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DAVID EDDINGS

Chant I de la Belgariade

Le pion blanc des prsages

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Titre original : PAWN OF THE PROPHECY Traduit de lamricain par Dominique Haas

1982, by David Eddings. 1990, Pocket, dpartement dUnivers Poche, pour la traduction franaise. ISBN 2-7441-7085-2 -3-

A Toi, qui mas racont tant dhistoires et nas pu attendre la mienne et Arthur, qui ma montr comment devenir un homme et qui me le montre encore.

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PROLOGUE

O se trouvent relates lHistoire de la Guerre des Dieux et la Geste de Belgarath le Sorcier. Daprs Le Livre dAlorie Le monde tait jeune alors. Les sept Dieux vivaient en harmonie, et les races de lhomme taient comme un seul peuple. Belar, le plus jeune des Dieux, tait aim des Aloriens. Il demeurait prs deux et les chrissait, et ils prospraient sous sa protection. Les autres Dieux vivaient eux aussi parmi les peuples, et chaque Dieu affectionnait les siens. Mais le frre an de Belar, Aldur, ntait le Dieu daucun peuple. Il vivait lcart des hommes comme de ses pareils. Le moment vint pourtant o un enfant perdu alla le qurir dans sa retraite. Aldur en fit son disciple et lui donna le nom de Belgarath. Belgarath apprit le secret du Vouloir et du Verbe et devint sorcier. Des annes passrent, et dautres hommes se prsentrent devant le Dieu solitaire. Tous taient fraternellement unis dans lenseignement dAldur, et le temps navait pas de prise sur eux. Or il advint quun jour Aldur prit dans sa main une pierre en forme de globe, pas plus grosse que le cur dun enfant, et la faonna jusqu ce quelle palpite dune me propre. Le pouvoir du joyau vivant, que les hommes appelrent lOrbe dAldur, tait immense, et son crateur lemployait faire des miracles. De tous les Dieux, Torak tait le plus beau. Son peuple, qui tait celui des Angaraks, procdait en son honneur des sacrifices par le feu et lui donnait le nom de Dieu des Dieux. Torak trouva doux le parfum des holocaustes et les serments

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dadoration tant quil ignora lexistence de lOrbe dAldur. Car du moment o il lapprit, il ne connut plus le repos. Alors, sous un masque trompeur, il vint trouver Aldur. Il ne sied point, mon frre, lui dit-il, que tu te soustraies notre compagnie et nos conseils. Dtourne-toi de ce joyau qui a distrait ton me de notre fraternit. Mais Aldur sonda la conscience de son frre et le rabroua. Pourquoi, Torak, vouloir tout prix le pouvoir et la domination ? Le royaume angarak ne te suffit donc point ? Ne cherche pas, par orgueil, tassurer la possession de lOrbe, car elle te dtruirait. Grande fut la honte de Torak ces paroles, et il leva la main sur son frre. Puis, semparant du joyau, il prit la fuite. Les autres Dieux adjurrent Torak de restituer lOrbe, mais il ne voulut rien entendre. Alors les races humaines se soulevrent et prirent les armes contre les milices angaraks et leur livrrent un combat sans merci. Les guerres des Dieux et des hommes mirent la terre feu et sang jusqu ce que, non loin des hauts plateaux de Korim, Torak brandisse lOrbe et la ploie sous sa volont afin de lui faire dchirer la terre. Les montagnes scroulrent et la mer aurait tabli son empire sur toute chose si, unissant leur force mentale, Belar et Aldur navaient limit lavance des flots mugissants. Les races humaines, pourtant, vcurent dsormais spares les unes des autres, et ainsi en fut-il des Dieux. Cest quen dressant lOrbe palpitante de vie contre la terre dont elle tait issue, Torak avait veill le joyau qui stait mis luire dune flamme sacre. Un clair de lumire bleue lui incendia le visage, et de douleur, il abattit les montagnes ; fou dangoisse, il fendit la terre en deux ; dans son agonie, il laissa locan sengouffrer dans labime. Sa main gauche sembrasa et fut rduite en cendres, la chair de son visage, du ct senestre, fondit comme la cire dune chandelle, et son il gauche se mit bouillir dans son orbite. Avec un cri atroce, il se jeta dans les flots pour teindre le brasier, mais son tourment ne devait pas connatre de fin. Lorsque Torak mergea des ondes, il tait toujours aussi beau du ct droit, mais il avait le flanc gauche compltement -8-

