece estas pragmticas viene tambin del cielo mediante la natural. Por lo cual es muy justo aprecie, y tase ella los bastimentos, y las dems cosas venales. Siendo tan necesario haya en ellas: y no habindola puesto la naturaleza.52 Agrega luego: Porque vender uno al precio puesto, no es solamente ley del rey (que si lo fuera, pudirase dudar si obliga o no) siendo ley divina, y natural, que es de mayor fuerza, y que a todos obliga. As los eclesisticos, obispos y dignidades, religiosos, cannigos y todos los dems que por derecho cannico son exentos de la jurisdiccin seglar, estn justamente obligados a guardar la tasa en lo que la hubiese: no por estar sujetos a las ordenanzas reales, sino porque estn sujetos ala ley natural. Y la ley natural es: que siempre se venda por justo precio, y la misma ley natural tambin, dicta, qu precio justo es el que pone la repblica, mayormente los principales della, el rey o prncipe que la gobierna. Y as para la tasa, que ellos ponen, vendiendo por ms precio, no es tanto quebrantar el mandato real, cuanto violar y traspasar el divino, y agraviar el prjimo.53 Para fijar precios las autoridades del reino deben tener en cuenta los siguientes elementos: Dbese considerar lo que a ellos [los mercaderes] les cuesta, las cosas que hacen en traerlo, el riesgo a que los exponen, por mar o por tierra, el tiempo que tienen ocupando en ello su dinero, hasta que se saca,
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Ibd., p. 158. Ibd., p. 160. 53 Ibd., p. 160

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ya junto esto, aadiendo un moderado inters, se hallar, y pondr el precio justo. Lo cual aunque parece verificarse solamente en la ropa, que viene de afuera: proporcionadamente se puede aplicar en los frutos, y cosecha de la tierra: que tambin tiene sus gastos, y peligros. Mirar lo que cuestan los peones, la tierra, los pastos, y los dems labradores y pastores, pues es ganancia de todos, y bien universal que ellos ganen. Aunque si hay de aquel gnero de ropa ya en la ciudad: tambin se ha de considerar la abundancia, y falta que hay de ella: al tiempo que se tasa sta, que de nuevo vino. Qu tanta puede haber ya en la repblica, que no se le puede conceder ganancia al recin venido: antes sea menester, pierda por la razn y coyuntura que lleg [...]. Puesto el precio para aumentarlo, o disminuirlo basta, o debe bastar una de tres circunstancias, o todas ellas. Conviene a saber, si hay agora muchas ms mercaderas, o muchas menos, que cuando se apreciaron, si hay muchos, o pocos compradores, o ms, o menos dineros, y se suelen vender de contado.54 En trminos modernos Mercado se acerca a la posicin de un ingeniero social que cree que puede, como dira Adam Smith, arreglar el funcionamiento de la sociedad de la misma manera que se arreglan las piezas en un tablero de ajedrez. Seala muy claramente que los gobernantes deben tener en cuenta los costos, peligros y estado de la oferta y la demanda para fijar el "precio justo". Este pensador de la escuela de Salamanca, como muchos otros, piensa que son las necesidades las que dan origen al valor de las cosas, piensa que la oferta y la demanda son "algunos" (otros son los costos) de los factores que los reyes y prncipes deben tener en cuenta para fijar los precios. Luis de Molina (1535-1601). Luis de Molina es otro destacado representante de la escuela de Salamanca. Dado el espacio que Molina le asigna al tema del precio justo en su libro, se lo puede considerar como el autor escolstico que ms detenidamente analiz el problema. Molina comienza analizando el tema de la siguiente manera: Para conocer si la compra-venta es justa o injusta se atiende, fundamentalmente, al precio. Por eso examinaremos en esta disputa las clases de precio que existen y, en la siguiente, aquellos elementos que nos ayudarn a juzgar ms fcilmente si el precio es o no justo.55 Molina, igual que todos los escolsticos, pierde de vista el nico criterio para saber si el precio fue justo o no: si la transaccin fue desarrollada en forma voluntaria o no. Ninguno de los doctores escolsticos menciona este punto clave; todos ellos buscaron otros criterios.

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.Ibd., p. 168. Luis de Molina, La teora del precio justo, p. 159.

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Molina distingue entre dos tipos de precios: 1) el legal, y 2) el natural, y los define de la siguiente manera: Las cosas tienen un precio justo, que viene fijado por la autoridad pblica mediante la ley o decreto pblico [...]. La generalidad de los doctores, juntamente con Aristteles, 5 Ethic. c. 7, llaman legal o legtimo a esta clase de precio, significando que se trata de un precio puesto por la ley. Ciertamente el precio legal es indivisible, de forma que si a cambio de la mercanca que se vende se recibiera ms de dicho precio, la venta sera injusta y debera restituirse el exceso. Lo que acabamos de decir debe entenderse de cuando la ley que estableci el precio legal fue una ley justa, lo que veremos ms adelante. Otro precio es el que las cosas tienen por s mismas, independientemente de cualquier ley humana o decreto pblico. Aristteles, en el lugar citado, y muchos otros autores llaman a ste precio natural [...] lo llaman natural porque nace de las mismas cosas, independientemente de cualquier ley humana o decreto pblico, pero dependiendo de muchas circunstancias con las cuales vara, y del afecto y estima que los hombres tienen a las cosas segn diversos usos para los que sirven.56 El precio natural, a diferencia del legal, es divisible. Esto quiere decir que puede variar dentro de ciertos lmites. [...] Los doctores distinguen tres clases de precio justo: supremo o riguroso, medio o moderado e nfimo o piadoso. Esta distincin slo tiene lugar en el precio justo natural, no en el legtimo o legal [...]. El precio que dista poco de la mitad del margen total, tanto si es al lado riguroso como al piadoso, se computa como medio y se lo llama medio o moderado. Los otros dos precios constituyen los mrgenes extremos.57 Cualquier persona puede vender sin cometer injusticia dentro de estos mrgenes, por lo tanto el precio justo natural es divisible o sea que puede adoptar distintos valores. Esa posicin es defendida por Cayetano, Juan de Medina, Soto, Covarrubias y los doctores comnmente.58 Para Molina el precio legal es posterior al natural y, en cierto modo, lo presupone; por lo tanto comienza analizando el segundo, a pesar de que la presentacin la hizo en forma inversa. Molina divide el precio natural tambin en dos grupos: 1) el de los bienes que comnmente se estn vendiendo en un cierto lugar o regin y 2) el de los bienes que se venden por primera vez. Este pensador de Salamanca considera que hay varios factores que influyen en la determinacin

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Ibd., pp. 159-60. Ibd., pp. 160-61. 58 Ibd., p. 161

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del precio natural de los bienes. Al exponer el primero sigue a San Agustn casi palabra por palabra: Debe considerarse en primer lugar, que el precio se considera justo o injusto no en base a la naturaleza de las cosas consideradas en s mismas -lo que llevara a valoradas por su nobleza o perfeccin-, sino en cuanto sirven a la utilidad humana, pues en esa medida las estiman los hombres y tienen un precio en el comercio y en los intercambios [...]. Cuanto acabamos de exponer explica que los ratones, aunque por su naturaleza sean ms nobles que el trigo, no se estimen ni aprecien por los hombres, pues no le son de utilidad alguna. Tambin se explica as que la casa se suele vender justamente por un precio mayor que el precio que se vende un caballo e incluso un esclavo, siendo as que tanto el caballo como el esclavo son por naturaleza mucho ms nobles que la casa.59 En segundo lugar Molina cita la complacibilitas de San Bernardino: Debemos observar, en segundo lugar, que el precio justo de las cosas tampoco se fija atendiendo slo a las cosas mismas en cuanto son de utilidad al hombre, como si, "caeteris paribus", fuera la naturaleza y necesidad del empleo que se les da lo que de forma absoluta determinase la cuanta del precio; sino que esa cuanta depende, principalmente, de la mayor o menos estima en que los hombres desean tenerlas para su uso. As se explica que el precio justo de la perla, que slo sirve para adornar, sea mayor que el precio justo de una gran cantidad de grano, vino, carne, pan o caballos, a pesar de que el uso de estas cosas, por su misma naturaleza, sea ms conveniente y superior al de la perla [...]. Se explica as, tambin que objetos antiguos de hierro y arcilla que, rodos por el paso del tiempo, nosotros no estimamos, los japoneses lo estimen en mucho por su antigedad [...]. Estos hechos y otros semejantes se deben exclusivamente a la estimacin por la que los hombres, en sitios y lugares diferentes, quisieron apreciar en ms una cosa que otra; y no parece deban condenarse los intercambios que los hombres realizan de acuerdo con la estimacin comn de las cosas en sus respectivas regiones, aunque algunas veces puedan mover a risa debido a la primitivez y costumbres de quienes las intercambian, tema del que ya nos ocupamos al hablar de los esclavos. En resumen, el precio justo de las cosas depende, principalmente, de la estimacin comn de los hombres de cada regin; y cuando en alguna regin o lugar se suele vender un bien, de forma general, por un determinado precio, sin que en ello exista fraude, monopolio ni otras astucias o trampas, ese precio debe tenerse por medida y regla para juzgar el justo precio de dicho bien en esa regin o lugar,

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Ibd., p. 168.

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siempre y cuando no cambien las circunstancias con las que el precio justificadamente flucta al alza o a la baja.60 En esta cita podemos ver que Molina es mucho ms claro y preciso que sus predecesores en lo que se quiere decir por "precio justo". Molina se acerca mucho ms a una identificacin del precio justo como igual al de mercado. En la siguiente cita podemos ver cmo inclusive Molina analiza los motivos de las fluctuaciones de los precios sobre la base de una rudimentaria idea de oferta y demanda: Debe observarse, en tercer lugar, que son muchas las circunstancias que hacen fluctuar el precio de las cosas al alza o la baja. As, por ejemplo, la escasez de los bienes, debida a la mala cosecha o a causas semejantes, hace subir el justo precio. La abundancia, sin embargo, lo hace descender. El nmero de compradores que concurren al mercado, en unas pocas mayor que en otras, y su mayor deseo de comprar, lo hacen tambin subir. Igualmente la mayor necesidad que muchos tienen de algn bien especial en determinado momento, supuesta la misma cantidad de dicho bien, hace que su precio aumente, como sucede con los caballos, que valen ms cuando la guerra est prxima que en tiempos de paz. De igual forma, la falta de dinero en un lugar determinado hace que el precio de los dems bienes descienda, y la abundancia de dinero hace que el precio suba. Cuanto menor es la cantidad de dinero en un sitio, ms aumenta su valor y, por tanto, "caeteris paribus", con la misma cantidad de dinero se pueden comprar ms cosas.61 Molina ya deja de hacer referencia a la ganancia "moderada" de sus antecesores y aprueba que los comerciantes puedan obtener "grandes" beneficios debido a la suerte o pericia. La siguiente cita, criticando a los que usan el costo de produccin como parmetro para determinar el precio justo, es muy categrica al respecto: De lo expuesto hasta aqu parece ser falsa la opinin de Scoto, al que sigue Mayor. Estos autores afirman que el precio justo que deben seguir los comerciantes no es el que acabamos de exponer, sino que deben computarse todos los gastos en que incurrieron los comerciantes al comprar, trasladar y conservar los bienes; ms an, que debe computarse tambin el pago justo por los trabajos realizados y por la diligencia puesta por los comerciantes, as como por los peligros a que se expusieron, de forma anloga a como se computaran si, motivados por la recompensa sirvieran con su actuacin a la Repblica. Y aaden esos autores: si los comerciantes vendieran los bienes al precio que aproximadamente se sigue de aplicar este criterio, estaran vendiendo al precio justo, pero si lo
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Ibd., pp. 168-69. Ibd., pp. 169-70.

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superaran notablemente, estaran vendiendo a un precio injusto [...]. Que esta regla y su corolario es falsa consta por lo expuesto hasta este momento, y as la rechazan comnmente los doctores; por ejemplo, Soto, Juan de Medina, Covarrubias y Contado. Porque el precio de los bienes no debe estimarse en base al lucro de los comerciantes o al dao de los mismos, sino en base a la estimacin comn en el lugar en que se venden, consideradas todas las circunstancias concurrentes; y esto es as aunque los comerciantes, por falta de suerte o de habilidad, obtengan escaso beneficio o sufran prdidas, o aunque obtengan grandes beneficios por haber tenido suerte o haber trabajado con pericia.62 De todas maneras Molina no logra abandonar totalmente la idea de que el mercado libre podra generar precios injustos, incurriendo en alguna contradiccin respecto de los prrafos anteriores. En las siguientes citas Molina sostiene que el precio justo flucta dentro de mrgenes mximos y mnimos: Los doctores estn de acuerdo en afirmar que peca quien vende por encima de la mitad del justo precio o compra por debajo de dicha mitad, y que, tanto en el fuero externo como en el interno de la conciencia, estara obligado a restituir [...] as pues, cuando alguno compra por debajo de la mitad del justo precio est obligado o a aumentar el precio hasta alcanzar el justo o a rescindir el contrato, devolviendo la mercanca y recibiendo el precio entregado. Cuando se vendi algo por encima de la mitad del justo precio se est obligado a restituir el exceso cobrado sobre el justo precio o a rescindir el contrato, entregando ntegro el precio recibido y recuperando la mercanca, segn se prefiera.63 Seguidamente Molina se muestra de acuerdo con este criterio de la fluctuacin del precio justo dentro de un rango mximo y mnimo: [...] la opinin comn de los telogos y juristas defiende con razn lo contrario, es decir, que quien rebasa los lmites del precio justo o valor de un bien, ya sea en la compra-venta, en el alquiler o en cualquier otro contrato, peca y est obligado a restituir hasta alcanzar el margen del justo precio o valor del bien, aunque la diferencia no supere la mitad del justo precio. Pero ser mortal o venial el pecado segn ser mayor o menor la cuanta en que se aparta del justo precio. As lo afirman Santo Toms, Cayetano, Conrado, Juan de Medina, Soto, Navarro, Covarrubias y muchos otros a los que Covarrubias y Navarro citan. Podemos probar esta opinin, en primer lugar, con la argumentacin de Santo Toms. Porque la compra-venta y dems contratos semejantes se pensaron e introdujeron en la sociedad para utilidad comn como afirma Aristteles, I Polit., ya que los unos
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Ibd., pp. 172-73. Ibd., pp. 179-80.

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necesitamos de los otros; ahora bien, lo que se introdujo en la sociedad para utilidad comn de las partes no debe gravar a uno ms que a otro, tal como pide el derecho natural al prescribir que no hagas a otro lo que no quieres que te hagan a ti. Pero sera gravar a uno ms que a otro si en la compra-venta no se guardase la igualdad entre el bien y el precio que por l se paga -o entre cualesquiera cosas que se intercambian-; luego sera ir contra la justicia conmutativa, que tiene como funcin establecer la igualdad en las transacciones. Por todo esto, el salirse del margen total del justo precio constituye un pecado contra la justicia y obliga a restituir. Podemos probarlo, en segundo lugar, recurriendo a la explicacin que el jurisconsulto Pablo nos ofrece de la primera carta a los Tesalonicenses: "Que nadie falte ni se aproveche de su hermano en este punto, pues el Seor se vengar de todo esto". Que nadie, comenta Pablo, oprima a su hermano vendiendo, por ejemplo, a ms de lo que el bien valga o, de cualquier otro modo, intercambiando bienes de forma que no se respete la equivalencia. Y Agustn comenta: Por introspeccin, o tambin por experiencia de los dems, crey aquel clebre Minus que el deseo de comprar barato y vender caro era comn a todos. Pero siendo en realidad un vicio, puede uno adquirir en este punto la justicia con la que resistirlo. As, pues, Agustn lo condena como vicio contrario a la justicia, aadiendo que conoci a un hombre que pag por un cdice un precio mucho mayor que el que le peda el vendedor, ignorante ste de su precio. Segn piensan muchos, este hombre fue el mismo Agustn. Podemos probarlo, en tercer lugar, porque, como reconocen los defensores de la opinin contraria a la nuestra y se establece en el derecho civil y cannico, si alguno vendiera por diecisis aquello cuyo precio justo riguroso es a lo sumo diez, estara obligado a restituir en la cuanta en que super las diez unidades del precio justo, pues rebas la mitad del mismo. Se deduce de ello, por tanto, que pec contra la justicia en toda esa cuanta, pues, de lo contrario, si slo pec en la cuanta en que sobrepas la mitad del justo precio, estara obligado a restituir slo uno. As, pues, debemos concluir que todo lo que se recibe por encima del precio diez, se recibe faltando a la justicia y debe restituirse. Sera ciertamente, extrao que habiendo recibido diecisis por lo que slo vale diez, se estuviera obligado a restituir seis unidades, pero habiendo recibido slo quince, no tuviera que restituirse nada. Los doctores que defienden la opinin comn hacen notar, acertadamente, que si alguno rebasa el margen del justo precio de buena fe y por ignorancia, aunque no cometa pecado alguno, debido a su ignorancia, s est obligado a restituir la cantidad en que sobrepas el justo precio, en el momento en que se descubra el error.64

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Ibd., pp. 191-93.

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Por ltimo, tenemos un prrafo que muestra nuevamente que Molina no crea totalmente en el precio de mercado como precio justo: En cuanto a que "tanto vale una cosa cuanto puede conseguirse por su venta", debe decirse que esta afirmacin es verdadera si se entiende de la siguiente manera: "cuanto puede conseguirse por su venta" dentro del margen justo, pues interpretndola as slo se estara diciendo que el justo precio no es indivisible.65 Podramos concluir que, si bien Molina realiza un anlisis bastante claro de los motivos que provocaron cambios en los precios, termina, de alguna manera, contradicindose al seguir la tradicin escolstica de los lmites superiores e inferiores que debe tener el "precio justo". Molina est en desacuerdo con la afirmacin de que una cosa vale tanto como pueda conseguirse por su venta sin lmite alguno y tampoco confa en el mercado para modificar los precios cuando cambian las circunstancias que l mismo describi con mucha claridad como determinantes de los precios: Cunto deba aumentar o disminuir el precio al variar alguna de las circunstancias mencionadas debe juzgado el criterio de los prudentes.66 F. G. Gamacho, que escribi la introduccin al libro de Molina, ha llegado a una buena conclusin respecto del pensamiento de este autor: "Los pocos autores que se han ocupado de la teora molinista del justo precio suelen saltar, una vez mencionada la utilidad como fuente del valor econmico, a la estimacin comn del justo precio, identificando esta estimacin comn con la estimacin del libre mercado [...]. No se puede saltar con la facilidad que estos autores saltan de la estimacin comn al libre mercado; es necesario, antes de dar este salto identificador de ambos conceptos, analizar el contenido que en ellos se encierra y comprobar si los contenidos permiten o no la identificacin".67 Debera ser bastante obvio que si uno no saca de contexto los prrafos de estos autores y los toma aisladamente, los autores de la escuela de Salamanca estaban bastante lejos de identificar el precio justo con el precio de mercado. Luis Saravia de la Calle (1544-?). Se ha identificado a este pensador de la escuela de Salamanca con un "subjetivismo extremo" y con la "culminacin de un movimiento gradual".68 Tal vez este juicio se deba a un prrafo muy contundente de Saravia en que rechaza decididamente que los costos de produccin tengan algo que ver con los valores y los precios de los bienes: Aquellos que miden el justo precio por el trabajo, los costos, y el riesgo incurrido por la persona que comercia la mercanca o la produce, o
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Ibd., pp. 194-95. Ibd., p. 172. 67 Ibd., p. 25. 68 M. Grice-Hutchinson, The School of Salamanca, p. 29. 69Citado en Ibd., pp. 81-82.

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por los costos de transporte o los gastos de viaje hacia y desde la feria, o por lo que tiene que pagar a los factores por su trabajo, riesgo, y esfuerzo, estn en un gran error, y lo estn ms aquellos que permitiran una cierta ganancia de un quinto o un dcimo. Porque el precio justo surge de la abundancia o escasez de las mercancas, mercaderes, y dinero, como se ha dicho, y no de los costos, trabajo, y riesgo. Si tuvisemos que considerar el trabajo y el riesgo para fijar el precio justo, ningn mercader sufrira prdidas, ni la abundancia o escasez de bienes entrara en consideracin. Los precios no se fijan comnmente en base a los costos. Por qu un fardo de tela trado por la tierra de Britania con un gran gasto debera valer ms que uno que es transportado ms econmicamente por mar? O tomemos la ropa que traigo a casa de la feria en mi caballo y que me cost ms que llev en la carreta. Tengo ambos fardos en mi tienda y los vendo al mismo precio, y sera injusto pedir ms por una que por la otra, cuando ambas fueron tejidas al mismo tiempo y son de la misma cualidad, color, etc. [no]. Por qu un libro escrito a mano debera valer ms que uno impreso, cuando el ltimo es mejor a pesar de que haya costado menos producirlo? El precio justo no se encuentra sumando costos sino por estimacin comn [...].69 Como se puede ver, el prrafo es muy contundente y dara la impresin de que Saravia afirma que el precio justo lo determina el mercado. Pero, igual que en el caso de Molina y Mercado, Saravia simplemente est sugiriendo que los gobernantes deben buscar un criterio distinto del de los costos para fijar los precios. Pero los precios los determina el gobierno: Excluyendo el fraude y la malicia, el justo precio de una cosa es el precio que comnmente se vende en el momento y lugar de la operacin, en efectivo, y teniendo en cuenta las particulares circunstancias y modos de venta, la abundancia de mercancas y dinero, la cantidad de compradores y vendedores, la dificultad de conseguir los bienes, y el beneficio que se obtendr por su uso, de acuerdo al juicio de un hombre honesto.70 El oficial pblico que fija el precio justo de las mercancas no considera los costos sino la escasez o abundancia de los bienes en la ciudad [...].71 Como se puede ver, Saravia cree que el oficial pblico puede fijar el justo precio, es ms, tal vez crea que "debe" hacerlo. Los pensadores de la escuela de Salamanca no estn en contra de la fijacin de precios por el rey, pero dan guas

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Citado en Ibd., pp. 81-82. Ibd., p. 79. 71 Ibd., p. 82.

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diferentes de la de los costos para que los funcionarios pblicos no cometan errores. De todas maneras, desde el punto de vista terico el anlisis de Saravia es bsicamente correcto, ya que sostiene que los precios se determinan por la oferta y la demanda y que los costos de produccin no tienen influencia alguna en su determinacin. Si esta oferta y demanda pudiesen ser conocidas, como parecen suponer los pensadores de Salamanca, los funcionarios pblicos estaran en condiciones de fijar los mismos precios que el mercado. Domingo de Soto (1495-1546). En el caso de Soto es todava ms claro que estaba en contra de la libertad de precios. En ltima instancia, le pareca que haba que aceptarla como un mal inevitable. Siguiendo a Aristteles y a San Agustn, Soto sostiene que los precios de los bienes no se determinan sobre la base de su naturaleza sino sobre la base de las necesidades humanas. Por esto, los hombres prefieren tener granos y no ratones en su casa, como ya haba sealado San Agustn. Luego sigue razonando: Al estudiar el problema del precio justo, tenemos que considerar varias cosas, que se agrupan en tres clases. Debemos primero tener en cuenta la demanda que existe por el artculo, y su abundancia o escasez. Luego, debemos pensar en el trabajo, problemas y riesgos de la transaccin. Finalmente, debemos considerar si el intercambio es para mejor o para peor, para beneficio o para perjuicio del vendedor, si los compradores son pocos o numerosos, y todas las otras cosas que un hombre prudente debe tener en cuenta apropiadamente.72 [Las cursivas estn agregadas.] Soto no es tan categrico como Saravia en la eliminacin del costo (o al menos del trabajo, dificultades y riesgo) de produccin en la determinacin del precio justo. Siguiendo a los pensadores que ya hemos visto, tambin Soto sostiene que hay dos tipos de precios justos: El precio justo de un artculo es doble: el legal y el natural. El legal es indivisible; pero el precio natural o discrecional es, en sentido amplio, divisible.73 Para Soto el precio justo debe ser fundamentalmente legal: [...] para ver por qu es necesario que los precios sean controlados, debemos damos cuenta que el asunto es de primera importancia para la repblica y sus gobernantes, quienes, a pesar de los argumentos repetidos ms arriba, deberan fijar realmente los precios de todos los artculos.
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Ibd., p. 84. Ibd., p. 85.

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Pero, puesto que no tienen posibilidad de hacerlo en todos los casos, ese trabajo es dejado a la discrecin de los compradores y vendedores. El precio que resulta es denominado precio natural porque refleja la naturaleza de las mercancas, y la utilidad y conveniencia que traen.74 [Las cursivas estn agregadas.] Para Soto el precio de mercado no es la mejor opcin; se trata de un second best, debido a que los oficiales pblicos no pueden fijar los precios de todos los productos. En cuanto a la divisibilidad del precio natural, Soto sigue los mismos criterios que sus antecesores, aunque no queda claro si el precio natural lo fija el mercado, a travs de la oferta y la demanda, o un hombre prudente y justo: Los precios no controlados no son indivisibles sino que disfrutan de cierta flexibilidad dentro de los lmites de la justicia, un extremo es llamado el precio rigidus, el otro precio pius, y el medio precio discretus. Si un artculo puede ser vendido con justicia en diez ducados, entonces tambin puede ser vendido por once o por nueve [...]. El precio natural no est determinado por el juicio de un mercader individual, sino por la opinin de un hombre prudente y justo [...].75 La cita nos deja entrever que para Soto lo fija el mercader y no la oferta y la demanda; por lo tanto, parece requerirse la opinin de un "hombre prudente y justo". Esta conclusin parece ser coherente con la siguiente cita, que refleja nuevamente la oposicin de Soto a la determinacin de los precios en forma totalmente libre: Puesto que las joyas y otros objetos preciosos fueron mencionados [...] deberamos distinguir entre stos y los bienes ordinarios. Tales cosas son menos necesarias a la repblica y pueden ser vendidas a cualquier precio que un comprador prudente y bien informado quiera pagar. Los caballos finos, las joyas, los halcones caen dentro de esta clase. Nosotros buscamos estas cosas para el adorno, dignidad y esplendor de la nobleza: y es para la magnificencia de los magnates tenerlos en gran estima. Pero los alimentos, las ropas y otras cosas del estilo, son necesarias a la repblica. No permitan que el fraude o la malicia entren en su regateo: lo que significa, lector, que usted no debe vender tales cosas como alimentos a cualquier precio que pueda conseguir.76 En su afn por dar criterios para la determinacin del precio justo algunos escolsticos realizaron importantes avances tericos que permitan explicar las fluctuaciones de los precios. As esbozaron una rudimentaria ley de la oferta y la demanda hablando de la cantidad de compradores y vendedores, la urgencia por
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Ibd., p. 85. Ibd., pp. 85-86. 76 Ibd., p. 88.

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comprar o vender, la escasez o abundancia de mercancas y de dinero, etctera. El economista moderno hoy sabe que esta explicacin es imprecisa y confunde, para citar un ejemplo, oferta con cantidad de vendedores. Pero a pesar de estas imprecisiones los escolsticos realizaron un importante avance respecto del planteo de Aristteles en torno al precio justo, y aun respecto de la solucin que intent dar Santo Toms. Muchas veces el entusiasmo religioso o ideolgico ha encasillado a los pensadores escolsticos dentro de una tradicin liberal, empaando los verdaderos y valiosos aportes de esta escuela, en especial la de Salamanca. Estas interpretaciones han exagerado intilmente sus importantes aportes. Un anlisis global indica que los escolsticos, incluyendo los de Salamanca, preferan los controles de precios a los precios libres, lo cual no invalida el hecho de que recorrieron un largo y valioso camino desde los primeros pasos dados por Aristteles, con muchos y tal vez inevitables errores. No se pueden pretender de los hombres avances impecables en el terreno de la ciencia. Los escolsticos realizaron muy buenas contribuciones a la ciencia econmica, pero de ah a concluir que ya haban desarrollado la teora de la utilidad marginal o que identificaban el precio justo con el precio de mercado hay una gran diferencia que hace perder perspectiva respecto de sus grandes aportes al pensamiento econmico; fundamentalmente, que la necesidad es la base del valor y que la cantidad de vendedores y compradores desempea un papel importante en la formacin de los precios. Esto no se encontraba en Aristteles, San Agustn, San Alberto Magno o Santo Toms, pero cada uno de ellos fue dando pequeos e importantes pasos que les permitieron pasar de un anlisis puramente tico o moral de las cuestiones econmicas a uno ms terico.

VII. Los italianos En Italia surgieron algunos pensadores que realizaron aproximaciones bastante acertadas a la teora del valor. Uno de los iniciadores de esta corriente de pensamiento fue Gian Francesco Lottini (?-1548) que tena mucha influencia de Aristteles y estaba interesado por temas polticos. El tro ms famoso fue, sin embargo, Davanzati-Montanari-Galiani. Los mejores aportes de estos pensadores fueron realizados en el campo de la teora monetaria. Las teoras del valor y del precio llamaban poco su atencin, slo en la medida en que las necesitaban para desarrollar un tema de moneda. De todas maneras, unas pocas citas nos pueden dar una idea de sus pensamientos. Bernardo Davanzati (1529-1606). A Davanzati se lo puede considerar como el fundador de la escuela italiana, y su tema principal es el valor del dinero. Al explicar las causas que influyen sobre el valor del dinero hace referencia, marginalmente, al valor de las cosas. Uno de sus prrafos ms citados es el siguiente:

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Qu es ms importante para la vida que el trigo? Y, sin embargo, diez mil granos de trigo se venden por un grano de oro. Cmo puede ser, entonces, que cosas que por naturaleza son tan valiosas valgan tan poco en oro? Y de acuerdo a qu principio es que una cosa vale mucho ms que otra?77 Davanzati est planteando claramente la famosa paradoja del valor. Sin embargo, aunque trata de resolverla no logra llegar hasta el centro del problema. Una rata es una cosa desagradable pero en la prisin de Caslino se vendi una en 200 florines debido a la gran escasez, y no era cara porque el que la venda se mora de hambre, y el que la compraba se perda de escapar.78 Una diferencia importante que podemos encontrar entre Davanzati y los escolsticos (incluyendo a los escolsticos italianos, como San Antonino de Florencia) es que este pensador pone el origen de la utilidad de un bien en el hombre y no en las cosas. Como vimos, los escolsticos prefieren hablar de la capacidad que tienen las cosas para satisfacer necesidades, con lo que le dan a la teora del valor un toque ms objetivista, a pesar de que estn hablando de utilidad. Geminiano Montanari (1633-1687). Montanari, igual que Davanzati, se ocupa principalmente del tema monetario y marginalmente del valor, y deja clara su posicin subjetivista, como lo muestran las siguientes citas: Entiendo que una cosa abunda, no cuando hay una gran cantidad de ella en trminos absolutos, sino cuando hay una gran abundancia en relacin a la necesidad, estima, y deseo que el hombre tiene por ella.79 Agrega luego: [...] dada una cantidad de dinero en circulacin, cambiar la estima que los hombres tienen por las cosas implica cambiar su precio; ms alto si el deseo es mayor, y ms bajo si los bienes caen en desagrado.80 Ferdinando Galiani (1728-1787). Segn Emil Kauder: "Con Galiani y Turgot la valuacin subjetiva se vuelve la piedra fundamental de un sistema de razonamiento. Esta teora tuvo que ser defendida contra el nuevo sistema clsico que estaba basado en el costo-trabajo".81 Ms adelante veremos que los economistas fueron malinterpretados. Es cierto que cometieron muchos errores e
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Citado por H. R. Sewall, op. cit., p. 53. Ibd., p. 54. 79 Citado por H. R. Sewall en Ibd., p. 56. 80 Ibd., pp. 56-57. 81 E. Kauder, A History of Marginal Utility Theory, p. 27.

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inconsistencias, pero en la teora del valor no estaban tan equivocados como generalmente se cree. No obstante, Kauder tiene razn en que Galiani realiz una importante contribucin a la teora del valor, por lo menos ms avanzada que las de sus otros dos colegas italianos. Las siguientes citas muestran la posicin eminentemente subjetiva de Galiani. En primer lugar cabe destacar que le parecan erradas afirmaciones como la siguiente: "un becerro natural es ms noble que uno de oro, pero menos apreciado" o "una libra de pan es ms til que una libra de oro". Segn Galiani estas afirmaciones ignoran: [...] el hecho de que los trminos ms o menos til son trminos relativos y que su importancia corresponde a diferentes estados de las personas.82 Define utilidad como "[...] la aptitud que una cosa tiene de procurar felicidad",83 y en el siguiente prrafo realiza un esbozo de una teora del valor basada en el binomio utilidad-escasez, aunque sin llegar a plantear explcitamente la utilidad marginal: Es evidente que el aire y el agua, que son los elementos ms tiles para la vida humana, no tienen valor porque no son escasos. Por otro lado, una bolsa de arena de las playas de Japn puede ser escasa, pero no tendr valor puesto que no tiene una utilidad particular.84 Finalmente, tambin explica los efectos de la moda sobre el valor de las cosas: [la moda] tiene el efecto de causar que la utilidad de las cosas vare al provocar que la utilidad de las cosas cambie al variar su uso.85 Galiani dio vueltas muy cerca del tema de la utilidad marginal, haciendo referencia a los conceptos de utilidad y escasez pero sin llegar a formular formalmente la teora, y prcticamente no hizo mencin de cmo se relacionaba con la formacin de los precios. Daniel Bernoulli (1700-1782). Bernoulli fue contemporneo de Galiani y escribi un artculo que ha hecho que algunos lo consideraran el descubridor de la teora de la utilidad marginal. Segn E. Kauder: "En 1738 Daniel Bernoulli descubri por primera vez la utilidad marginal".86 El artculo lleva el nombre de

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Citado por H. R. Sewall, op. cit., p. 93 Ibd., p. 93. 84 Citado por M. Grice-Hutchinson, The School of Salamanca, p. 64. 85 H. R. Sewall, op. cit., p. 93. 86 E. Kauder, A History of Marginal Utility Theory, p. 32.

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"Specimen Theoriae Novae de Mensura Sortis".87 El tema del artculo es la toma de decisiones en condiciones de riesgo. El supuesto descubrimiento de la teora de la utilidad marginal que le atribuye Kauder es, dentro del artculo, una introduccin al tema central. Los prrafos de Bernoulli citados por Kauder para sostener su punto de vista son los siguientes: Un prisionero rico que posee dos mil ducados pero necesita dos mil ducados para comprar su libertad, valorar estos dos mil ducados adicionales ms que otro hombre que tiene menos dinero que l.88 Si bien "puede" ser cierto que el prisionero valore ms dos mil ducados adicionales que otro hombre que tiene menos dinero, esto no es una ley universal y el mismo Bernoulli afirma que casos como stos son excepciones. Pero luego da un paso totalmente invlido diciendo: La utilidad resultante de cualquier incremento pequeo en la riqueza ser inversamente proporcional a la cantidad poseda previamente.89 La teora de la utilidad marginal hace referencia a bienes especficos y no a la "riqueza" o "ingreso" de las personas. La teora de la utilidad marginal tiene que poder explicar por qu las personas valoran ms un bien que otro. Bernoulli no dijo una sola palabra sobre este punto central. Es ms vlida la afirmacin de Mises que la de Kauder cuando afirma que: "[...] ni Bernoulli ni los matemticos y economistas que adoptaron su modo de razonamiento tuvieron xito en resolver la paradoja del valor".90 Los pensadores de la escuela italiana fueron, en comparacin con los escolsticos, bastante ms subjetivistas al explicar el origen de la utilidad. Tambin se acercaron tanto como algunos escolsticos a la teora de la utilidad marginal. En cuanto a la formacin de los precios, no hay una explicacin detallada; los escolsticos fueron muy superiores en este terreno.

VIII. Los franceses Richard Cantillon (?-1717). Para Cantillon las cosas tienen un doble precio, o valor de cambio, uno intrnseco (que podra asociarse con el precio justo de Aristteles y de los escolsticos) y otro determinado por la necesidad de los individuos al que llama "precio de mercado". Como veremos ms adelante, los
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Publicado en Comentarii Academiae Scientiarum lmperialis Petropolitanae, tomo V, 1738, pp. 175-92. Existe una traduccin al ingls, que es la utilizada en este trabajo con el nombre de "Exposition of a New Theory on the Measurement on Risk", Econometrica (enero de 1954). 88 E. Kauder, A History of Marginal Utility Theory, p. 32. 89 E. Kauder, A History of Marginal Utility Theory, p. 33. 9OL. van Mises, Human Action, p. 126. 90 L. van Mises, Human Action, p. 126.

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clsicos hacan la misma distincin. En el siguiente prrafo explica cmo se determina el precio real de las cosas y las diferencias que puede tener con el precio de mercado: Con estos ejemplos e inducciones, pienso que se comprender que el Precio o valor intrnseco de la cosa es la medida de la cantidad de Tierra y de Trabajo que entr en la produccin, teniendo relacin con la fertilidad o producto de la Tierra y la calidad del Trabajo. Pero a veces ocurre que muchas cosas que tienen realmente este valor intrnseco no se venden en el Mercado de acuerdo a este valor: depender de los Humores y Fantasas de los hombres y de sus consumos. Si un caballero construye Canales y levanta Terrazas en su Jardn, el valor intrnseco ser proporcional a la Tierra y Trabajo; pero el Precio en realidad no siempre seguir estas proporciones. Si l ofrece vender el Jardn posiblemente nadie le dar la mitad de los gastos en que incurri. Tambin es posible que si varias personas lo quieren puede recibir el doble del valor intrnseco, o sea el doble del valor de la Tierra y gastos en que incurri. Si los Agricultores de un Pas siembran ms maz que el usual, mucho ms de lo necesario para su consumo del ao, el valor real e intrnseco del maz corresponder a la Tierra y Trabajo que entraron en su produccin; pero como hay una gran abundancia de l y hay ms vendedores que compradores el Precio de Mercado del maz necesariamente caer por debajo de su valor intrnseco. Si por el contrario los Agricultores siembran menos maz del necesario para el consumo habr ms compradores que vendedores y el Precio de Mercado del maz aumentar por encima de su valor intrnseco. Nunca hay variacin en los valores intrnsecos, pero la imposibilidad de hacer que la proporcin de las mercancas producidas y la produccin de un Pas concuerde con la del consumo provoca una variacin diaria, y una perpetua ondulacin de los Precios de Mercado. Sin embargo, en las Sociedades bien organizadas el Precio de Mercado de los artculos cuyo consumo es tolerablemente constante y uniforme no vara mucho respecto de este valor intrnseco; y cuando no hay aos de una produccin muy escasa o abundante, los Magistrados de la Ciudad pueden fijar los Precios de Mercado de muchas cosas, como el pan y la carne, sin que nadie tenga alguna causa para quejarse.91 En Cantillon podemos observar un importante avance analtico respecto de los escolsticos. Prcticamente no hay dudas acerca de lo que quiere decir, independientemente de que su teora sea correcta o no. Al hablar de "valor intrnseco" se refiere al precio de largo plazo, el precio al cual tiende el mercado. El valor de uso o subjetivo est implcito en la explicacin del "precio de mercado", ya que para Cantillon ste vara, entre otras cosas, segn las

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Richard Cantillon, Essai sur la nature du commerce en gnral, Augustus M. Kelley, 1964, pp. 29-31.

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necesidades de los compradores y vendedores. La determinacin del precio de mercado la explica as: Supongamos el Carnicero de un lado y los Compradores del otro. El precio de la Carne se fijar despus de cierta negociacin, y una libra de Bife ser valuada en piezas de plata en una proporcin muy cercana a la que tendra todo el Bife ofrecido para la venta en el Mercado respecto de toda la plata trada para comprar Bife. A esta proporcin se llega por regateo. El Carnicero mantiene alto su Precio segn la cantidad de Compradores que ve; los Compradores, por el contrario, ofrecen menos si piensan que el Carnicero tendr pocas ventas: el Precio fijado por algunos es seguido por los otros. Algunos son ms inteligentes subiendo sus mercancas, otros en bajadas. Aunque este mtodo de fijar los precios de Mercado no tiene una fundamentacin geomtrica exacta, puesto que a veces depende del apuro o tranquilidad de unos pocos Compradores o Vendedores, no parece que pueda hacerse de una manera ms conveniente. Est claro que la cantidad de Producto o Mercanca ofrecida para la venta, en proporcin al nmero de compradores, es la base sobre la que se fija o se supone que es fijado el Precio de Mercado; y que por lo general estos precios no varan mucho respecto del valor intrnseco. Tomemos otro caso. A varios matres d'htel les fue dicho que compren guisantes verdes ni bien lleguen. Uno de los seores orden la compra de 10 cuartillos por 60 libras, otro 10 cuartillos por 50 libras, un tercero 10 por 40 libras, y un cuarto 10 por 30 libras. Si estas rdenes van a ser cumplidas debe haber 40 cuartillos de guisantes verdes en el Mercado. Supongamos que slo hay 20. Los Vendedores, viendo que hay muchos Compradores, mantendrn sus Precios altos, y los Compradores ofrecern los Precios que les fueron prescriptos: por lo tanto aquellos que ofrecen 60 libras por 10 cuartillos sern los primeros en estar servidos. Los Vendedores, al ver, ms tarde, que ninguno superar los 50, vendern los otros diez cuartillos a ese precio. Aquellos que tenan ordenes de no exceder las 40 y 30 libras se irn sin comprar. Si en vez de 40 cuartillos hubiese 400 no slo los matres d'htel conseguirn los nuevos guisantes muy por debajo de las sumas autorizadas, sino que adems los Vendedores para competir entre s bajarn los precios de sus nuevos guisantes casi hasta su valor intrnseco, y, en este caso, muchos matres d'htel no tenan rdenes comprarn algunos. Muchas veces ocurre que los Vendedores que son muy obstinados en mantener altos sus precios en el Mercado pierden la oportunidad de vender sus Productos y Mercancas con provecho y son, por lo tanto, perdedores. Tambin puede ocurrir que por pegarse a sus precios tal vez puedan vender en mejores condiciones otro da.

