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RICARDO : Les paradoxes de l'change

I Une thorie de l'change international


A La rupture avec la vision mercantiliste
SMITH et RICARDO partagent avec les conomistes mercantilistes (= courant de la pense conomique contemporaine de la colonisation du Nouveau Monde et du triomphe de la monarchie absolue) qui les ont prcds une communaut de questionnement. Leurs uvres sont traverses par la mme interrogation: quelle est l'origine de la richesse des nations ? Les rponses divergents radicalement. Pour les mercantilistes espagnoles, l'enrichissement passe par un excdent de la balance commerciale. Il importe, d'une part de freiner les importations par l'instauration d'une politique protectionniste et la mise en place de tarifs douaniers, et, d'autre part, d'encourager les exportations par des primes. L'intervention de l'tat est indispensable pour accroitre les richesses nationales. Les mercantilistes ne sont pas seulement un courant de pense: la France, l'Angleterre, l'Espagne et le Portugal ont adopt des politiques d'inspirations mercantiliste au XVIIme sicle. Le commerce international est alors considr comme un jeu somme nulle: on y gagne que ce que l'autre perd. L'conomiste mercantiliste Jean BODIN dclare ainsi: La grandeur d'un prince, en bien parler, n'est autre chose que la ruine, ou diminution de ses voisins ; et sa force n'est rien que la faiblesse d'autrui.

B Des avantages absolus aux avantages comparatifs


SMITH et RICARDO inversent la perspective et dmontrent que l'change est source de richesse pour toutes les nations. L'change repose sur des diffrences de couts de production. Le dveloppement des changes assure une rpartition optimale des ressources et chaque nation y a intrt. La division internationale du travail qui en dcoule est en effet un facteur de croissance pour les pays. SMITH raisonnait en termes d'avantages absolus dans son ouvrage Recherche sur la nature et les causes de la richesse des nations, paru en 1776, mais sa thorie dbouchait sur une impasse. RICARDO corrige l'analyse de SMITH et introduit la notion d'avantages comparatifs. Il dmontre l'exemple des changes de drap et de vin entre le Portugal et l'Angleterre qu'un pays dsavantag dans toutes les productions possibles, tmoignant d'un retard de productivit dans toutes les productions nanmoins intrt s'ouvrir sur l'extrieur et changer. Le Portugal qui pourrait produire des draps un cot infrieur a nanmoins intrt importer. Ce paradoxe est au fondement de la thorie noclassique de l'change. En outre, pour RICARDO, la participation l'change international et l'extension des marchs qu'elle entraine permettent de retarder l'avnement de l'tat stationnaire en conomie (l'arrte de la croissance).

II Actualit de RICARDO

A La construction des avantages comparatifs

La thorie de RICARDO peut tre prolonge et complte par l'analyse de la transformation des dotations factorielles d'un pays. Le progrs technique renouvelle en permanence les donnes de l'change et les dotations naturelles apparaissent de moins en moins dterminantes (les industries de l'lectronique ou de l'informatique ne sont pas ainsi lies des dotations naturelles). Ds lors, il faut prter attention aux facteurs de transformation des dotations factorielles (la recherche et le dveloppement , l'ducation, l'investissement) et aux stratgies qu'ils rvlent.

B L'accroissement des changes intra-branche


Les changes intra-branche dsignent les importations et les exportations qui appartiennent la mme branche de production. Ils se mettent en place entre pays dvelops. Ce ne sont plus des produits diffrents qui d'changent (la thorie de Ricardo tait en ce sens une thorie du commerce inter-branche), mais des produits similaires. Cependant cette similitude ne signifie pas l'identit: les voitures Fr. et All. sont ainsi similaires mais diffrencies.

C La thorie de l'change ingal


Loin d'tre favorable tout les pays, le commerce international a entrain des dsquilibres et plac les pays les plus pauvres dans une situation de dpendance co durable.