calcin et le feu de lOrbe y avait imprim de hideuses cicatrices. En proie une douleur inextinguible, il mena les hommes de son peuple vers lest, au cur des plaines de Mallorie, o ils difirent une immense cit quils appelrent Cthol Mishrak, la Cit de la Nuit, car Torak dissimulait son visage dfigur dans les tnbres. Les Angaraks rigrent une tour de fer leur Dieu et placrent lOrbe dans sa plus haute chambre, dans un foudre dacier. Maintes et maintes fois, Torak vint se camper devant le ft dacier avant de senfuir en pleurs, redoutant de succomber son dsir ardent de plonger le regard lintrieur et de prir tout jamais. Le fleuve des sicles scoula sur les territoires angaraks, et les peuples de lEst en vinrent donner leur Dieu mutil le nom de Kal-Torak, qui signifiait la foi Dieu et roi. Belar avait men les Aloriens vers le nord. De tous les hommes, ils taient les plus hardis et les plus martiaux, et Belar leur avait grav dans le cur une haine ternelle des Angaraks. Arms dpes et de haches cruelles, ils battirent les routes du Nord, aux confins mmes des glaces ternelles, cherchant la voie quavaient suivie leurs ennemis de toujours. Il en fut ainsi jusquau jour o Cherek Garrot-dOurs, le plus grand roi des Aloriens, prit la route du Val dAldur pour aller chercher Belgarath le Sorcier. La route du Nord est ouverte, dit-il. Les signes et les prsages sont propices. Lheure est venue pour nous de reconnatre la voie qui mne la Cit de la Nuit et de reprendre lOrbe Celui qui na quun il. Poledra, la femme de Belgarath, tait grosse de leur enfant, et il tait peu dispos la quitter. Mais Cherek eut raison de ses rticences. Cest ainsi quune nuit ils sesquivrent pour rejoindre les fils de Cherek, Dras Cou-dAurochs, Algar Piedlger et Riva Poing-de-fer. Le froid pre de lhiver rgnait sur les marches du Nord, et les landes tapisses de givre luisaient dun glacis gris acier sous les toiles. Pour dterminer la route suivre, Belgarath prit, grce un enchantement, la forme dun grand loup. Sans bruit, il se glissa furtivement dans les forts au sol enneig o les arbres craquaient et frmissaient dans lair glacial. Les paules -9-

et le poitrail du loup taient blancs de givre, et, de ce jour, Belgarath garda la barbe et les cheveux argents. Dans la neige et le brouillard, ils entrrent en Mallorie et arrivrent enfin Cthol Mishrak. Aprs avoir dcouvert une issue secrte, ils pntrrent dans la ville et Belgarath les mena au pied de la tour de fer. Ils gravirent en silence les marches rouilles que nul pied humain navait effleures depuis vingt ans. Tremblants deffroi, ils traversrent la chambre o Torak sagitait dans un sommeil hant par la souffrance, dissimulant son visage mutil derrire un masque dacier. A pas de loup, ils se glissrent ct du Dieu endormi dans les tnbres paisses, et ils parvinrent finalement la chambre renfermant le foudre de fer o reposait lOrbe palpitante de vie. Cherek fit signe Belgarath de prendre lOrbe, mais Belgarath refusa. Je ne puis la toucher, dit-il, car elle me dtruirait. Jadis, elle accueillait volontiers le contact de lhomme et des Dieux, mais sa volont sest durcie lorsque Torak la dresse contre la terre qui la enfante. On nen usera plus jamais de cette faon. Elle lit dans les mes. Seul peut dsormais la toucher un tre totalement dnu de mauvaises intentions, assez pur pour la prendre dans ses mains au pril de sa vie, et la dplacer sans la moindre volont de pouvoir ou de possession. Quel est lhomme qui na jamais song mal dans le secret de son me ? demanda Cherek. Mais Riva Poing-de-Fer ouvrit le ft et prit lOrbe. Et son feu brilla entre ses doigts, et ne le brla point. Ainsi soit-il, Cherek, dit Belgarath. Pur est le cur de ton plus jeune fils. Il sera donc investi, et aprs lui tous ceux qui lui succderont, de la mission de porter lOrbe et de la protger. Et Belgarath poussa un soupir, car il savait de quel fardeau il venait de charger les paules de Riva. Alors nous subviendrons tous ses besoins, ses frres et moi, dit Cherek, aussi longtemps que tel sera son destin. Riva enroula lOrbe dans les plis de son manteau et la cacha sous sa tunique. Ils traversrent en sens inverse les appartements du Dieu dfigur, descendirent les marches rouilles, reprirent le passage secret qui menait aux portes de la -10-