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Los Mercados distantes pueden afectar los precios del Mercado, de donde, por ejemplo: si el maz es muy caro en Francia subir en Inglaterra y en otros pases vecinos.92 La explicacin que nos da Cantillon de la formacin de los precios en el mercado sigue los lineamientos que haban dado los escolsticos, ya que hace referencia a la cantidad de compradores, vendedores y mercancas. Sin embargo, podemos apreciar un avance importante en la explicacin de cmo y por qu estas cantidades hacen subir los precios o los hacen bajar. La explicacin de los escolsticos parece algo superficial o apresurada en comparacin con la de Cantillon. As como a los escolsticos les preocupaba el "precio justo", con Cantillon aparece la preocupacin por el "valor real", o de largo plazo. Podramos decir que el "valor real" de Cantillon es el equivalente al "precio justo" de los escolsticos; despus de todo, se supone que ambos reflejan el "verdadero" valor de las cosas. Ese valor real Cantillon lo identifica con la cantidad de tierra y trabajo empleados en producir el bien. Anne Robert Jacques Turgot (1727-1781). Turgot analiza el tema del valor y del precio en un artculo sin terminar, "Valeur et monnaies", y en Rflexions sur la formation et la distribution des richesses. Comencemos por la siguiente cita del artculo: El valor expresa el placer relativo a nuestras necesidades por el cual los bienes y dones de la naturaleza son considerados como que se adaptan a nuestro placer, a la satisfaccin de nuestros deseos. Uno dice que un estofado no vale nada cuando es desagradable a nuestro gusto [...]. Los adjetivos malo, mediocre, bueno, excelente, caracterizan los diferentes grados de este tipo de valor [...]. Aunque este placer puede ser siempre relativo a nosotros, sin embargo, al explicar la palabra valor tenemos en vista una cualidad real, intrnseca al objeto y por el cual sirve para nuestro uso [...].93 Esta cita refleja cierto grado de inconsistencia porque pone un ingrediente objetivo en la utilidad. Ya realizamos algunas reflexiones respecto de que los bienes no tienen cualidades "intrnsecas" para satisfacer necesidades. Son los individuos los que "ven" en un objeto la capacidad de satisfacer sus particulares necesidades. Como ya dijimos, un objeto tiene tantos usos como la mente pueda inventar; lo nico objetivo son sus cualidades fsicas, pero las necesidades que puedan satisfacer dependen de que la mente humana perciba y relacione las cualidades fsicas con la necesidad a satisfacer. En la siguiente cita Turgot se desva totalmente del elemento subjetivo:

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Ibd., pp. 117-21. Citado por H. R. Sewall, op. cit., pp. 96-97.

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[...] [otro determinante del valor es] la mayor o menor dificultad que enfrenta el hombre al procurarse el objeto de su deseo, puesto que es bien evidente que entre dos cosas igualmente tiles e igualmente excelentes, aquella que requiere ms problemas de adquisicin le parece a l mucho ms preciosa, y emplear ms cuidado y esfuerzo en procurarse esta cosa por s mismo. Esta es la razn por la cual al agua, a pesar de su utilidad, no se la considera como preciosa en el pas donde abunda [...] pero en el desierto tiene un precio infinito.94 Algunos han interpretado que en este prrafo Turgot estaba haciendo referencia a la "escasez"; dicha interpretacin puede estar justificada por la cita que sigue. Sin embargo, tambin podra interpretarse como que se refera a la "cantidad de esfuerzo laboral" que requiere producir un bien. La expresin "mayor o menor dificultad que enfrenta el hombre" es bastante confusa. En el siguiente prrafo, en cambio, hace referencia explcita a la escasez: Es necesario remarcar que esta estima que se le atribuye a la escasez est, nuevamente, basada en un tipo de utilidad particular, porque es ms til que uno se provea por adelantado con una cosa difcil de obtener [...].95 En la cita Turgot parece considerar como sinnimos a la escasez y a la dificultad de adquisicin. Si bien en algunos casos pueden coincidir, en otros no. Por ejemplo, un bien puede ser producido con un alto costo, lo cual lo convierte en escaso. Pero, como seal David Ricardo, tambin hay bienes que no pueden producirse ms; una mayor produccin no es difcil, sino imposible (por ejemplo, una pintura o una escultura). De todos modos Turgot comete el error de pensar que la mayor dificultad de adquisicin da ms valor a las cosas, cuando en realidad no slo es al revs, sino que los costos tambin son subjetivos. Ms adelante veremos la solucin que las escuelas marginalistas dieron a este problema. En la siguiente cita Turgot vuelve sobre la misma lnea de razonamiento: [...] aquello que para l requiere ms inconvenientes para conseguirlo se le aparece como ms precioso [...].96 En el libro, Rflexions..., simplemente se limita a describir cmo se determinan los precios en el mercado, no incursiona en el tema del valor de uso. Para ello recurre al ejemplo de los individuos aislados (un comprador y un

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Ibd., pp. 98-99. Comprese con Aristteles: "[...] se tiene ms gusto por lo que se adquiere ms difcilmente. Lo que es ms especial es preferible a lo que es ms comn", en Tpicos, p. 360. 95 H. R. SewaIl, op. cit., p. 99. 96 Ibd., p. 99.

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vendedor), explicando, adems, por qu se produce el intercambio, y luego pasa a analizar el caso ms general: La necesidad recproca ha llevado al intercambio de lo que la gente tiene por lo que no tiene. La gente cambia un tipo de producto por otro, o un producto por trabajo. En estos intercambios es necesario que las dos partes se pongan de acuerdo en la calidad y cantidad de cada una de las cosas que sern intercambiadas. En este acuerdo es natural que cada uno quiera recibir lo ms que pueda y entregar lo menos que pueda; y siendo ambos igualmente entendidos de lo que tienen que entregar en el intercambio, cada uno tendr que ponderar la valuacin de la mercanca que entrega contra el deseo que tiene de la mercanca que desea recibir, y fijar de acuerdo con esto la cantidad de cada una a ser intercambiada. Si las partes no estn de acuerdo ser necesario que se acerquen cediendo un poco de cada parte, ofreciendo ms o conformndose con menos. Supondr que uno tiene necesidad de maz y el otro de vino, y que estn de acuerdo en intercambiar un bushel de maz por seis pintas de vino. Es evidente que cada uno de ellos mira a un bushel de maz y a seis pintas de vino como exactamente equivalentes, y que en este intercambio en particular el precio de un bushel de maz es seis pintas de vino, y el precio de seis pintas de vino es un bushel de maz. Pero en otro intercambio entre97 otros hombres este precio ser diferente, segn uno de ellos tenga mayor o menor necesidad de la mercanca que posee el otro; y un bushel de maz puede tal vez ser intercambiado por ocho pintas de vino, mientras que otro bushel ser intercambiado por cuatro pintas. Ahora es evidente que ninguno de estos tres precios puede ser considerado como el verdadero precio de un bushel de maz en relacin con los otros; ya que con cada una de las partes contratantes el vino que ha recibido era el equivalente del maz que haba entregado: en resumen, mientras que consideremos cada intercambio aislado y autosuficiente, el valor de cada una de las cosas intercambiadas no tiene otra medida que la necesidad o deseo y los medios de las partes contratantes, compensadas unas con otras, y no se fija por ninguna otra cosa que el acuerdo de voluntades. Se pueden notar ciertos lineamientos aristotlicos en el origen del intercambio aunque Turgot es ms explcito y claro. El punto donde Turgot da un paso fundamental es en el rechazo de que haya un precio "real" (y mucho menos "justo") de las cosas. Cada transaccin tiene su precio y ninguno de ellos es mejor que el otro, ya que las partes voluntariamente as 10 acordaron. Pero Turgot comete el error de suponer que las partes, una vez que se pusieron de
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Anne R. J. Turgot, Reflections on The Formation and The Distribution of Riches, Augustus M. Kelley, 1971, pp. 28-29. Tambin en su artculo "Valeur et monnaies" hace reflexiones similares en cuanto al origen del intercambio cuando dice que la mayor estimacin de lo que se va a recibir respecto de lo que se entrega "es esencial para el intercambio, ya que es el nico motivo de l. Cada uno se hubiera mantenido como estaba si no hubiese encontrado un inters, una ganancia personal, en el intercambio"; citado por J. R. Sewall, op. cit., p. 102.

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acuerdo, ven la cantidad de mercancas que intercambian como "exactamente equivalentes". En realidad, las partes realizan el intercambio porque valoran ms la cantidad de mercanca que reciben que la que estn entregando, como el mismo Turgot explica, y por lo tanto no puede ser que las vean como equivalentes: ambas partes salen ganando con el intercambio. Sin embargo, ocurre muchas veces que varios individuos tienen vino para ofrecer al hombre que tiene maz: si uno no quiere entregar ms de cuatro pintas por un bushel, el propietario del maz no le entregar su maz, si se entera de que alguien ms le dar seis u ocho pintas por el mismo bushel. Si el primero desea tener el maz se ver obligado a subir el precio al nivel del que ofrece ms. Los vendedores de vino se benefician por su parte por la competencia entre los vendedores de maz: nadie se desprende de su mercanca hasta que ha comparado las diferentes ofertas que se le hacen por la mercanca que se necesita, y le dar preferencia al de mayor oferta. El valor del maz y del vino ya no se debate entre dos individuos aislados en relacin con sus deseos y habilidades relativas; ahora se fija por el equilibrio de necesidades y habilidades de todo el cuerpo de vendedores de maz con las de todo el cuerpo de vendedores de vino. Porque aquel que voluntariamente entrega ocho pintas de vino por un bushel de maz, slo entregar cuatro cuando se entere de que el propietario del maz est de acuerdo en entregar dos bushels de maz por ocho pintas. El precio a mitad de camino entre las diferentes ofertas y demandas se convertir en el precio corriente, con el que todos los compradores y vendedores se conformarn en sus intercambios; y ser correcto decir que seis pintas de vino son equivalentes a un bushel de maz para todo el mundo si se es el precio medio, hasta que una disminucin de la oferta por un lado o de la demanda por el otro provoque un cambio en la valuacin.98 Podemos observar que la explicacin de la formacin de los precios es muy precisa y est explicada exclusivamente en trminos subjetivos, o sea de valoraciones individuales. En ningn momento Turgot introduce costos, trabajo, riesgos o transporte, como hacan los escolsticos (salvo el caso de Saravia de la Calle). De todas maneras, no hace referencia a la utilidad marginal y tampoco distingue entre precios de corto y de largo plazo. Esta distincin, aunque planteada en forma incorrecta, est ms clara en Cantillon. tienne Bonot de Condillac (1714-1780). Condillac ha sido un pensador bastante descuidado por los historiadores del pensamiento econmico. No porque se lo haya dejado de mencionar, sino porque no se le ha dado la importancia que debera tener. Como veremos, fue el que ms se aproxim a un planteo claro y preciso de la teora del valor y de los precios. Condillac separa muy bien los conceptos de valor y precio y a la vez explica la relacin existente entre ellos.
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Ibd., pp. 20-30.

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Nosotros estimamos un bien sobre la base de la utilidad que tenga para los usos en que lo queremos emplear. Ahora bien, esta estima es lo que llamamos valor. Decir que una cosa tiene valor, es decir que es til, o que es til para algn uso.99 A continuacin podemos observar con qu claridad se aparta Condillac del enfoque objetivo de utilidad que tenan los escolsticos: Uno est inclinado a considerar el valor como una cualidad absoluta, que es inherente a las cosas, independientemente del juicio que tengamos de ella, y esta nocin confusa est originada en un mal razonamiento. Es necesario, entonces, recordar que, aunque las cosas tienen un valor porque tienen cualidades que les permiten satisfacer nuestras necesidades, no tendrn valor para nosotros si no juzgamos que en realidad tienen esas cualidades. Su valor est, entonces, principalmente en el juicio que hagamos de sus utilidades.100 Condillac tambin hace referencia al papel de la escasez en la determinacin del valor: En la abundancia uno siente que necesita menos, porque uno no tiene miedo del desabastecimiento. Por la razn opuesta, uno siente que necesita ms en la escasez y miseria. El valor de las cosas aumenta con la escasez, y disminuye con la abundancia. [...] el mayor o menor valor, mantenindose la misma utilidad, est fundamentado en la escasez de las cosas o en su abundancia, o mejor en la opinin que tengamos de su escasez o de su abundancia. Digo manteniendo la misma utilidad porque es lo suficientemente claro que si suponemos una igual escasez o una igual abundancia, uno les da mayor o menor valor segn las juzgue ms o menos tiles.101 Se puede ver claramente que Condillac se cuida de no asociar la escasez con algo objetivo, i.e., cantidad disponible del bien, sino que explcitamente remarca "la opinin que tengamos de su escasez o su abundancia". Este es un aporte terico fundamental, difcil de encontrar en autores anteriores. La idea de escasez como juicio subjetivo y no como cantidad objetiva la vuelve a formular muy claramente en el siguiente prrafo, donde adems niega que la escasez por s sola d valor a las cosas: Yo concibo que una cosa es escasa cuando juzgamos que no tenemos la suficiente cantidad de ella para nuestro uso; y que es abundante
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Ibd., p. 108. Ibd., p. 108. 101 Ibd., pp. 108-09


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cuando juzgamos que tenemos ms de lo que necesitamos. En resumen, considero que una cosa con la cual no se puede hacer nada y de la cual uno no puede extraer nada no tiene valor, y, por el contrario, una cosa tiene valor cuando tiene utilidad; y si no posee aquello por lo cual es til, no poseer un mayor valor en la escasez y menos aun en la abundancia.102 Tambin rechaza explcitamente que los costos tengan influencia sobre el valor, y los pone en su correcta relacin causal: [...] una cosa no tiene valor porque cuesta, como uno puede suponer, sino que cuesta porque tiene valor.103 Saravia de la Calle haba llegado a la misma conclusin pero con menos precisin analtica. Finalmente en las siguientes citas podemos apreciar cmo Condillac identifica los precios como resultado de las valoraciones individuales. Cuando todos en general estn de acuerdo en entregar cierta cantidad de vino a cambio de cierta cantidad de maz, entonces el maz en relacin con el vino, y el vino en relacin con el maz tambin tendr un valor generalmente reconocido por todos [...]. Ahora bien, este valor relativo generalmente reconocido en los intercambios es el fundamento del precio de las cosas. El precio es, entonces, solamente el valor estimado de una cosa en relacin con el valor estimado de otra [...]. Las cosas son recprocamente el precio de una respecto de otra [...].104 Y agrega: En primer lugar el precio de las cosas es relativo a la estimacin que hagamos de ellas; o mejor, es slo la estimacin que realizamos de una en relacin con otra, y esto no es sorprendente, porque originalmente precio y estimacin eran palabras enteramente sinnimas, y el significado de la primera es idntico al significado que la segunda tiene hoy. En segundo lugar, ellos son recprocamente el precio de uno respecto del otro.105 Seguidamente sostiene que el valor es anterior a cualquier intercambio o precio: Cuando tenemos necesidad de una cosa, ella tiene valor, lo tiene slo por ella y antes de que haya cualquier intencin de realizar un intercambio [...]. Slo en el intercambio tiene un precio [...] y su precio

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Ibd., p. 109. Ibd., p. 109. 104 Ibd., p. 110. 105 Ibd., pp. 110-11

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[...] es la estimacin que hacemos de su valor cuando en el intercambio comparamos su valor con el valor de otra.106 Condillac logr muy alto grado de claridad en las cuestiones de valor y precio, aun sin haber llegado a exponer formalmente la teora de la utilidad marginal. Hizo una distincin muy clara entre valor y precio y estableci una relacin causal correcta entre ambos. Tambin es el ms claro en despejar confusiones habituales respecto de cmo interviene la escasez en la determinacin del valor; de todas maneras, Turgot lo supera en la explicacin de la formacin de los precios. Los franceses lograron una mejor exposicin de la teora del valor y del precio que los italianos, y muy superior a la de los escolsticos. No parece muy justa la afirmacin de Grice - Hutchinson de que Condillac y Turgot "estn de acuerdo en minimizar los efectos del costo de produccin sobre el precio [...]".107 Es ms correcto decir que algunos escolsticos estaban de acuerdo en "minimizar" los efectos de los costos sobre los precios. Tanto Condillac como Turgot no "minimizaron" sino que "eliminaron" de su anlisis cualquier influencia de los costos.

IX. Los ingleses preclsicos William Petty (1623-1687). En algunos autores mercantilistas ingleses se pueden encontrar, al pasar, algunas menciones de la teora del valor. Si bien estas menciones no son sustanciosas como las de los franceses, dejan entrever algunas ideas subyacentes del valor y del precio: [...] todas las cosas deberan valuarse por dos denominadores naturales, que son la tierra y el trabajo; o sea que deberamos decir que un barco o un vestido vale tanta cantidad de tierra, con tal otra cantidad de trabajo, ya que tanto los barcos como los vestidos fueron la criatura de las tierras y los trabajos de los hombres; por lo tanto, siendo esto cierto, deberamos estar contentos de encontrar una equivalencia natural entre la tierra y el trabajo, de manera que podamos expresar el valor por cualquiera de ellos por s solo o, mejor aun, poder intercambiar entre una y otra medida, y reducir uno en trminos del otro con tanta facilidad y certidumbre como reducimos peniques a libras.108 Petty no est haciendo referencia tanto al origen o causa del valor como a la manera de medido. Como veremos, esta distincin entre causa y medida provoc mucha confusin en los escritos de los economistas clsicos. De todos
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Ibd., p. 111 M. Grice-Hutchinson, El pensamiento econmico en Espaa, p. 153. La misma idea la escribe en The School of Salamanca, p. 63. 108 William Petty, The Economic Writings of Sir William Petty, Augustus M. Kelley, 1986, pp. 44-45.

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modos, Petty parece tener implcita una teora de los precios basada en los costos de produccin, fundamentalmente el trabajo, cuando afirma: El maz ser dos veces ms caro donde trabajan doscientos agricultores que hacen el mismo trabajo que podran realizar cien: la proporcin, por lo tanto, est compuesta con la proporcin de gasto superfluo (viz, si a la causa de la caresta mencionada arriba se le agrega el doble de gastos de lo que es necesario), entonces el precio natural se cuadruplicar.109 Si bien estos prrafos nos pueden dar una idea acerca del concepto que pareca predominar en Inglaterra, Petty toca muy marginalmente el tema del valor y el precio como para darle trascendencia a su pensamiento. John Locke (1632-1704). En su Second Treatise of Civil Government (1690) John Locke tambin sostiene una teora de los precios basada en el costo de produccin, con especial nfasis en el trabajo. Sostiene que a pesar de la gran cantidad de tierras que hay en Amrica, los reyes de este continente viven peor que un jornalero de Inglaterra y luego dice: Para aclarar un poco las afirmaciones anteriores, vamos a recorrer el camino de algunos artculos necesarios para la vida antes de que nosotros podamos servimos de ellos, de ese modo podremos ver el valor que les agrega la laboriosidad humana. El pan, el vino y las ropas son cosas de uso diario y de gran abundancia; sin embargo, si el trabajo no nos proveyese de esta clase de artculos tan tiles, nuestro pan, nuestra bebida y nuestras ropas seran las bellotas, el agua y las hojas o las pieles. Porque el mayor valor que tienen el pan sobre las bellotas, el vino sobre el agua y el pao o la seda sobre las hojas, las pieles o el musgo, se debe por completo al trabajo y a la industriosidad humana. Las bellotas, el agua y las hojas son el alimento y el vestido que nos proporciona la Naturaleza, abandonada a s misma; los otros productos, como el pan, el vino y los paos, nos los proporcionan nuestra actividad y nuestro esfuerzo. Bastar comparar el exceso de valor que tienen stos sobre aquellos para ver que el trabajo constituye, con mucho, la mayor parte del valor de las cosas de que nos servimos en este mundo, y bastar tambin para que veamos que la tierra que produce los materiales apenas debe ser tomada en cuenta en ese valor, o que debe serio en una pequesima proporcin; una proporcin tan pequea que, incluso entre nosotros, las tierras que se dejan abandonadas a la Naturaleza, sin beneficiarias en modo alguno con el pastoreo, el labrado o la siembra, reciben el nombre de yermas, y lo son en realidad, porque el beneficio que se obtiene de ellas es poco ms que el de un desierto estril.110
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Ibd., p. 90. John Locke, Second Treatise of Civil Government, Gateway Editions, 1955, pp. 33-34.

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En esta cita se puede apreciar claramente que Locke tena una teora de los precios basada en las horas de trabajo insumidas. De todas maneras, si bien es cierto que en su Second Treatise expona una teora del valor de cambio basada en el trabajo, tambin es cierto que, como en el caso de Aristteles, ste es un tema totalmente marginal en su libro. As como Aristteles estaba preocupado por la justicia, Locke lo estaba por los lmites al poder de los reyes. Su mencin del tema del precio (valor) es tan corta que no se puede decir que haya desarrollado una teora al respecto. Lo nico que se puede afirmar es que crea que la cantidad de trabajo determinaba la tasa de intercambio entre los distintos bienes. Sin embargo, en 1696 publica Some Considerations of the Consequences of the Lowering of Interest and Raising the Value of Money; sostiene que: El precio de cualquier bien sube o baja segn la proporcin de compradores y vendedores. Esta regla es universal en todas las cosas que se compran y venden, exceptuando una que otra vez la fantasa extravagante de alguna persona particular, que nunca llega a ser una parte importante del comercio como para que valga la pena pensar en una excepcin a esta regla. La venta de cualquier cosa depende de su necesidad o utilidad, como determine la conveniencia o la opinin, guiada por la fantasa o la moda [...]. No hay nada que est ms confirmado por la experiencia diaria que el hecho de que los hombres prefieren entregar una cantidad de dinero por cualquier cosa que sea absolutamente necesaria antes que quedarse sin ella. Y en tales cosas solamente su escasez forma sus precios.111 En esta cita se puede ver un cambio notable respecto del Second Treatise. Aqu Locke parece abandonar totalmente la teora del precio-trabajo para explicar la formacin de los precios, si bien de manera rudimentaria, slo por la oferta y la demanda. No hay mencin alguna del trabajo. En el Second Treatise sostena que prcticamente slo el trabajo determina el "valor" de las cosas. Siendo Some Considerations... posterior al Second Treatise, podra llegar a ser injusto atribuirle a Locke una teora del precio basada en el trabajo. John Law (1671-1729). Este pensador fue influido directamente por Some Considerations... de Locke. Su libro Money and Trade Considerations (1705) est dedicado a temas monetarios y, por lo tanto, tambin el tema de los precios le preocupa en forma secundaria y en unos breves prrafos. En la siguiente cita no slo podemos ver la influencia de Locke, sino la manera en que Law plantea y resuelve la paradoja del valor sobre la base de la utilidad y la escasez:

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Citado por Edwin Cannan, A Review of Economic Theory, P. S. King and Son, Limited, 1930, p. 158.

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Los bienes derivan su valor de los usos para los cuales se pueden aplicar; y su mayor o menor valor no se deriva tanto de su mayor o menor valuacin o usos necesarios, como de la mayor o menor cantidad de ellos en proporcin a su demanda. Ejemplo: El agua es de gran utilidad, y sin embargo de poco valor, porque la cantidad de agua es mucho mayor que su demanda. Los diamantes son de poca utilidad, y sin embargo tienen un gran valor, porque la demanda de diamantes es mucho mayor que su cantidad. Los bienes de la misma especie difieren en valor por diferencias en la calidad. (Ej.) Un caballo es mejor que otro. La cebada de un pas es mejor que la de otro. El valor de los bienes cambia ante cualquier variacin en su cantidad o en la demanda de ellos o por ellos. Si la cantidad de avena es mayor que la del ao anterior y la demanda es la misma o menor, el valor de la avena ser menor. El seor Locke dice: El valor de los bienes depende de su cantidad en proporcin con la salida. La salida de bienes no puede ser mayor que la cantidad, pero la demanda s puede ser mayor. Si la cantidad de vino trado de Francia fuera de 100 y la demanda fuera de 500, la demanda es mayor que la salida; y las 100 se venderan a un precio mayor que si la demanda fuera igual a la salida. De forma tal que los precios de los bienes no dependen de la cantidad en relacin con la salida sino en relacin con la demanda.112 Como veremos, Adam Smith plantea y resuelve la paradoja del valor de la misma manera, y con los mismos ejemplos (agua y diamantes) que Law. De manera que sta pareca ser la idea predominante o comnmente aceptada en esta poca en Gran Bretaa. Si bien tanto Locke como Law explicaban la formacin de los precios sobre la base de la oferta y la demanda, el anlisis es bastante rudimentario. Ya vimos que Turgot, que es algo posterior a estos pensadores, perfeccion un poco la exposicin del proceso de formacin de precios. En todos los casos, salvo en cierta medida en Condillac, sigue sin plantearse o relacionarse el "valor" con el "precio" de los bienes.

X. Los clsicos Con los economistas de la escuela clsica se puede decir que la ciencia econmica empieza a identificarse como una ciencia independiente de la moral y la poltica. Los clsicos desarrollan, con todos sus errores, anlisis con una gran carga analtica o terica; los juicios morales pasan a un segundo plano.
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John Law, Money and Trade Considered with a Proposal for Supplyng the Nation with Money, Augustus M. Kelley, 1966, pp. 4-5

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Los clsicos han cometido muchos errores tericos y han incurrido en varias contradicciones. De todas maneras, en lo que respecta a la teora del valor fueron malinterpretados por la mayora de los historiadores del pensamiento econmico. Se les atribuy una teora del valor-trabajo, cuando en realidad no tenan una teora del valor [de uso] y tampoco del valor-trabajo.113 Con las prximas citas tratar de mostrar que los clsicos slo tenan una teora del valor de cambio o precio, y que adems era una teora basada en el costo de produccin y no en el trabajo. Adam Smith (1723-1790). Adam Smith, como todos los clsicos, continu con la distincin entre valor de uso y valor de cambio que haba iniciado Aristteles. Se debe observar que la palabra valor tiene dos significados diferentes; algunas veces expresa la utilidad de un objeto en particular, y otras el poder de comprar otros bienes que la posesin de dicho bien nos permite. El primero puede llamarse "valor de uso", el otro "valor de cambio".114 Esto es todo lo que dice Smith, en The Wealth of Nations, acerca del valor, o valor de uso. De ah en adelante slo se preocupa por explicar cmo se determina el "valor de cambio", o sea el "precio" de las mercancas. Smith, como todos los clsicos, daba por sentado que para que una cosa tenga valor de cambio, tiene que tener valor de uso. Si una cosa no es de ninguna utilidad no puede tener valor de cambio.115 Lo que puede haber confundido bastan te a varios historiadores es la manera desprolija en que Smith expone sus ideas116 y la terminologa ambigua que utiliza. Despus de distinguir entre valor de uso y valor de cambio, Smith ejemplifica con la famosa paradoja del valor: Las cosas que tienen un alto valor de uso tienen frecuentemente poco o ningn valor de cambio; y, por el contrario, aquellas que tienen un alto valor de cambio frecuentemente tienen poco o ningn valor de uso.
Por ejemplo, dice Emil Kauder: "Como muchos otros defensores de la teora del trabajo, Adam Smith combin la glorificacin calvinista del trabajo con la teora aristotlico-tomista del precio justo". 114 Adam Smith, An Inquiry Into The Nature and Causes of The Wealth of Nations, Liberty Classics, 1981, p. 44. 115 Francis Hutchenson, maestro de Adam Smith, sostuvo que: "La base de todo precio debe consistir en alguna idoneidad de los bienes para proporcionar alguna utilidad o algn placer en la vida; sin esta aptitud los productos no pueden tener ningn valor. Dando lo anterior por sentado, el precio de las cosas se formar sobre la base de la demanda de que son objeto, y de la dificultad en adquirirlas"; citado por M. Grice-Hutchinson en El pensamiento econmico en Espaa, p. 160. Grice-Hutchinson le atribuye a Hutchenson influencia de los escolsticos, pero es ms correcto suponer que sta era una idea tan generalizada que es muy difcil atribuirla a un dueo o descubridor. 116 No en vano Jean-Baptiste Say se refera a The Wealth of Nations como que "slo puede ser considerado un ensamble sin metodologa de los ms slidos principios de economa poltica [...]". A Treatise on Political Economy, Claxton, Remsen & Haffelfinger, 1880, p.xix. El desorden de Smith para escribir puede ser fiel reflejo de su personalidad. Son numerosas las ancdotas que hacen referencia a casos extremos de distraccin; ver John Rae, Life of Adam Smith, Kelley Publishers, 1977, pp. 237, 246, 259, 330.
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Nada es ms til que el agua: pero con ella no se puede comprar casi nada, casi nada se puede cambiar por ella. Un diamante, por el contrario, tiene poco valor de uso; pero a menudo se puede cambiar por una gran cantidad de otros bienes.117 Generalmente se cree que Smith no pudo resolver esta paradoja segn la cual cosas de mucha utilidad pueden tener un precio bajo o nulo, y cosas de poca utilidad pueden tener un alto precio. Pero en realidad Smith ya haba resuelto dicha paradoja de manera imperfecta (y desde luego l no fue el primero) en sus Lectures on Jurisprudence (desarrolladas entre 1762-63): [...] una cosa sin utilidad, como una masa de arcilla, que es llevada al mercado no tendr ningn precio, puesto que nadie la demanda. Si fuese til el precio se regulara de acuerdo con la demanda, segn que su utilidad sea general o no, y con la abundancia que haya para satisfacerla. Una cosa que tiene muy poca utilidad tendr un precio alto si la cantidad no es suficiente para satisfacer la demanda; de esta manera se explica el alto precio de los diamantes. Los metales preciosos, como el oro, que ciertamente no son tan tiles, tienen un precio mucho ms alto, en parte debido a este hecho. La abundancia, por el contrario, como la que provoca una oferta superior a toda demanda posible, hace que el agua no tenga ningn precio y que otras cosas tengan uno muy prximo a cero. La escasez, por el contrario, hace subir el precio inmoderadamente [...].118 Como se ve, la necesidad no slo est presente en el precio de las cosas sino que para Smith es condicin necesaria para que las cosas puedan tener un precio. Es la base o fundamento de los precios. De todas maneras, no lleg a formular una teora de la utilidad marginal e inclusive habla de un aumento de precios "inmoderado", lo que implica una contradiccin con el contexto global de su pensamiento. Luego de haber distinguido, en The Wealth of Nations, entre valor de uso y valor de cambio, se olvida del primero y reflexiona sobre el segundo. Pero sus reflexiones tienen dos partes: 1) los determinantes del valor de cambio y 2) la medida del valor de cambio. Por ejemplo, no es lo mismo reflexionar sobre qu es el tiempo o el espacio que reflexionar cmo se puede medir el tiempo o el espacio; son temas distintos. Casi todos, o todos, los clsicos coincidan en que la mejor medida del valor de cambio era la cantidad de horas de trabajo que insuma producir un producto. Pero esto no es lo mismo que decir que la cantidad de horas trabajadas es la causa o el origen del valor de cambio. Mucho ms grosero es el error de afirmar que tenan una teora del valor trabajo, si por valor se entiende valor de uso. Los clsicos estaban muy lejos de este punto de vista. El captulo V de The Wealth of Nations se llama "Of the real and nominal Price of Commodities; or of the Price and Labour, and their Price in Money". Lo que hace Smith en este captulo es sostener que debido a los cambios
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Adam Smith, op. cit., pp. 44-45. Adam Smith, Lectures on Jurisprudence, Liberty Classics, 1982, p. 358.

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en el poder adquisitivo del dinero, ste no es una buena medida del precio de las cosas. En cambio, el trabajo nos va a dar una medida real del precio. Independientemente de que la propuesta de Smith sea correcta o no, lo que s es cierto es que este captulo est dedicado a explorar una buena medida del valor de cambio y no su origen; de todos modos, lo hace de manera tan confusa e inconsistente que es normal que pueda provocar confusin al lector apresurado. Smith comienza afirmando que: El valor de cualquier mercanca, por lo tanto, para la persona que la posee, y que no intenta usada o consumirla, sino cambiarla por otras mercancas, es igual a la cantidad de trabajo que le permite comprar o disponer. El trabajo es, por lo tanto, la medida real del valor de cambio de todas las mercancas. El precio real de todo, lo que cualquier cosa realmente le cuesta al hombre que la quiere adquirir, es el sacrificio y molestia de adquirirla. Por lo que realmente es valorada cualquier cosa para el hombre que la quiere adquirir, y que quiere disponer de ella o cambiada por alguna otra cosa, es por el sacrificio y molestia que le puede ahorrar, y que puede ser trasladado a otra persona.119 El prrafo es bastante confuso; la palabra "valor" parece tener tres significados al mismo tiempo: 1) valor de uso, cuando dice "por lo que realmente es valorada cualquier cosa para el hombre que la quiere adquirir", 2) precio, cuando dice "el valor de cualquier mercanca [...] es igual a la cantidad de trabajo que le permite comprar o disponer" y 3) medida, cuando dice "el trabajo es [...] la medida real del valor de cambio de todas las mercancas". De todas maneras, hay algo que s est muy claro y es que est hablando de valor de cambio (precio) y no de valor de uso, o simplemente valor. En el captulo que sigue, dedicado a los "determinantes" del valor de cambio, se aclara bastante el porqu de esta desprolijidad de Smith. Para comprender lo que Smith quiso decir, veamos el siguiente ejemplo. Si por el bien A se paga habitualmente en el mercado $ 100, y con $ 100 se puede comprar tambin tres unidades del bien B y dos del bien C, difcilmente alguien vendera A por debajo de $100, porque obtendra menos unidades de los bienes B y C. Lo que el bien A "vale" para su poseedor es lo que puede conseguir a cambio de l. En este ejemplo el dinero estar "midiendo" cuntas unidades de los bienes B y C se pueden comprar. El problema es que para Smith el dinero, que en sus tiempos era el oro y la plata, no era una buena "medida" del valor: Sin embargo, el oro y la plata, como cualquier otra mercanca, varan en su valor; algunas veces son ms baratos, otras ms caros, algunas veces es ms fcil comprarlos y otras ms difcil. La cantidad de trabajo que cualquier cantidad particular de ellos puede comprar o disponer, o la cantidad de otros bienes por los cuales se pueden cambiar,
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A. Smith, The Wealth of Natons, p. 47.

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depende siempre de la fertilidad o infecundidad de las minas que se conozcan en el momento en que el intercambio es realizado. El descubrimiento de las abundantes minas de Amrica redujo, en el siglo XVI, el valor del oro y la plata en Europa en aproximadamente un tercio de su valor anterior. Como cuesta menos trabajo traer estos metales de las minas al mercado [...] por lo tanto, una mercanca que continuamente vara su propio valor nunca puede ser una medida exacta del valor de otras mercancas.120 Los economistas del siglo XX han tratado de resolver este problema de los cambios en el poder adquisitivo del dinero a travs de los deflactores que permitan realizar un clculo en moneda constante. Smith trat de resolverlo, equivocadamente, a travs de una medida fija e invariable que era el tiempo de trabajo que lleva producir cada bien. A pesar de todo, l mismo termina admitiendo que la unidad de medida "trabajo" presenta muchos problemas, tales como las distintas profesiones, el grado de preparacin, las diferencias en las habilidades individuales, etctera. Para retomar el ejemplo anterior, en vez de "medir" en dinero la cantidad de bienes B y D que puede comprar una unidad de A, Smith lo mide en horas de trabajo porque supone que es una medida ms estable que el dinero: Por lo tanto, solamente el trabajo, que nunca vara su propio valor, es el patrn ltimo y real a travs del cual se puede estimar y comparar, en todo tiempo y lugar, el valor de todas las mercancas. Es su precio real; el dinero es slo su precio nominal.121 Smith escoge el trabajo como "medida" del valor de cambio de todos los bienes porque lo considera la "moneda" original. En las sociedades primitivas lo que le costaba a los hombres un bien era el tiempo de trabajo necesario para adquirido: El trabajo fue el primer precio, la moneda de compra original que se pagaba por todas las cosas. No fue a travs del oro o la plata, sino a travs del trabajo, como toda la riqueza del mundo fue originalmente comprada; y su valor, para aquellos que la posean y que queran cambiada por nueva produccin, es precisamente igual a la cantidad de trabajo que le permite comprar o disponer.122 As como en el ejemplo anterior difcilmente alguien vendera el bien A en menos de $100 porque, si lo hiciera, podra comprar menos de otras mercancas, de la misma manera difcilmente alguien vendera, en esa sociedad primitiva, un bien por menos horas de trabajo de lo que cuesta producirlo, porque esto
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Ibd., pp. 49-50. Ibd., p. 51. 122 Ibd., p. 48.

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significara que est perdiendo y que le convendra dedicarse a producir otros bienes. Para llevar el ejemplo a un extremo, si la produccin del bien A requiere 8 horas de trabajo y la de B requiere 1 hora, a nadie le convendra entregar una unidad de A a cambio de una de B. Si esto fuera as, todo el mundo empezara a producir el bien B. Luego de haber explicado cul es la mejor medida del valor de cambio, Smith dedica los dos captulos siguientes a analizar cules son sus determinantes. Smith, como todos los clsicos, distingua entre el precio de largo plazo, o "precio natural", de los bienes, y el precio de corto plazo, o "precio de mercado". El captulo VI de The Wealth of Nations lleva el nombre de "Of the component Parts of the Price of Commodities" y est dedicado a explicar el "precio natural" de los bienes. El comienzo del captulo muestra nuevamente cmo Smith pensaba en el trabajo como "moneda" original para la adquisicin de bienes: En el estado primitivo y rudo de la sociedad, que precede tanto a la acumulacin de capital como a la apropiacin de la tierra, la proporcin entre las cantidades necesarias de trabajo para adquirir diferentes objetos parece ser la nica circunstancia que puede brindar alguna regla para intercambiar unos bienes por otros. Si en una nacin de cazadores, por ejemplo, usualmente cuesta el doble de trabajo matar un castor que lo que cuesta matar un ciervo, un castor se cambiar naturalmente por, o ser valorado como, dos ciervos. Es natural que lo que es usualmente el producto de dos das o dos horas de trabajo sea valorado el doble de lo que usualmente es el producto de un da o una hora de trabajo. Si un tipo de trabajo es ms severo que otro, se har naturalmente algn ajuste por este superior esfuerzo, y el producto de una hora de trabajo, en un caso, puede frecuentemente intercambiarse por el producto de dos horas de trabajo en otro. O, si un tipo de trabajo requiere un grado de destreza e ingenio no comn, la estima que los hombres tengan por dicho talento naturalmente le dar un valor superior a su producto que corresponda al trabajo en l empleado.123 Aquellos que creen que Smith tena una teora del valor-trabajo no parecen haber notado que estaba hablando de un "estado primitivo y rudo de la sociedad", donde no hay acumulacin de capital ni propiedad privada de la tierra. En estas condiciones, es lgico que el valor de cambio de los distintos bienes est dado por el tiempo de trabajo que requiere producirlos; el tiempo de trabajo es el "precio" que hay que pagar para obtener el bien que se desea. Pero luego Smith seala: Tan pronto como se acumula capital en las manos de personas particulares, algunos de ellos naturalmente lo emplearn en dar trabajo a personas laboriosas, a quienes proveern con materiales y subsistencia,
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Ibd., p. 65.

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con el objeto de obtener una ganancia con la venta de su trabajo, o por lo que su trabajo agrega al valor de los materiales. Al cambiar la manufactura terminada sea por dinero, por trabajo, o por otros bienes, por encima de lo que puede ser suficiente para pagar el precio de los materiales y el salario de los trabajadores, algo debe quedar de ganancia para quien se tom el trabajo de arriesgar su capital en esta aventura. Por lo tanto, el valor que los trabajadores agregan a los materiales se resuelve, en este caso, en dos partes, de las cuales una paga sus salarios y la otra la ganancia de su empleador sobre el total de capital y salarios que adelant.124 De esta cita se pueden sacar dos conclusiones: 1) el trabajo "no" es el nico determinante del valor de cambio, las ganancias forman parte de l; 2) el valor de cambio puede subir con el trabajo y costo que se le agrega. En las dos citas siguientes Smith aclara que las ganancias son una cosa distinta del trabajo: Tal vez se pueda pensar que las ganancias del capital son solamente un nombre diferente para los salarios de un tipo particular de trabajo, el trabajo de inspeccin y direccin. Sin embargo, son algo totalmente diferente, estn reguladas por principios totalmente distintos y no guardan proporcin con la cantidad, el esfuerzo, el ingenio de este supuesto trabajo de inspeccin y direccin. Ellas estn reguladas en conjunto por el valor del capital empleado, y son mayores o menores en proporcin al tamao de este capital.125 Y concluye: En el precio de las mercancas, por lo tanto, las ganancias del capital constituyen una parte componente totalmente diferente de los salarios del trabajo, y estn reguladas por principios totalmente diferentes. En este estado de cosas, el producto total del trabajo no pertenece siempre al trabajador. l debe, en la mayora de los casos, compartirlo con el propietario del capital que lo emple. Tampoco es la cantidad de trabajo comnmente empleada en adquirir o producir cualquier mercanca la nica circunstancia que puede regular la cantidad que podra usualmente comprar, disponer o intercambiar. Es evidente que una cantidad adicional debe corresponder a la ganancia del capital que adelanta salarios y provee los materiales para ese trabajo.126

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Ibd., p. 66 Ibd., p. 66. 126 Ibd., p. 67.

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De manera que hasta aqu tenemos dos "determinantes" del valor de cambio o precio de las cosas. Pero finalmente Smith agreg un tercero, a saber, la renta de la tierra: Tan pronto como la tierra de cualquier pas se ha convertido en propiedad privada, los terratenientes, como todos los hombres, aman cosechar donde nunca sembraron, y demandan una renta inclusive por su producto natural. La madera del bosque, el pasto de los campos y todos los frutos naturales de la tierra que, cuando la tierra era comn, al trabajador slo le costaban el trabajo de juntarlos. l debe entonces pagar por el derecho a juntarlos; y le debe entregar al terrateniente una parte de lo que su trabajo junt y produjo. Esta porcin o, lo que es lo mismo, el precio de esta proporcin constituye la renta de la tierra, y conforma un tercer componente en el precio de gran parte de las mercancas.127 De esta manera, muy a disgusto, Smith incorpora a la renta de la tierra como tercer determinante del precio natural. Estos tres "determinantes" pueden, segn Smith, "medirse" en horas de trabajo para poder comparar en trminos reales los precios relativos, o valores de cambio de los bienes: Debe observarse que el valor real de las distintas partes que componen el precio se mide por la cantidad de trabajo que cada una de ellas puede comprar o disponer. El trabajo no slo mide el valor de esa parte del precio que se resuelve en trabajo, sino tambin el de aquella que se resuelve en renta y de la que se resuelve en ganancia. En toda sociedad el precio de toda mercanca se resuelve finalmente en alguno de estos tres componentes o en todos; y en toda sociedad desarrollada, cada uno de los tres entra, en mayor o menor medida, como partes componentes del precio de gran parte de las mercancas.128 Como se puede ver, Smith separaba claramente entre "medida" y "determinante" del valor de cambio de los bienes, y slo una lectura apresurada le puede atribuir una teora del valor-trabajo, y mucho menos una teora del valor de uso basada en el trabajo. Ms adelante vuelve a repetir: Pero el precio total de toda mercanca debe, finalmente, resolverse en alguno de estos tres componentes, o en todos; ya que cualquier parte que quede luego de pagar la renta de la tierra y el precio del trabajo total empleado en juntar, fabricar y traerla al mercado, debe ser necesariamente una ganancia para alguien.129

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Ibd., p. 67. Ibd., p. 68. 129 Ibd., p. 69.