ville, puis senfoncrent dans les terres dsoles qui entouraient les murailles de la cit. Peu aprs, Torak sveilla et se rendit, selon son habitude, dans la salle de lOrbe. Mais le foudre tait ouvert, et lOrbe lavait dsert. Terrible fut la colre de Kal-Torak. Il dvala lescalier aux marches rouilles, se retourna, et assna, de son immense pe, un formidable coup sur la tour de fer qui scroula. Et cest dune voix grondante comme le tonnerre quil cria aux Angaraks : Puisque vous avez relch votre vigilance et sombr dans lindolence au point de laisser un voleur semparer de ce que jai pay si cher, je vais dtruire votre ville et vous ne serez plus chez vous nulle part. Les Angaraks erreront sur terre jusqu ce que Cthrag Yaska, la pierre qui brle, me soit restitue. Puis il rduisit la Cit de la Nuit ltat de ruines et chassa le peuple angarak dans la solitude des landes incultes. Cthol Mishrak avait cess dtre. En entendant les lamentations qui slevaient de la cit, trois lieues au nord, Belgarath sut que Torak stait veill. Maintenant, il va se lancer notre poursuite, dit-il, et seul le pouvoir de lOrbe peut nous sauver. Lorsque les armes ennemies seront sur nous, prends lOrbe, Poing-de-fer, et brandis-la de sorte que tous puissent la voir. Les lgions dAngarak savancrent, menes par Torak en personne, mais Riva leva lOrbe au-dessus de sa tte afin que le Dieu dfigur et ses hordes la contemplent, et lOrbe reconnut ses ennemis. Dans une rsurgence de haine, elle se mit brler de tous ses feux, illuminant les cieux de sa colre. Torak se dtourna dans un terrible hurlement, mais les premires lignes des troupes angaraks furent rduites en cendres par les flammes, tandis que les survivants prenaient la fuite, en proie une terreur sans nom. Cest ainsi que Belgarath et ses compagnons parvinrent quitter la Mallorie et regagner les marches du Nord, ramenant lOrbe dAldur dans les Royaumes du Ponant. Alors les Dieux, au fait de tous ces vnements, tinrent conseil, et Aldur les mit en garde. -11-

Si nous prenons nouveau les armes contre notre frre Torak, la conflagration dtruira la terre. Il faut donc nous retirer de ce monde de sorte que notre frre ne puisse nous retrouver. Nous ne pourrons plus rester parmi nos peuples en chair et en os, mais seulement en esprit, pour les guider et les protger. Dans lintrt de lunivers, il doit en tre ainsi. Car du jour o nous livrerons combat nouveau, le monde cessera dexister. Les Dieux versrent des pleurs lide de partir. Mais Chaldan, le Dieu-Taureau des Arendais, demanda : Pendant notre absence, Torak ntablira-t-il pas son empire sur la terre ? Non point, rpondit Aldur. Aussi longtemps que lOrbe restera sous la garde de Riva Poing-de-Fer et de sa descendance, Torak naura pas la suprmatie sur le monde. Cest ainsi que les Dieux quittrent cette terre, o seul demeura Torak. Mais lide que lOrbe tait en possession de Riva et que le pouvoir lui tait dni lui consumait lme. Alors Belgarath sadressa Cherek et ses fils. Nous devons nous sparer pour prserver lOrbe et nous prmunir contre la venue de Torak. Que chacun sen aille de son ct, comme je lai ordonn, et sapprte au combat. Ainsi ferons-nous, Belgarath, jura Cherek Garrot-dOurs. De ce jour, lAlorie cesse dexister, mais les Aloriens refuseront la domination de Torak aussi longtemps que le sang coulera dans leurs veines. Belgarath leva son visage vers les cieux. Ecoute ma voix, Torak lil Mort, hurla-t-il. LOrbe o palpite la vie est en sret, hors de porte de tes atteintes, et ton combat contre elle est perdu davance. Le jour o tu te dresseras contre nous, cest moi qui te dclarerai la guerre. Dans les tnbres de la nuit comme dans la lumire de midi, toujours je monterai la garde, veillant sur tes agissements, et jusqu la fin des temps je ferai obstacle ton avnement. Kal-Torak entendit la voix de Belgarath par-del les tendues sauvages et dsoles de Mallorie, et dans sa colre, il fendit lair de son pe, car il savait que lOrbe en qui palpitait la vie lui tait jamais inaccessible. -12-