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Finalmente, en el captulo VII, "Of the natural and market Price of Commodities", explica cmo se determina el "precio de mercado" de los bienes y la relacin que existe con el "precio natural". Cuando el precio de cualquier mercanca no es mayor ni menor que el suficiente para pagar la renta de la tierra, los salarios del trabajo y las ganancias del capital empleado en juntar, preparar y traerla al mercado, de acuerdo con sus tasas naturales, entonces la mercanca es vendida por lo que puede llamarse su precio natural. Entonces la mercanca es vendida precisamente por lo que vale, o por lo que realmente le cuesta a la persona que la trae al mercado; porque aunque en el lenguaje comn lo que se llama costo primario de una mercanca no comprende las ganancias de la persona que la vende nuevamente, sin embargo, si la vende a un precio que no le permite obtener la tasa de ganancia ordinaria en su vecindario, l es evidentemente un perdedor en el comercio, puesto que empleando su capital de otra manera podra haber obtenido esa ganancia. 130 Despus de haber definido el precio natural, pasa a definir el precio de mercado: El precio al que efectivamente cualquier mercanca es comnmente vendida se llama precio de mercado. Puede estar por encima, o por debajo, o coincidir exactamente con su precio natural. El precio de mercado de toda mercanca particular est regulado por la proporcin entre la cantidad que efectivamente fue trada al mercado y la demanda de aquellos que estn deseosos de pagar el precio natural de la mercanca, o el valor total de la renta, el trabajo y la ganancia que deben ser pagados para traerla hasta el mercado. Tales personas pueden llamarse demandantes efectivos, y su demanda, demanda efectiva, puesto que puede ser suficiente para hacer traer la mercanca al mercado. Esta es diferente de la demanda absoluta. Puede decirse que en cierto sentido un hombre muy pobre tiene una demanda por un coche, a l le podra gustar tenerlo; pero su demanda no es una demanda efectiva, ya que la mercanca nunca podr ser trada al mercado para satisfacerla.131 Una vez definido el precio de mercado, Smith explica las causas que a veces lo ubican por encima, y a veces por debajo, del precio natural: Cuando la cantidad de una mercanca que es trada al mercado es inferior a la demanda efectiva, es imposible suministrar la cantidad deseada por todos los que se hallan dispuestos a pagar el valor total de la
Ibd., pp. 72-73. Smith pensaba que los salarios y la renta de la tierra tambin tenan un precio natural, que ser definido ms adelante. 131 Ibd., p. 73.
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renta, los salarios y el beneficio, que es preciso pagar para traer la mercanca al mercado. Algunos de ellos, con tal de no quedarse sin mercanca, estarn dispuestos a pagar ms por ella. Inmediatamente se desatar una competencia entre ellos, y el precio de mercado subir en mayor o menor medida por encima del precio natural, segn sea la magnitud de la deficiencia, o la riqueza y afn de ostentacin de los competidores, estimulando en mayor o menor medida la fuerza de la competencia. La misma deficiencia generalmente ocasionar, entre los competidores de igual riqueza y lujos, una competencia de mayor o menor entusiasmo, segn la adquisicin de la mercanca sea de ms o menos importancia para ellos. Esto explica los precios exorbitantes de los artculos de primera necesidad durante un bloqueo de una ciudad o en tiempos de hambre. Cuando la cantidad trada al mercado excede la demanda efectiva, no podr ser vendida a aquellos que estn dispuestos a pagar el valor total de la renta, los salarios y las ganancias que deben pagarse por traerla hasta all. Una parte deber ser vendida a aquellos que desean pagar menos, y el precio ms bajo que estn dispuestos a pagar debe reducir el precio de toda la mercanca. El precio de mercado descender en ms o menos por debajo del precio natural, ya que la magnitud del exceso incrementa en mayor o menor medida la competencia entre los vendedores, o segn que stos se muestren ms o menos propensos a desprenderse inmediatamente de la mercanca. El mismo exceso en la importacin de artculos perecederos provocar una competencia mucho mayor que en el caso de los artculos durables; en la importacin de naranjas, por ejemplo, que en la chatarra. Cuando la cantidad trada al mercado coincide con la demanda efectiva y no ms, el precio de mercado coincide, o se acerca mucho, al precio natural. La cantidad total slo puede venderse a ese precio y no ms. La competencia de los distintos comerciantes los obliga a aceptar este precio, pero no los obliga a aceptar menos.132 Smith explica la formacin y fluctuacin de los precios de mercado slo por cambios en la oferta y la demanda. En el precio de mercado no tienen injerencia alguna los costos de produccin o la cantidad de trabajo requerida para producir el bien. Ni Aristteles ni los escolsticos haban distinguido la diferencia entre precio natural o de largo plazo y precio de mercado o de corto plazo. Solamente Cantillon haba realizado esta diferencia. Cantillon es uno de los autores ms citados por Adam Smith. Por lo tanto, es posible que haya tomado esta idea de Cantillon, cuyo libro fue publicado en 1755. Siete u ocho aos despus, en sus Lectures on Jurisprudence, Smith sealaba:

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Ibd., pp. 73-74.

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En todos los tipos de bienes hay dos precios separados que se deben considerar, el precio natural y el precio de mercado.133 Despus de explicar que el precio de mercado puede separarse del natural por cambios en la oferta y en la demanda, Smith procede a explicar por qu ambos tienden a coincidir en el tiempo: La cantidad de toda mercanca que es llevada al mercado se ajusta naturalmente a la demanda efectiva. Est en el inters de todos aquellos que emplean su tierra, trabajo y capital en llevar alguna mercanca al mercado, que la cantidad nunca exceda a la demanda efectiva; y est en el inters de todas las otras personas que no quede por debajo de esa demanda. Si en algn momento excede a la demanda efectiva, alguna de las partes que componen su precio recibir un pago inferior a su precio natural. Si es la renta, el inters de los terratenientes los llevar inmediatamente a retirar del mercado parte de sus tierras; y si son los salarios o las ganancias, el inters de los trabajadores en un caso, y el de sus empleadores en el otro, los llevar a retirar parte de su trabajo o capital de su empleo. La cantidad llevada al mercado ya no ser suficiente para atender la demanda efectiva. Todas las distintas partes de su precio subirn a su tasa natural, y el precio total, a su precio natural. Si, por el contrario, la cantidad llevada al mercado es, en algn momento, inferior a la demanda efectiva, alguna de las partes que componen su precio estar por encima de su precio natural. Si es la renta, el inters de todos los otros terratenientes los llevar a ofrecer ms tierras para producir ese cultivo; si son los salarios o las ganancias, el inters de todos los trabajadores y comerciantes los llevar a emplear ms trabajo y capital en preparar y traer la mercanca al mercado. La cantidad llevada empezar a ser suficiente para atender la demanda efectiva. Todas las diferentes partes del precio bajarn a su nivel natural, y el precio total, a su precio natural. Por lo tanto, el precio natural viene a ser el precio central hacia el cual el precio de todas las mercancas est continuamente gravitando.134 Podramos concluir que Adam Smith no tiene una teora del valor y s una teora de los precios. Y que su teora de los precios no es una teora del valortrabajo sino una teora del costo de produccin. El precio de mercado, determinado por la oferta y la demanda, tiende a gravitar hacia el precio natural, determinado por los costos de produccin. Es cierto lo que deca Smith, que los precios tienden a igualarse con los costos medios en el largo plazo; su error consisti en creer que por lo tanto los precios estaban "determinados" por los costos.
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A. Smith, Lectures on Jurisprudence, p. 356. A. Smith, The Wealth of Nations, pp. 74-75.

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A pesar de este error el anlisis de por qu ambos precios tienden a igualarse permiti a Smith explicar por qu el mercado coordina la produccin a travs de una "mano invisible", logrando una asignacin de los recusas que no puede conseguir ningn planificador gubernamental por mejores intenciones que tenga. Decir que los costos determinan los precios llev a Smith y a todos los economistas clsicos al siguiente crculo vicioso, del cual no pudieron salir: El precio de mercado tiende a igualarse con el natural, que est determinado por los costos de produccin. Pero los costos de produccin tambin son precios y mientras no se explique cmo se determinan stos no se habr dado una respuesta definitiva a cmo se determinan los precios, slo se habr descendido un peldao. El crculo vicioso consiste en que Smith explica el precio natural de los costos de produccin en funcin de los precios naturales de los bienes finales,135 cuando anteriormente haba explicado stos en funcin de los costos. Por ejemplo, en el caso del trabajo, sostiene que habr un salario natural y uno de mercado. El primero est dado por el costo de atender las necesidades primarias de la vida del trabajador y de su familia y el segundo por la oferta y la demanda del mercado. Un hombre debe vivir siempre de su trabajo, y su salario debe, al menos, ser suficiente para mantenerlo. Y en muchas ocasiones debe ser algo superior; de otra manera sera imposible formar una familia, y la raza de estos trabajadores no podra pasar de la primera generacin [...]. Es as que parece obvio que, para poder formar una familia, el trabajo del esposo y la esposa en conjunto deben, inclusive en los tipos ms bajos de trabajo comn, permitirles ganar ms de lo que es precisamente necesario para su propio mantenimiento [...].136 Los salarios de mercado, regulados por la oferta y la demanda, pueden estar a veces por encima y a veces por debajo de este nivel de subsistencia, pero tendern continuamente a igualarse. La demanda de trabajo en el mercado est determinada por la cantidad de capital. Cuando ste aumenta, la demanda de trabajo crece y por lo tanto el salario de mercado sube por encima del nivel de subsistencia. Cuando la cantidad de capital disminuye, la demanda de trabajo baja y con ella el salario de mercado: Es evidente que la demanda de aquellos que viven de salarios slo puede crecer en proporcin el aumento de los fondos que estn destinados para el pago de salarios.137 Y agrega:
Smith sostiene que a los niveles ordinarios o promedios de salarios, ganancias y renta "se los puede llamar niveles naturales de los salarios, de la ganancia y de la renta, en el momento y lugar en que comnmente prevalecen", Ibd., p. 72. 136 Ibd., pp. 85-86. 137 Ibd., pp. 85-86.
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Si esta demanda est aumentando sin cesar, la recompensa del trabajo debe necesariamente alentar de la misma manera los matrimonios y la multiplicacin de los trabajadores, de manera que los capacite para atender la creciente demanda a travs de un continuo incremento de la poblacin. Si en algn momento la recompensa es menor de lo que se requiere para este propsito, la deficiencia en la mano de obra pronto la elevar; y si en algn momento es mayor, su excesiva multiplicacin la bajar pronto a su nivel necesario. El mercado se encontrar tan escaso de mano de obra en un caso, y tan saturado en el otro, que el salario se ver forzado a ajustarse nuevamente a ese nivel que las circunstancias de la sociedad requieren. De esta manera la demanda de hombres, como la de cualquier mercanca, necesariamente regula la produccin de hombres; la acelera cuando avanza muy lentamente, y la frena cuando avanza muy rpido.138 De este modo Smith termina explicando los salarios naturales en funcin de los precios naturales y los precios naturales estn en parte explicados por los salarios naturales. Su teora cay en un crculo vicioso. . Comete el mismo error cuando explica la determinacin de la renta de la tierra, como se puede ver en la siguiente cita: Por lo tanto, debe observarse que la renta entra en la composicin del precio de la mercanca de una manera diferente de la de los salarios y la ganancia. Los salarios y ganancias altos o bajos son la causa de precios altos o bajos; la renta alta o baja es el efecto. Debido a que se debe pagar salarios y ganancias altos o bajos para traer una mercanca particular al mercado, su precio es alto o bajo. Pero el que su precio sea bajo o alto, o ms o menos el suficiente para pagar aquellos salarios y beneficios, da origen a que la renta de la tierra sea mayor o menor, o que no haya absolutamente renta.139 Como vimos, en el captulo donde Smith habla de los "determinantes" del precio natural incluye la renta de la tierra como uno de ellos. Pero en esta ltima cita sostiene que la renta es el efecto del precio. El gobernador Thomas Pownall envi una carta, el 25 de septiembre de 1776, a Adam Smith comentando, entre otras cosas, su teora del valor.140 La postura de Pownall es muy similar a la de Turgot en que rechaza la existencia de un precio natural o de largo plazo, y le da un enfoque totalmente subjetivo a la determinacin de los precios. De todas maneras, la crtica de Pownall a Smith parece tener varios de los errores de interpretacin que mencionramos anteriormente. Smith no tiene una teora del valor-trabajo sino del costo de
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Ibd., p. 97 Ibd., p. 162. 140 Agradezco a Carlos Rodrguez Braun por haberme puesto en conocimiento del contenido de esta carta.

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produccin. Pownall parece confundir ambas cosas y gran parte de su crtica no llega, por lo tanto, al corazn del problema. Dice Pownall: Que el trabajo vare en su poder productivo, segn se lo aplique a una u otra cosa, y segn el objeto sobre el que se lo aplique, hace ciertamente variar su uso, e iguales cantidades de trabajo deben ser en tales diferentes circunstancias de valor muy distinto para el trabajador. El trabajo en vano, el trabajo perdido -el trabajo por s mismo (frase que, para un proverbio, expresa algunos tipos de trabajo)-, no puede decirse que sea de alguna utilidad para el trabajador. El que rasura una piedra con una afeitadora, trabajar en vano. Aquel que siembra en una roca, o en los desiertos ridos, o en un cenegal hundido, perder su trabajo. Aquel que tuerce sus ovejas, obtendr un gran quejido y poca lana, y slo habr trabajado en vano pero el trabajo variar, aun ms, en su valor de cambio; iguales cantidades de trabajo recibirn grados muy variables de estimacin y valor.141 Pownall comete el error de atribuirle a Smith una teora del valor basada en el trabajo que en realidad no tena. Slo en el caso de una economa primitiva Smith sostiene que el "valor de cambio" de los bienes es igual al tiempo de trabajo que requiera su produccin, pero en una sociedad avanzada son los costos los que determinan para Smith el valor de cambio de las mercancas. Ahora bien, aunque la crtica de Pownall es errada, su propio pensamiento respecto del valor y el precio de las cosas es mejor que el de Smith; vase la siguiente cita: El valor no puede fijarse por y a travs de la naturaleza del trabajo; depender de la naturaleza de la opinin y de la actividad de las personas que lo estiman.142 Y agrega ms adelante: Como considero que no existe una medida real del valor, por lo tanto pienso que no existe un valor natural o fijo, o precio real distinto del de mercado.143 Con The Wealth of Nations Adam Smith inici una corriente de pensamiento que sigui sus lineamientos bsicos de la teora del precio. Los economistas clsicos no tenan una teora del valor. Cuando ellos se referan al valor, hablaban del valor de cambio o precio. Antes de continuar con los principales economistas de la escuela clsica vale la pena sealar que, as como
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E. Campbell Mossner y I. SimpsonRoss(comps.), The Correspondence of Adam Smith, Oxford at Clarendon Press, 1977, p. 344. 142 Ibd., p. 344. 143 Ibd., p. 346.

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Pownall critic el pensamiento de Smith desde una posicin eminentemente subjetiva, hubo otros pensadores que se oponan al punto de vista clsico. Uno de los ms importantes fue el Conde de Lauderdale. James Maitland, 8vo Conde de Lauderdale (1759-1839). Este noble public en 1804 un libro titulado An Inquiry Into the Nature and Origin of Public Wealth,144 en el que critica la teora del valor de cambio de Adam Smith. Se trata de una crtica realmente brillante, ya que se anticipa a la teora de la utilidad marginal con mucha precisin. Veamos el siguiente prrafo, que es muy significativo: El trmino Valor, cualquiera que haya sido su sentido original, no expresa, en el uso comn, una cualidad inherente a la mercanca. No hay nada que posea un valor real, intrnseco o invariable. La posesin de ninguna cualidad, no importa cun importante sea para el bienestar del hombre, puede conferir valor; porque el agua, la ms necesaria de todas las cosas, rara vez lo profesa. La experiencia nos muestra que, a toda cosa que se la considera uniformemente valiosa, es porque a la posesin de ciertas cualidades que la hacen objeto del deseo humano, hay que agregarle la circunstancia de que es escasa. Por lo tanto, para conferir valor hacen falta dos requisitos: 1) Que la mercanca, siendo til o agradable al hombre, debe ser objeto de su deseo; 2) Que tenga algn grado de escasez.145 Lauderdale elimin todo concepto objetivo o intrnseco del valor y uni los conceptos de utilidad y escasez como determinantes del valor de uso o utilidad de las cosas. Si bien no plante formalmente la teora de la utilidad marginal, se acerc bastante a la idea al unir utilidad y escasez. Sin embargo, en la siguiente cita podemos observar que utiliza la palabra valor en el sentido de precio, mientras que en la anterior la empleaba como sinnimo de valor de uso. En el prrafo siguiente realiza un anlisis de las causas de las variaciones de los precios basado en la oferta y la demanda: [...] toda mercanca estar, por supuesto, sujeta a variaciones de su valor debido a cuatro circunstancias diferentes. 1) Estar sujeta a un incremento de su valor por una disminucin de su cantidad. 2) A una disminucin de su valor por un aumento en su cantidad. 3) Puede sufrir un aumento en su valor por la circunstancia de un aumento en su demanda. 4) Su valor puede disminuir por una cada en la demanda.146
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Hay una segunda edicin del libro en 1819, pero segn Morton Paglin, que realiza la introduccin al libro de Lauderdale, no hay cambios significativos respecto de la primera. 145 Conde de Lauderdale, An Inquiry Into the Nature and Origin of Public Wealth, Kelly Publishers, 1967, p. 12. 146 Ibd., pp. 13-14.

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Inmediatamente sostiene que no existe ninguna mercanca que posea valor intrnseco o fijo como para ser medida de valor de las otras y, por lo tanto, los cambios en el precio se deben a una variacin en su propia oferta y demanda o a una variacin en la oferta y la demanda de la moneda. Como, por lo tanto, el valor de todas las mercancas depende de la posesin de la cantidad que las hace objeto del deseo del hombre, y de la circunstancia de su existencia en cierto grado de escasez, de esto se sigue que las variaciones de todo valor deben depender de una alteracin en la proporcin entre la demanda de, y la cantidad de, la mercanca, provocada por alguna de las cuatro circunstancias mencionadas anteriormente [...].147 Y agrega: Se ha observado que el agua es una de las cosas ms tiles para el hombre, sin embargo rara vez tiene algn valor, y el motivo es evidente: raramente ocurre que, a su cualidad de til, se agregue la circunstancia de que sea escasa, pero en el caso de un bloqueo, o de un viaje en el mar, se vuelve escasa e instantneamente adquiere valor; y su valor est sujeto a la misma regla de las variaciones de las otras mercancas.148 Como se puede ver, el conde comprenda claramente que la utilidad por s sola no le da valor a las cosas. Estas adquieren valor cuando adems de tiles son escasas. De la misma manera, tampoco crea que la escasez por s sola diera valor a las cosas: En ninguna parte puede encontrarse que el oro sea abundante; pero la escasez sola no le confiere valor, de la misma manera que la utilidad sola no puede conferir valor al agua. Se nos dice que los pobres habitantes de Cuba y de Santo Domingo, cuando fueron descubiertos por los espaoles, ignorando el uso del oro, lo consideraban como un pedazo de piedra; su valor era el de levantarlo, y no vala la pena negrselo a cualquiera que lo pidiera; y que en realidad ellos se lo entregaban a los nuevos visitantes al primer requerimiento. Pero el conocimiento de su utilidad por los espaoles y sus cualidades, que lo convertan en un objeto deseable, sumado a la circunstancia de su escasez, velozmente le dio valor, y la magnitud de su valor se introdujo rpidamente en la mente de los nativos; pas a estar gobernado por los mismos principios que el de los alimentos y el de todas las otras mercancas.149

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Ibd., p. 15. Ibd., p. 16. 149 Ibd., p. 17

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Lauderdale no fue vctima del ingrediente objetivista (virtuositas) que tenan los escolsticos segn el cual las cualidades intrnsecas del bien ayudaban a la determinacin de su valor: [...] la existencia del valor es perfectamente independiente de cualquier caracterstica inherente de la mercanca misma; no existe tal cosa como un valor intrnseco; y que las alteraciones en las magnitudes del valor no dependen del cambio en la calidad, sino del cambio en las proporciones entre la oferta y la demanda de una mercanca.150 La teora del conde de Lauderdale es una de las mejores aproximaciones a la de la utilidad marginal. Finalmente, podemos hacer una cita muy contundente donde se niega que exista algo que pueda servir de "medida objetiva" del valor o del precio: A aquellos que entienden algo de la naturaleza del valor, o de lo que dependen sus variaciones, les parecer un absurdo la existencia de una medida perfecta del valor: puesto que nada puede ser una medida real de una longitud o cantidad que est ella misma sujeta a variaciones de su propia dimensin. Por lo tanto, nada puede ser una medida real del valor de otras mercancas, cuando est variando constantemente en su propio valor. Pero como no hay nada que no est sujeto a variaciones, tanto en su oferta como en su demanda, no puede haber nada que no est sujeto a alteraciones en su valor. [...] el trabajo es la cosa que est ms sujeta a las variaciones de su valor, y es, por supuesto, la peor de todas las cosas que se pudieron elegir para realizar esa tarea.151 David Ricardo (1772-1823). Ricardo tal vez sea el economista clsico que ms confusin ha causado en la teora del valor. Gran parte de los historiadores del pensamiento econmico le atribuyen una teora del valor-trabajo. Por ejemplo, C. Gide y C. Rist sostienen que: "[...] dicha teora del valor-trabajo ha ocupado un lugar muy preeminente en la historia del valor y ha preparado el camino a la teora marxista de la plusvala, base de todo el socialismo contemporneo".152 Por su parte, E. James afirma: "Ricardo, [...], no pensaba que la relacin de cambio entre dos bienes no pudiera ser nunca diferente de la relacin entre las respectivas cantidades de trabajo incorporadas en los bienes".153 Henry W. Spiegel, luego de admitir que la teora del valor de cambio de Ricardo puede interpretarse como una teora del costo de produccin, termina afirmando: "El gran impacto hecho por Ricardo en la economa se debe a que es un exponente de
Ibd., p. 21. Ibd., pp. 27-28. 152 C. Gide y C. Rist, Historia de las doctrinas econmicas desde los fisicratas hasta nuestros das, Instituto Editorial Reus, 1973, p. 158. 153 Emile James, Historia del pensamiento econmico, Aguilar, 1974, p. 95.
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una teora del valor-trabajo y no un exponente de la teora del costo de produccin".154 Sin embargo, puede demostrarse, como en realidad fue hecho, que Ricardo no tena una teora del valor de cambio basada en el trabajo,155 y mucho ms lejos estaba de tener una teora del valor de uso. De todas maneras, muchos de sus prrafos son contradictorios; en algunos afirma explcitamente que slo determina el valor de cambio de los bienes y en otras afirma explcitamente que el trabajo no es el nico factor, aunque s el ms importante. Pero lo relevante es el conjunto de la obra y no los prrafos sueltos, que son contradictorios. Sus primeras reflexiones sobre el valor de cambio aparecen a principios de 1815 en un artculo titulado "Essay on the Influence of a High Price of Coro on the Profits of Stocks". En segundo lugar tenemos su libro Principies of Political Economy and Taxation, del cual hubo tres ediciones, en 1817, 1819 y 1821. El primer captulo est dedicado al "valor" y fue sufriendo modificaciones en cada una de las ediciones, especialmente en la ltima. En tercer lugar tenemos los intercambios de cartas con Malthus, McCullogh y Say, entre los principales. En cuarto lugar hay escritos comentando a R. Torrens y un artculo de 1823 titulado "Valor absoluto y valor de cambio", que no agrega demasiado sobre lo dicho en el libro. Y por ltimo, existen unos borradores titulados "Valor absoluto y valor de cambio". Trataremos de mostrar que Ricardo no tuvo una teora del valor de cambio basada en el trabajo; su teora era, como la de Adam Smith, del costo de produccin. En el primer captulo de su libro analiza el tema del "valor". El captulo est dividido en siete secciones.156 A la primera seccin la llama "El valor de un artculo, o la cantidad de otra mercanca por la que se puede intercambiar, depende de la cantidad relativa de trabajo que es necesaria para su produccin, y no de la mayor o menor compensacin que se paga por ese trabajo". El largo ttulo afirma claramente que los precios relativos estn determinados por las cantidades relativas de trabajo que requiere la produccin de cada bien, induciendo a pensar, en primera instancia, que el trabajo es el nico determinante del valor de cambio de las mercancas. Lo que s queda bien claro es que se est refiriendo al valor de cambio y no al de uso. Ricardo comienza la seccin sealando, igual que Adam Smith, que la palabra valor tiene dos significados: "Al primero lo podemos llamar valor de uso; al segundo, valor de cambio".157 Tambin siguiendo a Smith, cita inmediatamente la paradoja del valor:
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Henry W. Spiegel, El desarrollo del pensamiento econmico, Ediciones Omega S. A., 1973, p. 382. Vase George J. Stigler, "Ricardo and the 93 Per Cent Labor Theory of Value". En Essays in the History of Economics, The University of Chicago Press, 1965. D. P. O'Brien, Los economistas clsicos. Alianza Universidad, 1989, pp. 124-132. Tambin John M. Cassels, "A Re-Interpretation of Ricardo on Value", The Quarterly Journal of Economics (mayo de 1935). Cassels parece estar muy acertado al afirmar: "Las dificultades que se encontraron constantemente para llegar a una interpretacin satisfactoria de los Principles de Ricardo no se deben solamente a lo intrincado de su razonamiento y a la oscuridad de su manera de escribir sino tambin a las ideas preconcebidas con las que sus lectores se han acercado invariablemente a su obra" (p. 519). 156 Esta divisin en secciones del captulo fue hecha recin en la tercera edicin. 157 David Ricardo, On the Principles of Poltical Economy, and Taxation, Penguin Books, 1971, p. 55.

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El agua y el aire son sumamente tiles; son adems indispensables para la vida; sin embargo, en circunstancias ordinarias no se puede obtener nada a cambio de ellos. El oro, por el contrario, a pesar de tener poco uso, en comparacin con el aire y el agua, podr cambiarse por una gran cantidad de otros bienes.158 De esta paradoja termina concluyendo que la utilidad no es la medida del valor de cambio pero s una condicin necesaria para que ste exista: Por lo tanto, la utilidad no es la medida del valor de cambio, aunque es absolutamente esencial para ste. Si un bien no fuese til en absoluto - en otras palabras, si no pudiera contribuir de ninguna manera a nuestra gratificacin -, no tendra valor de cambio, por escaso que pudiera ser, o sea cual fuere la cantidad de trabajo necesaria para obtenerlo.159 [Las cursivas estn agregadas] Nuevamente la utilidad o valor de uso es la base o fundamento del precio de las cosas. Para Ricardo, si una cosa tiene valor de uso, su valor de cambio puede explicarse de dos maneras: Una vez que poseen utilidad, los bienes derivan su valor de cambio de dos fuentes: de su escasez y de la cantidad de trabajo requerida para su obtencin.160 Ricardo es mucho ms claro en una carta enviada a Jean Baptiste Say: La utilidad es sin duda alguna la base del valor, pero el grado de utilidad nunca ser la medida por la cual se estime el valor. Un artculo difcil de producir valdr siempre ms que otro fcilmente producido, aun cuando todo el mundo estuviese de acuerdo en conceder al primero una mayor utilidad. Para que un producto tenga valor debe ser til, pero las dificultades inherentes a su produccin constituyen la medida real de su valor. Por tal motivo, el hierro es ms barato que el oro, aunque ms til. Las riquezas slo son valiosas en la medida en que nos procuran deleites.161 Algunos bienes, que son "tan slo una pequea parte de todo el conjunto de bienes que diariamente se intercambian en el mercado", derivan su valor exclusivamente de su escasez. Estos bienes son los que no estn sujetos a reproduccin, e.g., "ciertas estatuas y cuadros raros, libros y monedas escasos,
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Ibd., p. 55. Ibd., p. 55. 160 Ibd., p. 56. 161 David Ricardo, Cartas, 1810-1815, vol. VI, 1962, p. 163.

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vinos de calidad peculiar [...]". Ninguna cantidad de trabajo puede modificar el valor de cambio de estos bienes. Sin embargo, la mayor parte de los bienes disponibles son aquellos que "pueden producirse en mayor cantidad, mediante el ejercicio de la actividad humana, y en cuya produccin opera la competencia sin restriccin alguna".162 Obsrvese que en las citas anteriores Ricardo da pie para confusin, ya que sostiene que una vez que son tiles los bienes derivan su valor de cambio de la escasez o de la cantidad de trabajo requerida para su obtencin y no hace mencin de ningn otro factor. Dado que la teora del valor de cambio de Ricardo est expuesta en una forma muy intrincada podemos, como introduccin, resumirla de la siguiente manera: 1) los salarios y las ganancias tienen una relacin inversa, a mayores salarios menores ganancias y viceversa; 2) el poder adquisitivo del dinero es constante; 3) cuando los bienes se producen solamente con trabajo (capital circulante) sus precios relativos estn determinados por la cantidad de horas de trabajo requerida para su produccin; un aumento de los salarios, dado que el poder adquisitivo del dinero es constante, provoca una cada de las ganancias pero no altera los precios relativos. Si los precios relativos se modificaran, las tasas de rentabilidad no seran uniformes y la competencia restablecera la igualdad de las rentabilidades, pero con menor ganancia. En el siguiente cuadro tenemos un ejemplo: Bien A Bien B Bien A Bien B Horas de trabajo 50 60 50 60 Salario por hora 10 10 12 12 Total de salarios pagados 500 600 600 720 Ganancia 150 180 50 60 Valor del producto 650 780 650 780 Tasa de ganancia 30% 30% 8,3% 8,3% Precios relativos (A/B) 0,83 0,83 Podemos ver que, dados los supuestos de Ricardo, un aumento de salarios, de 10 a 12, provoca una cada de las ganancias y de la rentabilidad en la produccin de ambos bienes, pero no modifica los precios relativos. Las tasas de ganancia tambin caen, del 30% al 8,3%, pero se mantienen iguales para ambos bienes, por lo tanto no hay incentivos para desplazar factores productivos de una actividad a la otra. Un segundo caso es cuando los bienes se producen con trabajo (capital circulante) "y" mquinas y herramientas (capital fijo). En este caso los precios relativos estn determinados por el trabajo requerido directamente en la produccin de los bienes ms el trabajo requerido indirectamente para la produccin de las maquinarias y herramientas. Pero ahora se presentan los siguientes casos: a) si la proporcin de durabilidad y velocidad con que se
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Ibd., p. 56.

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recupera el capital fijo utilizado es igual para todos o un grupo de bienes, sus precios relativos estn determinados, como en el caso anterior, por la cantidad de trabajo requerida en la produccin del capital fijo, y una variacin de los salarios no tendr incidencia sobre los precios relativos. Ejemplo: Bien A Bien B 50 60 10 10 500 600 150 180 1150 1380 15% 15% 50% 50% 0,83 Bien A Bien B 50 60 12 12 600 720 50 60 1150 1380 4,5% 4,5% 45,5% 45,5% 0,83

Horas de trabajo Salario por hora Total de salarios pagados Ganancia Valor del producto Tasa de ganancia Proporcin de capital fijo Precios relativos (A/B)

Si la proporcin entre capital circulante y fijo es distinta para los diferentes bienes, los precios relativos estarn determinados por el tiempo de trabajo requerido directa e indirectamente, pero ahora una variacin de los precios y salarios provocar tambin un cambio de los precios relativos. Esto se debe a que, al utilizarse distintas proporciones de capital circulante y fijo, un aumento de salarios producir cambios en las tasas de ganancia y el mercado, al tender a igualadas a travs de la competencia, modificar los precios relativos. Ejemplo: Bien A Bien B Bien A Bien B Horas de trabajo 50 60 50 60 Salario por hora 10 10 12 12 Total de salarios pagados 500 600 600 720 Valor del capital fijo 500 400 500 400 Ganancia 150 150 50 30 Valor del producto 1150 1150 1150 1150 Tasa de ganancia 15% 15% 4,5% 2,7% Proporcin de capital fijo 50% 40% 45,5% 35,7% Precios relativos (A/B) 0,97 0,97 Si se mantuvieran los mismos precios relativos originales, un aumento salarial provocara una cada en la tasa de ganancia de ambos bienes, pero la tasa de ganancia de A (4,5%) mejorara frente a la de B (2,7%); la competencia en el mercado hara aumentar la produccin de A en relacin con B, dando lugar a que el precio de B disminuyera. De este modo un aumento de los salarios provoca cambios en los precios relativos si las proporciones de capital fijo utilizadas no son las mismas en los distintos bienes a pesar de que no se hayan producido cambios en los tiempos de trabajo requeridos. El mismo efecto tendr lugar si la durabilidad y/o velocidad con que se recupera el capital son distintas para cada uno de los bienes.

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Si bien Ricardo es muy confuso en su forma de redactar, una lectura cuidadosa nos muestra que prcticamente estaba siguiendo a Smith con muy pocas variaciones. Ricardo tambin sostiene, a diferencia de Smith, que incluso en una etapa primitiva de la sociedad es impensable que no se utilice capital; por lo tanto, el capital siempre interviene, en mayor o menor medida. En las etapas iniciales de la sociedad, el valor de cambio de estos bienes, o la regla que determina qu cantidad de uno debe entregarse a cambio de otro, depende casi exclusivamente de la cantidad de trabajo gastado comparativamente en cada uno.163 Ricardo dice "casi exclusivamente" y no la "nica circunstancia", como haba dicho Smith, con lo cual el trabajo no es el nico factor determinante del valor. Sin embargo, en la cita siguiente habla como si el trabajo fuese el nico factor determinante.164 Estas son las contradicciones que marean a un lector apresurado. Ricardo es un autor que debe leerse con mucha calma y paciencia: Si la cantidad de trabajo invertida en los bienes regula su valor de cambio, cualquier incremento en la cantidad de trabajo debe aumentar el valor de aquella mercanca sobre la que se ha aplicado, as como toda disminucin debe reducirlo.165 Pero nuevamente vuelve atrs sealando que el capital siempre interviene en la produccin de los bienes, aun en las etapas primitivas: Aun en aquella etapa inicial a la que se refiere Adam Smith, cierto capital, posiblemente hecho o acumulado por el propio cazador, sera necesario para permitirle matar su presa. Sin arma alguna, ni el castor ni el venado podran haber sido cazados, por lo tanto el valor de estos animales estar regulado, no solamente por el tiempo y trabajo necesarios para su caza, sino tambin por el tiempo y trabajo necesarios para proveer el capital del cazador, con la ayuda del cual se efectu la cacera.166 Cuando Ricardo sostiene que el trabajo es el determinante del valor de cambio de los bienes lo est haciendo bajo el supuesto de que todos los bienes se producen con igual cantidad de capital fijo y que se amortizan en el mismo tiempo. Olvidarse de este supuesto ha llevado a malas interpretaciones de Ricardo. La cuarta seccin del primer captulo tiene el siguiente ttulo: "El principio de que la cantidad de trabajo empleada en la produccin de bienes determina su
Ibd., p. 56. De hecho, al comienzo de la tercera seccin sostiene: "Inclusive en aquella etapa inicial a la que se refiere Adam Smith, cierto capital, posiblemente logrado o acumulado por el propio cazador, sera necesario para permitirle matar a su presa", Ibd. p. 65. 165 Ibd., p. 57. 166 Ibd., pp. 65-66.
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valor relativo, considerablemente modificado por el empleo de maquinarias u otro capital fijo y duradero". La seccin comienza de la siguiente manera: [...] en cualquier etapa de la sociedad, las herramientas, implementos, construcciones y maquinaria empleados en las distintas actividades pueden tener distintos grados de durabilidad, y pueden requerir diferentes proporciones de trabajo para producirlos. Tambin pueden variar las proporciones en que el capital apoya al trabajo y en que se invierte en herramientas, maquinaria y edificios. Esta diferencia en el grado de durabilidad del capital fijo, y esta variedad en las proporciones en que ambas clases de capital pueden combinarse, introducen otra causa, adems de la cantidad de mayor o menor trabajo necesario para producir los bienes, para las variaciones de su valor relativo.167 En una carta a James Mill, Ricardo trata de sealar sus diferencias con Adam Smith y al hacerla vuelve a dejar en claro que no tiene una teora del valor de cambio basada exclusivamente en el trabajo: Adam Smith crea que, as como en las primeras etapas de una sociedad todo el producto del trabajo perteneca al trabajador, y que al acumularse una existencia de dicho producto, una parte de l se converta en ganancia, esa acumulacin, necesariamente, y sin tomar en cuenta los diferentes grados de durabilidad del capital, ni ninguna otra circunstancia, elevaba el precio del valor de cambio de los productos y, en consecuencia, su valor ya no estaba regido por la cantidad de mano de obra necesaria para su produccin. Por el contrario, yo sostengo que no es debido a esta divisin en ganancias y salarios, que no es debido a la acumulacin de capital por lo que vara el valor de cambio, sino que ello ocurre, en todas las etapas de una sociedad, debido a dos causas nicamente: una, la mayor o menor cantidad de mano de obra requerida; la otra, la mayor o menor durabilidad del capital: que la una: jams es invalidada por la otra, sino slo modificada por ella.168 Y podemos citar otra enviada a J. R. McCulloch, igualmente contundente, al realizar una autocrtica a la edicin de 1819 de su propio libro. Recordemos que en la edicin de 1821 introdujo importantes modificaciones al captulo del valor: A veces pienso que si tuviera que volver a escribir el captulo sobre el valor que figura en mi libro, tendra que reconocer que el valor relativo de los bienes depende de dos causas en lugar de una, o sea, de la cantidad relativa de trabajo necesario para producir los bienes en cuestin, y de la

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Ibd., p. 72. David Ricardo, Cartas, 1816-1818, Fondo de Cultura Econmica, 1963, vol. VII, pp. 247 - 48.

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tasa de utilidad durante el lapso de tiempo que el capital permaneci inactivo hasta que los bienes fueron introducidos en el mercado.169 Esta conclusin la vimos ejemplificada en los cuadros anteriores.170 Dado que en la prctica la produccin de los distintos bienes se lleva a cabo con distintas proporciones de capital, y adems de desigual durabilidad y recuperacin, se podr decir que aquellos que sostienen que Ricardo tena una teora del valor de cambio basada solamente en el tiempo de trabajo lo leyeron muy apresuradamente. Ricardo, igual que Smith, no tena una teora del valor, tena una teora de los precios. El "precio natural" lo determinaba el costo de produccin y no la cantidad de trabajo incorporada (aunque Ricardo es muy responsable de las confusiones por su manera de escribir), y el precio de mercado lo fijaban la oferta y la demanda. Cuando el precio de mercado coincide con el precio natural las tasas de ganancia son iguales en todas las actividades productivas. En cambio, cuando el precio de mercado se desva del precio natural se producen modificaciones en las tasas de ganancia que inducen a reasignar los factores productivos: Aunque todo hombre es libre de emplear su capital donde ms le plazca, buscar naturalmente empleado donde le sea ms ventajoso; estar naturalmente descontento con una ganancia del 10%, si utilizndolo en otra actividad puede obtener una ganancia del 15%. Este deseo permanente de todos los capitalistas, que consiste en abandonar una actividad menos provechosa por otra que reporta ms ventaja, tiene una fuerte tendencia a igualar las tasas de ganancia de todos, o a fijarlas en proporciones tales que, segn estiman las partes, compensen cualquier ventaja que uno puede tener, o parece tener, sobre los dems.171 Y agrega ms adelante: Cuando aumenta la demanda de sedas, y disminuye la de paos, el fabricante de paos no se pasa con su capital a la industria de la seda, sino que despide a algunos de sus trabajadores y deja de demandar crditos de los banqueros y de los hombres ricos; en cambio, es distinto el caso del fabricante de sedas: desea emplear ms trabajadores, y por lo tanto tiene mayores motivos para tomar dinero prestado: pide ms dinero y el capital es transferido de un empleo a otro, sin necesidad de que un fabricante abandone su ocupacin habitual [...].172

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Ibd., p. 131. La explicacin de Ricardo se puede encontrar en Principles..., pp. 76-77. 171 Ibd., pp. 111-12. 172 Ibd., p. 112.

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En el captulo VI, "Sobre las utilidades", vuelve sobre el tema de la siguiente manera: Ya he sealado que el precio de mercado de una mercanca puede exceder su precio natural o necesario, y que puede producirse en una menor cantidad de lo que la nueva demanda requiere. Esto, sin embargo, no es ms que un efecto temporario. Las altas tasas de ganancia sobre el capital empleado en producir la mercanca atraern naturalmente capital a esta rama; y tan pronto como lleguen los fondos requeridos, y la cantidad de mercancas sea consecuentemente incrementada, su precio caer, y las ganancias del comercio se ajustarn al nivel general.173 Ricardo es menos preciso que Adam Smith para explicar la tendencia de los precios de mercado a igualarse con los precios naturales. Ricardo no hace referencia a la oferta y la demanda, pero de todas maneras las conclusiones son las mismas: los capitalistas expanden la produccin cuando el precio de mercado est por encima del precio natural y la contraen cuando est por debajo. De esta manera se produce la proporcin correcta de bienes y servicios que demanda el mercado. Al querer maximizar las ganancias los "capitalistas" son guiados a producir lo que la gente demanda y dejar de producir lo que la gente no demanda. Ricardo, como Smith, tambin cae en el crculo vicioso de explicar el precio natural en funcin de los costos y, luego, los costos en funcin de los precios. En el captulo V, "Sobre los salarios", realiza el siguiente anlisis: El trabajo, como todas las otras cosas que se compran y venden, y que pueden ser incrementadas o disminuidas en su cantidad, tiene su precio natural y de mercado. El precio natural del trabajo es aquel que es necesario para permitir a los trabajadores, uno con otro, subsistir y perpetuar su raza, sin incremento ni disminucin [...]. El precio natural del trabajo, por lo tanto, depende del precio de la alimentacin, de los productos esenciales y de las comodidades requeridas para el mantenimiento suyo y de su familia. Un aumento de los precios de los alimentos y de los productos esenciales har subir el precio natural del trabajo; y una cada en sus precios lo har bajar.174 El razonamiento circular se puede apreciar muy claramente. Segn Ricardo, en la medida en que la sociedad progresa el precio natural del trabajo est sujeto a dos fuerzas opuestas. Por un lado, el precio natural de los alimentos tender a aumentar porque la mayor produccin se tiene que hacer en tierras menos frtiles, elevando el precio natural de los granos y, por lo tanto, del salario. En cambio, el precio natural del resto de los bienes tender a bajar debido a las mejoras en las maquinarias empleadas en su produccin y a la mejor divisin y distribucin del trabajo. El salario de mercado puede apartarse del
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Ibd., p. 138. Ibd., p. 115.

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salario natural debido a variaciones en la oferta y la demanda. Sin embargo, siempre habr una tendencia a igualarse con el salario natural: Si el precio de mercado del trabajo excede su precio natural, entonces la condicin del trabajador es floreciente y feliz. Puede disponer de una mayor cantidad de los productos esenciales y de los goces de la vida y, por lo tanto, tener una familia sana y numerosa. Sin embargo, cuando por el estmulo de los altos salarios aumenta la poblacin, la cantidad de trabajadores se incrementar, y los salarios volvern a caer a su precio natural, adems, por una reaccin podran caer por debajo.175 Una de las principales diferencias entre Smith y Ricardo es que para el primero el precio natural estaba determinado por tres elementos: trabajo, capital y tierra. Ricardo no inclua a la tierra como un elemento de costo; por lo tanto, el precio natural estaba determinado para l por dos elementos, trabajo y capital. Sostiene Ricardo: La razn, [...], por la cual la produccin de bienes primarios aumenta de valor comparativo, es que se emplea ms trabajo en la produccin de la ltima porcin obtenida, y no por la circunstancia de que se pague una renta al terrateniente. El valor del maz est regulado por la cantidad de trabajo gastada en su produccin en aquella calidad de tierra, o con aquella porcin de capital que no pagaba renta. Dicho cereal no se encarece porque hay que pagar una renta, sino que debe pagarse una renta porque el cereal es caro.176 Las tierras menos frtiles requieren mayor cantidad de mano de obra por unidad de producto; por lo tanto, a igual precio de venta, los productores que utilizan tierras ms frtiles tendran una mayor ganancia. Sin embargo, la competencia en el mercado por utilizar las tierras ms frtiles da nacimiento a la renta. Las mayores ganancias que brindan las tierras ms frtiles en comparacin con las menos frtiles son absorbidas por los terratenientes de las primeras. De esta manera, las ganancias de todos los productores tendern a igualarse. En el siguiente cuadro tenemos un ejemplo: Tierra de Tierra de Tierra de calidad I calidad II calidad III Cantidad producida 150 120 100 Precio del grano 5 5 5 Ingreso total 750 600 500 Salarios pagados 100 100 100 Ganancia 400 400 400
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Ibd., p. 116. 176Ibd., p. 98. Ibd., p. 98.

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Renta

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Los mayores ingresos de las tierras ms frtiles son absorbidos por la renta de los terratenientes debido a la competencia entre los productores que tienden a igualar las tasas de ganancia en todos los mercados. Los terratenientes no agregan nada a la produccin; slo se quedan con una parte de la produccin a costa de una menor ganancia: [...] la tasa de ganancia, excesivamente baja, habr refrenado toda la acumulacin, y la casi totalidad del producto del suelo, una vez pagados los trabajadores, pasar a ser propiedad de los dueos de tierras y de los perceptores de impuestos y diezmos.177 Las ganancias tienden a disminuir con el aumento de la poblacin y la acumulacin de capital. La tendencia natural de las ganancias es a caer; porque con el progreso de la sociedad y de la riqueza, la cantidad adicional de alimentos requeridos se obtiene empleando ms y ms trabajo. Esta tendencia es, afortunadamente, frenada a intervalos repetidos por mejoras en las maquinarias relacionadas con la produccin de artculos de primera necesidad, as como por los descubrimientos en la ciencia de la agricultura que nos permiten prescindir de una parte del trabajo requerido. Estos dos factores hacen bajar los precios naturales de los productos de primera necesidad del trabajador.178 La tendencia de las ganancias a disminuir desalienta, a su vez, la acumulacin de nuevo capital y, por lo tanto, la produccin llegar tarde o temprano a un estancamiento: Los agricultores y los fabricantes no pueden vivir sin una ganancia, de la misma manera que los trabajadores no pueden vivir sin un salario. Sus motivos para acumular capital disminuirn con cada disminucin de las ganancias, y se detendrn totalmente cuando sus ganancias sean tan bajas como para no compensarles sus molestias y los riesgos que necesariamente deben enfrentar al emplear su capital en la produccin.179 Si representramos en un grfico lo que ocurrira, segn Ricardo, con la tendencia de la distribucin de los ingresos, obtendramos el siguiente resultado: 1) el salario real sera una recta paralela a las abscisas igual al nivel de subsistencia; 2) la renta de la tierra tendera a aumentar, y 3) las ganancias tenderan a un mnimo en el cual no habr incentivo para acumular ms capital y expandir la produccin.

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Ibd., p. 140. Ibd., p. 140. 179 Ibd., p. 141.

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Uno de los errores ms graves de Ricardo fue llegar a la conclusin de que las distintas "clases" sociales tienen intereses opuestos: los mayores ingresos de unos significan menores ingresos para otros y viceversa. John Stuart Mill (1806-1873). John Stuart Mill es el ltimo de los clsicos. Con l la economa clsica alcanza el mximo de popularidad y aceptacin, en especial dentro de Inglaterra. Su libro Principles of Political Economy, cuya primera edicin se public en 1848, tuvo siete ediciones, en 1849, 1852, 1857, 1862, 1865 y 1871, adems de las traducciones al francs, italiano, espaol, alemn, etctera. Esto nos da una idea de la gran popularidad alcanzada por el libro. Durante muchos aos los Principles de Mill sirvieron como libro de texto en muchas universidades. John S. Mill no slo realiz sus propios aportes a la economa clsica, en algunos casos aportes poco felices, sino que sistematiz y puso en forma muy ordenada el pensamiento de Adam Smith y David Ricardo. El mismo afirma: "El libro de Adam Smith es ya anticuado en muchas de sus partes, y en todas imperfecto".180 Si bien la afirmacin es un poco exagerada, ya haban pasado casi 100 aos entre la publicacin de Wealth of Nations y la ltima edicin de los Principles. La principal diferencia entre John S. Mill y sus antecesores de la escuela clsica ha significado, en realidad, un paso atrs para la teora econmica. Una caracterstica comn a todos los clsicos era que para ellos las leyes econmicas no eran un producto del invento humano. Eran leyes puestas en el mundo por un ser superior y los hombres tenan que descubrirlas como descubren las leyes de la fsica, la qumica o la astronoma. Para todos los clsicos la economa tena dos partes: 1) las leyes de la produccin y 2) las leyes de la distribucin. Pero las dos partes estaban gobernadas por un conjunto de leyes naturales que no eran el resultado del ingenio humano. Los hombres no inventaban sino que descubran estas leyes. John S. Mill contina con esta tradicin de dividir la economa en produccin y distribucin, pero con la diferencia de que l crea que esas leyes naturales slo gobernaban la produccin; la distribucin de la riqueza poda realizarse por leyes humanas, producto de la creacin del hombre. Dice Mill: "Las leyes de la distribucin, a diferencia de las de produccin, son en parte obra de las instituciones humanas, ya que la manera segn la cual se distribuye la riqueza en una sociedad determinada depende de las leyes o las costumbres de la poca".181 Los clsicos haban cometido un error con esta divisin de la teora econmica. La produccin y la distribucin no son cosas independientes; son, en realidad, dos caras de una misma moneda; la produccin "es" la distribucin. En vez de corregir este error de los clsicos, Mill avanz ms por un camino errado. Mill cierra la era de la teora del valor y del precio de los economistas clsicos con una frase que se ha hecho clebre dentro de la historia del pensamiento econmico:
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John S. Mill, Principios de Economa Poltica, Fondo de Cultura Econmica, 1978, p. 25. Ibd., p. 45.

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Afortunadamente, no queda nada que aclarar en las leyes del valor, ni para los escritores actuales, ni para los del porvenir: la teora est completa.182 Esta frase, escrita en 1848, la fue repitiendo en las distintas ediciones hasta la de 1871 inclusive. Y es en 1871 cuando se produce la mayor revolucin en las teoras del valor y del precio con el descubrimiento de la teora de la utilidad marginal. Las contradicciones de los clsicos fueron resueltas mediante un giro de 180 grados; como veremos en la segunda parte, los costos no son los que determinan los precios, sino los precios los que determinan los costos. Siguiendo la tradicin clsica, Mill distingue entre valor de uso y valor de cambio: Tenemos que empezar por establecer nuestra terminologa. Adam Smith, en un pasaje citado con frecuencia, se ha referido a la manifiesta ambigedad de la palabra valor, que en uno de sus sentidos significa utilidad y en otro capacidad de compra: en su propio lenguaje, valor de uso y valor de cambio. Pero (como ha observado el seor Quincey), al ilustrar este doble significado, Adam Smith ha cado, l mismo, en otra ambigedad. Cosas (dice l) que tienen el mayor valor de uso, tienen, con frecuencia, poco o ningn valor de cambio; lo que es cierto, pues a lo que puede obtenerse sin trabajo ni sacrificio no se le puede poner precio, por muy til o necesario que sea. Luego aade que cosas que tienen el mayor valor de cambio, como un diamante, por ejemplo, pueden tener poco o ningn valor de uso.183 John S. Mill no tuvo acceso a las Lectures on Jurisprudence de Smith (en realidad stas son una recopilacin de sus clases en Glasgow y no un libro); de haberlo tenido, Mill habra visto que el escocs no haba cado en una ambigedad en este punto. Tal vez sea una incgnita que nunca se podr revelar por qu Smith no resolvi la paradoja del valor en Wealth of Nations cuando ya lo haba hecho antes en sus clases de Glasgow. Mill logra, sin llegar a la utilidad marginal, relacionar mejor que Smith y Ricardo el valor de uso con el de cambio. El valor de uso le pone un techo al valor de cambio: nadie pagar ms por una mercanca de lo que la valora; inclusive, en el siguiente prrafo se puede encontrar un adelanto de lo que los economistas modernos llaman "excedente del consumidor": En economa poltica, el uso de una cosa significa su capacidad para satisfacer un deseo o servir para una finalidad. Los diamantes poseen esa capacidad en alto grado, y si no la tuvieran, no tendran ningn precio. As el valor de uso, o como lo llama el seor Quincey, el valor
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Ibd., p. 386. Ibd., p. 386.

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teleolgico, es el lmite extremo del valor de cambio. El valor de cambio de una cosa puede ser inferior a su valor de uso, no importa en qu proporcin; pero que alguna vez pueda exceder del valor de uso implica una contradiccin; supone que habr personas que darn, por poseer una cosa, ms del valor mximo que ellas mismas le atribuyen como un medio para satisfacer sus inclinaciones.184 Al comienzo de este artculo sealamos que el valor de cambio es, en realidad, el precio de una mercanca y que los economistas clsicos cuando hablaban de "valor" estaban hablando de precio y no de la utilidad o placer que brinda la posesin de la mercanca. Esto permite concluir que los clsicos no tenan una teora del valor sino del precio. John S. Mill logra establecer una mejor relacin entre valor de uso y valor de cambio sin desarrollar una teora del valor de uso. Pero adems distingue entre valor de cambio y precio de la siguiente manera: Es preciso distinguir entre valor de cambio y precio. Los primeros economistas polticos usaron las palabras valor y precio como sinnimos, y el mismo Ricardo no siempre las distingui. Pero los escritores modernos, ms precisos, para evitar el gasto intil de dos buenos trminos cientficos para designar una misma idea, han empleado la palabra precio para expresar el valor de una cosa en funcin del dinero, esto es, la cantidad de dinero por la cual se cambiar. Por consiguiente, de aqu en adelante entenderemos siempre por precio de una cosa su valor en dinero; por valor, o valor de cambio de una cosa, su capacidad general de compra, el dominio que su posesin concede sobre todas las mercancas.185 El reclamo de Mill a los clsicos no parece muy justo, ya que ellos haban distinguido claramente entre precio nominal y real de las cosas y asociaban el valor de cambio con el segundo. De todas maneras, el objetivo de Mill est justificado: la teora del valor de cambio tiene que poder explicar los precios relativos, i.e., qu cantidad de una mercanca hay que entregar para obtener una unidad de otra. Si los "precios" monetarios de todos los bienes aumentan, o bajan, en la misma proporcin, los precios relativos no habrn cambiado. Mill, justificadamente, quiere distinguir entre esta variacin de los precios, que Smith y Ricardo llamaban "nominal", y las variaciones de los precios "entre" las distintas mercancas. En s mismo, el hecho de que los precios en dinero de todas las cosas suban o bajen no tendra importancia, salvo por los contratos existentes, siempre que todas subieran o bajaran por igual. Nadie resultara afectado en sus salarios, sus ganancias o sus rentas [...]. En este caso, lo nico que se ha alterado en realidad es el valor del dinero; y las nicas
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Ibd., p. 386. Ibd., p. 387.

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personas que ganan o pierden son los tenedores de dinero o los que tienen que recibir o pagar cantidades fijas de ste.186 Despus de las aclaraciones semnticas, Mill empieza a analizar en detalle la determinacin del valor de cambio. Su teora es prcticamente idntica a la de Ricardo pero mucho mejor expuesta en claridad y orden. Un aporte importante de Mill respecto de sus antecesores es que logra distinguir entre los conceptos de "demanda" y de "cantidad demandada". Los clsicos cometan la siguiente ambigedad: decan que los precios suban o bajaban cuando aumentaba o disminua la demanda; pero tambin decan que si el precio suba la demanda bajaba o si el precio bajaba la demanda suba. A partir de John S. Mill sabemos que una variacin del precio provoca cambios en la "cantidad demandada",187 y que una variacin de la "demanda"188 provoca cambios en los precios. Este fue un aporte muy importante de Mill, pero en el resto de la teora del valor de cambio sigui a Ricardo casi palmo a palmo. Mill se introduce en el tema de la siguiente manera: Para que una cosa tenga algn valor de cambio son precisas dos condiciones. Tiene que tener algn uso; esto es (como ya se explic), tiene que servir para algn fin, satisfacer algn deseo. Nadie pagar un precio, o se desprender de alguna cosa que le sirva para algo, para obtener una cosa que no le sirve para nada. Pero, en segundo lugar, la cosa no slo tiene que ser de alguna utilidad, sino que tiene que haber tambin alguna dificultad en obtenerla.189 Agregando ms adelante: La dificultad de obtencin que determina el valor no es siempre de la misma clase. Algunas veces consiste en una limitacin absoluta de la oferta. Existen cosas cuya cantidad es fsicamente imposible aumentar ms all de ciertos lmites estrechos. Esto sucede con algunas clases de vinos que pueden producirse slo cuando se renen determinadas condiciones especiales de suelo, clima y situacin. Tambin sucede con las esculturas antiguas, los cuadros de los maestros antiguos, libros o monedas raros y otros artculos clasificados como antigedades. Entre ellos tambin se pueden contar las casas y terrenos para edificar en algunas ciudades con extensin limitada (como Venecia, o cualquier ciudad fortificada en la que las fortificaciones son necesarias para la seguridad); los emplazamientos ms deseables en cualquier ciudad; las casas y los parques especialmente favorecidos en cuanto a belleza natural, en lugares en que estas ventajas son poco comunes. En potencia, toda la
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Ibd., p. 389. Esto es un desplazamiento "sobre" la curva de la demanda. 188 Esto es un desplazamiento "de" la curva de la demanda. 189 John S. Mill, op. cit., p. 390.

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tierra es una mercanca de esta clase; y pudiera serlo, en la prctica, en pases poblados y cultivados por completo.190 Mill sigue muy de cerca a Ricardo, agregando ejemplos de mercancas cuya oferta no puede expandirse. Y tambin sigue a Ricardo cuando pasa al segundo grupo de mercancas cuya oferta es limitada, pero puede aumentarse mediante una mayor produccin. Dentro de este segundo grupo existen, a su vez, dos subgrupos: 1) las mercancas cuya produccin puede aumentarse con costos decrecientes, fundamentalmente las industriales, y 2) las mercancas cuya produccin slo se puede aumentar con costos crecientes, fundamentalmente la produccin agropecuaria. Mill expone la idea de la siguiente manera: Pero existe otra categora (que comprende la mayor parte de las cosas que se compran y se venden), en la que el obstculo para la obtencin consiste slo en el trabajo y los gastos necesarios para producir la mercanca. Esta no podra obtenerse sin un cierto trabajo y un gasto determinado: pero cuando alguien est dispuesto a incurrir en ambos, no existe por necesidad lmite alguno a la multiplicacin del producto. Existe un tercer caso, intermedio entre los dos anteriores y algo ms complicado, que por ahora me limitar a indicar simplemente, pero cuya importancia en la economa poltica es extraordinaria. Existen mercancas que pueden multiplicarse en cantidad ilimitada con el trabajo y los gastos que sean necesarios, pero no con una cantidad fija de ambos. Con un costo determinado slo puede producirse una cantidad limitada de ellas: si se necesita ms, tienen que producirse con un costo ms elevado. A esta clase pertenecen, segn se ha repetido con frecuencia, los productos agrcolas y de una manera general todos los productos brutos de la tierra; y esta particularidad origina consecuencias muy importantes, una de las cuales es la necesidad de limitar la poblacin y otra el pago de una renta.191 De aqu en ms las conclusiones de Mill son idnticas a las de Ricardo. Las mercancas tienen un valor de cambio natural y uno de mercado; el primero est determinado por los costos de produccin, i.e., salarios y ganancias (no incluye la renta de la tierra) y el segundo est determinado por la oferta y la demanda. El precio de mercado tiende a igualarse con el precio natural. El valor, en cualquier momento determinado, es el resultado de la oferta y la demanda, y es siempre aquel que es necesario para crear un mercado para la oferta existente. Pero a menos que ese valor baste para pagar el costo de produccin y ofrecer, adems, la posibilidad de obtener la ganancia ordinaria, no se seguir produciendo la mercanca. Los capitalistas no continuarn produciendo durante mucho tiempo con
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Ibd., p. 392. Ibd., pp. 392-93.

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prdida. No continuarn tampoco si la ganancia que obtienen es menor que la que les permite vivir [...]. Puede, pues, llamarse precio necesario, o valor, de todas las cosas que se hacen mediante trabajo y capital, al que resulta de sumar el costo de produccin y la ganancia ordinaria. Nadie produce por su propia voluntad si espera perder. Si alguien lo hace ser por error de clculo, que corrige tan pronto como puede [...]. Siempre que aparece un nuevo ramo de negocio, que ofrece la posibilidad de obtener ganancias extraordinarias [...] es seguro que al poco tiempo habr aumentado la produccin o la importacin de dicha mercanca, en cantidad tan elevada que no slo desaparecern las ganancias extraordinarias, sino que por lo general va bastante ms all y hace descender el valor hasta un punto tan bajo como elevado era el que tena antes; hasta que el exceso de oferta se corrige por la suspensin total o parcial de la produccin.192 Llegando a la siguiente conclusin: Recapitulando: la demanda y la oferta rigen el valor de todas las cosas cuya cantidad no puede aumentarse indefinidamente: slo que, aun para ellas, cuando son producto de la actividad humana, existe un valor mnimo fijado por el costo de produccin. Pero en todas las cosas que pueden multiplicarse al infinito, la demanda y la oferta slo determinan las perturbaciones del valor durante un perodo que no puede exceder el tiempo necesario para que se altere la oferta. As pues, mientras regulan las oscilaciones del valor, ambas obedecen a una fuerza superior, que hace que el valor gravite hacia el costo de produccin, la cual lo fijara y lo mantendra ah si no surgieran continuamente nuevas influencias perturbadoras que la hacen desviarse otra vez. Siguiendo la misma lnea de metfora, la demanda y la oferta tienden siempre hacia un equilibrio, pero la situacin de equilibrio estable se alcanza cuando las cosas se cambian unas por otras de acuerdo con su costo de produccin, o, segn la expresin que hemos usado, cuando las cosas estn a su valor natural.193 En la siguiente cita queda claro que para Mill, igual que para Ricardo, el trabajo no es el nico determinante del valor de cambio, o precio natural, de las cosas: [...] las ganancias, al igual que los salarios, entran en los costos de produccin que determina el valor del producto.194 Para Mill tampoco la renta de la tierra forma parte de los determinantes del precio natural de las cosas. Los terratenientes slo se quedan con las

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Ibd., pp. 398-99. Ibd., pp. 401-02. 194 Ibd., p. 407.

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ganancias extraordinarias que producen las tierras de mejor calidad hasta igualar las ganancias de todas las actividades: [...] la renta no hace ms que igualar las ganancias de los diferentes capitales empleados en la agricultura, por el hecho de que faculta al dueo de la tierra para apropiarse de todas las ganancias extraordinarias producidas por la superioridad de las ventajas naturales. Si todos los terratenientes renunciaran por unanimidad a sus rentas, no haran ms que transferirlas a los arrendatarios, sin beneficiar al consumidor: pues el precio actual del trigo sera todava una condicin indispensable para producir una parte de la oferta actual, y si una parte de ella obtiene aquel precio, lo obtendra la totalidad. Por consiguiente, la renta, a menos que se aumente artificialmente por medio de leyes restrictivas, no es una carga para el consumidor: no eleva el precio del trigo, y slo perjudica al pblico en tanto que, si el estado la retuviera o impusiera un equivalente bajo la forma de una contribucin sobre la tierra, sera entonces aplicable para el bien pblico en lugar de serio para el privado.195 Finalmente Mill, el ltimo de los clsicos, tambin cae en un razonamiento circular al hacer depender los precios de los salarios y los salarios de los precios. En el caso de Mill, el tema es ms pasajero ya que dedica mucho espacio a explicar que los salarios suben cuando la acumulacin de capital (fondo de salarios) crece ms rpido que la poblacin o, en otras palabras, cuando la demanda de trabajo aumenta ms rpidamente que la oferta. Su razonamiento en crculo lo hace inclusive citando y apoyando a Ricardo: El seor Ricardo considera que todos los casos quedan comprendidos en estos dos. Supone que en todas partes existe un tipo mnimo de salario: sea el ms bajo con que es fsicamente posible que se mantenga la vida de la poblacin o el ms bajo que sta acepte. Y supone que la tasa general de salarios tiende siempre hacia este mnimo; que nunca puede ser inferior ms que durante el tiempo preciso para que se deje sentir la disminucin en el crecimiento de la poblacin, ni puede tampoco continuar siendo ms elevado. Esta suposicin es lo bastante exacta para que pueda admitirse para fines cientficos abstractos, y la consecuencia que de ella saca el seor Ricardo, a saber, que a la larga los salarios suben y bajan con el precio de los alimentos, es, como casi todas sus conclusiones, cierta desde un punto de vista hipottico, esto es, admitiendo las premisas de las que se parte. Pero al aplicarla a la prctica es preciso tener en cuenta que el mnimo del que se habla, sobre todo cuando no es de carcter fsico, sino lo que puede llamarse un mnimo moral, puede variar.196

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Ibd., p. 416. Ibd., p. 312.

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John S. Mill fue mucho ms claro y sistemtico al exponer los principios de la economa clsica que Adam Smith y David Ricardo, pero no logr desembarazarse de sus principales errores. No obstante, como ya sealramos, realiz un aporte importante al distinguir entre la "demanda" y la "cantidad demandada" de una mercanca. Esta distincin permiti corregir una gran ambigedad en el razonamiento de los clsicos. Mill plantea la ambigedad de la siguiente manera: [...] la demanda depende en parte del valor. Pero antes se ha dicho que el valor depende de la demanda. Cmo nos desembarazaremos de esta contradiccin? Cmo resolveremos la paradoja entre dos cosas, cada una de las cuales depende de la otra?197 Y la resuelve sin dibujarlas mediante "curvas" de demanda y oferta explicando qu ocurre cuando el precio es distinto del que iguala la cantidad demandada y la ofrecida. Luego de desarrollar la explicacin en forma muy clara y precisa, concluye Mill: [...] la analoga matemtica apropiada es la de una ecuacin. Demanda y oferta, la cantidad pedida y la cantidad ofrecida, se igualarn. Si en algn momento son desiguales, la competencia las iguala, y esto se realiza por un ajuste del valor. Si la demanda aumenta, el valor sube; si la demanda disminuye, el valor baja: y tambin si la oferta baja, el valor sube, y baja si la oferta aumenta. El alza o la baja continan hasta que la demanda y la oferta son otra vez iguales una con otra: y el valor que una mercanca adquirir en cualquier mercado no es otro que aquel que, en ese mercado, da lugar a una demanda exactamente suficiente para absorber la oferta existente o prevista.198 John Stuart Mill es la culminacin del pensamiento de los economistas clsicos. A diferencia de Ricardo, su manera de escribir es muy clara y super a Adam Smith en la forma sistemtica de exponer los temas. Pero el pensamiento de Mill es bsicamente ricardiano; salvo en algunos puntos, como el que acabamos de ver, Mill ampla, enriquece y aclara el pensamiento de Ricardo. Dado que su padre, James, era muy amigo de Ricardo y Malthus y que muchas veces el pequeo John tena que asistir a las discusiones de los tres, esta influencia es claramente explicable. La popularidad que alcanz la economa clsica con J. S. Mill hizo que la teora de la utilidad marginal, que sacuda los cimientos de esta escuela, encontrara en sus comienzos una fuerte oposicin. Como casi siempre ocurre en el rea de las ciencias, aquellos que realizan descubrimientos suelen ser considerados unos excntricos, tericos
Ibd., p. 394. Ibd.,pp. 395-96. Mill reconoce que Jean-Baptiste Say se le adelant en este punto: "Sin duda que la verdadera solucin tiene que haberse dado con frecuencia, si bien el nico que puedo recordar que la haya expuesto antes que yo es el eminente pensador y hbil escritor J.-B. Say" (p. 394).
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desvinculados del mundo o locos, cuando no son encerrados o quemados. Una de las cosas que ms cuesta es romper con ideas arraigadas. John S. Mill hizo de la economa clsica un verdadero baluarte en Inglaterra; derrumbar sus errores no fue tarea fcil. Karl Mark (1818-1883). Marx debe ser el escritor ms enigmtico y malinterpretado, no slo en su teora del valor sino en todo su pensamiento. Cuando se habla de Marx inmediatamente se lo asocia con el comunismo y tal vez se le atribuyen ciertas ideas comunistas con las que l mismo no estara de acuerdo. Lo que el mundo conoci en el siglo XX como el experimento "comunista" parece estar muy lejos de las ideas de Marx. Su teora del valor, si (como en el caso de los clsicos) es que la tiene, fue injustamente entendida e interpretada. A Marx se lo asocia con una teora del valor-trabajo, y tal vez, en algn aspecto, Marx haya sido ms subjetivista que los clsicos. Su teora econmica es clsica. Fue muy inferior a los clsicos debido a las grandes contradicciones en que incurri, pero la mayora de los ataques a la teora del "valor" de Marx son inexactos. Su pensamiento no deja de tener algo de enigmtico debido a que el primer tomo de El capital se public en 1867, tres aos antes de la teora de la utilidad marginal. Marx muri en 1883, y para ese entonces la nueva teora del valor haba alcanzado un gran desarrollo. En 1885 Engels publica el segundo tomo de El capital y el tercero aparece en 1894, y nunca se supo cmo Marx responda a la teora de la utilidad marginal. Marx desarrolla su teora del "valor de cambio" en el primer captulo de su obra y, en muchos aspectos, es central para sus posteriores conclusiones. Algunos especulan con que fue la aparicin de la teora de la utilidad marginal la que forz a Marx a no publicar o postergar la publicacin de los otros dos tomos. Todo esto es muy enigmtico e interesante y tal vez, como la teora del valor de Aristteles, no se pueda dar una respuesta que no pase de ser una conjetura no refutable. Marx, siguiendo a todos los clsicos, comienza sosteniendo que para que las cosas tengan valor de cambio tienen que ser tiles o tener un valor de uso. Y puso tanto o ms nfasis que los clsicos en este punto. Dice Marx: La mercanca es, en primer trmino, un objeto externo, una cosa apta para satisfacer necesidades humanas, de cualquier clase que ellas sean. El carcter de estas necesidades, el que broten por ejemplo del estmago o de la fantasa, no interesa en lo ms mnimo para estos efectos. Ni interesa tampoco, desde este punto de vista, cmo ese objeto satisface las necesidades humanas, si directamente, como medio de vida, es decir como objeto de disfrute, o indirectamente, como medio de produccin.199

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Karl Marx, El Capital, Fondo de Cultura Econmica, 1973, tomo 1, p. 3.

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Podemos ver que el subjetivismo de Marx llega inclusive a los medios de produccin. Lo que da valor a las cosas son las necesidades humanas, sean fsicas o meramente mentales. La utilidad de un objeto lo convierte en valor de uso. Pero esta utilidad de los objetos no flota en el aire. Es algo que est condicionado por las cualidades materiales de la mercanca y que no puede existir sin ella. Lo que constituye un valor de uso o un bien es, por tanto, la materialidad de la mercanca misma, el hierro, el trigo, el diamante, etctera. y este carcter de la mercanca no depende de que la apropiacin de sus cualidades tiles cueste al hombre mucho o poco trabajo [...]. En el tipo de sociedad que nos proponemos estudiar, los valores de uso son, adems, el soporte material del valor de cambio.200 En el prrafo se puede ver muy claramente que Marx tena, igual que los clsicos, una teora subjetiva del valor no desarrollada. Para que una cosa tenga valor de cambio tiene que tener primero valor de uso, y el valor de uso depende de las necesidades humanas. La cita tambin muestra la influencia escolstica en el sentido de que son las cosas las que tienen la capacidad de satisfacer necesidades y no la mente humana la que percibe la utilidad. La capacidad de una mercanca para satisfacer necesidades es algo "objetivo", est en las cosas. Podemos hacer una cita ms en que queda claro que para Marx el valor de uso, o simplemente el valor, de las cosas es subjetivo, i.e., depende de que satisfagan necesidades: [...] ningn objeto puede ser un valor sin ser a la vez un objeto til. Si es intil, lo ser tambin el trabajo que ste encierra; no contar como trabajo ni representar, por tanto, un valor.201 De aqu en ms Marx sigue el mismo camino que los clsicos: se olvida del valor de uso y comienza a explicar la determinacin del valor de cambio. En la siguiente cita Marx empieza a explicar los determinantes del valor de cambio; obsrvese la fuerte influencia de Aristteles y los escolsticos.202 Tomemos ahora dos mercancas, por ejemplo, trigo y hierro. Cualquiera que sea la proporcin en que se cambien, cabr siempre representada por una igualdad en que una determinada cantidad de trigo equivalga a una cantidad cualquiera de hierro, v. gr.: 1 quarter de trigo = x quintales de hierro. Qu nos dice esta igualdad? Que en los dos objetos distintos, o sea, en 1 quarter de trigo y en x quintales de hierro, se

Ibd., p. 4. Ibd., p. 8. 202 R. H. Tawney no pareca exagerar cuando afirm: "El ltimo de los escolsticos fue Karl Marx", op. cit., p. 48.
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contiene un algo en comn de magnitud igual. Ambas cosas son, por tanto, iguales a una tercera, que no es de suyo ni la una ni la otra.203 Se puede ver la influencia aristotlico-escolstica en que las cosas intercambiadas tienen que guardar una especie de igualdad. Marx se deja llevar por esta idea; para que dos cosas sean iguales entre s tienen que tener un factor comn, y luego de descartar el valor de uso, que lo podra haber llevado por un mejor camino, concluye que el trabajo es lo nico comn a todas las mercancas. Ahora bien, si prescindimos del valor de uso de las mercancas, stas slo conservan una cualidad: la de ser productos del trabajo.204 Marx ya est a un paso de su teora del valor-trabajo o, ms exactamente, precio-trabajo. Para determinar los precios relativos de las distintas mercancas habr que igualar la cantidad de horas de trabajo que se requiere para la produccin de cada una. Por tanto, un valor de uso, un bien, slo encierra un valor por ser encarnacin o materializacin del trabajo humano abstracto. Cmo se mide la magnitud de este valor? Por la cantidad de "sustancia creadora de valor", es decir, de trabajo, que encierra. Y, a su vez, la cantidad de trabajo que encierra se mide por el tiempo de su duracin, y el tiempo de trabajo tiene, finalmente, su unidad de medida en las distintas fracciones de tiempo: horas, das, etctera.205 Algunos tericos de la utilidad marginal han recurrido a crticas muy superficiales para refutar esta teora del "valor-trabajo" de Marx, como por ejemplo que recoger un diamante del piso requiere muy poco trabajo y sin embargo ese diamante tendra mucho ms valor que un pedazo de pan que puede insumir algunas horas de trabajo; esto muestra que el tiempo de trabajo no determina el valor de las cosas o, mejor, el precio de las cosas. De este tipo de ejemplos hay unos cuantos, pero todos ellos fueron refutados por el mismo Marx. Se dir que si el valor de una mercanca se determina por la cantidad de trabajo invertida en su produccin, las mercancas encerrarn tanto ms valor cuanto ms holgazn o ms torpe sea el hombre que las produce o, lo que es lo mismo, cuanto ms tiempo tarde en producirlas. Pero no, el trabajo que forma la sustancia de los valores es trabajo humano igual, inversin de la misma fuerza humana de trabajo.206

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K. Marx, op. cit., p. 5. Ibd., p. 5. 205 Ibd., p. 6. 206 Ibd., p. 6.

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Lo que determina los precios relativos es para Marx, y aqu agrega una diferencia respecto de los clsicos, el trabajo "socialmente necesario" para su produccin. El trabajo "socialmente necesario" es un promedio de las fuerzas individuales de trabajo; aqu estn promediados el trabajo del torpe y el del hbil. Tiempo de trabajo socialmente necesario es aquel que se requiere para producir un valor de uso cualquiera, en las condiciones normales de produccin y con el grado medio de destreza e intensidad de trabajo imperantes en la sociedad.207 Recoger un diamante del suelo no representa el trabajo socialmente necesario que se requiere normalmente para su produccin. Por consiguiente, lo que determina la magnitud de valor de un objeto no es ms que la cantidad de trabajo socialmente necesario; o sea el tiempo de trabajo socialmente necesario para su produccin. Para estos efectos, cada mercanca se considera como un ejemplar medio de su especie. Mercancas que encierran cantidades de trabajo iguales o que pueden ser producidas en el mismo tiempo de trabajo representan, por tanto, la misma magnitud de valor. El valor de una mercanca es al valor de cualquier otra lo que el tiempo de trabajo necesario para la produccin de la primera es al tiempo de trabajo necesario para la produccin de la segunda.208 El trabajo socialmente necesario es el tiempo promedio de horas de trabajo que se necesita para producir un determinado bien. Este promedio est influido por muchas cosas que pueden cambiar y, por lo tanto, modificar el valor de cambio de las cosas: La magnitud del valor de una mercanca permanecera, por tanto, constante, invariable, si permaneciese tambin constante el tiempo de trabajo necesario para su produccin. Pero ste cambia al cambiar la capacidad productiva del trabajo. La capacidad productiva del trabajo depende de una serie de factores, entre los cuales se cuentan el grado medio de destreza del obrero, el nivel de progreso de la ciencia y de sus aplicaciones, la organizacin social del proceso de produccin, el volumen y la eficacia de los medios de produccin y las condiciones naturales.209 Agrega ms adelante: [...] si el hombre llegase a conseguir transformar el carbn en diamante con poco trabajo, el valor de los diamantes descendera por
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Ibd., p. 7 Ibd., p. 7. 209 Ibd., p. 7.

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debajo del de los ladrillos [...]. Por tanto, la magnitud del valor de una mercanca cambia en razn directa a la cantidad y en razn inversa a la capacidad productiva del trabajo que en ella se invierte.210 Habamos visto que para los clsicos el precio natural de las cosas est determinado por los costos de produccin. La diferencia entre ellos radica en las variables que componen los costos. Para Adam Smith los costos estaban compuestos por trabajo, capital y tierra, mientras que para David Ricardo y John S. Mill, la tierra no es un costo de produccin y por lo tan tono da valor de cambio a las cosas. Para ellos, lo que hace la renta de la tierra es igualar las tasas de ganancia de las distintas actividades. El terrateniente se queda con parte de las ganancias de los capitalistas. Marx va a introducir un cambio importante en este esquema. Para l lo nico que genera valor es el trabajo,211 y el capitalista se apropia de una parte del valor de cambio que le pertenece al trabajador. O sea que para Marx el capitalista desempea el papel que el terrateniente desempea para Ricardo y Mill: se queda con parte de la riqueza que no ha producido. Esto est explicado en su teora de la plusvala. Para los clsicos el salario es la remuneracin por el trabajo del trabajador. Marx va a distinguir entre trabajo y fuerza de trabajo; esta distincin le permitir explicar la plusvala. Marx desarrolla su punto de vista de la siguiente manera: Visto superficialmente, en el plano de la sociedad burguesa, el salario percibido por el obrero se presenta como el precio del trabajo, como una determinada suma de dinero que se paga por una determinada cantidad de trabajo. Se habla del valor del trabajo, llamando precio necesario o natural de ste a su expresin en dinero. Y se habla tambin de los precios comerciales del trabajo, es decir, de los precios que oscilan por encima o por debajo de su precio necesario. Pero, veamos, qu es el valor de las mercancas? La forma materializada del trabajo social invertido en su produccin. Y cmo se mide la magnitud de su valor? Por la magnitud del trabajo que encierra. Cmo determinaramos, pues, el valor de una jornada de trabajo de 12 horas, por ejemplo? Si dijramos que por las 12 horas de trabajo contenidas en una jornada de trabajo de 12 horas, incurriramos en una lamentable redundancia.212 En este prrafo Marx expone la teora clsica segn la cual los salarios, igual que cualquier otra mercanca, tienen un precio natural y un precio de mercado. El primero est dado por el nivel mnimo de subsistencia del trabajador
Ibd., p. 8. Aunque en un prrafo un tanto aislado sostiene: "El trabajo no es, pues, la fuente nica y exclusiva de los valores de uso que produce, de la riqueza material. El trabajo es, como ha dicho William Petty, el padre de la riqueza, y la tierra la madre", Ibd., p. 10. Esta posicin se aparta mucho de la teora ricardiana del valor con la cual se suele asociar a Marx. 212 K. Marx, op. cit., p. 448.
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y de su familia, y el segundo, por la oferta y la demanda en el mercado. El salario de mercado tiende a igualarse con el natural. Habamos visto que esto implicaba un razonamiento en crculo por parte de los economistas de esta escuela. Marx vio una complicacin en la teora clsica de los salarios y el valor de cambio. Si el valor de cambio de las cosas est determinado solamente por la cantidad de trabajo socialmente necesario, el capitalista slo las puede vender por ese valor, pero si le paga al trabajador el total de horas trabajadas, entonces no habra ganancias, o plusvala. Obviamente, esto lleva a la conclusin de que la plusvala puede existir si no se le paga al trabajador el valor total de lo que produce: Supongamos, por ejemplo, que una jornada de trabajo de 12 horas se represente por un equivalente en dinero de 6 chelines. Podran ocurrir dos cosas. Que se cambiasen equivalentes, en cuyo caso el obrero percibira por su trabajo de 12 horas 6 chelines. El precio de su trabajo sera, en este caso, igual al precio de su producto. En estas condiciones, el obrero no producira plusvala alguna para el comprador de su trabajo; los 6 chelines no se convertiran en capital y la base de la produccin capitalista desaparecera, cuando es precisamente sobre esta base sobre la que el obrero vende su trabajo y sobre la que ste adquiere el carcter de trabajo asalariado. Mas podra tambin ocurrir que percibiese por 12 horas de trabajo menos de 6 chelines, es decir, menos de 12 horas de trabajo. Doce horas de trabajo se cambiaran, en este caso, por 10, por 6, etctera. Esta equiparacin de magnitudes desiguales equivaldra a destruir la ley de determinacin del valor. No, tal contradiccin -una contradiccin que se destruye a s misma- no puede jams proclamarse siquiera como ley.213 Marx sostiene que los clsicos cayeron en esta contradiccin porque confundan "trabajo" con "fuerza de trabajo": [...] cul es el costo de produccin del obrero, es decir, lo que cuesta producir o reproducir al obrero mismo? Inconscientemente, la economa poltica confunde este problema con el primitivo, pues se limita a dar vueltas y ms vueltas alrededor del costo de produccin del trabajo como tal, sin moverse de su sitio. Por tanto, lo que ella llama valor del trabajo (value of labour) es, en realidad, el valor de la fuerza de trabajo, que reside en la personalidad del obrero y que es algo tan distinto de su funcin, del trabajo, como una mquina de las operaciones que ejecuta.214 Agrega ms adelante: [...] el valor de la fuerza de trabajo determina el valor de ste o, expresado en dinero, su precio necesario. Y, por el contrario, si el precio

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Ibd., p. 449. Ibd., p. 451.

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de la fuerza de trabajo difiere de su valor, diferir tambin de lo que se llama su valor el precio de trabajo. Como el valor del trabajo no es ms que una expresin impropia para designar el valor de la fuerza de trabajo, se desprende por s mismo que el valor del trabajo tiene que ser siempre ms reducido que el producto del valor, pues el capitalista hace que la fuerza de trabajo funcione siempre ms tiempo que el necesario para reproducir su propio valor.215 Para Marx la jornada de trabajo se divide en dos partes: 1) el trabajo necesario y 2) el trabajo excedente. Con el trabajo necesario el trabajador produce lo que necesita para vivir l y su familia o, si se quiere, para reponer fuerza laboral. El trabajo excedente es el que trabaja gratis para el capitalista, es el que genera plusvala. Como se ve, la forma del salario borra toda huella de la divisin de la jornada de trabajo en trabajo necesario y excedente, en trabajo pagado y trabajo no retribuido. Aqu, todo el trabajo aparece como si fuese trabajo retribuido. En el trabajo feudal se distingua en el tiempo y en el espacio, de modo tangible, el trabajo que el siervo realizaba para s, y el trabajo forzado que renda para el seor del suelo. En el trabajo de los esclavos, hasta la parte de la jornada en que el esclavo no haca ms que reponer el valor de lo que consuma para vivir y en que por tanto trabajaba para s, se presentaba exteriormente como trabajo realizado para su dueo. Todo el trabajo del esclavo pareca trabajo no retribuido. Con el trabajo asalariado ocurre lo contrario: aqu, hasta el trabajo excedente o trabajo no retribuido parece pagado. All, el rgimen de propiedad oculta el tiempo que el esclavo trabajaba para s mismo; aqu, el rgimen del dinero esconde el tiempo que trabaja gratis el obrero asalariado.216 Y concluye: [...] al capitalista slo le interesa la diferencia entre el precio de la fuerza de trabajo y el valor creado por la funcin de sta. Pero como l procura comprar todas las mercancas lo ms baratas que puede, cree que su ganancia proviene siempre de esta sencilla malicia, es decir, del hecho de comprar las cosas por menos de lo que valen y de venderlas por ms de su valor. No cae en la cuenta de que si realmente existiera algo como el valor del trabajo y, al adquirirlo, pagase efectivamente este valor, el capital no existira, ni su dinero podra, por tanto, convertirse en capital.217

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Ibd., p. 451. Ibd., p. 452. 217 Ibd., p. 453.

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De esta manera Marx concluye que la ganancia, o plusvala, que obtiene el capitalista se debe a que no paga al trabajador todo el valor del trabajo realizado. El trabajador produce riqueza por el total de horas trabajadas, pero recibe como paga slo una parte del valor producido. Esa parte de la retribucin que recibe es la que repone fuerza laboral del trabajo necesario; i.e., el trabajador slo recibe el salario necesario para su subsistencia. La ganancia proviene simplemente de un robo. Tanto la explicacin de los clsicos como la de Marx acerca de la teora del valor de cambio tienen contradicciones que no pudieron resolver debido a que no vincularon correctamente el precio de las cosas con su valor o, si se quiere, su valor de cambio con su valor de uso. En la Parte II de este artculo veremos cmo los marginalistas dieron solucin a este problema. Como dijimos anteriormente, la aparicin de la utilidad marginal para explicar el valor de uso de las cosas soluciona el crculo vicioso de los clsicos y derrumba la teora de la explotacin (o de la plusvala) de Marx. De todas maneras, Marx, igual que los clsicos, incurre en contradicciones, aun dentro de su propia teora. La primera contradiccin es tan evidente que l mismo la percibe y tiene que salir a hacer una defensa pasajera. Toda produccin requiere de capital constante, que es lo que se invierte en medios de produccin (mquinas, herramientas, edificios, etctera) y de capital variable, que consiste en los salarios pagados. Del total de capital invertido slo el capital variable puede generar plusvala, debido a que el trabajador produce mercancas por un valor de cambio superior al salario que se le paga. El trabajo excedente es el que da lugar a la plusvala; esto no puede ocurrir con el capital constante. De esto Marx concluye que los capitalistas que empleen una mayor proporcin de capital variable tienen que tener una mayor plusvala que los que empleen una mayor proporcin de capital constante: Una tercera ley es la que se desprende del hecho segn el cual la masa de plusvala producida est determinada por los dos factores, cuota de plusvala y magnitud del capital variable desembolsado. Dados la cuota de plusvala o grado de explotacin de la fuerza de trabajo y el valor de sta o la magnitud del tiempo de trabajo necesario, es evidente que cuanto mayor sea el capital variable tanto mayor ser tambin la masa del valor y la plusvala producidos [...]. Dada la cuota de plusvala y dado tambin el valor de la fuerza de trabajo, las masas de plusvala producidas se hallan, pues, en razn directa a las magnitudes de capital variable desembolsado [...]. Por tanto, la ley formulada ms arriba reviste esta forma: las masas de valor y de plusvala producidas por capitales distintos estn, suponiendo que se trate de valores dados y de grados de explotacin de la fuerza de trabajo, en razn directa a las magnitudes de la parte variable de aquellos capitales, es decir, de las partes invertidas en fuerza de trabajo viva.218

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Ibd., pp. 244-45.

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La conclusin de Marx estaba, y est, en contradiccin con lo que se observaba en la prctica. No eran los capitalistas que contrataban tejedores manuales los que obtenan ms ganancia, sino los que invertan bienes de capital. Marx se dio cuenta de este problema: Esta ley se halla, manifiestamente, en contradiccin con toda la experiencia basada en la observacin vulgar. Todo el mundo sabe que el fabricante de hilados de algodn que, incluyendo el tanto por ciento del capital global desembolsado, invierte en proporcin ms capital constante que variable, no obtiene por ello una ganancia o una plusvala menor que el panadero, a pesar de que ste pone en movimiento mucho ms capital variable que constante. Para resolver esta aparente contradiccin, necesitamos an muchos eslabones, del mismo modo que en lgebra elemental se necesitan muchos eslabones para comprender que la expresin 0/0 puede representar una magnitud real.219 Marx promete resolver esta contradiccin en el tercer tomo (vase acerca de esto el Libro Cuarto). Como se sabe, el segundo y tercer tomo de El capital aparecieron publicados despus de la muerte de Marx, pero sus seguidores se vieron desilusionados porque la solucin a este problema nunca apareci. En el tercer tomo Marx se enreda en una gran contradiccin de la que no puede salir al querer compatibilizar su teora del valor de cambio basada en el trabajo socialmente necesario, con la estructura orgnica del capital (proporciones de capital constante y fijo) y con una condicin importante, que es que las tasas de ganancia tienden a ser iguales en todas las industrias. La explicacin de Marx se basa en el siguiente cuadro.220 Capitales
I. II. III. IV. V. 80c + 70c + 60c + 85c + 95c + 20v 30v 40v 15v 5v

Cuota de plusvala 100% 100% 100% 100% 100%

Plusvala Valor del producto 20 30 40 15 5 120 130 140 115 105

Cuota de ganancia 20% 30% 40% 15% 5%

La columna de "Capitales" representa cinco "esferas" de produccin distintas, que tienen diferentes composiciones orgnicas de capital constante, c, y variable, v; en todos los casos el capital invertido es de 100. La "cuota de plusvala" expresa el porcentaje de plusvala respecto del capital variable, que es el nico que produce plusvala. Si la cuota de plusvala es del 100%, la plusvala (tercera columna) es igual al capital variable de la primera columna. Si el capital constante se amortiza en un solo perodo, hay que reponerlo con horas de trabajo,
219 220

Ibd., p. 245. K. Marx, op. cit., tomo 111, p. 161.

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por lo tanto la cuarta columna, "valor del producto" es igual a: el capital constante que hay que reponer, ms el capital variable (salarios), ms la plusvala (horas de trabajo no pagadas por el capitalista). La suma de todo esto conforma el trabajo socialmente necesario, o sea el valor del producto. La ltima columna, "cuota de ganancia", es la rentabilidad del capital invertido: plusvala / capital. Sobre este cuadro Marx da un paso ms "para no llegar a conclusiones completamente falsas". Este paso consiste en armar otro cuadro suponiendo que el capital constante no se desgaste en un solo perodo de produccin. El siguiente cuadro es similar al anterior, simplemente se suponen distintas amortizaciones para las diferentes esferas de produccin. Por lo tanto, para calcular el valor de cambio de las mercancas slo hay que computar la parte que se amortiza del capital constante, debido a que hay que reponerlo con horas de trabajo socialmente necesario. Este cuadro tiene dos columnas ms respecto del anterior, se agrega una con el desgaste del capital constante, c (las cifras son arbitrarias), y otra con el "precio de costo" del producto, que es igual a los salarios pagados (capital variable) ms el desgaste del capital constante. Tambin tiene dos filas ms, la penltima es la suma de los valores de las columnas y la ltima es la media.221
Capitales Cuota de Plusvala Plusvala Cuota de ganancia Desgaste de c Valor de las mercancas Precio de costo

I. II. III. IV. V.

80c + 70c + 60c + 85c + 95c + 390c + 78c +

20v 30v 40v 15v 5v 110v 22v

100 % 100 % 100 % 100 % 100 %

20 30 40 15 5 110 22

20 % 30 % 40 % 15 % 5% 22%

50 51 51 40 10

90 111 131 70 20

70 81 91 55 15 Suma Media

Este cuadro trata de resumir las conclusiones del tomo I de El capital. El valor o precio relativos de las distintas mercancas estn dados por el trabajo socialmente necesario de cada una de las mercancas (sexta columna del ltimo cuadro). El cuadro tambin muestra que las esferas que tienen una composicin orgnica del capital con una mayor proporcin de capital variable son las que obtienen una mayor cuota de ganancia.222 Sin embargo, este cuadro presenta una complicacin respecto de una conclusin muy importante para los economistas clsicos y para el mismo Marx: las tasas de rentabilidad (cuotas de ganancia para Marx) tienen que ser iguales en todas las actividades para estar en una situacin de equilibrio. Pero los dos cuadros muestran grandes diferencias entre las cuotas de ganancia de cada esfera. En el ejemplo de Marx, la cuota media de plusvala es del 22% y supone que el mercado hace que todas las ganancias tiendan a esa media; luego hay que calcular a qu precios se igualan las cuotas de ganancia de todas las esferas en un 22%. Para ello elabora un tercer cuadro. Las esferas que estn por debajo de la
221 222

Ibd., p. 163. ste es el problema que Marx haba prometido resolver en el tercer tomo.

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media (22%) tendrn que tener un precio ms alto y las que estn por encima de la media tendrn que tener uno ms bajo.223 En este tercer cuadro se presenta la siguiente contradiccin: por un lado tenemos la columna Valor de las mercancas, que es la que establece los valores o precios relativos de las distintas esferas de acuerdo con el trabajo socialmente necesario. Pero por otro tenemos la columna Precio de las mercancas, que establece los precios relativos de modo tal que se igualen las cuotas de ganancia. Los resultados no son los mismos. Por lo tanto, cabe preguntarse: qu es lo que determina el valor de cambio de las cosas: el trabajo socialmente necesario o el mercado a travs de la competencia? Por otra parte, si los precios relativos los fija la competencia, entonces ya deja de ser cierto que las industrias que utilizan una mayor proporcin de capital variable obtienen una mayor ganancia o plusvala.
Valor de las Precio de Plusvala mercancas costo 20v 30v 40v 15v 5v 20 30 40 15 5 90 111 131 70 20 70 81 91 55 15 Diferencia Precio Cuota de del precio de las ganancia respecto del mercancas valor 92 22% +2 103 22% -8 113 22% -18 77 22% +7 37 22% +17

Capitales I. II. III. IV. V. 80c + 70c + 60c + 85c + 95c +

Marx explica este ltimo cuadro de la siguiente manera: Como consecuencia de la distinta composicin orgnica de los capitales invertidos en distintas ramas de la produccin, como consecuencia, por tanto, del hecho de que, segn el distinto porcentaje que representa el capital variable dentro de un capital total de una cuanta dada, capitales de igual magnitud ponen en movimiento cantidades muy distintas de trabajo, ocurre tambin que esos capitales se apropien de cantidades muy distintas de trabajo sobrante o produzcan masas muy diversas de plusvala. De aqu que las cuotas de ganancia que rigen ordinariamente en distintas ramas de la produccin sean muy distintas. Estas distintas cuotas de ganancia son compensadas entre s por medio de la concurrencia para formar una cuota general de ganancia, que representa la media de todas aquellas cuotas de ganancia distintas. La ganancia que, con arreglo a esta cuota general, corresponde a un capital de determinada magnitud, cualquiera que sea su composicin orgnica, recibe el nombre de ganancia media.224

223 224

K. Marx, op. cit., tomo III, p. 163. Ibd., p. 164.

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De manera que la conclusin final de Marx es que el valor de cambio de las cosas est determinado por la concurrencia en el mercado hasta que se igualen las tasas de ganancia "cualquiera que sea su composicin orgnica". Esto no solamente no es una respuesta al problema que en el tomo I prometi resolver, sino que adems es una contradiccin global de todo lo argumentado en ese tomo. Ya no es el trabajo socialmente necesario el que determina el valor de cambio de las mercancas. Ya no es la estructura orgnica del capital la que determina las ganancias. Marx pretendi resolver esta contradiccin de la siguiente manera: si sumamos la columna Valor de las mercancas obtenemos por resultado 422, que es igual a la suma de la columna Precio de las mercancas. [...] si nos fijamos en la totalidad de las ramas de la produccin, la suma de los precios de produccin de las mercancas equivale a la suma de los valores.225 Esta "solucin" provoc una gran desilusin entre los seguidores de Marx. Si hay algo que la teora del valor de cambio tiene que explicar son los precios relativos, i.e., qu cantidad de una mercanca se tiene que entregar para obtener una unidad de otra. Si, por ejemplo, el precio de una manzana es $3 y el de una banana $1, de qu sirve decir que la suma de sus precios es $4? Esto no es lo que la teora del valor [de cambio] tiene que explicar, lo que tiene que explicar son los precios relativos. De esta manera, los tan ansiosamente esperados volmenes II y III de El capital no pudieron dar respuesta al problema del valor. A pesar de sus crticas a los economistas clsicos, Marx cay en la misma trampa de un razonamiento circular y agreg ms inconsistencias al querer compatibilizar dos teoras de los precios distintas, la del trabajo socialmente necesario con la de la competencia.

XI. Conclusin de la Parte I El economista francs Jean-Baptiste Say, que trataremos en la Parte II, hizo un aporte analtico muy importante: distingui entre capitalista y empresario. Los clsicos juntaban ambas funciones en una sola. Esta distincin permiti a Say romper con el crculo vicioso de los clsicos de que los costos determinan los precios y los precios determinan los costos. Si bien Say no tena una teora del valor muy desarrollada, hizo distinciones que le permitieron avanzar un poco ms que los clsicos. Sin llegar a desarrollar la teora de la utilidad marginal, la distincin entre la funcin del empresario y la del capitalista le permiti solucionar algunas inconsistencias de la teora clsica. En rigor, se puede decir que hasta la llegada de los marginalistas prcticamente no existi una teora del valor. Salvo muy raras excepciones, los pensadores se referan a los precios o valor de cambio y no al valor o valor de
225

Ibd., p. 166.

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uso. En un principio el anlisis fue bsicamente tico y lentamente la teora fue hacindose lugar y ganando mayor importancia. El aspecto tico pudo separarse claramente del terico, sobre todo en lo que se refiere a la teora del valor. Los clsicos no tenan una teora del valor [de uso] y mucho menos lo que se dio en llamar una teora del valor-trabajo. Ellos desarrollaron una teora de los precios basada en el costo de produccin, y ste fue el gran error de esta escuela que la volvi tericamente inconsistente. Hubo autores, como el conde de Lauderdale, que realizaron importantsimos aportes pero fueron sobrepasados por la fuerza de la economa clsica. En la segunda mitad del siglo XIX los clsicos eran "la" economa. No le fue fcil a la teora del valor, o de la utilidad marginal, abrirse paso frente a esta escuela tan fuertemente arraigada a pesar de sus importantes errores.

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HISTORIA DE LAS TEORAS DEL VALOR Y DEL PRECIO Parte II Juan C. Cachanosky

XII. Jean-Baptiste Say (1767-1832) Say se interes por la economa a partir de la lectura del Wealth of Nations de Adam Smith. Algunos historiadores del pensamiento econmico ubican a Say simplemente como un divulgador de la teora de los clsicos, como alguien que orden y sistematiz las ideas de los clsicos.1 Si bien esto es cierto, Say tiene importantes aportes tericos que, en algunos puntos, mejoran la teora de los clsicos. Si bien no logr exponerlo con total claridad, Say trat de refutar la teora de los costos de produccin de los clsicos. Puntualiz, en forma clara pero imprecisa, que primero est el valor de las cosas y luego el precio. Que las personas incurren en costos porque primero le dan valor a las
1

Tal vez fue David Ricardo el que promovi esta creencia al comentar la obra de Say de la siguiente manera: "su autor no slo fue el primer, o uno de los primeros, escritor continental, que apreci y aplic con justicia los principios de Adam Smith, y el que ha hecho ms que todos los otros escritores continentales, tomados en conjunto, para recomendar los principios de ese sistema iluminador y beneficioso a las naciones de Europa, sino que adems tuvo xito en poner la ciencia en un orden ms lgico e instructivo; y la ha enriquecido con varias discusiones originales, precisas y profundas".

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cosas. De todas maneras, como veremos, Say no fue del todo preciso. Sus ideas sobre el valor y el precio las podemos encontrar: 1) en su libro Traite d'Economie Politique publicado por primera vez en 1803,2 o sea 27 aos despus que Wealth of Nations y 14 aos antes que los Principies de Ricardo, 2) en sus cartas a Ricardo y Malthus, 3) en las notas que agrega en la edicin francesa de los Principies de Ricardo y 4) en su A Cathechism of Political Economy. En su Traite Say aborda el tema del valor de la siguiente manera: La valoracin es vaga y arbitraria debido a que no hay seguridad de que ser reconocida por otros. El propietario de la casa la puede valorar en 4.500 francos, mientras que una persona indiferente no la valorara en ms de 3.500 francos, y, tal vez, ninguno de los dos tenga razn. Pero si otra persona, o una docena de otras personas estn dispuestas a pagar 4.000 francos, o 4.000 bushels de trigo, podemos concluir que la estimacin es correcta. Una casa por la que se pagan 4.000 francos en el mercado vale esa suma.3 El prrafo muestra bastante influencia de los escolsticos, en especial el concepto de "estimacin comn". De todas maneras, no logra hacer una separacin clara, entre valor y precio. Por un lado hay una carga subjetiva cuando afirma que la valoracin es vaga y arbitraria y que distintas personas pueden valorar de diferentes maneras los bienes. Pero al mismo tiempo la "estimacin comn" determina un valor (o precio) objetivo. En el siguiente prrafo se afirma el criterio objetivo: El nico criterio justo del valor de un objeto es la cantidad de otras mercancas que como mximo se puede obtener por l, siempre que el dueo quiera entregarla; y ste, en todos los contratos comerciales, y en todas las valoraciones monetarias, se llama precio corriente.4
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Pero inmediatamente introduce un aspecto claramente subjetivo en el anlisis: Qu es, entonces, lo que determina el precio corriente de las mercancas? La necesidad o deseo de cualquier objeto particular depende de la constitucin fsica y moral de un hombre, el clima en que vive, las leyes, las costumbres y los usos de una sociedad particular, en la que l vive. El tiene necesidades, corporales e intelectuales, sociales e individuales, necesidades para l y para su familia. La piel de oso y sus riendas de ciervo son artculos de primera necesidad para el habitante de Laponia; mientras que su mismo nombre es desconocido para el lazzarone de Npoles, a quien no le preocupa otra cosa en el mundo que tener su plato de macaroni. En Europa, las cortes de justicia se consideran indispensables para mantener la unin social, mientras que los indios de Amrica, los trtaros y los rabes no tienen necesidad de tales instituciones. No es de nuestro inters aqu analizar cul es el origen de estas necesidades; las debemos tomar como un dato, y razonar sobre ellas correctamente.5 Nuevamente este prrafo parece tener una fuerte influencia escolstica al afirmar que los precios estn, en ltima instancia, determinados por la utilidad. Vale la pena recordar que, como vimos, los clsicos tambin haban dejado en claro que para que los bienes tuvieran un precio tenan que tener previamente un valor de uso, pero no lograron poner el nfasis necesario. Como se puede ver Say trataba, en forma muy imprecisa, de destacar la importancia de la necesidad y el deseo en la determinacin del precio de los bienes. En el siguiente prrafo intenta refutar a Ricardo dejando bastante claro que no son los costos los que determinan el valor de las cosas sino que, por el contrario, es el valor el que determina los costos: De esta manera es obvio que el valor corriente de los factores productivos se basa en el valor de una infinidad de productos comparados unos con otros. Que el valor
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Napolen prohibi la difusin del libro de Say. Traite, p. 285. 4 Ibd.. p. 285.

Ibd., p. 285.

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de los productos no se fundamenta en el valor de los factores productivos, como algunos autores han afirmado errneamente6 y puesto que el deseo de un objeto, y en consecuencia su valor, se origina en su utilidad, es en la capacidad de crear utilidad en la que se origina el deseo y ella es la que da valor a los factores productivos. El valor de los factores productivos es proporcional a la importancia de su cooperacin en el proceso productivo, y forma, con respecto a cada producto individualmente, lo que se llama costo de produccin.7 Podemos ver que, aunque en forma imprecisa (la palabra valor la usa en doble sentido continuamente, unas veces como sinnimo de valor de uso y otras como valor de cambio), deja claro que no son los costos los que determinan el valor de las cosas sino el valor el que determina los costos. La diferencia se hace ms clara en el siguiente prrafo: La utilidad de un objeto o, lo que es igual, el deseo de obtenerlo, tal vez no pueda hacer subir su precio hasta un nivel que cubra su costo de produccin. En este caso no se lo producir debido a que su produccin costar ms de lo que el producto es valorado.8 De todas maneras Say, igual que los clsicos ingleses, llega a la conclusin de que los precios tienden a igualarse con los costos de produccin, pero dejando en claro que es la utilidad y no los costos lo que determina los precios. Si para producir un vestido se requiere comprar factores productivos por un precio de 8 francos, ste ser el costo para el productor; pero si slo se necesitan 3/4 de esos factores productivos para la produccin, suponiendo que se necesita slo un tipo de factor productivo, un trabajador puede realizar el trabajo en 15 das en vez de 20; el mismo vestido costara 6 francos pagando el mismo salario horario. En este caso el precio corriente del factor
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productivo humano habr permanecido igual, aunque el costo de produccin habr bajado de 8 francos a 6. Pero, como la diferencia entre el costo de produccin y el precio arroja una perspectiva de ganancia superior a la ordinaria en este caso particular, naturalmente atraer una mayor proporcin de factores productivos; esta accin aumentar la oferta reduciendo el precio hasta el nivel que cubra los costos.9 El razonamiento de los clsicos y el de Say son muy similares; la principal diferencia est en el nfasis que pona el economista francs en que es la utilidad y no los costos lo que determina el precio de los productos y que stos se producen si la valoracin o utilidad hace subir el precio lo suficiente como para cubrir los costos de produccin. El mismo Say explica la diferencia en una carta dirigida a Malthus, de la siguiente manera: [...] el precio de todas las cosas es el valor en cambio estimado en moneda, no hay otro precio en la economa poltica que el precio de mercado: lo que Adam Smith llama precio natura! no es ms natural que cualquier otro precio; es el costo de produccin; es el precio de mercado de los servicios productivos.10 Pero el aporte ms importante de Say en relacin con el valor y el precio fue haber separado la actividad empresarial del propietario del capital. Para los economistas clsicos el capitalista era tambin el empresario; no lograron separar la funcin del ahorrista o capitalista de la del empresario. Esta separacin de funciones que realiza Say le permiti, aunque de manera imperfecta, resolver el crculo vicioso en que, como vimos, los clsicos haban incurrido. En una carta dirigida a Malthus explica el punto del siguiente modo: Para tener una mejor idea de cmo operan la industria, el
Ibd., p. 298. Jean-Baptisie Say, Letters to Mr. Malthus on Several Subjects of Political Economy And on the Cause of the Stagnation of Commerce to which it Added A Cathechism of Political Economy, Augustus M. Kelley, Publishers. 1967, p. 78.
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En el pie de pgina cita a Ricardo. 7 Op. cit.. p. 287 8 Ibid., pp. 290-91.

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capital y.la tierra en el trabajo de la produccin, los voy a personificar; y descubro que estos personajes venden sus servicios, que llamar servicios productivos, a un especulador que puede ser un comerciante, un industrial o un productor agropecuario. Este especulador compra los servicios de un terreno pagando una renta a su propietario; los servicios del capital pagando intereses al capitalista; y el servicio productivo de los trabajadores pagando salarios. El especulador consume todos estos servicios productivos, los aniquila y de este consumo se genera una produccin que tiene valor. El valor de esta produccin, siempre que sea igual a los costos de produccin, es decir, a la suma necesaria que se adelant a los factores productivos, alcanza para cubrir las ganancias de todos los que incurrieron directa o indirectamente en la produccin. La ganancia del especulador por cuenta del cual se realiz esta operacin, deduciendo los intereses del capital que pueda haber empleado, representa la remuneracin de su tiempo y talentos; es decir, sus propios servicios productivos empleados por su propia cuenta. Si sus habilidades son grandes y sus clculos estn bien hechos su ganancia ser considerable. Si en vez de talento l manifiesta inexperiencia en sus asuntos, tal vez no gane nada y probablemente incurra en prdidas. Todos los riesgos son del especulador, pero tambin le corresponden todas las ventajas de los efectos favorables." En su Cathechism of Political Economy Say aborda la teora del valor y del precio en forma de dilogo, dejando en claro nuevamente que es la utilidad la que determina el valor de las cosas y que el precio depende de ese valor: Qu entiende usted por la palabra Productos? Yo entiendo todas esas cosas a las que los hombres les dan valor. Cmo adquieren valor las cosas? Dndoles utilidad. Cmo es que la utilidad de una cosa es la causa de su valor?
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Porque hay personas que necesitan estas cosas; desean comprarlas a las personas que las producen. Por el contrario, los productores no las entregarn hasta que se les cubran los gastos en que incurrieron para producirlas, incluyendo sus ganancias. El valor de las cosas se determina por la contraposicin entre el productor y el consumidor. Pero hay muchas cosas de gran utilidad que no tienen valor, como el agua. Por qu no tienen valor? Porque la naturaleza nos las dio en forma gratuita, sin lmite, no estamos obligados a producirlas. Si una persona fuese capaz de crear agua y quisiera venderla, nadie se la comprara porque se la puede conseguir en el ro sin costo alguno. De esta manera todo el mundo disfruta de estas cosas, pero no son riqueza para nadie. Si todas las cosas que los hombres pueden desear estuviesen en la misma situacin nadie sera rico, pero nadie necesitara de riquezas debido a que todos disfrutaran de todas las cosas a su placer. Pero la situacin es distinta: la mayor parte de las cosas que son necesarias e inclusive indispensables para nosotros no nos fueron dadas en forma gratuita e ilimitada. La actividad humana debe, con dolor y trabajo, juntarlas, formarlas y transportarlas. Slo entonces se convierten en productos. La utilidad, la facultad que adquirieron de brindar un servicio, les da un valor y este valor es la riqueza. Cuando por este proceso se crean riquezas, ellas pueden cambiarse por otras riquezas, otros valores, y podemos procurarnos los productos que necesitamos entregando los que no necesitamos [...]. Ahora entiendo cmo los productos son riqueza; pero no parece que su utilidad sea la nica causa que les da valor. Hay productos, como los anillos y las flores artificiales, que tienen valor pero no tienen utilidad. Usted no descubrir la utilidad de estos productos porque llama til slo a lo que es as a los ojos de la razn, pero debe entender por valor cualquier cosa que sea capaz de satisfacer necesidades y deseos del hombre tal como l es. Su vanidad y sus pasiones son para l necesidades.

Ibid. Pp. 13-14

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algunas veces tan imperiosas como el hambre. Slo l es el juez de la importancia que las cosas tienen para l y de la necesidad que tiene de ellas. Slo la podemos juzgar por el precio que l est dispuesto a pagar. El valor de las cosas es la nica medida de su utilidad para los hombres. Para nosotros es suficiente darles utilidad a sus ojos para que tengan valor. Ahora bien, esto es lo que llamamos producir, crear productos. Resuma lo que ha dicho. Dle a cualquier cosa, a un material que no tiene valor, utilidad, y le dar valor, es decir, usted har un producto de ella, usted crear riqueza.12 Obviamente, en la cita la palabra valor significa para Say "precio" mientras que utilidad significa "valor de uso". Como se puede observar, queda muy clara la relacin causal entre utilidad y valor (o entre valor y precio segn lo definimos en la primera parte de este artculo). Esta relacin queda aun ms clara en la siguiente cita: Hemos visto cmo las cosas adquieren utilidad: vimos que la utilidad les da valor; cmo es que se fija el valor, cuya cantidad constituye la riqueza? La utilidad que las cosas han adquirido hace que sean deseadas, necesitadas; se ofrece un precio por ellas; y cuando el precio es suficiente para cubrir los gastos de su produccin, sern producidas [...]. Yo veo cul es la causa de la demanda y el pago por los factores productivos: qu es lo que limita su demanda? La propiedad de tos consumidores, o de aquellos que quieren usar su producto. No habra lmites a la demanda de cualquier cosa til si no hubiese que pagar un precio por ella. No hay otra demanda efectiva que la que va acompaada de una oferta de precio; y es este precio que se paga por el producto el que tambin se paga por los servicios que son necesarios para su produccin. Qu ocurre cuando el precio del producto no es suficiente para pagar los costos de produccin?
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Entonces los productores13 no cambiarn sus servicios productivos por el precio del producto, y la produccin no se llevar a cabo. Qu ocurre cuando el precio del producto es ms que suficiente para pagar los costos de produccin ? Los fabricantes de este producto sern ms numerosos y su competencia har que el precio del producto baje [...]. Quin es el que contrata el trabajo, el capital y la tierra de otros? Es un especulador de la industria que une todos estos medios de produccin, y que encuentra en el valor de los productos que surgen de ellos el resarcimiento del capital que emplea, el valor del trabajo y los intereses y rentas que paga y tambin la ganancia que le pertenece. Qu ocurre cuando el valor del producto que l cre no es suficiente para pagar todo esto? l pierde, si tiene algo que perder: si no tiene nada, los que pierden son los que confiaron en l.14 Say logr romper, tal vez con varias imprecisiones, el crculo vicioso de los clsicos. La introduccin del "empresario", "especulador" o "emprendedor" le permiti ver con gran claridad que el que determina los costos de produccin es este agente que interpreta el valor o precio que puede tener el producto que se va a producir. De todas maneras, no logr formalizar lo que los economistas de la escuela austriaca llamaran unos aos ms tarde la teora de la imputacin. XIII. Los fundadores del marginalismo La teora de la utilidad marginal signific una verdadera revolucin para la teora econmica. El marginalismo no se concentra solamente en la teora del valor sino adems en todo el anlisis de ingresos, costos, produccin. La teora de la utilidad marginal permiti explicar con mucho ms claridad y precisin la deter13 14

ibid., pp. 5-7.

Say llama produclores a los tres factores de produccin, trabajo, capital y tierra. Letters to Malillas.... pp. 26-29.

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minacin del valor y del precio de los bienes. Sin embargo, todava quedan varios puntos confusos que me gustara tratar en esta Parte II del trabajo. En la Parte I vimos con cierto detalle la evolucin de la teora del valor y del precio desde Aristteles hasta los clsicos. Tambin vimos que los clsicos no tenan una teora del valor (valor de uso); lo que generalmente se conoce como teora del valor de los clsicos es, en realidad, una teora del precio. La teora del precio de los clsicos estaba basada en los costos de produccin. Segn los economistas de esta escuela, los costos determinaban el precio (valor) de los bienes en el largo plazo. Esta forma de razonar los introdujo en un crculo vicioso, ya que los costos son precios y al explicar la determinacin de los costos lo hacan en funcin de los precios. En resumen, para los clsicos los costos determinaban los precios y los precios determinaban los costos. Este problema nunca pudo ser resuelto por estos economistas porque no contaban con una teora del valor. En el punto anterior (XII) vimos que Jean-Baptiste Say haba resuelto en gran medida el problema del razonamiento circular de los clsicos. La teora de la utilidad marginal permitir perfeccionar el anlisis de Say. en especial el enfoque de la escuela austraca de economa. Generalmente se atribuye el descubrimiento de la teora de la utilidad marginal a tres pensadores: William S. Jevons (18351882), Carl Menger (1840-1921) y Lon Walras (1834-1910). Sin embargo hubo ciertos precursores como Antoine-Augustin Cournot (1801-1877),15 Jules Dupuit (1804-1866)"' y Hermann Heinrich Gossen (1810-1858).17 De todas maneras fueron Jevons, Menger y Walras los que sistematizaron y, sobre todo, percibieron la importancia revolucionaria que la teora de la utilidad marginal tena para las teoras del valor y del precio.

Aunque, como veremos, con varios errores, criticaron a la teora de los clsicos y la contrapusieron con la de la utilidad marginal. La gran mayora de los historiadores del pensamiento econmico afirman que Jevons, Menger y Walras llegaron en forma independiente y prcticamente simultnea a la misma conclusin. Las diferencias que por lo general se sealan son metodolgicas: si usaron o no herramientas matemticas, si fueron ms o menos rigurosos, etc. Sin embargo el principal punto de esta Parte II consiste en mostrar que esta conclusin es un poco superficial. Hay algunas diferencias en la manera de explicar y formalizar la teora, pero fundamentalmente hay diferencias muy importantes en la aplicacin. En el momento de aplicar la teora las conclusiones a las que llegan los tres pensadores son muy distintas, especialmente en la determinacin de los precios. Veamos en primer lugar cmo explica la teora cada uno de ellos. Cronolgicamente el primero en exponer la teora fue Jevons en 1871; el segundo, Menger, tambin en 1871. un poco despus de Jevons; y el tercero. Walras. en 1873. Sin embargo, tal vez por seguir un mtodo matemtico Jevons y Walras tienen ms puntos y conclusiones en comn que Menger. De manera que citaremos primero a Jevons y Walras y a Menger en tercer lugar para poder hacer una mejor comparacin o lectura horizontal de la teora. Los tres autores coinciden en que utilidad es la capacidad que tiene un objeto para producir placer o evitar malestar. La ley de la utilidad marginal decreciente dice que a medida que un individuo posee ms unidades de un mismo bien la utilidad que ste le brinda es cada vez menor (siendo las unidades de igual calidad y cantidad). Pero la teora del valor basada en la utilidad marginal sostiene que el valor de un bien est dado por la utilidad de la ltima necesidad que satisface. Jevons explica el tema de la siguiente manera: Un cuarto de galn de agua por da tiene la altsima utilidad de evitar que una persona muera de la manera ms terrible. Varios galones por da pueden tener mucha utilidad para propsitos como cocinar y lavar; pero luego que se ha

Recherelies sur les principes mathmatiques de la thorie des richesses. publicado en 1838. Existe una edicin en espaol con el nombre de Investigacin acerca de los principios matemticos de la teora de las riquezas. Alianza Editorial. 1969. 16 De utilit et de samesure, es una coleccin de artculos publicados a partir de 1844. 17 Entwickehing der Gesetze des niensclilichen Verkelirs nnd der daraus jiiessenden Regeln fr menschliches Handeln, publicado en 1854. Una exposicin detallada de los aportes de Gossen se puede encontrar en los captulos IV y V del libro de Emil Kauder. A History of Marginal Utility Theory. Princeton University Press. 1965.

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asegurado una adecuada disponibilidad para estos fines, cualquier cantidad adicional es una cuestin prcticamente de indiferencia. Todo lo que podemos decir, entonces, es que el agua, hasta cierta cantidad, es indispensable; que cantidades adicionales tendrn varios grados de utilidad; pero que ms all de cierta cantidad la utilidad baja gradualmente a cero; inclusive puede volverse negativa, es decir, cantidades adicionales de la misma sustancia pueden volverse molestas y perjudiciales.18 Y agrega ms adelante; [...] la utilidad total de los alimentos que comemos sirve para mantener la vida y puede considerarse como infinitamente grande; pero si quitramos una dcima parte de lo que comemos diariamente nuestra prdida sera muy pequea. Seguramente no perderamos una dcima parte del total de utilidad de nuestros alimentos. Sera dudoso que sufriramos algo de dao. Imaginemos que dividimos la cantidad total de alimentos que consume una persona en promedio durante veinticuatro horas en diez partes iguales. Si le quitramos la ltima parte sufrira muy poco; si le quitamos una segunda sentir la necesidad en forma distinta; la sustraccin de la tercera porcin ser seguramente perjudicial; con cada sustraccin adicional de una dcima parle su sufrimiento ser cada vez ms serio hasta que al final llegar a la muerte por inanicin. Ahora si llamamos a cada una de las dcimas partes un incremento, el significado de esto es que cada incremento de unidad de alimento ser cada vez menos necesario, o poseer menos utilidad que la previa.19 Las dos citas de Jevons muestran alguna diferencia metodolgica de exposicin. En la primera cita Jevons habla del agua satisfaciendo distintos tipos de necesidades: calmar la sed, cocinar, lavar, etc. Los distintos galones de agua van a
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satisfacer necesidades de distinta importancia. Sin embargo, cuando pasa al ejemplo de las porciones de alimentos el razonamiento es distinto. Aqu el anlisis es respecto de la misma necesidad y esto provoca ciertos problemas. No es lo mismo decir que cada unidad adicional tiene una utilidad menor porque satisface una necesidad de menor importancia que la anterior que decir que tiene una utilidad menor porque la misma necesidad est parcialmente satisfecha. Uno de los problemas es a qu se llama unidad. El mismo Jevons afirm que: [...] la divisin del alimento en diez partes iguales es un supuesto arbitrario. Si hubisemos tomado la vigsima parte o la centsima o ms partes iguales, la verdad del principio general se hubiese mantenido igual, fundamentalmente, que cada pequea unidad adicional sera menos til que la anterior.20 Es cierto, en la manera que Jevons lo explica las unidades son arbitrarias. Sin embargo hay una manera ms o menos objetiva de definir la unidad en trminos econmicos y es: la cantidad que satisface totalmente la necesidad en cuestin. En el caso del alimento la unidad es la cantidad de comida que termina con el apetito de la persona, en el caso del agua la unidad puede ser un vaso, una botella, un balde o un ocano, dependiendo de qu cantidad hace falta para satisfacer la necesidad. El ejemplo del agua o la comida divididas en partes iguales parece visualmente atractivo pero es falaz. Los alimentos y el agua tienen una caracterstica particular que no se aplica a todos los bienes. Podramos pensar en trajes, relojes, computadoras, automviles, etc., cuya divisin en sub-unida-des no es posible como en el caso del agua o los alimentos. Dira Jevons que si quitamos los tornillos que sujetan la rueda de un automvil o el pedal del freno la prdida de utilidad es mnima? El razonamiento de Jevons es un buen ejemplo de cmo su afn de llegar a una curva continua para poder derivar le hizo perder rigurosidad en su anlisis; trat de forzar el uso de la matemtica en la teora econmica y el resultado no fue bueno.
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Wi l l i a m S. Jevons. The Theory of Political Economy, Augustus M. Kelley, Publishers. 1965. p. 44. 19 Ibid., pp. 45-46.

Ibid., pp. 47-48.

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La teora de la utilidad marginal basada en una escala ordinal de necesidades brinda una explicacin ms general y precisa. Volvamos al ejemplo del automvil; la unidad es varios automviles de iguales caractersticas? o podemos dividir un automvil en partes menores iguales? Parece ser obvio que la "unidad" es el automvil. Pero entonces podramos preguntar: para qu querra una persona un segundo automvil exactamente igual al que ya tiene? No parece haber otra respuesta que la de satisfacer otra necesidad de menor importancia, como tener un vehculo de repuesto en caso de que se descomponga el que utiliza y que adems tiene que ser exactamente igual porque esta persona no soporta viajar en un automvil distinto en calidad, modelo, color, etc. Podemos poner otro ejemplo. Si una persona tiene un televisor, para qu quiere otro "exactamente" igual? El segundo televisor tiene que satisfacer una necesidad distinta y lo mismo ocurre con un tercer, cuarto, etc., aparato. Walras sigui el mismo esquema analtico que Jevons, como podemos ver en la siguiente cita: Podemos decir en lenguaje ordinario que: "La necesidad que tenemos de las cosas, o la utilidad que las cosas nos dan, disminuyen gradualmente a medida que el consumo crece. Cuanto ms come un hombre menos hambre tendr; cuanto ms beba menos sediento estar, al menos en general y descartando ciertas excepciones deplorables. Cuantos ms sombreros y zapatos tiene un hombre, menor ser su necesidad de un nuevo sombrero o par de zapatos; cuantos ms caballos tenga en su establo, menos esfuerzo destinar para tener otro, siempre que dejemos de lado actos impulsivos que nuestra teora puede ignorar salvo que se trate de casos especiales". Pero en trminos matemticos decimos: "La intensidad de la ltima necesidad satisfecha es una funcin decreciente de la cantidad de la mercadera consumida"; y representamos estas funciones por medio de curvas [...].21 Walras es ms abstracto que Jevons en su anlisis; siempre lleva la explicacin al vocabulario matemtico, de manera que
Lon Walras. Elements of Pure Economics, Augustus M. Kelley, Publishers. 1977. pp. 461-63.
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no hay mucho ms que citar en este punto. Una vez que explic que unidades adicionales de un mismo producto brindan una utilidad decreciente, reduce este postulado a un vocabulario matemtico y contina su anlisis en estos trminos. Si bien el esquema analtico de Menger tiene algunos puntos en comn, el economista austraco puso un mayor acento sobre una escala de preferencias para explicar por qu cae la utilidad de un bien a medida que se tienen ms unidades de l. En la siguiente cita se puede ver que, con el mismo ejemplo de los alimentos, Menger tiene un enfoque distinto. Aunque con cierta imprecisin, est diciendo que cantidades adicionales de alimentos se valoran menos porque van a satisfacer otro tipo de necesidades distintas del hambre, como la salud. La vida de los hombres depende de la satisfaccin de sus necesidades por alimentos en general. Pero sera totalmente errneo considerar que todos los alimentos que consumen son necesarios para mantener sus vidas o incluso su salud (es decir, para la continuidad de su bienestar). Todos sabemos qu fcil es saltear una de las comidas de costumbre sin poner en peligro la vida o la salud. En realidad, la experiencia muestra que la cantidad de alimentos necesaria para mantener la vida es slo una pequea parte de lo que las personas con buen pasar consumen como regla, y que inclusive los hombres consumen muchos ms alimentos y bebidas de los que necesitan para una preservacin completa de la salud. Los hombres consumen los alimentos por varias razones: pero fundamentalmente, consumen alimentos para vivir; ms all de este punto, consumen cantidades adicionales para preservar la salud, puesto que una dieta que sirva slo para mantener la vida es muy escasa. Finalmente, habiendo consumido cantidades suficientes para mantener la vida y preservar la salud, los hombres toman cantidades adicionales slo por el placer de su consumo.22 Podemos observar que en el caso de Menger, a diferencia de Jevons y Walras, la explicacin de la utilidad marginal
Carl Menger, Principles of Political Economy, New York University Press, 1981. p. 124.
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decreciente est basada en distintas necesidades y no en una misma. El alimento sirve para preservar la vida, la salud y el placer. En el caso de Jevons y Walras los ejemplos se desarrollaban sobre la base de una misma necesidad: el hambre. De todas maneras Menger desarrolla luego una tabla bastante confusa que reproducimos a continuacin:

errores que las curvas de indiferencia tienen implcitos debido a este problema. A pesar de estas diferencias los tres economistas llegaron a una misma conclusin: el valor de los bienes est laclo polla utilidad de la ltima unidad consumida, o utilidad marginal. Ninguno de estos tres economistas utiliz el termino utilidad marginal. Jevons distingui entre los conceptos de utilidad total, grado de utilidad y grado final de utilidad. La utilidad total es la sumatoria de la utilidad de cada una de las unidades consumidas. En trminos del ejemplo que us Jevons, la utilidad total es la utilidad del primer bocado de comida, ms la utilidad del segundo, ms la del tercero, etc.23 Define de la siguiente manera el grado de utilidad: El grado de utilidad es, en lenguaje matemtico, el coeficiente diferencial de u [utilidad] considerada como una funcin de x [cantidad del bien].24 Pero agrega inmediatamente lo que sera la definicin de la utilidad marginal, el grado final de utilidad: Muy pocas veces necesitaremos considerar el grado de utilidad excepto cuando hace referencia al ltimo incremento que ha sido consumido o, lo que es igual, el prximo incremento que est por consumirse. Por lo tanto usar comnmente la expresin grado final de utilidad, queriendo decir el grado de utilidad de la ltima adicin, o la prxima posible adicin de una muy pequea, o infinitesimalmente pequea, cantidad del stock existente.25 Jevons recalca la importancia que tiene este concepto para la economa de la siguiente manera: La variacin de la funcin que expresa el grado final de utilidad es el punto de importancia clave para lodos los problemas econmicos. Podemos decir como regla general que el grado de utilidad vara con la cantidad de la
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Los nmeros romanos representan necesidades de distintas jerarquas satisfechas por distintos bienes. Y los nmeros arbigos representan el grado en que cada necesidad est satisfecha. La confusin surge en el siguiente punto: si, por ejemplo, 1 es alimentos no queda claro si la primera unidad que da una satisfaccin de 10 satisface la misma necesidad o una distinta que la segunda unidad que da una satisfaccin de 9. En este punto Menger es muy poco preciso. Los economistas de la escuela austraca se caracterizan o diferencian de la teora econmica convencional por haber desarrollado un anlisis ordinal y no cardinal de las valoraciones individuales. La teora de la utilidad marginal basada en una escala ordinal (de preferencias) es ms precisa y general que la basada en una nica necesidad por las imprecisiones que sta genera, como vimos anteriormente. Ms adelante analizaremos los

W. S. Jevons. op. cit. p. 47. I bid., p. 47. 25 ibid .p. 51.

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mercanca y fundamentalmente decrece con el aumento en la cantidad. No se puede mencionar ninguna mercanca que continuemos deseando con la misma fuerza, cualquiera que sea la cantidad que ya estemos usando o poseyendo.26 Jevons expresa de la siguiente manera el principio por el cual los consumidores max imizan su utilidad cuando se igualan las utilidades marginales de las distintas necesidades. Sea s el stock total de alguna mercanca y supongamos que puede tener dos usos distintos. Entonces podemos representar las dos cantidades apropiadas para estos usos por x, e yv con la condicin de que x{ + v, = s. Se puede pensar que la persona gasta sucesivamente pequeas cantidades de la mercanca. Ahora bien, es una tendencia inevitable de la naturaleza humana elegir los cursos de accin que parecen ofrecer la mayor ventaja en el momento. Por lo tanto, cuando la persona queda satisfecha con la distribucin que ha hecho, hay que concluir que ningn cambio le producir ms placer, lo que equivale a decir que un incremento en la cantidad de mercanca producir exactamente la misma utilidad en uno u otro uso.27 As como Jevons llam grado final de utilidad a lo que hoy llamamos utilidad marginal, Walras us la palabra raret. Define la palabra en dos partes distintas de su libro: 1) "Si convenimos que el trmino raret designe la intensidad de la ltima necesidad satisfecha ['...] raret aumenta cuando la cantidad poseda decrece, y viceversa".28 2) "Llamar a la intensidad de la ltima necesidad satisfecha raret. Los ingleses la llamaron grado final de utilidad, los alemanes Grenznut-zen."29 Walras llega a la misma conclusin que Jevons respecto de la maximizacin de la utilidad del consumidor: Dadas dos mercancas en un mercado, cada poseedor obtiene el mximo de satisfaccin de las necesidades, o la mxima utilidad efectiva, cuando la tasa de las intensidades
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de las ltimas necesidades satisfechas (para cada una de estas mercancas), o la tasa de sus raretes, son iguales a sus precios. Antes de alcanzar esta igualdad, una de las partes ver que la beneficia vender la mercanca cuya raret es ms pequea que su precio multiplicado por la raret de la otra y comprar la otra mercanca cuya raret es mayor que su precio multiplicado por la raret de la primera.30 Es interesante destacar que Walras despus de esta conclusin pasa a explicar qu ocurre cuando las mercancas no son perfectamente divisibles (o sea que la curva de utilidad no es continua sino discontinua o discreta). La conclusin anterior la modifica diciendo que los consumidores alcanzan el mximo de bienestar no cuando se igualan las rarets divididas por sus precios sino cuando "[...] se acercan [...]"31 a esta igualdad. Por su parle Menger desarrolla el punto de la siguiente manera: Si una cantidad de bienes pueden satisfacer necesidades de distinta importancia para los hombres, ellos primero satisfarn, o cubrirn, aquellas necesidades cuya satisfaccin tiene mayor importancia. Si sobran algunos bienes ios destinarn a satisfacer las necesidades que continan en importancia. Cualquier cantidad adicional la destinarn ala satisfaccin de necesidades que siguen en grado de importancia [...]. Por lo tanto, el valor de una porcin dada de la cantidad total disponible del bien es igual a la importancia que tiene la necesidad menos importante del total que puede satisfacer con la cantidad disponible del bien con unidades de igual proporcin.32 Con el siguiente ejemplo Menger termina de aclarar su conclusin: Supongamos que un individuo necesita 10 unidades discretas (o 10 medidas) de un bien para satisfacer total30 31

Ibd.. p. 53. 27 Ibd.. p. 59. 28 Lon Walras. op. cit.. p. 119. 29 Ibd.. p. 463.

Ibd.. p. 125. Ibd.. p. 129. 32 Ibd., pp. I31-132.

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mente su necesidad de este bien y que estas necesidades varan en importancia del 10 al 1. pero que slo tiene a su disposicin 7 unidades (o slo 7 medidas) del bien. Por lo que dijimos acerca de la naturaleza humana economizadora, es directamente evidente que este individuo satisfar con la cantidad disponible (7 unidades) slo aquellas necesidades que se encuentran en el rango de 10 a 4. Las otras necesidades con el rango de importancia de 3 a 1 quedarn insatisfechas. Cul es el valor para el individuo economizador de una de estas 7 unidades en este caso? Segn lo que aprendimos acerca de la naturaleza del valor de los bienes, esta pregunta es equivalente a la que sigue: Cul sera la importancia de las satisfacciones que quedaran sin atender si el individuo en cuestin slo tuviese a su disposicin 6 unidades en vez de 7? Si algn accidente le destruyera una de las unidades, est claro que esta persona utilizara las 6 unidades que le quedan para satisfacer las necesidades ms importantes y descartara la menos importante. Por lo tanto, el resultado de perder una unidad (o una medida) sera que slo la ltima de todas las necesidades satisfechas con siete unidades (i.e., aquella a la que dimos una importancia designada como 4) sera la que se pierde, mientras que se podran satisfacer aquellas necesidades [...] cuya importancia se encuentra entre 10 y 5.33 Menger contina dando ejemplos de casos en los cuales la cantidad disponible va disminuyendo hasta que el individuo tiene slo 1 unidad a su disposicin. En la Parte I vimos que algunos pensadores haban esbozado una teora del valor basada en la utilidad marginal, en especial la escuela de Salamanca. Sin embargo, los pensadores de esta escuela no lograron desprenderse de factores "objetivos" en su anlisis que les venan de la fuerte influencia de Aristteles y de una concepcin confusa de la utilidad. Recordemos que para ellos el valor de uso estaba determinado por tres factores: virtuositas, que es una cualidad "intrnseca" del bien; varitas, que es la escasez del bien; y complacibilitas, que es la

estimacin comn de un bien.34 Jevons, Walras y Menger sealaron muy clara y enfticamente que el valor de uso es puramente subjetivo y que no hay ningn tipo de factores objetivos en su determinacin. Jevons trata el tema en un punto especial: "La utilidad no es una cualidad intrnseca", en el captulo III de su libro y expone las ideas principales de la siguiente manera: [...] la utilidad, aunque es una cualidad de las cosas, no es una cualidad inherente. Se puede describir mejor como una circunstancia de las cosas que surge de su relacin con las necesidades de los hombres. Como ms exactamente dice Senior: "La utilidad no es una cualidad intrnseca de los bienes a los que llamamos tiles; slo expresa sus relaciones con las penas y placeres de la humanidad". Por lo tanto, nunca podemos decir en forma absoluta que algunos objetos tienen utilidad y otros no la tienen. El mineral que se encuentra en la mina, el diamante que se escapa de los ojos del explorador, el trigo que no es cosechado, la fruta que no se recogi para las necesidades de los consumidores, no tienen ninguna utilidad. Los alimentos ms saludables y necesarios no tienen utilidad a menos que estn al alcance de las manos y la boca para comerlos tarde o temprano. Analizando el tema ms de cerca, tampoco podemos considerar que todas las porciones de una misma mercanca poseen igual utilidad. El agua, por ejemplo, puede ser descripta de manera general como la ms til de todas las sustancias. Un cuarto de galn de agua por da tiene la altsima utilidad de evitar que una persona muera de la manera ms terrible. Varios galones por da pueden tener mucha utilidad para varios propsitos como cocinar y lavar; pero luego que se ha asegurado una adecuada disponibilidad para estos fines, cualquier cantidad adicional es una cuestin prcticamente de indiferencia. Todo lo que podemos decir, entonces, es que el agua, hasta cierta cantidad, es indispensable; que cantidades adicionales tendrn varios
Para ms detalles vase Juan C. Cachanosky, "Historia de las teoras del valor y del precio" (Parte I), Libertas N 20, pp. 135-139.
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Carl Menger. op. cit.. p. 132.

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grados de utilidad; pero que ms all de cierta cantidad la utilidad baja gradualmente acero; inclusive puede volverse negativa, es decir, cantidades adicionales de la misma sustancia pueden volverse molestas y perjudiciales.35 Si bien Walras fue igualmente explcito acerca de la subjetividad del valor, es un poco ms contradictorio por haber intentado formalizar matemticamente algunas conclusiones. Se podra decir que de alguna manera volvi al concepto de complacibilitas de los escolsticos. Al defender la subjetividad del valor dice Walras: La rarete es personal o subjetiva; el valor en cambio es real u objetivo. Es slo respecto de un individuo dado que podemos definir la vareteen trminos de utilidad efectiva y la cantidad disponible de una manera estrictamente anloga a la definicin de velocidad en trminos de la distancia atravesada y el tiempo transcurrido en atravesarla. De manera que la varete definida como la derivada de la utilidad efectiva respecto de la cantidad poseda corresponde exactamente a la velocidad definida como la derivada de la distancia atravesada respecto del tiempo transcurrido en atravesarla36 Sin embargo, despus de una defensa de la subjetividad el uso de la matemtica lo mare y concluy, lo mismo que los escolsticos; Si buscamos algo que podramos llamar la raret de la mercanca (A) o de la mercanca (B), debemos tomar el promedio de raret, que es el promedio aritmtico de las raretes de cada uno de los bienes para todas las partes que intercambian luego que el intercambio termin. Este concepto de una rarete promedio no es ms forzado que el de altura promedio o el de promedio de vida en un pas.37 Walras parece haber olvidado que mientras la raret, como
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l mismo seal, es un concepto subjetivo e imposible de medir, la altura y el tiempo de vida son algo objetivo y posible de medir. Pero tal vez ste no sea el punto ms relevante: el problema es que, si bien la altura o el tiempo de vida pueden llegar a tener algn "significado" prctico segn el fin que se persigue, la raret promedio carece de todo significado prctico. El concepto de raret promedio no sirve ni para explicar el valor de uso de los bienes ni para explicar su valor de cambio; por lo tanto, parece ser un concepto totalmente irrelevante, al menos para la ciencia econmica. Menger explica la subjetividad del valor de la siguiente manera: El valor no es, por ende, algo inherente a las cosas, no es una propiedad de ellas, sino simplemente la importancia que primero atribumos a la satisfaccin de nuestras necesidades, es decir, a nuestras vidas y bienestar y, en consecuencia, transportamos a los bienes econmicos como la causa exclusiva de la satisfaccin de nuestras necesidades.38 Y despus de explicar que el valor surge de que los bienes son necesarios "y" escasos vuelve a repetir: El valor, por lo tanto, no es nada inherente a los bienes, ni una propiedad de ellos, ni algo independiente que tenga existencia propia. El valor es un juicio que el hombre economizador realiza acerca de la importancia de los bienes a su disposicin para el mantenimiento de su vida y bieneslar. En consecuencia, el valor no existe fuera de la conciencia de los hombres.39 Si bien tal vez Menger puso ms nfasis que Jevons y Walras en que el valor no es algo inherente a los bienes sino algo que est en la mente de los individuos, no por ello dej de tener contradicciones. El siguiente prrafo muestra a un Menger con influencia del objetivismo; la influencia, como se ver, parece venir del mismo Aristteles:

W. S. Jevons. op. cil.. pp. 43-44. L. Walras. op. cit., p. 146. 37 Ibd., p. 46.
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C. Menger, op. cit., p. 116. Ibid., p. 121.

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Se puede observar una situacin especial cuando cosas que no pueden asociarse con la satisfaccin de las necesidades humanas son. sin embargo, tratadas por los hombres como bienes. Esto ocurre: 1) cuando se ven en las cosas atributos, y por lo tanto capacidades, que en realidad no poseen, o 2) cuando se presume errneamente que existen necesidades humanas inexistentes.40 Lo ms llamativo es que inmediatamente despus de un prrafo donde remarca enfticamente que el valor es totalmente subjetivo y que no hay valor objetivo o inherente a los bienes, afirma: Respecto de este conocimiento, sin embargo, los hombres pueden estar en un error acerca del valor de los bienes de la misma manera que pueden estar en un error con respecto a todas las otras cuestiones del conocimiento humano. Por lo tanto, pueden atribuirles valor a cosas que, segn consideraciones econmicas, no lo poseen en realidad, si errneamente suponen que la mayor o menor satisfaccin de sus necesidades depende de un bien, o cantidad de bienes, cuando esta relacin es en realidad inexistente. En casos como ste observamos el fenmeno de valor imaginario.41 Estos prrafos chocan fuertemente luego del nfasis puesto en el carcter subjetivo del valor. La contradiccin podra tener la siguiente explicacin: toda accin es hacia el futuro, lo cual implica un resultado ex ante o esperado y un resultado ex post o real. Cuando los hombres actan lo hacen sobre la base de resultados ex ante, es decir, esperando ciertos efectos. Finalizada la accin aparecen los resultados ex post, o reales. De este modo es posible que alguien adquiera un bien "creyendo" errneamente que va a tener un efecto beneficioso, por ejemplo, tomar mucho whisky para calmar el dolor de cabeza. Como veremos a continuacin, Menger, a diferencia de Jevons y
lbd.. p. 52. En el pie de pgina Menger agrega: "Aristteles (De Anima III. 10 433a 25-38) ya haba distinguido entre bienes verdaderos e imaginarios segn que nuestras necesidades provengan de una accin racional o irracional". 41 lbd.. p. 120.
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Walras, distingui entre los conceptos de "precio" y "precio esperado", cosa que le sirvi para desarrollar una teora ms exacta que sus colegas. Por ese motivo esta contradiccin de Menger respecto del valor puede explicarse como un intento poco feliz de distinguir entre el valor ex ante y el ex post. Para explicar el intercambio y la formacin de los precios el nico que cuenta es el valor ex ante; la gente acta sobre la base de expectativas que luego son corregidas o no sobre la base de los resultados o consecuencias ex post. En otras palabras, la accin puede implicar error, lo cual no significa irracionalidad. El que baila una danza para que llueva est siendo racional, ya que est asociando una relacin de causa y efecto danza-lluvia. Hasta aqu hemos visto la manera en que los tres fundadores del anlisis marginal explicaron la determinacin del valor de uso. En la Parte 1 vimos que los economistas clsicos, siguiendo la tradicin aristotlica, distinguieron entre "valor de uso" o simplemente valor y "valor de cambio" o precio. Ellos nunca desarrollaron una teora del valor de uso; simplemente dieron por sentado que para que todo bien tenga un precio o valor de cambio tena que tener valor de uso. ser til. En relacin con esto es importante recordar que la teora de la utilidad marginal es una teora que explica el valor de uso y no el valor de cambio. Por lo tanto, es errneo contraponerla con la teora del "valor" de los clsicos; lo que hay que hacer es contraponer la teora del precio de los marginalistas con la de los clsicos. De todas maneras, casi todos los marginalistas advirtieron acerca de la ambigedad de la palabra "valor". El mismo Jevons reconoce que: "A pesar de advertir agudamente el peligro, yo mismo me encuentro usando la palabra en forma inapropiada; tampoco creo que los mejores autores escapen a este peligro".42 Por este motivo se comenz a utilizar las palabras utilidad para designar el valor de uso y precio para designar el valor de cambio. Debido a la falta de una teora del valor los clsicos tenan una defectuosa teora de los precios. Ellos concluan que en el largo plazo los costos de produccin determinaban los
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W. S. Jevons. op. cit., p. 77.

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precios o. en su propia terminologa, el precio natural o de largo plazo estaba determinado por los costos. El problema fundamental de la teora de los precios de los clsicos es que entra en un crculo vicioso: explican los precios en funcin de los costos y los costos en funcin de los precios.43 La teora de la utilidad marginal debera haber servido para resolver este problema de los clsicos; sin embargo, en este punto se puede afirmar sin mucho margen de error que la escuela austraca fue la nica que resolvi el problema; en Inglaterra, Jevons fue el que ms se acerc a la solucin. Cuando los tres economistas pasan de la teora de la utilidad marginal a la del intercambio dividen el anlisis en dos casos: 1) un intercambio entre dos personas que poseen cada una un stock de bienes distintos. En este caso no hay produccin, la oferta est dada; 2) la oferta est sujeta a un proceso productivo. En el primer caso no hay costos de produccin; en el segundo, s. En el caso 1 los tres economistas llegan a la misma conclusin bsicamente con los mismos ejemplos: dos personas realizarn un intercambio siempre que la utilidad marginal del bien que reciben sea superior a la del que entregan. En otras palabras, cuando valoran ms el bien que reciben que el que entregan. Con el intercambio ambas partes pasan a tener ms de uno de los bienes y menos del otro. Por lo tanto, la utilidad marginal del bien que se recibe, que tiene mayor utilidad marginal que el que se entrega, tiende a bajar y la del que se entrega tiende a aumentar. Aqu tenemos una primera diferencia entre Jevons y Walras por un lado (que coinciden) y Menger por otro. Para los dos primeros el intercambio entre las personas cesa cuando se igualan las utilidades marginales, lo cual est relacionado con el precio o la cantidad de un bien que se entrega a cambio del otro. Si el precio es una unidad por otra unidad entonces el intercambio cesa cuando se igualan las utilidades marginales de los dos bienes. Si el precio no es uno a uno el intercambio cesa cuando la utilidad marginal de un bien dividida por su precio es igual a la utilidad marginal del otro dividida por su precio. Si los dos bienes son x e y la conclusin se suele expresar en la siguiente simbologa mate43

mlica: dumg . x = dum . y. Donde dumg y dumg denotan las utilidades marginales de "x" e "y" respectivamente y "x" e "y" sus respectivas cantidades. Esta conclusin se puede encontrar en cualquier libro de microeconoma contemporneo expresada de la siguiente manera: dumg./p. = dumg/p, o, lo que es igual, dumg /dumg. = p./p. Si x e y son igual a uno el intercambio finaliza cuando se igualan las utilidades marginales de los respectivos bienes. Jevons y Walras llegan a esta conclusin porque suponen que los bienes intercambiados pueden dividirse infinitcsimal-mente; de aqu desprenden funciones continuas y las derivadas correspondientes. Jevons expresa esta conclusin de la siguiente manera: La piedra fundamental de toda la Teora del Intercambio, y del principal problema de la Economa, descansa en la siguiente proposicin: La tasa de intercambio de dos bienes cualesquiera ser la recproca de la tasa del grado final de utilidad de las cantidades de mercancas disponibles para su consumo luego de que el intercambio taya cesado.44 Por su parte, Walras dice: Los precios corrientes o precios de equilibrio son iguales a las tasas de rarets. En otras palabras: Los valores de cambio son proporcionales a sus rarets.45 Las conclusiones de Jevons y Walras acerca de cundo cesa el intercambio son idnticas. Menger no llega exactamente a la misma conclusin. Siempre que la utilidad marginal del bien que se recibe sea superior a la del que se entrega se podr mejorar el bienestar. Menger explica el cese del intercambio de la siguiente manera: Este lmite se alcanzar, cuando alguna de las dos personas que estn intercambiando ya no tenga ms cantidad de bienes que sean de menor valor para ella que la cantidad
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Vase J. C. Cachanosky, op. cit., pp. 176 ss.

W. S. Jevons. op. cit.. p. 95. L. Walras. op. cit., p. 145.

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de otro bien en posesin de la otra persona que, al mismo tiempo, evala las dos cantidades de los bienes inversamente.46 A diferencia de Jevons y Walras, Menger no supuso la perfecta divisibilidad de los bienes intercambiados y bas su anlisis en una escala ordinal. Por lo tanto, su conclusin fue distinta: el intercambio cesa cuando ya no se valora ms lo que se recibe que lo que se entrega. Tanto Jevons como Walras llegaron a la misma conclusin cuando levantaban el supuesto de continuidad en la funcin, pero lomaron el caso de continuidad como el ms general y el de discontinuidad como uno menos general. No parece necesaria demasiada reflexin para ver que la conclusin de Menger es ms precisa y general. Ni los bienes son el mundo real divisible infinilesimalmente ni las personas estn valuando cantidades infinitesimales. Tanto las unidades como las valuaciones se hacen en cantidades discretas y adems la base del intercambio se realiza con escalas ordinales y no cardinales, como suponen Jevons y Walras. En realidad, si queremos ser rigurosos como pretendan Jevons y Walras al usar la simbologa matemtica hay que concluir que las utilidades marginales nunca pueden igualarse, el cese del intercambio est un paso antes de llegar a esta igualdad, en especial si queremos sacar conclusiones "rigurosas". Resulta paradjico que por usar matemticas Jevons y Walras, que queran hacer a la economa rigurosa a travs del uso de la matemtica, fueron menos precisos que Menger. Este error terico de Jevons y Walras fue transmitido de generacin a generacin de economistas hasta nuestros das. Nuestro prximo paso es ver cmo estos tres economistas utilizaron la teora de la utilidad marginal para explicar la determinacin de los precios en el caso de que no haya stocks dados sino que sea necesaria la produccin. Los economistas clsicos haban distinguido entre el precio de mercado y el precio natural. El primero est determinado por la oferta y la demanda, mientras que el segundo lo est por el costo de produccin. Para los clsicos el precio de mercado tiende a
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igualarse con el natural, y por eso concluan que los costos determinaban, en el largo plazo, los precios. Jevons refuta esta teora de los clsicos. Sin embargo, comete el error bastante generalizado de suponer que los clsicos tenan una teora del valor de cambio basada en el trabajo, ms comnmente llamada teora del valor-trabajo. Como vimos en la Parte I, esto es errneo, aun en el caso confuso de Ricardo (el caso de Marx puede ser un poco distinto). Para los clsicos el trabajo no era el "nico" determinante de los costos, salvo en el caso de las sociedades primitivas. Teniendo en cuenta este error Jevons refuta a los clsicos de la siguiente manera: El simple hecho de que hay muchas cosas, como libros y monedas viejos y escasos, antigedades, etc., que tienen un alto valor y que es absolutamente imposible producir hoy, echa por tierra la nocin de que el valor depende del trabajo. Inclusive aquellas cosas que se producen en cualquier cantidad por trabajo, rara vez se intercambian exactamente a los valores correspondientes.47 Y agrega: El hecho es que el trabajo, una vez realizado, no tiene ninguna influencia en el valor futuro de ningn bien: se fue y est perdido para siempre; y estamos siempre comenzando nuevamente a cada momento, juzgando los valores de las cosas con vistas a su utilidad futura. La industria es esencialmente prospectiva, no retrospectiva; y muy rara vez el resultado de algn emprendimienlo coincide exactamente con las primeras intenciones de sus promotores.48 Sin embargo, inmediatamente termina dando un rodeo de este modo: Pero aunque el trabajo nunca es la causa del valor, es en una gran proporcin de los casos la circunstancia determinante, de la siguiente manera: El valor depende solamente del grado final de utilidad. Cmo podemos variar este
47

C. Menger, op. cit., p. 187.

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W. S. Jevons. op. cit., p. 163. lbd..pp. 164-65.

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grado de nulidad? Teniendo una mayor o menor cantidad de la mercanca a consumir. Y cmo tenemos una mayor o menor cantidad? Destinando ms o menos trabajo a su produccin. Segn esto, entonces, hay dos pasos entre el trabajo y el valor. El trabajo afecta la oferta, y la oferta afecta el grado de utilidad, que gobierna el valor o la tasa de intercambio. Para que no haya posibles errores acerca de esta importante serie de relaciones voy a reformularla en una forma tabular, como sigue: El costo de produccin determina la oferta; La oferta determina el grado final de utilidad; El grado final de utilidad determina el valor.49 Finalmente agrega un prrafo que implica un cambio de 180 grados respecto de los clsicos: Afirmo que el trabajo es esencialmente variable, de maneraque su valor debe estar determinado por el valor del producto y no el valor del producto por el del trabajo.50 Se podra concluir que. aun con algn grado de inconsistencia, Jevons dio vuelta la conclusin de los clsicos: no son los costos los que determinan los precios sino los precios los que determinan los costos. Walras dedica un captulo (el 16) de su libro a refutar las teoras de Adam Smith y Jean-Baptistc Say. Segn Walras: La ciencia econmica ofrece (res soluciones importantes al problema del origen del valor. La primera, de Adam Smith. Ricardo y McCulloch, es la solucin inglesa que lleva el origen del valor al trabajo. Esta solucin es muy estrecha porque falla en explicar el valor de cosas que en realidad tienen valor. La segunda solucin, de Condillac y J.-B. Say, es la solucin francesa, que lleva el origen del valor a la utilidad. Esta solucin es demasiado amplia porque atribuye valor a cosas que en realidad no lo tienen. Finalmente la tercera solucin, de Burlamaqui y mi padre,
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A. A. Walras, lleva el origen del valor a la escasez [raret]. sta es Ja solucin correcta.51 En este punto Walras est malinterpretando a Smith. Como ya vimos, ni el escocs ni los economistas clsicos tenan una teora del "valor", si por valor entendemos "valor de uso" o "utilidad". Ellos tenan una teora del "precio" o valor de cambio, pero tampoco estaba basada en el trabajo sino en el costo de produccin. Sostener que Smith tena una teora del valor-trabajo es muy superficial; Walras no parece haber ledo atentamente The Wealth of Nations. Con respecto a Say, Walras no debi haber ledo su Cathechism. En nuestra cita 12 se puede ver cmo Say contesta mal o bien a la pregunta: Pero hay muchas cosas de gran utilidad que no tienen valor como el agua. Por qu no tienen valor? Se podr estar de acuerdo o no con la respuesta de Say pero lo que Walras no puede decir es que su teora es muy amplia. En realidad, la propia teora de Walras, como veremos, es idntica a la de Say. Segn la respuesta de Say el "valor de cambio" se determina por utilidad "y" costos; la teora de Walras dice en vocabulario matemtico exactamente lo mismo. Por ltimo, lo que l llama teora de la escasez y que atribuye a Burlamaqui y a su padre, es confusa. Una teora basada exclusivamente en la escasez o raret sigue siendo tan amplia como la de la utilidad, ya que atribuye valor a cosas que en realidad no lo tienen. Hay cosas que son escasas y no por ello tienen valor o ms valor que las menos escasas, por ejemplo, los aviones con una sola ala o los caballos de carrera a los que les falte una pata. De todas maneras, como vimos, Walras llam raret a la utilidad de la ltima necesidad satisfecha y tal vez utiliz la palabra escasez un poco apresuradamente haciendo su exposicin contradictoria, cuando es muy probable que haya querido decir "utilidad marginal" y no escasez. Que Walras quiso decir esto queda muy claro en la cita que hace de Burlamaqui: Uno de los fundamentos del precio inherente e intrnseco es la capacidad que tienen las cosas de satisfacer nuestras necesidades, nuestras conveniencias y nuestros placeres de
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Ibd..p. 165. Ibid..p. 166.

L. Walras. op. cit.,p. 201.

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la vida; en otras palabras, es la utilidad de estas cosas. Otro fundamento es su escasez. Cuando hablo de utilidad no quiero decir nicamente utilidades reales sino tambin la utilidad que es slo arbitraria o imaginaria, como la utilidad de las piedras preciosas. Es de conocimiento comn que una cosa que es absolutamente intil no tiene precio. Pero la utilidad sola, aunque sea muy real, no es suficiente para darles un precio a las cosas. Adems debe considerarse su escasez, es decir, la dificultad de conseguirlas, de manera que nadie puede conseguir tanto como desea. La necesidad sola est muy lejos de determinar el precio de las cosas. La experiencia muestra todos los das que aquellas cosas que son muy necesarias para la vida humana son las ms baratas, generalmente el agua, por ejemplo. La escasez sola tampoco es suficiente para darles precio a las cosas. Ellas tienen que tener algn uso [...]. Para resumir, todas las circunstancias especiales que hacen que una cosa tenga un alto precio pueden ponerse bajo el ttulo de escasez. Tales circunstancias especiales son, por ejemplo, la dificultad de hacer la cosa, o sus enredos peculiares, o la reputacin exclusiva del artista que la hizo52 La solucin de Burlamaqui es igual a la de Say y se podra decir que tambin a la de los clsicos. Recordemos que los clsicos sostenan que para que una cosa tenga valor de cambio primero tiene que tener valor de uso y que el precio de largo plazo lo determina el costo de produccin; por lo tanto, estaban diciendo tal vez no muy claramente que el precio de las cosas est determinado por el binomio utilidad y costos. Walras parece haber ledo muy apresuradamente a los clsicos.53 La explicacin de la determinacin de los precios del propio Walras no difiere demasiado de la de los clsicos. Tambin l, a su manera, diferencia entre precios de corto plazo (de mercado para los clsicos) y de largo plazo (natural para los
Ibid., pp. 203-204. Recordemos brevemente algunos prrafos de los clsicos. A. Smith deca: "|... 1 una cosa sin utilidad, como una masa de arcilla, que es llevada al mercado no tendr ningn precio, puesto que nadie la demanda. Si fuese til el precio se regulara de acuerdo con
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clsicos). Walras realiza su explicacin a travs de dos leyes: 1) la ley de la determinacin de los precios de equilibrio y 2) la ley de los cambios en los precios. Walras enuncia as sus leyes: [Ley de la determinacin de los precios de equilibrio] Ahora estamos en posicin de formular la ley de determinacin de los precios de equilibrio en el caso del intercambio de varias mercancas a travs de un numeraire: Dadas varias mercancas, que se cambian entre s a travs de un numeraire, para que el mercado est en un estado de equilibrio o para que el precio de cada mercanca en trminos del numeraire permanezca estacionario, es necesario y suficiente que a estos precios la demanda efectiva por las mercancas sea igual a la oferta efectiva. Si esta igualdad no se da, el logro de precios de equilibrio requiere un aumento de los precios de aquellas mercancas cuya demanda efectiva es superior a la oferta efectiva, y una cada en los precios de aquellas mercancas en que la oferta efectiva es superior a la demanda efectiva.54 [Ley de los cambios en los precios] Dado un estado de equilibrio general para varias mercancas donde el intercambio se realiza con la ayuda de un numeraire, si la utilidad de una de estas mercancas aumenta o disminuye para una o ms personas, permaneciendo igual el resto de las cosas, el precio de esta mercanca aumentar o disminuir en trminos del numeraire.
la demanda, segn que su utilidad sea general o no, y con la abundancia que haya para satisfacerla", Lectures on Jurisprudence, Liberty Classics, 1982, p. 358. D. Ricardo: "Para que un producto tenga valor debe ser til, pero las dificultades inherentes a su produccin constituyen la medida real de su valor. Por tal motivo, el hierro es ms barato que el oro. aunque ms til". Cartas, I810-18I5, vol. VI. 1962. p. 163. J. S. Mill: -'Para que una cosa tenga valor de cambio son precisas dos condiciones. Tiene que tener algn uso: esto es (como ya se explic), tiene que servir para algn fin. satisfacer algn deseo. Nadie pagar un precio, o se desprender de alguna cosa que le sirva para algo, para obtener una cosa que no le sirve para nada. Pero en segundo lugar, la cosa no slo tiene que ser de alguna utilidad, sino que tiene que haber tambin dificultad en obtenerla". Principios ce economa poltica. Fondo de Cultura Econmica. 1978. p. 25. Realmente no veo ninguna diferencia entre lo expresado por Burlamaqui y estas citas de Smith. Ricardo y Mill. Nuevamente. Walras no parece haber ledo detenidamente a los clsicos. 54 L. Walras, op. cit., p. 172.

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Si la cantidad dle una de las mercancas en manos de una o ms personas aumenta o disminuye, permaneciendo iguales el resto de las cosas, el precio de esta mercanca disminuir o aumentar [...]. Dadas varias mercancas, si atabas, utilidad y cantidad, de una de estas mercancas en manos de una o ms personas varan de manera que la raret permanece igual, el precio de esta mercanca no variar. Si la utilidad y cantidad de todas las mercancas en manos de las personas varan de tal manera que las ratios de raret permanecen igual, no variar ninguno de los precios. Esta es la ley de la variacin de los precios de equilibrio. Cuando se la combina con la ley de la determinacin de los precios de equilibrio, obtenemos la formulacin cientfica conocida en economa como LA LEY DE LA OFERTA Y LA
DEMANDA.55

En un mercado regulado por la libre competencia la produccin es una operacin por medio de la cual los servicios de los factores productivos pueden combinarse y convertirse en productos de naturaleza y cantidades que den la mxima satisfaccin posible de necesidades dentro de los lmites de la siguiente doble condicin: que cada servicio productivo y cada producto tengan slo un precio en el mercado, fundamentalmente el precio al cual las cantidades ofrecida y demandada se igualen y que el precio de venta del producto sea igual al costo de los servicios productivos empleados en su produccin.57 Se puede concluir que Walras, al igual que los clsicos, diferenciaba entre un precio de corto plazo determinado por la oferta y la demanda y un precio de largo plazo en el cual precios y costos se igualaban. Si el precio de corto plazo, por variaciones en la raret o en la cantidad disponible, se aleja del precio de largo plazo, la competencia tender a restablecer el equilibrio de largo plazo ajustando las cantidades producidas. Walras explica cmo se determinan los precios de equilibrio a travs de un proceso de tanteo (ttonnement): Cada hora y, tal vez, cada minuto, porciones de estas diferentes clases de capital circulante [materias primas] estn apareciendo y desapareciendo. El capital personal, el capital en bienes propiamente dichos y el dinero tambin aparecen y desaparecen de una manera similar pero mucho ms lentamente. Slo el capital tierra escapa a este proceso de renovacin. Esto es un mercado continuo, que est permanentemente tendiendo al equilibrio sin alcanzarlo en la realidad, porque el mercado no tiene otra manera de acercarse al equilibrio salvo por ttonnement, y, antes de que la meta sea alcanzada, tiene que renovar sus esfuerzos y comenzar nuevamente. Todos ios datos bsicos del problema, e.g., las cantidades inicialmente posedas, las utilidades de los bienes y servicios, los coeficientes tcnicos, el exceso del ingreso sobre el consumo, los requerimientos de
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Como se puede ver, Walras llega a la misma conclusin que los clsicos salvo que agrega el concepto de raret (utilidad marginal) y el uso de la matemtica. l marca su diferencia de la siguiente manera: Me aventuro a afirmar [...] que basta el momento esta ley fundamental de la economa no ha sido demostrada ni correctamente formulada. Y voy tan lejos como para afirmar que es imposible formular o demostrar la ley de la oferta y la demanda o las dos leyes que la componen sin definir demanda efectiva y oferta efectiva y mostrando tambin su relacin con el precio. Podemos hacer esto recurriendo al lenguaje, al mtodo y a los principios de la matemtica. Por lo tanto, concluimos que el uso de la matemtica no slo es posible sino necesario e indispensable en la formulacin de la economa pura.56 Inclusive la conclusin de que en el largo plazo los precios se igualan con los costos es igual a la de los clsicos:
55 56

Ibd.,p. 180. Ibd p. 181.

Ibd.. p. 255.

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capital de trabajo, etc., cambian con el transcurso del tiempo. Visto de esta manera, el mercado es como un lago agitado por el viento, con el agua buscando necesariamente su equilibrio, su nivel, sin lograrlo. Pero mientras hay das en que la superficie del lago est prcticamente plana, nunca hay un da en que la demanda efectiva de productos y servicios se iguale con los costos de los servicios productivos usados en la produccin.58 En la Leccin 38 Walras expone y refuta la teora de los precios de los economistas clsicos en la cual los costos de produccin determinan los precios. Walras se opone a esta conclusin sosteniendo que es justamente al revs: [...] no hay ningn costo de produccin que, habindose determinado a s mismo, determine a su vez el precio de venta de sus productos. Los precios de venta de los productos estn determinados en el mercado por su utilidad y su cantidad. No hay otras condiciones que considerar, stas son las condiciones necesarias y suficientes. No importa si cuesta ms o menos que sus precios de venta producir los productos. Si cuestan ms, tanto peor para el empresario; ser su prdida. Si cuestan menos, tanto mejor para el empresario; ser su ganancia. No es el costo de los servicios productivos lo que determina el precio de venta del producto sino al revs. En realidad, los precios de los servicios productivos son establecidos en el mercado de acuerdo con la oferta de los terratenientes, trabajadores y capitalistas y con su demanda por parte de los empresarios. De qu depende esta demanda? Del precio de los productos. Cuando el gasto en la produccin es superior al precio de venta, los empresarios reducen su demanda de servicios productivos y el precio del servicio baja. Cuando el gasto en produccin es menor que el precio de venta, los empresarios aumentan su demanda de servicios productivos y su precio aumenta. sta es la manera en que estos fenmenos estn relacionados. Cualquier otra concepcin de la relacin es errnea.39
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En esta cita podemos ver que Walras prcticamente da un giro de 180 respecto de la conclusin de los economistas clsicos. No son los costos los que determinan los precios sino los precios los que determinan los costos. Esta conclusin de Walras parece diferir de la que habitualmente se hace, segn la cual tanto la utilidad como los costos determinan los precios simultneamente; es como si no hubiese una relacin teleolgica entre ambas variables. Esta interpretacin generalizada se justifica por la manera en que Walras va desarrollando su libro con un intenso uso de ecuaciones lineales donde no existen relaciones ideolgicas, sino una determinacin simultnea. El mismo William Jaff, que muy posiblemente sea el economista que ms estudi a Walras adems de ser su traductor, afirma: "[...] [Walras] no ha recibido ninguna preparacin acadmica en economa. En teora econmica slo tuvo un maestro, su padre. En lo que respecta al resto fue un autodidacta; pero como podemos ver en sus Elements, nunca se apart de la tradicin clsica, a la que critic slo para perfeccionarla y ampliarla en su estructura cientfica".60 En la ltima edicin de sus Elements Walras hace una comparacin entre su teora y la de Jevons, y la de Menger. En especial sostiene que no tiene mayores diferencias con Jevons salvo que el modelo del ingls se aplica slo al caso de dos mercancas, mientras que el suyo es de carcter general. Respecto de Menger, admite que l y sus discpulos desarrollaron una muy buena teora a pesar de no haber usado matemticas y s en cambio el imperfecto mtodo de las palabras.61 La formacin matemtica de Walras, igual que la econmica, era bastante pobre. Tal vez haya sido esta ignorancia lo que lo volva un poco soberbio.62 Su falta de preparacin matemtica no le permiti ver que la igualdad de ecuaciones e incgnitas no garantiza que el sistema tenga solucin. Este error de Walras se prolong en el tiempo. Paradjicamente el problema se resolvi a travs del hijo de
Ibd.. p. 6. Ibd.. pp. 204-06. 62 "Yo no soy un economista. Yo no soy un arquitecto. Pero s ms de economa poltica que los economistas'", citado por W. Jaffe. "Unpublished Papers and Letters of Lon Walras". Journal of Political Economy, vol. 43, 1935, p. 187.
61 60

Ibid.. p. 380. Ibd.. p. 399.

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Carl Menger, Karl Menger, que era un prestigioso matemtico del crculo de Viena. Un alumno de l, Abraham Wald, solucion por primera vez el problema dejado por Walras. Como veremos ms adelante, la realidad fue justamente al revs de lo que pensaba Walras: fue el uso del lenguaje matemtico el que dio lugar a una teora econmica menos precisa y rigurosa. Menger tiene varias diferencias importantes con Jevons y Walras. Por no usar matemticas fue mucho ms riguroso y exacto que sus colegas, no se perdi en simplificaciones innecesarias c inexactas. En primer lugar separ los conceptos de "precio" y de "precio esperado". Esta diferenciacin le permiti solucionar mejor el crculo vicioso de los clsicos. Para Menger, igual que para Jevons y Walras, la utilidad marginal explica el valor de uso de las cosas, pero no el precio de los factores productivos. Menger puso mucho ms el acento que sus dos colegas en sealar que slo la utilidad marginal de compradores y vendedores determina los precios. Para Menger, como para todos los marginalistas, el intercambio de mercancas se produce cuando cada una de las partes valora ms el bien que recibe que el que entrega o, lo que es igual, la utilidad marginal del bien recibido tiene que ser superior a la del entregado. De esta manera, si el comprador A est dispuesto a pagar hasta $100 por el bien x significa que la utilidad marginal de x es superior a la de $100 (o a la de lodos los bienes que se podran comprar con esos $100). Estos $100 son el lmite mximo hasta el que A est dispuesto a llegar, pero obviamente tambin estara dispuesto a pagar menos. El lmite mximo est dado por la utilidad marginal o valoracin del comprador. Si el vendedor B no est dispuesto a vender a menos de $70, esto significa que para l la utilidad marginal de $70 es superior a la del bien x que tiene que entregar. En este caso los $70 son el lmite inferior, pero obviamente estara dispuesto a vender a cualquier precio superior. La utilidad marginal o valoracin del vendedor determina el lmite inferior al que est dispuesto a vender. De esta manera se puede ver que, en este caso, el precio al que se realiza la transaccin tiene que estar comprendido entre $100 y $70. Fuera de estos lmites no hay transaccin posible; por encima de $100 el

comprador no compra y por debajo de $70 el vendedor no vende. Menger lo explica as: A modo de ilustracin supongamos que para el individuo A 100 unidades de granos tienen el mismo valor que 40 unidades de vino. Es claro que en ninguna circunstancia A estar dispuesto a entregar, en un intercambio, ms de 100 unidades de granos por 40 unidades de vino, puesto que si as lo hiciera sus necesidades estaran peor satisfechas luego del intercambio. l estar de acuerdo en realizar un intercambio slo si satisface mejor sus necesidades. l querr intercambiar su grano por vino slo si tiene que entregar menos de 100 unidades de grano por 40 unidades de vino. De este modo, cualquiera que pueda ser el precio de 40 unidades de vino en un intercambio entre los granos de A y el vino de otra persona, hay algo que es seguro: dada la posicin econmica de A el precio de 40 unidades de vino no puede superar los 100 granos. |... J si A encuentra a otra persona, B, para quien slo 80 unidades de grano, por ejemplo, tienen igual valor que 40 unidades de vino, los prerrequisitos para un intercambio entre A y B estn presentes (siempre que los dos se den cuenta de la situacin y no haya barreras para ejecutar el intercambio), y al mismo tiempo se fija un segundo lmite a la formacin del precio. De la situacin econmica de A se sigue que el precio de 40 unidades de vino debe estar por debajo de 100 unidades de grano [...] se sigue de la situacin econmica de B que se debe ofrecer ms de 80 unidades de grano por sus 40 unidades de vino. En un intercambio entre A y B se puede afirmar lo siguiente: el precio de 40 unidades de vino debe determinarse entre los lmites de 80 unidades y 100 unidades de grano, por encima de 80 y por debajo de 100 unidades.63 Despus de desarrollar este ejemplo, Menger pasa a analizar cmo se determina el precio en caso de que haya varios compradores y un solo vendedor, luego pasa al caso de varios
63

Cari Menger, op. cit., pp. 194-95.

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vendedores y un solo comprador y finaliza con el caso en el cual hay varios compradores y vendedores. En principio se supone que cada comprador y cada vendedor demanda y ofrece slo una unidad; la conclusin no se modifica si se supone que cada individuo demanda o vende ms de una unidad. En la cita de Menger el precio del vino se encuentra entre 100, que es el precio mximo que est dispuesto a pagar el comprador, y 80, que es el mnimo al que el vendedor est dispuesto a vender. Si ahora surge un segundo comprador que est dispuesto a pagar hasta 94 unidades de grano por una unidad de vino, el mnimo anterior se modifica. Los nuevos lmites dentro de los cuales se igualan oferta y demanda son 100 y ms de 94. A 94 o menos se demandan dos unidades y se ofrece una; por encima de 94 y hasta 100 se demanda y ofrece una unidad; por encima de 100 la demanda es nula y se ofrece una unidad. De manera que el precio de equilibrio, que iguala oferta y demanda, est comprendido, en este segundo caso, entre 100 y 94. Un tercer caso es cuando se agrega un segundo vendedor en vez de un comprador, de modo que tenemos dos vendedores y un comprador. Siempre suponiendo que cada uno quiera comprar y vender una unidad, si el segundo vendedor no vende por menos de 84 ahora el precio deber estar comprendido entre 80 y 84 unidades de grano. Si el precio es 84 se ofrecen dos y se demanda una. A menos de 80 la oferta es nula y la demanda es de una unidad. Por lo tanto, el precio de equilibrio tiene que estar comprendido entre 80 y menos de 84. Con estos tres casos Menger pasa a analizar el caso general mostrando que son siempre los compradores y vendedores marginales los que determinan los precios de equilibrio. Los cuatro casos siguientes muestran todas las posibilidades de determinacin de precios. Las C y las V representan compradores y vendedores respectivamente; cada uno puede comprar o vender una o ms unidades. As, por ejemplo, a un precio de 98 la cantidad demandada es 1 y la ofrecida 9, si el precio es de 40 la canti dad demandada es 6 unidades y la ofrecida una. En el caso 1 la igualdad entre oferta y demanda se produce dentro de los lmites de precios de 75 y 70. A un precio de 75 la cantidad ofrecida y demandada es de 4 unidades; lo mismo ocurre a

un precio de 70. Por encima de 75 o por debajo de 70 las cantidades demandadas y ofrecidas difieren.

En este primer caso se puede ver que son el comprador y el vendedor marginales los que determinan los lmites de los precios. El comprador marginal es el primero en retirarse si el precio sube y el vendedor marginal es el primero en retirarse si el precio baja. El comprador marginal determina el lmite mximo y el vendedor marginal, el lmite mnimo. En el caso 2 hay una variacin. El lmite mnimo no lo fija el vendedor marginal sino el comprador submarginal (que es el primero en comprar en caso de que el precio baje). En este caso el precio (p) que iguala la cantidad demandada y ofrecida es 75 > p >72. El lmite mximo lo determina el comprador marginal y el mnimo el comprador submarginal. En el caso 3 el precio que iguala la oferta y la demanda es 74 > p < 70. El lmite inferior lo fija el vendedor marginal y el mximo el vendedor submarginal. Fuera de estos lmites no se igualan las cantidades ofrecidas y demandadas. Finalmente, en el caso 4 el precio de equilibrio es 74 > p I> 72. Los lmites los fijan el comprador submarginal y el vendedor submarginal. De esta manera Menger muestra, con mayor claridad y precisin que las funciones matemticas, que los precios de

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equilibrio son establecidos por los compradores y vendedores marginales y submarginales. No importa cuan larga sea la lista de cantidades demandadas y ofrecidas, la solucin est en el margen. La explicacin es que si el precio se sale de ciertos lmites entran o salen del mercado compradores y/o vendedores marginales y submarginales, desequilibrando la igualdad entre oferta y demanda. La teora de la utilidad marginal le sirvi a Menger para fijar los lmites dentro de los cuales se establece el precio de equilibrio de mercado. En consecuencia, Menger rechaz la conclusin aristotlica de que en el intercambio se igualan valores y tambin la conclusin de los clsicos de que los costos de produccin determinan los precios relativos: Si se abre el paso entre dos recipientes con distintos niveles de agua, la superficie se llenar con ondas que gradualmente desaparecern hasta que la superficie se calme. Las ondas son slo sntomas de la operacin de fuerzas que llamamos gravedad y friccin. Los precios de los bienes, que son sntomas de un equilibrio econmico en la distribucin de las posesiones entre las economas de los individuos, se parecen a estas ondas. Las fuerzas que las traen a la superficie son la causa ltima y general de toda actividad econmica, el esfuerzo de los hombres por satisfacer sus necesidades tan completamente como les sea posible para mejorar sus posiciones econmicas. Pero dado que los precios son los nicos fenmenos del proceso que son perceptibles directamente, puesto que su magnitud puede medirse con exactitud y puesto que la vida cotidiana los pone delante de nuestra vista incesantemente, fue fcil cometer el error de asociar la magnitud del precio como la caracterstica fundamental de un intercambio y, como resultado de este error, se cometi otro: el de considerar a las cantidades de los bienes intercambiados como equivalentes. El resultado fue un dao incalculable para nuestra ciencia puesto que los que escribieron sobre el tema de precios se perdieron tratando de descubrir las causas de una supuesta igualdad entre dos cantidades de bienes. Algunos encontraron la causa en la misma cantidad de trabajo destinada a producir los bienes. Otros la encontraron en la

igualdad de los costos de produccin. Inclusive se produjo una disputa acerca de si los bienes son intercambiados porque son equivalentes, o si son equivalentes porque son intercambiados. Pero tal igualdad de valores de dos cantidades de bienes (una igualdad en el sentido objetivo) no tiene existencia real en ninguna parte.64 Respecto de la teora clsica de los costos de produccin Mender hace la siguiente observacin: El valor que el hombre econmico atribuye a un bien es igual a la importancia de una satisfaccin particular. No hay conexin necesaria ni directa entre el valor de un bien y la cantidad de trabajo y bienes de produccin empleados en su produccin. Un bien no-econmico (por ejemplo la cantidad de madera en un bosque virgen) no tiene valor para los hombres aunque se apliquen grandes cantidades de trabajo y otros bienes en su produccin. Si un diamante se encontr por accidente o surgi de una piedra empleando mil das de trabajo es totalmente irrelevante para su valor. En general, nadie en la vida prctica pregunta por la historia u origen de un bien para estimar su valor, sino que slo considera los servicios que el bien le brindar y a qu tendr que renunciar para poseerlo. Muchas veces, bienes en los que se ha invertido mucho trabajo no tienen valor, mientras que otros, en los que se ha invertido poco o ningn trabajo, tienen un alto valor. Bienes en los que se invirti mucho trabajo y otros en los que se invirti poco o ningn trabajo frecuentemente tienen el mismo valor para el hombre econmico. Las cantidades de trabajo o de otros factores productivos aplicados a su produccin no pueden, por lo tanto, determinar el valor de un bien. Por supuesto, la comparacin del valor de un bien con el valor de los factores productivos empleados en su produccin muestra en qu medida su produccin, un acto del pasado, fue apropiada o econmica. Pero las cantidades de bienes empleados en la produccin de un bien no tienen influencia necesaria ni directa en su valor [...].
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C. Menger. op. cit.. p. 192.

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El factor determinante del valor de un bien no es, entonces, la cantidad de trabajo o de otros bienes necesarios para su produccin, sino la importancia de esas necesidades de las que somos conscientes que pueden satisfacerse con el bien. Este principio de la determinacin es vlido universalmente y no puede encontrarse excepcin en la economa humana.65 La cita de Menger, como la de la mayora de los marginalistas, muestra gran incomprensin acerca de lo que los clsicos estaban diciendo. Como vimos en la Parte I, los clsicos no tenan una teora del valor (valor de uso) sino del precio (valor de cambio). Lo que Menger est diciendo acerca de los clsicos podra ser refutado por los mismos clsicos. Vale la pena recordar un prrafo, de Ricardo, a quien se le suele atribuir errneamente una teora del valor-trabajo: "[...] la utilidad no es la medida del valor de cambio, aunque es absolutamente esencial para ste. Si un bien no fuese til en absoluto en otras palabras, si no pudiera contribuir de ninguna manera a nuestra gratificacin, no tendra valor de cambio, por escaso que pudiera ser, o sea cual fuere la cantidad de trabajo necesaria para obtenerlo".66 El mismo Karl Marx, representante tpico de la llamada teora del valor-trabajo, dice: "[...] ningn objeto puede ser un valor sin ser a la vez un objeto til. Si es intil, lo ser tambin el trabajo que ste encierra; no contar como trabajo ni representar, por tanto, un valor".67 Menger perdi de vista el problema central de la teora clsica, que consista en afirmar que en el largo plazo los costos ce produccin determinan los precios. Esto a su vez llev a estos economistas al crculo vicioso de afirmar que los costos determinan los precios y luego que los precios determinan los costos. Como veremos, Eugen von Bohm-Bawerk capt mejor el error de los clsicos. No se puede criticar la teora del valor de los clsicos, simplemente porque no la tenan.
Ibfd., pp. 146-47. David Ricardo. On the Principles of Political Economy and Taxation. Penguin Books. 1971. p. 55. 67 Karl Marx. El capital. Fondo de Cultura Econmica. 1973. tomo 1, p. 8.
66 65

A pesar de todo Menger dio una solucin ms precisa que Walras y Jevons para salir del crculo vicioso de los clsicos al distinguir entre "precios" y "precios esperados". En la siguiente cita podemos ver la explicacin de la determinacin del precio de los factores productivos (bienes de orden superior en la terminologa de Menger): [...] es evidente que el valor de los bienes de orden superior est siempre y sin excepcin determinado por el valor esperado de los bienes de orden inferior que ayudan a producir. Nuestros requerimientos de bienes de orden superior dependen de que los bienes que van a producir tengan un valor esperado [...]. [...] Por lo tanto tenemos el principio de que el valor de los bienes de orden superior depende del valor esperado de los bienes de orden inferior que van a producir. En consecuencia, los bienes de orden superior pueden tener valor o retenerlo una vez que lo tienen, slo si, o mientras, sirvan para producir bienes que tienen valor esperado para nosotros. Esclarecidos estos hechos, tambin queda claro que el valor de los bienes de orden superior no puede ser el factor determinante del valor esperado de los bienes de orden inferior que producen. Tampoco puede el valor de los bienes de orden superior que ya se utilizaron en la produccin de un bien inferior ser el factor determinante de su valor presente. Por el contrario, el valor de los bienes de orden superior est, en todos los casos, regulado por el valor esperado de los bienes de orden inferior a cuya produccin fueron asignados por el hombre econmico. El valor esperado de los bienes de orden inferior es muchas veces y esto debe observarse cuidadosamente muy diferente del valor que bienes similares tienen en el presente. Por esta razn, el valor de los bienes de orden superior por medio de los cuales conseguimos los bienes de orden inferior en algn momento futuro no se mide por el valor corriente de los bienes similares de orden inferior, sino por el valor esperado de los bienes de orden inferior en cuya produccin participan.68
68

Carl Menger. op. cit., p. 150.

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Y agrega ms adelante: Por lo tanto, no hay una conexin necesaria entre el valor de los bienes de orden inferior o de primer orden y el valor presente de los bienes de orden superior disponibles corrientemente para su produccin. Por el contrario, es evidente que los de orden inferior derivan su valor de la relacin entre requerimientos y disponibilidad en el presente, mientras que los de orden superior derivan su valor de la relacin esperada entre los requerimientos y las cantidades que estarn disponibles en el futuro. Si el valor esperado de un bien de orden inferior aumenta, permaneciendo igual el resto de las cosas, el valor de los bienes de orden superior, cuya posesin nos asegura disponibilidad futura de bienes de orden inferior, tambin aumenta. Pero el aumento o cada del valor de un bien de orden inferior disponible en el presente no tiene una relacin causal necesaria con el aumento o cada del valor de los bienes de orden superior disponibles en el presente. Por ende, el principio de que el valor de los bienes de orden superior est gobernado, no por el valor presente de los correspondientes bienes de orden inferior, sino por el valor esperado del producto, es un principio umversalmente vlido de la determinacin del valor de los bienes de orden superior.69 De esta manera Menger dio una salida coherente a la trampa en que haban cado los clsicos. Pero con esto l refut o solucion la teora de los precios y no la teora del valor. Adems la solucin de Menger es mucho ms clara, elaborada y precisa que la de Jevons y Walras. La introduccin de expectativas, que no hicieron Jevons y Walras, marc una gran diferencia entre los austracos y la escuela matemtica, que supona conocimiento perfecto por parte de los agentes econmicos.

XIV. Los divulgadores del marginalismo. Un paso atrs Por distintos motivos ninguno de los "descubridores" de la teora de la utilidad marginal tuvo xito en la presentacin de sus revolucionarias ideas. En el caso de Jevons, choc contra el enorme prestigio que haba alcanzado la economa clsica, en especial con John S. Mill. Jevons estaba rechazando las ideas de Mill y adems utilizando el novedoso lenguaje matemtico, que por aquel entonces era considerado por la gran mayora de los economistas como inapropiado para las ciencias sociales. Un destino parecido fue el de Walras. El uso de las matemticas lo margino bastante del crculo de economistas franceses, y ms aun porque l se declar un socialista cientfico en un crculo en el cual predominaba la idea liberal. Por su parte, Menger escribi en un entorno donde el historicismo dominaba el mundo acadmico. Los historicistas negaban que en las ciencias sociales se pudiera determinar leyes de carcter universal y atemporal, como en el caso de las ciencias naturales. Para estos pensadores, cada pas y cada momento histrico tena sus propias caractersticas. El libro de Menger, igual que los de Jevons y Walras, era un libro terico y por lo tanto fue rechazado en el mundo acadmico. Ninguno de los tres autores pudo mostrar la importancia que tena la teora de la utilidad marginal para la ciencia econmica. La teora de la utilidad marginal empez a abrirse paso a travs de los seguidores de estos economistas, fundamentalmente gracias a Alfred Marshall y Eugen von Bohm-Bawerk, pero Pareto, Cassel y Wieser tambin realizaron importantes contribuciones a la divulgacin y esclarecimiento de la teora de la utilidad marginal. Sin embargo, todos ellos dieron un paso atrs respecto de lo que sus respectivos inspiradores haban dicho. Alfred Marshall (1842-1924). Marshall debe ser el economista que ms influencia tuvo en la introduccin del anlisis marginal en la teora econmica. Sin embargo, contribuy a generalizar errores muy importantes en la llamada microeconoma que llegan hasta nuestros das. Se puede decir que con estos errores se forman casi todos los economistas del mundo. Jevons, Menger y Walras percibieron el problema que tena

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Ibid..p. 151.

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la teora de los precios de los clsicos y explcitamente los criticaron. El caso de Marshall es distinto. Para este economista la teora clsica de los precios no estaba errada sino incompleta, y de alguna manera expuesta en forma imprecisa. La teora de la utilidad marginal le sirvi a Marshall, segn l mismo afirma, para perfeccionar y no para refutar a los clsicos. Marshall utiliz la teora de la utilidad marginal para derivar la curva de demanda de los bienes, pero la curva de oferta es una curva de costos. Marshall explica as la teora de la utilidad marginal decreciente: Existe una gran variedad de necesidades, pero hay un lmite para cada una de las necesidades. Esta tendencia familiar y fundamental de la naturaleza humana puede expresarse por la ley de las necesidades sacibles o de la utilidad decreciente de la siguiente manera: para una persona la utilidad total de una cosa (es decir, el placer total u otro beneficio que le produce) crece con cada aumento de las existencias que de dicha cosa posee la persona aludida, pero no con la misma rapidez. Si su stock aumenta en una proporcin uniforme, el beneficio derivado aumenta en una proporcin decreciente. En otros trminos, el beneficio adicional que una persona deriva de un aumento dado de su provisin de una cosa disminuye con cada aumento de las existencias que ya posee. Aquella parte de la cosa que se ve inducido a comprar puede denominarse, precisamente, su compra marginal de dicha cosa, porque est en el margen de duda con respecto a si le conviene incurrir en el gasto necesario para obtenerla. Y la utilidad de su compra marginal puede denominarse la utilidad marginal que dicha cosa representa para l. Si en lugar de adquirirla la fabrica l mismo, la utilidad marginal es aquella parte que l piensa exactamente que vale la pena fabricar. As, pues, la referida ley puede enunciarse de la siguiente manera: La utilidad marginal de una cosa, para una persona, disminuye con cada nuevo aumento de la cantidad ya poseda.70
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A partir de aqu Marshall comienza a sacar deducciones hasta llegar a lo que l llam ley general de la demanda y que explica de la siguiente manera: Existe, entonces, una ley general de la demanda, que puede expresarse as: cuanto mayor es la cantidad que ha de venderse, tanto menor debe ser el precio a que se ofrecer para que pueda encontrar compradores; o, en otros trminos, la cantidad demandada aumenta cuando el precio baja y disminuye cuando el precio sube. No habr cualquier relacin uniforme entre la baja del precio y el aumento de la demanda.71 La teora de la utilidad marginal le sirvi a Marshall para explicar que mayores cantidades disponibles de un determinado bien se valoran menos y que, por lo tanto, pueden venderse a un precio ms bajo. De esta manera deriv la curva de demanda decreciente, que es tan familiar en cualquier texto de economa. La curva de oferta Marshall no la deduce tambin de las utilidades marginales, como hizo Menger, sino de los costos: a medida que el precio del producto sube la oferta aumenta. Luego de suponer que "el precio de la oferta normal de cualquier cantidad de mercanca puede tomarse como los gastos normales para su produccin (incluyendo los ingresos brutos de direccin)",72 realiza el siguiente anlisis: [...] cuando la cantidad producida (en una unidad de tiempo) es tal que el precio de demanda es mayor que el de oferta, los vendedores reciben ms que suficiente para que les resulte provechoso lanzar bienes al mercado en aquella cantidad, y entra en juego una fuerza activa que tiende a aumentar la cantidad ofrecida para la venta. Adems, cuando la cantidad producida es tal que el precio de demanda es menor que el de oferta los vendedores reciben menos de lo suficiente para que les convenga llevar al mercado en aquella escala; de modo que aquellos que estaban preci71 Ibd.. p. 99. 72

Ibd.,p. 343.

Alfred Marshall. Principles of Economics,Macmillan and Co., Limited, 1946, p. 93.

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samente en duela acerca de si les convena seguir produciendo se deciden a no hacerlo, y entra enjuego una Tuerza activa que tiende a disminuir la cantidad ofrecida para la venta. Cuando el precio de la demanda es igual al de la oferta, la cantidad producida no tiende ni a aumentar ni a disminuir: est en equilibrio.73 Las siguientes citas muestran cmo Marshall une sus conclusiones a la de los clsicos. Para Marshall sus conclusiones no invalidaban la posicin de los clsicos sino que la fortalecan: Estas consideraciones indican la gran importancia del elemento tiempo en relacin con la demanda y la oferta [...]. Iremos descubriendo gradualmente muchas limitaciones diferentes de la doctrina que establece que el precio representa su costo real de produccin, es decir, los esfuerzos y sacrificios que se han dedicado directa e indirectamente a su produccin. En efecto, en una poca de cambios tan rpidos como la actual, el equilibrio de la demanda y de la oferta normales no corresponde a una relacin exacta entre cierta suma de placeres agregados ofrecidos por el consumo de la mercanca y una cantidad total de esfuerzos y sacrificios invertidos en su produccin; la correspondencia no sera exacta, aunque los beneficios y el inters normales fuesen medidas exactas de los esfuerzos y sacrificios de que se constituyen los pagos en dinero. Este es el alcance real de la tan citada y mal interpretada doctrina de Adam Smith y de otros economistas de que el valor normal, o natural, de una mercanca es aquel que las fuerzas econmicas tienden a darle a largo plazo, es decir, el valor medio que las fuerzas econmicas le daran si las condiciones generales de la vida se mantuviesen estacionarias por un perodo de tiempo lo suficientemente largo para permitirles producir todo su efecto.74
73 74

Marshall tiene razn al afirmar que la doctrina de Adam Smith y sus seguidores fue malinterpretada. Para Smith el precio de corto plazo, que l llamaba de mercado, no estaba influido por los costos de produccin. La oferta y la demanda podan determinar un precio de mercado por debajo o por encima del precio natural o de largo plazo. Como vimos en la Parte I, las crticas a los clsicos por sostener que los precios estaban determinados por los costos son muy superficiales. En primer lugar hay que distinguir entre precio de mercado y natural, y los crticos no suelen hacer esta distincin. Por lo tanto, la queja de Marshall es totalmente justa. Los clsicos fueron malinterpretados. Pero que hayan sido malinterpretados no significa que su teora era correcta. La teora clsica tiene serios problemas, pero son distintos de los que sealan gran parte de sus crticos. Marshall sostena que los clsicos tenan una teora incompleta, no incorrecta, por haber desechado prcticamente el lado de la demanda y haber puesto todo el acento del lado de la oferta o de los costos. Su solucin para la teora de los precios est dada por el famoso prrafo de las tijeras: Discutir acerca de si el valor est determinado por la utilidad o por el costo de produccin sera lo mismo que discutir acerca de si es la hoja superior o la inferior de una tijera la que corta un pedazo de papel. Es cierto que, cuando se mantiene una hoja fija y se corta moviendo la otra, puede decirse apresuradamente que es la segunda la que lo corta, pero la afirmacin no es estrictamente exacta, y slo puede disculparse si pretende ser solamente una explicacin popular de lo que ocurre y no una afirmacin rigurosamente cientfica. Del mismo modo cuando una cosa ya fabricada tiene que ser vendida, el precio que la gente est dispuesta a pagar por ella se regula por el deseo que tenga de adquirirla junto con la suma que pueda pagar por ella. El deseo de conseguirla depende, en parte, de la probabilidad de que se tenga posibilidad o no de adquirir otra cosa semejante a un precio igualmente bajo: esto depende de las causas que rigen la oferta de aqulla, y esto, a su vez, depende del costo de

Ibid., p. 345. Ibid., p. 347.

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produccin. Pero puede ocurrir que el stock que hay que vender sea prcticamente fijo. Es el caso, por ejemplo, de un mercado de pescado, en el que el valor de ste en un da determinado se fija casi exclusivamente por el stock disponible para la venta en relacin con la demanda, y si alguien quisiera dejar de tomar en cuenta el stock y afirmar que el precio est determinado por la demanda, podra excusrsele en obsequio a la brevedad, siempre que no pretendiera ser cabalmente exacto. De la misma manera, puede ser discutible, aunque no es absolutamente exacto, afirmar que los diferentes precios que un mismo libro raro alcanza en diferentes subastas dependen exclusivamente de la demanda. Tomando el caso del extremo opuesto, encontramos algunas mercancas que siguen de manera muy aproximada la ley de rendimientos constantes, es decir, que su costo medio de produccin es casi el mismo cuando se fabrican en grandes o en pequeas cantidades. En este caso, el nivel normal alrededor del cual flucta el precio de mercado ser el costo definido y fijo de produccin (en dinero). Si la demanda es grande, el precio de mercado subir por algn tiempo por encima de dicho nivel; pero como resultado de ello, la produccin aumentar y el precio de mercado bajar, y ocurrir lo contrario si la demanda desciende por algn tiempo por debajo de su nivel ordinario. En ese caso, si alguien, dejando a un lado las fluctuaciones del mercado, da por sentado que habr de todos modos una demanda suficiente para asegurar alguna cantidad mayor o menor de la mercanca, encontrar compradores a un precio igual a este costo de produccin; entonces puede excusarse ese desconocimiento de la influencia de la demanda al hablar del precio (normal) como regido por el costo de produccin, siempre que no pretenda exactitud cientfica en el enunciado de su doctrina y que explique la influencia de la demanda en el lugar correspondiente. Podemos pues concluir que, por regla general, cuanto ms corto sea el perodo que consideramos, mayor deber ser la atencin que dediquemos a la influencia de la demanda sobre el valor; y cuanto ms largo sea el perodo, tanto ms importante ser la influencia del costo de

produccin sobre el valor, ya que los cambios en la oferta tardan ms tiempo en producir sus efectos que los que tienen lugar en la demanda.75 Este es un famoso prrafo de Marshall en el que resume su pensamiento acerca del determinante del valor de cambio o precio. En el corto plazo el precio est determinado fundamentalmente por la demanda, en el largo plazo por los costos de produccin y en el mediano plazo por "las tijeras", es decir, demanda y oferta, lo que equivale a decir utilidad marginal y costos de produccin. Para Marshall, como para toda la teora microeconmica tradicional, la demanda est determinada por la utilidad marginal y la oferta por los costos marginales. Como se puede ver, Marshall est diciendo lo mismo que decan los clsicos pero con la incorporacin o basamento del anlisis marginal. Marshall se apart bastante de las conclusiones de Jevons, de Walras y en especial de Menger. Estos tres economistas sostenan, con todas las imperfecciones que se les quiera encontrar, que la teora clsica de los precios estaba errada. Por el contrario, Marshall la defiende. El Apndice I de su libro se llama "Ricardo's Theory of Value"; en este apndice Marshall defiende la teora del valor (de cambio) de los clsicos, en especial la de Ricardo: Quizs el antagonismo de Jevons frente a Ricardo y Mill habra sido menor si l mismo no hubiese cado en el hbito de hablar de relaciones entre la utilidad y el valor, siendo as que stas solamente existen entre el precio de demanda y el valor, y si hubiera insistido, como habra hecho Cournot, sobre la simetra fundamental de las relaciones generales que guardan la oferta y la demanda con el valor, utilizando frmulas matemticas que tambin estaban a su alcance, las cuales coexisten con diferencias en los detalles de esas relaciones. En realidad no debemos olvidar que, en la poca en que escriba, el aspecto de la demanda en la teora del valor haba sido muy descuidado, y que prest un excelente
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Ibid., pp. 348-49.

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servicio al llamar la atencin sobre l y desarrollarlo. Existen pocos pensadores que sean tan acreedores a nuestra gratitud como Jevons, pero esto no debe inducirnos a aceptar las crticas que formul en contra de sus grandes predecesores.76 Marshall sali al rescate de los clsicos; esto en cierto modo es justo, dado que gran parte de las crticas que se les realizaron son muy inexactas. Si bien, como vimos en la Parte I. los clsicos pueden haber inducido, de alguna manera, a que se los malinterpretara (en especial Ricardo), una lectura cuidadosa muestra claramente que le haba dado a la utilidad ms importancia de la que se cree en la determinacin de los precios. De todos modos la teora del precio clsica era inconsistente y Marshall persisti en dicha inconsistencia. Vilfredo Pareto (1848-1923). Pareto es un continuador de Walras dentro de la llamada teora del equilibrio general, pero indudablemente introdujo herramientas de anlisis de uso muy generalizado en el siglo xx. En especial podemos mencionar el llamado "ptimo paretiano" que tanto se usa en la teora microeconmica convencional. Sin embargo Pareto, igual que Marshall, volvi a repetir la teora clsica, pero a diferencia de Marshall no parece que se haya dado cuenta. Por empezar, como casi lodos sus antecesores encuentra problemas con los trminos valor y utilidad debido a la ambigedad de las palabras y para ellos propuso un nuevo trmino, ophelimite: Fue principalmente por la rectificacin de este error de la antigua economa que naci la economa pura. Con Jevons aparece como una rectificacin de las teoras en curso entonces sobre el valor, con Walras deviene, y fue un gran progreso, la teora de un caso especial de equilibrio econmico, es decir la de la libre competencia; mientras que otro caso, el del monopolio, haba ya sido estudiado, pero de una manera muy diferente, por Cournot. Marshall, Edgeworth. Irving Fisher, han estudiado el fenmeno econmico de una
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manera ms extensa y ms general. En nuestro curso ella devino la teora general del equilibrio econmico, y vamos ms lejos aun en esta va en la presente obra. La palabra utilidad es llevada a significar en economa poltica otra cosa que lo que pueda significar en el lenguaje corriente. Es as que la morfina no es til, en el sentido ordinario de la palabra, puesto que es perjudicial al morfinmano, y por el contrario le es til econmicamente, puesto que satisface una de sus necesidades, aun cuando sea malsana. Bien que los antiguos economistas hayan hecho ya mencin de este equvoco, se olvida todava a veces: tambin es indispensable no emplear la misma palabra para indicar cosas muy diferentes. Hemos propuesto en nuestro curso el designarla utilidad econmica con la palabra ophelimite, que otros autores han adoptado despus.77 En la cita anterior se observa que Pareto no logr desprenderse totalmente de alguna influencia "objetiva" de los escolsticos. La valoracin es siempre subjetiva y no hay manera de objelivizarla. Si se pudiera objetivizar estaramos suponiendo que hay alguien que puede determinar qu es bueno y qu es malo. La diferenciacin entre utilidad y ophelimidad no parece muy justificada y, de alguna manera, introduce ms confusin. La confusin de Pareto crece al utilizar las curvas de indiferencia (que introdujo Edgeworth) como herramienta de anlisis en la loma de decisiones del consumidor. Este tal vez haya sido uno de los errores ms importantes incorporados a la ciencia econmica. Pongamos, por ejemplo, un hombre que se deja conducir nicamenle por sus gustos y que posee 1 kilo de pan y 1 litro de vino, o a la inversa. Consiente, por ejemplo, en tener 0,9 kg de pan con tal de tener 1,20 de vino. En otros trminos, esto significa que esas dos combinaciones, a saber 1 kilo de pan y 1 litro de vino. 0,9 de pan y 1,20 de vino son iguales para l: no prefiere la segunda a la primera, ni la primera a

Ibd.. p. 820.

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Vilfredo Pareto. Manual de economa poltica. Editorial Atalaya. 1945. pp. 121 -22.

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la segunda, no sabra cul escoger, y le es indiferente disfrutar de una o de otra de esas combinaciones. Partiendo de esta combinacin: un kilo de pan y un litro de vino, encontramos otras muchas, entre las cuales la eleccin es indiferente [...].78 El concepto de "indiferencia" es una contradiccin en s mismo. La economa es la ciencia de la eleccin y elegir es "preferir". Cualquier accin implica que no puede haber indiferencia. El uso de la matemtica llev a estos economistas por caminos poco frtiles. Las personas optan sobre la base de una escala de preferencias "ordinal" y no "cardinal". En las curvas de indiferencia, por ms que se lo niegue, est implcito que se pueden sumar y restar utilidades de manera que la "utilidad total" permanezca constante. Si Pareto hubiese seguido el camino trazado por los economistas clsicos y los austracos, no hubiese cado en este error. Si las elecciones se hacen sobre la base de una escala de preferencias ordinal, queda entonces claro que no puede haber indiferencia. Las personas siempre optan por los bienes o servicios que les dan mayor utilidad marginal. Por otra parte, las curvas de indiferencia estn limitadas al caso de los bienes substitutivos. Uno podra pensar en comer menos carnes rojas y ms blancas, o cambiar una bebida por otra. Pero realmente no se ve cmo se puede compensar la prdida de utilidad de dejar de comer mirando ms televisin o, peor aun, nadando ms. Un anlisis basado en escalas de preferencias impide caer en este tipo de imprecisiones. Es cierto que la generalizacin es importante para toda teora, pero de ah a perder de vista lo que quiere explicar hay una gran diferencia. Sobre la base de este error, pero con un supuesto rigor matemtico, Pareto prosigue con su anlisis llegando a la propiedad del equilibrio, hoy conocida como ptimo de Pareto: El equilibrio, segn las condiciones en las cuales se obtiene, goza de ciertas propiedades que es importante conocer.
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Empezaremos por definir un trmino del cual es bueno servirse para evitar extendernos demasiado. Diremos que los miembros de una colectividad gozan, en cierta posicin, del maximum de ophelimite, cuando es imposible encontrar un medio de alejarse muy poco de esa posicin, de tal suerte que la ophelimite de que gozan cada uno de los individuos de esta colectividad aumenta o disminuye. Es decir que cualquier pequeo desplazamiento a partir de esta posicin tiene necesariamente por efecto aumentar la ophelimite de que gozan ciertos individuos y disminuir aquella de la cual gozan otros; de ser agradable a unos y desagradable a otros.79 Las curvas llevaron a Pareto por senderos dudosos. Crea que estas curvas podan calcularse en la prctica de la misma manera que l las dibujaba en su libro: El Estado colectivista, mejor que la libre competencia, parece poder llevar el punto de equilibrio sobre la lnea de transformaciones completas. En efecto, es difcil que una sociedad privada siga exactamente en sus ventas la lnea de las transformaciones completas. Deber por esto hacerse pagar por sus clientes, en principio los gastos generales, y seguidamente venderles las mercaderas a precio de costo, deduciendo los gastos generales. Salvo en casos particulares no se ve cmo podra ocurrir esto. El Estado socialista, al contrario, puede poner como impuesto, sobre los consumidores de sus mercancas, los gastos generales de la produccin de estas mercancas, y despus seguidamente cederlas al precio de costo; puede, en consecuencia, seguir la lnea de las transformaciones completas.80 Pareto no era socialista; tambin vea deficiencias en el sistema y virtudes en el capitalismo, por lo que concluye: En resumen, la economa pura no nos da un criterio verdaderamente decisivo para escoger entre una organizacin de la sociedad basada sobre la propiedad privada y una organizacin socialista. No se puede resolver este problema
79 80

Ibid. p. 129.

Ibd.. pp. 267-68. Ibid., pp. 274-75.

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ms que teniendo en cuenta los otros caracteres de los fenmenos.81 Pareto no pudo llegar a la esencia de la determinacin de los precios. Si lo hubiese hecho habra comprendido que la economa pura s da elementos para demostrar que una economa socialista nunca puede ser eficiente y que la capitalista es siempre la ms eficiente posible, aunque obviamente no es eficiente en el sentido paretiano. En las conclusiones analizaremos este punto. Hemos visto que a pesar de todos sus sistemas de ecuaciones "simultneas" Walras tuvo aunque sea un breve prrafo en el que criticaba a los clsicos. Walras afirm explcitamente que los costos no determinaban los precios, como sostenan los clsicos, sino que era precisamente al revs. Marshall signific, en este sentido, un paso atrs respecto de Jevons y Walras. Pareto tambin lo signific: El costo de produccin ha sido concebido por los economistas literarios como un precio normal alrededor del cual deban gravitar los precios determinados por la oferta y la demanda, y as han llegado a tener en cuenta, aunque en una forma muy imperfecta, tres categoras de condiciones [...]. Pero las consideran independientes unas de otras, parece que el costo de produccin de una mercadera fuera independiente de los precios de esta mercadera y de los otros. Es fcil de ver cuan grosero es el error. Por ejemplo, el costo de produccin de la hulla depende del precio de las mquinas, y el costo de produccin de las mquinas depende del precio del carbn; en consecuencia, el costo de produccin del carbn depende del precio de ese mismo carbn. Y depende todava ms directamente si se considera el consumo de carbn de las mquinas empleadas en la mina. El precio o el valor de cambio es determinado al mismo tiempo que el equilibrio econmico, y el que nace de la oposicin entre los gustos y los obstculos. El que no mira ms que un lado y considera nicamente los gustos, cree
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que stos determinan exclusivamente el precio, y encuentra la causa del valor en la utilidad (ophelimite). El que mira del otro lado, y no considera ms que los obstculos, cree que stos son exclusivamente los que determinan el precio y encuentra la causa del valor en el costo de produccin. Y si entre los obstculos halla nicamente el trabajo encuentra la causa del valor exclusivamente en el trabajo. Si en el sistema de las condiciones (ecuaciones) que, ya hemos visto, determinan el equilibrio, suponemos que todas las condiciones estn satisfechas en s mismas, con excepcin de las que se refieren al trabajo, podremos decir que el valor (precio) no depende ms que del trabajo, y que esta teora no ser falsa, sino simplemente incompleta. Ser verdadera con tal que las hiptesis hechas se realicen.82 La conclusin de Pareto es igual a la de las tijeras de Marshall. Entre precios y costos no hay una relacin teleolgica, sino una determinacin simultnea. No son slo los costos ni slo la utilidad los que determinan los precios. Es la interaccin de ambos la que los determina. Al parecer Pareto no ley cuidadosamente a Walras, de lo contrario debi haber explicado por qu ste sostuvo firmemente que la teora clsica era errnea y no incompleta, como afirman Marshall y Pareto. De todas maneras, Pareto y la mayora de los economistas se dejaron llevar ms por el sistema de ecuaciones walrasianas, donde obviamente queda implcita una determinacin simultnea de los precios por utilidad y costos. En el caso de Walras se puede decir que hubo una contradiccin entre sus ecuaciones y el prrafo contra la teora de los clsicos. En el caso de Pareto no hay, en principio, contradiccin, sino slo error. Finalmente vale la pena recordar que Pareto, al igual que Walras, tena una pobre formacin matemtica. Pareto no se dio cuenta del error de Walras de suponer que porque hay igual cantidad de ecuaciones que de incgnitas el sistema tiene solucin y es nica. Si estos economistas hubiesen conocido un poco ms de matemtica y de economa tal vez la teora econmica hubiese seguido por caminos ms frtiles que los seguidos en el siglo xx.
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Ibd.. p. 275.

Ibid., pp. 183-84.

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Gustav Cassel (1866-1945). Con Cassel el retroceso sobre el tema del valor y del precio se lleva a cabo a grandes pasos. Cassel parece haber echado por la borda todos los avances logrados hasta el momento. El uso de las herramientas matemticas lo encegueci ms que a Pareto. Veamos la siguiente cita: Resulta de lo ahora dicho que una teora especial del valor es, por lo menos, completamente intil para la ciencia econmica. Todo intento de establecer una teora del valor sin un denominador comn para los juicios de valor tendr que chocar con grandes dificultades. Por el contrario, en cuanto se introduzca tal denominador comn, se habr postulado la moneda. Los valores sern entonces sustituidos por precios; las estimaciones de valor, por estimaciones en moneda, y se tendr una teora del precio en vez de una teora del valor. De esto debe sacarse la consecuencia, desechando completamente de la ciencia econmica toda teora llamada del valor. La exposicin terica de la economa de cambio deber tener en cuenta desde el principio la moneda, siendo con esto esencialmente materia de la formacin de los precios83 Con este prrafo Cassel parece no haber entendido la esencia misma de la economa: la eleccin entre medios escasos. Si bien las valoraciones determinan los precios, valor y precio son conceptos distintos. La moneda no tiene nada que ver ni en la determinacin del valor ni en la de los precios. La moneda surge como una necesidad ante las dificultades crecientes que va generando el trueque cuando crecen la divisin del trabajo y el comercio. La conclusin de Cassel es clara: Se ha discutido mucho para saber cules son las causas determinantes de los precios. Ahora se puede responder a esa pregunta. Las causas determinantes de los precios son los distintos coeficientes de nuestras ecuaciones. Estos coeficientes pueden dividirse en dos grupos principales, que podemos designar como determinantes objetivas y
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subjetivas de la formacin de los precios. Las causas determinantes objetivas son, en parte, las cantidades de los medios de produccin y, en parte, los llamados coeficientes tcnicos. Las causas determinantes subjetivas son los coeficientes de las ecuaciones que representan la dependencia de la demanda respecto del precio. Todos esos factores son esenciales para la determinacin de los precios. Por tanto, una teora del valor, objetiva o subjetiva, que se limite a referir los precios a las causas determinantes objetivas o subjetivas carece de sentido, y toda la lucha entre estas teoras del valor, que tanto espacio ocupa en la literatura econmica, es tiempo perdido.84 Como se puede ver, Cassel retrocede mucho ms que Marshall y Pareto en lo que se refiere a la teora del valor. La discusin le parece una prdida de tiempo. Prdida de tiempo o no, la teora de Cassel termina siendo inferior a la de los clsicos. Sus conclusiones son exactamente las mismas: en el largo plazo los precios y los costos se igualan. Las ecuaciones "simultneas" no permitieron ver a estos economistas que toda accin implica tiempo. La produccin es anterior al precio, por lo tanto los costos son anteriores a los precios. El uso de factores productivos (con sus coeficientes tcnicos de produccin) es anterior al precio. En consecuencia, no se ve cmo los costos o los factores tcnicos de produccin pueden tener algo que ver con la formacin de los precios. El tiempo obliga a distinguir, como hizo Menger, entre "precios" y "precios esperados". Los costos de produccin interactan, en el mejor de los casos, con los "precios esperados". En el momento de determinarse el precio de un bien o servicio los costos son historia, y si bien su productor tratar de recuperar los costos, slo la valoracin subjetiva determina cunto se va a pagar por el bien o servicio. Cassel perdi toda brjula econmica; es un ejemplo ms de lo que puede hacer la "rigurosidad" de las herramientas matemticas. Eligen von Bohm-Bawerk (1851-1914). Bohm-Bawerk es, junto con Marshall, el economista que ms influy en la divul84

Gustav Cassel. Economa social terica, Aguilar. 1960. pp. 37-38.

Ibd., p. 113.

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gacin y aceptacin de la teora de la utilidad marginal. Su exposicin fue tan clara y sistemtica que derrot cualquier intento de mantener la reputacin de los clsicos en este punto. Tambin dej muy claramente establecidas las diferencias de los economistas de la escuela austraca y el resto de los marginal istas. Sin embargo, en cierta manera, retrocedi respecto de Menger al explicar el precio de los factores productivos como el valor presente de los bienes finales producidos. Menger fue ms preciso, ya que para l el precio de los factores productivos se determina por el valor presente esperado de los bienes finales que se van a producir. De todas maneras, la exposicin analtica de Bhm-Bawerk fue muy contundente. Comienza definiendo valor de la siguiente manera: [...] deseo circunscribir mi definicin con exactitud indudable diciendo: Valor es esa importancia que adquiere un bien o un conjunto de bienes al reconocerle una condicin de utilidad que de otra manera no hubiese tenido para contribuir al bienestar de un individuo. Todos los bienes tienen utilidad pero no todos los bienes tienen valor. Para que exista valor, la utilidad debe estar acompaada de la escasez. Esto no quiere decir escasez absoluta sino slo escasez relativa en comparacin con la demanda de la clase de bienes en cuestin. Pongmoslo en forma ms exacta. Los bienes adquieren valor cuando la oferta total disponible de los bienes de esa clase es limitada, siendo insuficiente para cubrir las demandas de necesidades que estos bienes pueden satisfacer, o lo cercanamente insuficiente como para que la prdida de parte de los bienes que son cuestin de valoracin, convierta la oferta en insuficiente. Por el contrario, los bienes no tienen valor cuando estn disponibles en una cantidad tan abundante que no slo todas las necesidades estn satisfechas, sino que adems queda un excedente de esos bienes y no hay ms necesidades para ser satisfechas por ellos; adems el excedente debe ser lo suficientemente grande como para que una prdida de parte de estos bienes no impida la satisfaccin de ninguna necesidad.85
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Como podemos ver, el valor surge de la conjuncin de utilidad "y" escasez. Un bien que no es til no tiene valor y un bien que no es escaso tampoco tiene valor por ms til que sea. Adems Bhm-Bawerk dej en claro que surge de la utilidad percibida por las personas. Hasta que la gente no percibe que una cosa puede servir para satisfacer alguna de sus necesidades no adquiere utilidad, pero aun cuando se perciba esa utilidad, para que el bien adquiera valor debe ser escaso. La escasez es un concepto relativo, no hace referencia a la cantidad "objetiva" disponible sino a la cantidad disponible en relacin con la que se necesita. Un litro de agua puede ser muy abundante si no tenemos nada de sed y muy escaso si estamos en el medio de un desierto. Bhm-Bawerk explica que es la ltima necesidad satisfecha la que determina el valor de los bienes de la siguiente manera: La magnitud del valor de un bien est determinada por la importancia de esa necesidad concreta o parcial que tiene el menor grado de urgencia entre todas las necesidades que pueden cubrirse con la oferta disponible de bienes de la misma clase. Por lo tanto el valor est determinado, no por el mayor grado de utilidad que brinda un bien, ni por la utilidad promedio que brinda ese bien, sino por la menor utilidad por la que es racionalmente aconsejable gastar el bien o su equivalente en cualquier situacin econmica concreta [...]. Por lo tanto sigamos el ejemplo de Wieser y hablemos de ella concisamente como la utilidad marginal econmica del bien. Y ahora podemos formular la ley de la magnitud del valor de los bienes de la siguiente manera: El valor de un bien est determinado por la magnitud de su utilidad marginal. Esta proposicin es la cruz de nuestra teora del valor. Pero es ms que esto. En mi opinin ella constituye la llave que abre la puerta para la comprensin de los fundamentos ms amplios que subyacen al comportamiento del hombre economizador con respecto a los bienes. Se aplica igualmente bien tanto a los casos ms simples como a las situaciones ms complicadas que abundan en las mltiples manifestaciones de nuestra moderna vida econmica. Por todas partes vemos hombres valorando bienes sobre la base

Eugen von Bohm-Bawerk. Capital and Interest. Libertarian Press. 1959, p. 129.

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de sus utilidades marginales y regulando sus acciones de acuerdo con los resultados estimados. Y puesto que es as. la doctrina de la utilidad marginal puede considerarse la cruz, no slo de la teora del valor, sino de toda explicacin del comportamiento del hombre econmico y, por lo tanto, de toda la teora econmica.86 Desde el punto de vista de la historia del pensamiento econmico podemos decir, con Schumpeter, que Bhm-Bawerk comprendi la importancia de la teora de la utilidad marginal. En otras palabras, para Schumpeter, poco sirve que alguien diga algo si no se da cuenta de la trascendencia de lo que est diciendo. Los avances y revoluciones tericas se producen cuando el que est afirmando algo se da cuenta de su importancia y consecuencias. En el caso de Bhm-Bawerk este darse cuenta de la importancia de la teora de la utilidad marginal est bien claro, como se puede ver en la cita anterior. Con el siguiente ejemplo Bhm-Bawerk aclara el concepto de utilidad marginal. Un agricultor colono, cuya cabana se encuentra en un primitivo bosque alejado de los pasos del comercio, ha cosechado cinco sacos de grano. stos le deben durar hasta la prxima cosecha. Siendo una persona muy minuciosa, planifica el uso que les dar. Un saco es absolutamente esencial como alimento para mantenerlo vivo hasta la prxima cosecha. El segundo saco le permite reforzar su alimentacin para mantenerse bien fuerte y completamente saludable. No tiene ms deseos de comer ms granos en forma de pan o budines dulces, pero prefiere agregar algo de alimentacin en forma de carnes a su harinosa dieta. Pollo tanto determina usar el tercer saco para la cra de aves de corral. Asigna el cuarto saco para destilar brandy. Ahora que sus modestas necesidades personales estn plenamente cubiertas de la manera que hemos descrito, no puede pensar en un mejor uso para su ltimo saco que alimentar una cantidad de loros cuyas travesuras lo divierten. Es obvio que estos usos no tienen la misma importancia para l. Con
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Ibid., pp. 142-43.

el objeto de dar un breve ejemplo numrico, construyamos una escala de 10 en grado de importancia. En este caso nuestro colono asignar naturalmente el mximo grado de 10 a la preservacin de su vida; puede darle un grado de 8 al mantenimiento de su salud; luego, bajando en la escala, puede otorgarle un grado de 6 al mejoramiento de su men, al placer que le da su brandy 4, y, finalmente, los loros se encuentran en el lugar ms bajo de su escala, 1. Ahora pongmonos nosotros mismos en la posicin del colono y preguntmonos cul es la importancia para su bienestar de un saco de grano? Ya sabemos que la manera ms simple de establecerlo es determinando qu detrimento de la utilidad provocara la prdida de un saco de grano. Apliquemos ese parmetro. Es bastante obvio que nuestro hombre tendra que ser un poco tonto si renunciara a comer y de esta manera sacrificara su salud e inclusive su vida para continuar destilando brandy y alimentando gallinas y loros. Una solucin slida slo nos da una solucin concebible. Nuestro colono usar los cuatro sacos que le quedan para cubrir el grupo de necesidades ms urgentes y renunciar a la satisfaccin de la menos importante, la final, la "utilidad marginal". En este caso es la manutencin de los loros. Tener o no el quinto saco no significa para l otra diferencia que tener el placer de conservar los loros o renunciar a ellos. Y esta utilidad menos importante dar las bases racionales para la estimacin del valor de un solo saco de su disponibilidad de granos. Y eso significa cada saco individual. Porque si los cinco sacos son exactamente iguales, es totalmente indiferente para el colono si pierde el saco A o el B, siempre que tenga guardados los otros cuatro sacos para satisfacer sus necesidades ms importantes. Ahora modifiquemos el ejemplo. Supongamos que nuestro colono, en las mismas circunstancias, posee slo tres sacos de grano. Cunto valorar ahora un saco de grano? La solucin es nuevamente muy fcil. Si nuestro colono tiene slo tres sacos, puede cubrir las tres necesidades ms importantes para l. Y eso es lo que har. Si tiene slo dos sacos se tendr que restringir a satisfacer las dos ms importantes y tendr que renunciar a la tercera, comer carne

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de ave. La posesin del tercer saco no significa otra cosa que la satisfaccin de la tercera necesidad ms urgente, es decir, la ltima necesidad del grupo de necesidades que se puede satisfacer con una disponibilidad de tres sacos de grano. Cuando decimos "tercer saco" no queremos decir ningn saco en particular, sino cualquiera de los tres sacos, siempre que haya dos ms para "reemplazarlo". Valorarlo sobre cualquier otra base que no sea la de la utilidad marginal sera contrario a la realidad y, por lo tanto, una falacia. Realicemos una ltima suposicin, que en las mismas circunstancias nuestro colono tiene slo un saco de grano. Ahora es claro como el cristal que el nico saco ser destinado a la alimentacin y que la satisfaccin del resto de las necesidades est fuera de toda consideracin. Tambin es igualmente claro que si el colono pierde su nico saco no podr mantener su vida. Su posesin significa la vida y su prdida la muerte. Un nico saco desgrano tiene la importancia ms grande para el bienestar de nuestro pionero. Y, una vez ms, la valoracin ocurre con total adhesin al principio de la utilidad marginal. Porque la utilidad suprema, la preservacin de la vida, es ahora la nica utilidad y como tal es, al mismo tiempo, la final, la utilidad marginal.87 Igual que en el caso de Menger, para Bohm-Bawerk el precio se determina nicamente por la interaccin de las utilidades marginales de las personas. El precio no mide ni coincide con las utilidades marginales. La funcin de las utilidades marginales es ponerles lmites superiores c inferiores a los precios que igualan oferta y demanda. La utilidad marginal determina cunto est dispuesta a pagar una persona por un bien. Ella realizar la compra si la utilidad marginal de lo que compra es superior a la de aquello a lo que tiene que renunciar, pero de ninguna manera "mide" el precio. Podemos desarrollar un ejemplo del mismo Bohm-Bawerk:

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Ibid. pp. 143-45.

En este ejemplo el precio tiene que estar comprendido por encima de $210 y por debajo de $215 (2.10 < p < 215) para que se igualen la cantidad ofrecida y la demandada. Si el precio es de $210 la cantidad demandada ser de 6 caballos y la cantidad ofrecida, de 5 caballos. Por el contrario, si el precio es de $215 la cantidad demandada ser de 5 caballos y la ofrecida, de 6. Por lo tanto, el precio que iguala la cantidad demandada y ofrecida puede ser cualquiera comprendido entre $210 < p < $215. Sin embargo dentro de estos lmites el comprador Af no compra y el vendedor Bf no vende y sin embargo le ponen los lmites "con sus utilidades" marginales al precio de mercado. El comprador y vendedor marginal son Ac y Be respectivamente. Como se puede ver, la utilidad marginal pone los lmites dentro de los que puede fluctuar el precio de equilibrio, pero no es cierto, como concluyeron Jos economistas matemticos, que se igualen los precios con la utilidad marginal. Esto slo ocurre introduciendo supuestos convenientes para poder usar herramientas matemticas (fundamentalmente clculo), pero obviamente lleva a conclusiones menos rigurosas. Para Bohm-Bawerk, como para Menger, los costos de produccin no tienen ninguna influencia en la determinacin de los costos. Por el contrario, los costos son una consecuencia de los precios:

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La determinacin del valor y el precio se origina en las valoraciones subjetivas de los consumidores de posproductos terminados. Ellas determinan la demanda de esos productos, y la demanda es confrontada con el stock de bienes terminados por el productor. La interseccin de las valoraciones por los dos grupos o, en otras palabras, la magnitud de las valoraciones por los "pares marginales", como hemos visto, determinad precio. Y ese precio se determina en forma individual para cada clase de producto.88 Como podemos ver, Bohm-Bawerk elimina los costos de produccin de la determinacin de los precios. El proceso productivo es una cosa y la formacin de los precios, otra. La curva de oferta construida sobre la base de costos marginales ignora esa diferencia importante. En el momento de vender los costos son "historia"; para el vendedor el precio va a estar determinado por la valoracin de los compradores (sobre la base de la utilidad marginal) y por la valoracin que el vendedor haga de su stock disponible. Obviamente, el vendedor va a querer recuperar sus costos, pero "querer" es distinto de "poder". Sin embargo, Bhm-Bawerk dio un paso atrs respecto de Menger al querer explicar que los costos dependen de los precios y no los precios de los costos, como sostenan los clsicos. Lo que Menger argument es que los precios de los factores productivos dependen de los precios "esperados" de los bienes finales. En cambio Bohm-Bawerk sostuvo que dependen de los precios, y esto fue un error. En el momento de decidir la produccin los bienes, obviamente, no estn disponibles, son simplemente un proyecto. De manera que los precios que el productor est dispuesto a pagar por los factores productivos dependen del precio "esperado" del bien que quiere producir. Bhm-Bawerk realiza su explicacin en esta forma: Examinemos la secuencia causal que produce este precio de mercado [del acero]. El proceso nos lleva a una lnea continua desde el valor y el precio del producto de acero hasta el componente del costo del acero, y no en sentido contrario. La valuacin subjetiva de los productos
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de acero por parte de los consumidores es el primer eslabn de la cadena causal. Comienza el proceso ayudando a determinar los nmeros de la valoracin en trminos de moneda que les permiten a los consumidores participar en la demanda de productos de acero. Luego esas valuaciones monetarias, siguiendo un comportamiento ahora familiar para nosotros, determinan el precio que resulta en el mercado de productos de acero. A su vez el precio resultante de los productos indica a los productores cunto pueden pagar como mximo por la materia prima acero y por lo tanto indican con qu precio pueden entrar en la competencia por la compra de acero. Y de all surge finalmente el precio de mercado del acero89 Por ltimo agrega: No es el acero el que, sobre la base de un precio originario y determinado, dicta el precio de los productos que con l se producen. Por el contrario, el acero tiene un precio debido a que los productos que se fabrican con l tienen un precio.1'0 Bhm-Bawerk fue lo suficientemente claro como para mostrar el error de la teora de los precios de los clsicos y de Marx. La lgica de sus anlisis fue en este sentido contundente, pero de todas maneras hubiese sido mucho ms precisa si, siguiendo a Menger, hubiese distinguido ms precisamente entre "precio" y "precio esperado". Despus de introducir su teora del inters da un paso ms en su anlisis y concluye que el precio de los factores productivos est determinado por el valor "presente" de los bienes finales. Hubiese sido mucho mejor decir el valor "esperado" presente de los bienes finales. Tanto Bhm-Bawerk como Wieser dieron mucha importancia al tema del valor, mucho ms que sus colegas marginalistas. En el caso de Bhm-Bawerk hay tres escritos muy importantes: 1) "The Austrian Economists",91 2) "Unresolved Contradiction in
Ibid., p. 250. Ibid. p. 251. 91 Publicado por primera vez en The Annals de la American Academy of Political and Social Science. Philadelphia. Pennsylvania, en enero de 1891.
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Ibid., p. 249.

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the Marxian Economic System" 92 y 3) "The Ultimate Standard of Value".93 En estos artculos Bhm-Bawerk sigui ampliando su anlisis del valor para mostrar el error de la teora de los clsicos y tambin marc las diferencias entre la teora de la escuela austraca y las de las otras escuelas marginalislas. Refirindose a la teora de la utilidad marginal dice Bhm-Bawerk: Como bien se sabe, el principio fundamental de esta teora de la escuela austraca fue compartido por otros economistas. Un economista alemn, Gosscn, lo enunci en un libro de 1854 pero no atrajo mucha atencin. Un poco mas tarde el mismo principio fue descubierto casi simultneamente en tres pases distintos por tres economistas que no se conocan entre s ni a Gossen: por el ingls W. S. Jevons, por C. Menger, el fundador de la escuela austraca, y por el suizo Walras. El profesor.). B. Clark, un investigador norteamericano, tambin se acerc mucho a la misma idea. Pero la direccin que creo que tomaron los austracos, que les hizo tomar distancia de sus rivales, es el uso que hicieron de esta idea fundamental en la construccin subsiguiente de la teora econmica.94 Comparando a Jevons y Walras con los economistas austracos respecto de la solucin que dieron para el "crculo vicioso" de los clsicos, Bhm-Bawerk sostiene: Se sabe que Jevons y Walras llegaron a una ley de precios similar [a la de los austracos]. Sus afirmaciones, sin embargo, tienen deficiencias importantes, que fueron primero resueltas por los austracos. Fueron estos ltimos los que primero encontraron el camino para escapar del circulas vitiosus en el que la vieja teora del precio, dependiendo de la oferta y la demanda, se vio envuelta.9"1
El ttulo original en alemn es "Zum Abschluss des Marxschen Systems", que apareci por primera vez, en StaatswissenschaftlicheArbeiien - Feslgabenfr Karl Knies zur Fnfuncl.siebzigsien Wieclerkehr. Haering, Berln. 1896. 93 El ttulo original en alemn es "Per lelzte Masstab der Gterwertes", publicado en Zeilschriftfr Volkswirlschafl und Venvaltung, Viena. Austria, volumen III. 1894. 94 Eugen von Bohm-Bawerk. "The Austrian Economists"'. Shorter Classics of BohmBawerk. Libertarian Press. 1962. p. X. 95 Ibid., p. 10.
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En su artculo "The Ultimate Standard of Value", BohmBawerk seala que hay economistas, como Jevons, que explicaban el valor exclusivamente sobre la base de la utilidad marginal mientras que otros, como Scharling, insistieron en defender una teora del costo. En el medio se encuentran posiciones eclcticas como la de Marshall y Edgeworth, que se ponen a mitad de camino: Cuando las opiniones resultan tan dispares es frecuente encontrar a alguien que se detiene a mitad de camino esperando hallar una solucin ai problema recurriendo al promedio. Esta misin de conciliacin ha sido emprendida, en este caso, por economistas tan eminentes como el profesor Marshall, de Cambridge, y el profesor Edgeworth, de Oxford. Ambos autores se inclinan hacia la teora de la utilidad marginal pero se han ubicado muy cmodamente a mitad de camino, y desde este punto emiten leves acusaciones y aplausos conciliatorios a ambas partes de la controversia. Se censura a Jevons y a los economistas austracos por exagerar la importancia de la utilidad marginal, mientras que los partidarios de la teora clsica son criticados por menospreciar su importancia; ellos opinan que la verdad se encuentra en el punto medio. Sin duda los bienes no reproducibles tienen un valor que queda determinado totalmente por la utilidad. Pero en el caso de los bienes libremente reproducibles, la demanda se halla regida por la utilidad y la oferta, por el costo; como el precio est determinado por la interaccin de estos dos factores no se podra decir que la utilidad por s sola ni el costo por s solo determinan el valor, sino que la utilidad y el costo colaboran uno con otro en la determinacin del precio tal como ocurre, segn lo seala el profesor Marshall, con las dos hojas de la tijera de podar.96 En este artculo Bohm-Bawerk desarrolla una larga crtica a la teora marshalliana de los precios (utilidad y costos) que es tambin, como vimos anteriormente, la de Pareto, Cassel y Walras en gran medida. A pesar de que Bhm-Bawerk no fue tan
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Ibid., pp. 318-19.

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preciso como Menger al abandonar las expectativas de precios, logr poner en claro los errores de la teora de los clsicos. Bhm-Bawerk no "perfeccion" o "complet" la teora de los clsicos sino que, igual que Menger, le dio un giro de ciento ochenta grados. En el caso de Marshall, vimos que termina con una defensa de la teora de los costos de produccin. Marshall utiliz la teora de la itilidad marginal para "perfeccionar" o "completar" la teora clsica. Menger y Bhm-Bawerk utilizaron la teora de la utilidad marginal para mostrar que la teora clsica de los precios estaba errada. sta es la gran diferencia entre los economistas de la escuela austraca y las escuelas marginalistas de Inglaterra y Suiza. Nuestro prximo y ltimo paso es ver cmo, a partir de estos primeros pasos marginalistas, se desarroll la teora de los precios marginales. XV. El estado actual de la teora del valor y del precio La influencia de Marshall fue decisiva en la teora del valor y del precio durante el siglo xx. De alguna manera el comentario de Cassel de que "[...] una teora del valor, objetiva o subjetiva, que se limite a referir los precios a las causas determinantes objetivas o subjetivas carece de sentido, y toda la lucha entre estas teoras del valor, que tanto espacio ocupa en la literatura econmica, es tiempo perdido", significa un importante retroceso. Efectivamente, la teora microeconmica convencional, con la que se forman casi todos los economistas del mundo, no hace mencin alguna del problema del valor y su posterior desarrollo es esencialmente marshalliano o, como dijo Bhm-Bawerk, eclctico. De acuerdo con estos libros los precios se determinan por un factor subjetivo, la utilidad marginal, que determina la curva de demanda, y por un factor objetivo, los costos marginales, que determina la curva de oferta. Sin cometer un error muy grave se podra dividir a los marginalistas en dos grupos: 1) los matemticos y 2) los austracos o literarios. Los primeros han cometido una cantidad de errores tan importantes que se puede decir que los clsicos tenan una teora econmica ms slida a pesar de su deficiente teora de los precios. Los marginalistas matemticos

han empeorado la posicin de la teora econmica respecto de los clsicos. No slo por los supuestos de los modelos sino por las inconsistencias lgicas que stos tienen aun aceptando los supuestos. Los marginalistas,matemticos crearon la ficcin de la "competencia perfecta". ste es un mundo ideal donde existen infinitos consumidores y productores, de manera que ninguno de ellos individualmente puede afectar el precio de mercado aumentando o disminuyendo su demanda u oferta. Todos los agentes econmicos tienen conocimiento perfecto, por lo cual nicamente puede haber un solo precio para un mismo producto. Los bienes son completamente homogneos, no existe la menor diferencia entre ellos; la mnima diferencia hace que los productos sean distintos. Los factores productivos son perfectamente sustituibles y divisibles.97 Bajo estos supuestos se ha llegado a la conclusin de que si existe competencia perfecta se alcanza un ptimo de Pareto. La asignacin de los recursos productivos es eficiente, no puede mejorarse la situacin de nadie sin perjudicar a otros. Dos libros publicados en 1933, el de Joan Robinson, The Economics of Imperfect Competition, y el de E. H. Chamberlin, The Theory of Monopolistic Competition, en un intento de darle mayor "realismo" a la teora, tuvieron gran influencia; despus de todo, el mundo no responda a los supuestos de la competencia perfecta. De todas maneras estos autores siguieron por caminos poco frtiles y ayudaron a propagar los errores. Por lo general hoy se admite que los supuestos son irrealistas pero, igual que en fsica, los modelos son simplificaciones explicativas de la realidad.98 De modo que los supuestos irrealistas pueden ser frtiles si la teora permite hacer buenas predicciones. Sin embargo, en lo que resta del trabajo quiero mostrar que esta evolucin de la teora marginalista matemtica ha llevado a errores muy importantes que podemos agrupar en dos clases: 1) errores de tipo lgico que invalidan las conclusiones tericas, sobre todo en lo que respecta al concepto de eficiencia econmiPara una explicacin amplia vase Joan Robinson. "What Is Perfect Competition?". The Quarterly Journal of Economics (noviembre de 1934). 98 En especial vase Milton Friedman, "The Methodology of Positive Economics". Essays in Positive Economics. The University of Chicago Press. 1953.
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ca, 2) errores a los que llevaron los supuestos, dndole menor fertilidad a la teora para explicar los hechos; despus de todo, el objetivo de cualquier teora es permitir explicar la realidad. Un error lgico fatal. La teora microeconmica convencional concluye que en un mercado de competencia perfecta se alcanza el ptimo de eficiencia. En un mercado de competencia perfecta la curva de demanda individual de cada empresa es perfectamente elstica y, por lo tanto, el precio del producto es igual al ingreso marginal. Dados los supuestos del modelo, la empresa perfectamente competitiva maximiza ganancias cuando el precio (o ingreso marginal) es igual al costo marginal. Si, por el contrario, hay competencia imperfecta cada productor puede influir algo en el precio (siendo el caso extremo el monopolista que enfrenta la curva de demanda total del mercado). Por lo tanto, si hay competencia imperfecta las curvas de demanda individuales dirigidas a las empresas tienen una pendiente negativa, ya no son perfectamente elsticas. Como consecuencia de esto el ingreso marginal ya no coincide con el precio, sino que cae ms aceleradamente. En estas condiciones la empresa maximiza ganancias en el volumen de produccin que iguala ingreso marginal y costo marginal. Esto implica que en competencia imperfecta se produce una menor cantidad y se vende a un mayor precio de lo que se producira y vendera en un mercado de competencia perfecta. Los dos grficos muestran los dos casos extremos: a) el de competencia perfecta y b) el de monopolio. Segn la microeconoma tradicional, una empresa monopolista produce la cantidad donde el ingreso marginal es igual al costo marginal porque en este punto se maximizan las ganancias; eso ocurre en el punto B del grfico de COMPETENCIA IMPERFECTA. Si el mercado fuera de competencia perfecta se estara produciendo en el punto A del grfico de COMPETENCIA IMPERFECTA. Como se puede ver, en el punto B la produccin es menor que en el punto A y el precio ms alto. De este modo se concluye que no se optimiza la asignacin de recursos. Un sistema de competencia perfecta producira una mayor cantidad y a un precio menor. Esta conclusin ha llevado a las ms diversas recomendaciones de poltica econmica. Los economistas ms liberales creen

haber demostrado que un sistema competitivo es mejor que uno no competitivo. Los economistas ms intervencionistas sostienen que es necesaria la intervencin del Estado porque en la prctica la competencia perfecta no existe.

Este anlisis tan popular en todos los libros de microeconoma contiene un error matemtico que invalida todas las conclusiones. El error se puede explicar como sigue. La teora afirma que la curva de demanda dirigida a cada empresa es "perfectamente" elstica, de manera que el precio es una constante. Pero al mismo tiempo afirma que la curva de demanda de todo el mercado tiene una pendiente negativa. Hacer ambas afirmaciones es inconsistente. Si la curva de

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demanda total del mercado tiene una pendiente negativa, entonces las curvas de demanda individuales tienen que tener una pendiente infinitesimal. El monopolista enfrenta la curva de demanda total del mercado. A medida que se agregan ms productores las curvas de demanda individuales se van haciendo ms elsticas. Si los productores tienden a ser infinitos, como supone el modelo de competencia perfecta, la pendiente de las curvas individuales "tiende" a cero pero nunca podra ser cero. Estas curvas individuales tienen una pendiente infinitesimal. Los economistas matemticos, que no parecen conocer muy bien la matemtica, dan un "pequeo" salto afirmando que la curva se puede considerar perfectamente elstica.99 No se han dado cuenta del gran error que han cometido. Si las curvas de demanda individuales tienen una pendiente infinitesimal entonces deja de ser cierto que el precio sea igual al ingreso marginal, tiene que haber una diferencia infinitesimal entre ambas curvas y por lo tanto el productor de competencia perfecta no estar maximizando beneficios donde el precio es igual al costo marginal. Este productor, igual que el monopolista, maximiza ganancias donde el ingreso marginal es igual al costo marginal. Estar produciendo infinitesimalmente un poco menos y vendiendo a un precio infinitesimalmente superior. De esto se desprende que si cada productor produce donde el ingreso marginal es igual al costo marginal, entonces todos ellos producirn en el mismo punto en el que producira un monopolista si las estructuras de costos agregadas coinciden con las del monopolista. De este modo podemos concluir que un modelo de competencia perfecta "no" es necesariamente ms eficiente que un mercado monopolista. Para que la teora sea lgicamente consistente no se puede afirmar al mismo tiempo que las curvas de demanda indivi99

duales son perfectamente elsticas y que la curva de demanda total tiene una pendiente negativa. Si las curvas de demanda individuales son perfectamente elsticas entonces la curva de demanda total tiene que ser asimismo perfectamente elstica. Pero en este caso el monopolista tambin enfrentara una demanda horizontal y no habra diferencia entre un mercado perfectamente competitivo y uno monopolista. Si la curva de demanda total tiene una pendiente negativa entonces las curvas de demanda individuales tambin tienen que tener una pendiente negativa. Pero en este caso deja de ser cierto que el precio es igual al ingreso marginal. Algunos economistas sostienen que la curva de demanda individual es la que el productor "percibe", pero como el modelo supone conocimiento perfecto, esta salida es ms inconsistente. Dado este supuesto, lo que el productor "percibe" no puede ser distinto de lo real. Si su "percepcin" difiere de la realidad los tericos de la microeconoma deberan ser ms rigurosos en explicar qu quieren decir por conocimiento perfecto. Por otra parte, si en un mercado de competencia perfecta nadie puede mover el precio quin mueve el precio? Es como decir que para mover una gran piedra se juntan muchos hombres que ejercen sobre la piedra una fuerza igual a cero; en este caso la piedra nunca se movera. Pero si cada hombre ejerce un poco de fuerza todos juntos la pueden mover. Los profesores K. J. Arrow y F. H. Halm notaron la inconsistencia del modelo: En una economa con produccin, si cada empresa afronta una curva de demanda horizontal (o piensa que la afronta), no es fcil imaginarnos a cualquier empresa cambiando el precio al que se vende su producto. Lo que est ocurriendo ahora es que, habiendo decidido sobre una idealizacin (la competencia perfecta), desembocamos en lo que debe considerarse como dificultades lgicas, a menos que ingresemos otra idealizacin: el subastador.100 El error cometido es tan burdo que se podra decir que la economa matemtica no es ni economa ni matemtica.
Kenneth J. Arrow y F. H. Halm. Anlisis general competitivo. Fondo de Cultura Econmica. 1977. p. 380.
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Por ejemplo. H. Niakido: '"La empresa (de competencia perfecta) no puede ejercer influencia apreciable sobre el mercado mediante procedimientos artificiales como manipulacin de los precios puesto que su dimensin es minscula en comparacin con la economa en su conjunto. Por lo tanto, esta empresa considera los precios como datos que no puede alterar por sus propios medios, es decir, como restricciones dadas al establecer su plan de produccin", Mtodos matemticos del anlisis econmico moderno, Vicens Universidad. 1978, p. 170.

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Debido a este error se derrumban todas las conclusiones importantes que podemos enumerar de la siguiente manera: 1. Un monopolista no es necesariamente ineficiente. Si opera con costos ms bajos que muchos productores agregados, el monopolio es ms eficiente. Los economistas de la escuela austraca distinguieron entre monopolios legales y de mercado. Un monopolio legal es el que surge de una ley que impide la competencia. Este monopolio es "necesariamente" ineficien te. Un monopolio de mercado es el que desplaza al resto de la competencia por ser el ms eficiente. Como sealara Ludwig von Mises: "Ninguna otra parte de la teora econmica ha sido tan mal comprendida como la teora del monopolio".101 2. La competencia no se debe asociar con la "cantidad" de productores que efectivamente operan en el mercado sino con la libertad de entrada y salida al mercado, i.e., la ausencia de trabas legales. En ausencia de trabas legales el mercado es competitivo si existe la posibilidad de una competencia potencial. 3. La definicin de eficiencia de la teora microeconmica tradicional es lgicamente inconsistente. El dogma dominante de que un mercado de competencia perfecta logra un ptimo est apoyado en un enorme error matemtico. Esto no parece dejar muy bien parada a la "rigurosa" economa matemtica. Los economistas matemticos parecen haber llegado a conclusiones ms inconsistentes. Los errores de los supuestos. Nadie discute que una teora es una simplificacin de la realidad. Nada ganaramos tratando de reproducir la realidad tal cual es. Como se ha dicho, un mapa en escala 1:1 no es de ninguna utilidad. De todos modos, una cosa es simplificar la realidad y otra desvirtuarla o sacar conclusiones que no permiten explicarla. El modelo de competencia perfecta, asociado con el ptimo econmico, supone conocimiento perfecto por parte de los agentes econmicos. Esta "simplificacin" de la realidad no ha permitido que los economistas matemticos pudieran distinguir claramente entre "precio" y "precio esperado". Como
Ludwig von Mises. Socialism - An Economic and Sociological Analysis. Liberty Classics. 1981, p. 344.
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se sabe, toda produccin lleva tiempo; quitar el tiempo de la teora econmica ms que una simplificacin de la realidad es una distorsin de sta. Los economistas de la escuela austraca en vez de suponer que el mercado est atomizado supusieron que es el conocimiento el que est atomizado.102 Las decisiones empresariales de producir e invertir se realizan sobre la base de "precios esperados". Los empresarios producen porque "creen" que van a obtener ganancias y producen donde "creen" que van a ganar ms. Los precios que estn dispuestos a pagar por los factores productivos dependen, como vimos en Monger, de los "precios esperados" de los bienes que estos factores productivos van a producir. Los costos de produccin son anteriores a los precios. Una vez finalizada la produccin los costos son historia, ya no se pueden modificar. Ahora el empresario tiene un stock de mercancas en sus manos y tratar de venderlas al precio ms alto posible. Pero tratar no es lo mismo que poder. El precio del producto estar determinado por la utilidad marginal de los compradores y por la de los vendedores. Los costos de produccin no tienen ninguna influencia en la determinacin de los precios. Si el productor observa que no consigue un precio que cubra sus costos tal vez se resista a vender en un primer momento. Pero si la valoracin (utilidad marginal) de los compradores no cambia tendr que resignarse o quedarse con el stock. Lo que decida hacer depende de su propia utilidad marginal. La decisin depende en gran parte del tipo de bien. Si el bien es rpidamente perecedero, como por ejemplo el pan, es muy probable que el productor tenga que resignarse a bajar el precio ms rpido. De lo contrario, cuanto ms tiempo transcurra menos obtendr por el producto. Otro ejemplo puede ser el caso de las computadoras; a medida que pasa el tiempo se vuelven ms obsoletas y su precio baja irremediablemente. Si el bien no es rpidamente perecedero, el productor puede decidir esperar para ver si cambian las condiciones a su favor.
Vase L. von Mises, Human Action, Henry Regnery. 1966, captulo VI. Fredrich A. von Hayek. "The Use of Knowledge in Society" y "The Meaning of Competition", en Individualism and Economic Order, The University of Chicago Press. 1980;''Competition as a Discovery Procedure", en New Studies in Philosophy, Politics, Economics, and the History of Ideas. The University of Chicago Press. 1978. Israel M. Kirzner, Competition and Entrepreneurship, University of Chicago Press, 1973.
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Tambin puede haber otros factores que hagan que el productor se apresure a vender, por ejemplo la iliquidez que le provoca la acumulacin de stocks. En todo caso los precios y los costos pasados alentarn o desalentarn la produccin futura. Pero si de ser rigurosos se trata, lo que el empresario hace en rigor es proyectar hacia el futuro precios presentes. Obviamente, es muy probable que gran parte de los precios se mantengan en el corto plazo, digamos las prximas horas, das y tal vez meses. Pero a medida que extendemos el tiempo resulta cada vez ms claro que lo que cuenta para la toma de decisiones son los "precios esperados" y no los "precios". Los costos no tienen incidencia alguna sobre la determinacin de los precios. Tal vez la nica incidencia que puedan tener es que el productor se resista a vender si el precio no permite recuperarlos. La solucin eclctica, como la llam Bohm-Bawerk, de Marshall y la escuela del equilibrio general, es tan errada como la teora clsica. Pero se podra agregar que la escuela matemtica signific un enorme paso atrs para la ciencia econmica. Los economistas clsicos se haban equivocado al concluir que los costos determinan los precios, pero al menos pudieron explicar con ms precisin que la microeconoma moderna el proceso del mercado. Los clsicos lograron mostrar por qu un mercado libre logra la mejor asignacin de los recursos productivos. La economa matemtica incursion por un camino en el cual nada se puede demostrar. Si usamos como parmetro la fertilidad de la teora para explicar cmo funciona el mundo econmico, el error de los clsicos fue menos importante que la inconsistencia lgica de la economa matemtica para definir ptimos. Los efectos de cualquier decisin humana, sea econmica o no, pueden dividirse en efectos ex ante y efectos ex post. Toda decisin est determinada por los efectos ex ante, o sea los que la persona "cree" que ocurrirn. Los efectos ex post son los reales. Por ejemplo, la evaluacin de un proyecto de inversin da como resultado efectos ex ante. Si el proyecto se lleva adelante podremos observar los resultados ex post. El problema es que no hay manera "objetiva" de determinar si una decisin

es buena o mala. La nica manera de saber si una decisin es buena o mala es por sus resultados ex post, pero no est dentro de la capacidad humana predecir el futuro con certeza. Se podr recurrir a distintos mtodos, matemticos o no, para ayudar a realizar las predicciones, pero todos ellos son subjetivos. Se puede concluir que toda decisin es necesariamente eficiente. El que toma la decisin lo hace pensando que es la mejor; se podr estar de acuerdo o no con la decisin, pero es imposible demostrar "objetivamente" que es acertada o errada. Si se construye una teora econmica a partir del conocimiento atomizado se llega a resultados totalmente distintos de aquellos a los que se llega suponiendo un conocimiento perfecto. Hay que cambiar la definicin de ptimo, ya que siempre habr errores. La incertidumbre nos obliga a mostrar cmo funciona el mercado como "proceso". Cuando las decisiones se toman en condiciones de incertidumbre pueden ocurrir tres cosas: 1) que los precios hayan sido estimados con exactitud; en este caso los resultados ex ante coinciden con los resultados ex post; 2) que los precios ex ante estn por encima de los ex post, y 3) que los precios ex ante estn por debajo de los ex post. En el primer caso se tiene una situacin de equilibrio y en los dos ltimos, de desequilibrio: una donde se sobreestima el mercado y otra donde se lo subestima. Los economistas de la escuela austraca han puesto el acento en explicar cmo el mercado se va ajustando. Si todo el mundo previese con exactitud nos encontraramos dentro de los supuestos de conocimiento perfecto. Pero lo real es que hay errores continuos en uno u otro sentido que requieren un proceso de ajuste. Si la teora econmica va a explicar el mundo real, entonces tenemos que redefinir el concepto de "eficiencia" y "ptimo". Se puede decir que el ptimo se encuentra cuando se minimizan los errores de los agentes econmicos. Es esto lo que buscaron los economistas de la escuela austraca y por este motivo lograron una teora mucho ms frtil. La rama matemtica del marginalismo ha supuesto conocimiento perfecto en sus modelos; de esta manera no puede

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haber diferencia entre precios y precios esperados. Los precios esperados "tienen" que coincidir con los precios que se formen. O los efectos ex ante de toda decisin tienen que coincidir con los efectos ex post. Tal vez haya sido la falta de incertidumbre en estos modelos la que no le permiti ver con la claridad que la vieron los austracos la funcin informativa de los precios. Y por este motivo pudieron demostrar que es imposible que una sociedad socialista, sin propiedad privada, pueda ser eficiente. Y que un sistema de libre empresa es el nico que puede minimizar los errores, pero obviamente nunca se los podr eliminar. XVI. Resumen La teora del valor y del precio naci dentro del terreno de la tica. Los primeros filsofos trataban de responder a problemas de justicia y por ello se preguntaban qu era el "precio justo". En esta primera etapa los filsofos no se preguntaban qu era un precio o cmo se determinaba y fluctuaba. Esta doctrina naci con Aristteles y fue continuada por los escolsticos durante muchos aos. De todas maneras, con el fin de determinar qu es el precio justo los escolsticos comenzaron a introducir ms anlisis. Ellos lentamente empezaron a explicar qu era un precio y cmo se determinaba, con muchas imprecisiones pero logrando grandes avances. En especial la escuela de Salamanca realiz importantes adelantos analticos. En sus anlisis estaban mezclados conceptos subjetivos, objetivos y ticos, pero de todas maneras fueron un importante progreso para la ciencia econmica. Despus de una etapa tica se pasa a una de teora pura donde las consideraciones de justicia quedan en un segundo plano. Los economistas clsicos son los que dieron nacimiento a esta etapa de anlisis terico y sistemtico de la ciencia econmica pero cometieron el error de concluir que los costos determinaban los precios y cayeron en un crculo vicioso del cual no pudieron salir. Los marginalistas intentaron dar una solucin al problema pero no todos lo lograron. Los marginalistas ingleses y suizos

terminaron con una solucin eclctica en la que concluan que los precios no estaban determinados slo por los costos como sostenan los clsicos y tampoco estaban determinados slo por la utilidad marginal. Para ellos los precios estaban determinados por un factor subjetivo (utilidad marginal) y un factor objetivo (costos). Por su parte los marginalistas austracos dieron un vuelco de 180 grados respecto de los clsicos concluyendo que la utilidad marginal es la nica determinante de los precios.