Puis Cherek donna laccolade ses fils et se dtourna pour ne plus jamais les revoir. Dras partit vers le nord et fit souche dans le bassin de la Mrin. A ses terres, il donna le nom de Drasnie, et il difia une cit en un lieu appel Boktor. Il soffrit en rempart le long des marches du Nord, et, comme ses enfants aprs lui, en interdit laccs lennemi. Algar sengagea sur les routes du Sud avec son peuple, et, dans les vastes plaines irrigues par les eaux de lAldur, ces hommes trouvrent des chevaux. Ils les dressrent et apprirent les monter, et, pour la premire fois dans lHistoire, on vit des guerriers cheval. Ils vcurent en nomades, menant leurs troupeaux devant eux, dans leur pays quils appelrent Algarie. Le cur empli de tristesse, Cherek regagna le Val dAlorie, et rebaptisa son royaume Cherek, car il tait seul, dsormais, et sans enfants. Dans son affliction, il construisit de grands navires de guerre afin de patrouiller sur les mers et de les interdire lennemi. Lpreuve du plus long voyage incomba celui qui devait prserver lOrbe. Suivi de son peuple, Riva emprunta la route qui menait la cte occidentale de Sendarie. L, dans de vastes nefs, ses enfants et lui-mme traversrent les mers. Arrivs lIle des Vents, ils brlrent leurs btiments et difirent une forteresse et une cit entoure de murailles. A la cit, ils donnrent le nom de Riva, et la forteresse, celui de Cour du Roi de Riva. Puis Gelar, le Dieu des Aloriens, fit tomber des cieux deux toiles de fer que Riva recueillit. Avec la premire, il forgea une lame ; avec la seconde, il fondit une garde sur le pommeau de laquelle il enchssa lOrbe. Et telle tait la taille de lpe que seul Riva pouvait la brandir. Dans les tendues solitaires et dsoles de Mallorie, Kal-Torak eut conscience en son me de la gense de lpe, et pour la premire fois de sa vie, il fut en proie la peur. Lpe surmonte de lOrbe tait fiche dans la muraille de roche noire, derrire le trne de Riva, qui, seul, pouvait larracher au roc. LOrbe brlait dune flamme froide quand Riva prenait place sur le trne. Et lorsquil brandissait son pe, cela devenait une grande langue de feu glac. Par un prodige plus merveilleux encore, lhritier de Riva arborait toujours une marque. A chaque gnration, lun de ses -13-

descendants portait le signe de lOrbe inscrit dans la paume de sa main droite. Lenfant ainsi lu tait emmen dans la salle du trne o on lui plaait la main sur lOrbe, en sorte quelle le reconnaisse. Chaque fois que lun de ces enfants leffleurait, lOrbe brillait dune lueur plus vive, et le lien qui unissait le joyau palpitant de vie la ligne de Riva se renforait. Aprs avoir pris cong de ses compagnons, Belgarath se hta de regagner le Val dAldur. Ce fut pour dcouvrir que Poledra, sa compagne, avait donn le jour deux jumelles avant de quitter ce monde. Dsespr, il donna lane, qui avait les cheveux aile-de-corbeau, le nom de Polgara. Il tendit la main et la posa sur le front de lenfant, pour la bnir la faon des sorciers, mais, son contact, lune des mches de ses cheveux devint dun blanc de neige. Il en conut un grand trouble, car la mche blanche tait la marque des sorciers, et que ctait la premire fois quun enfant du sexe fminin portait cette marque. Sa seconde fille, qui avait la peau laiteuse et des cheveux dor, ne portait pas la marque des sorciers. Il lappela Beldaran. Et sa sur aux cheveux dbne et lui-mme laimaient pardessus tout et se disputaient son affection. Mais alors que Polgara et Beldaran avaient atteint leur seizime anne, lEsprit dAldur vint Belgarath en rve et lui dit : Je voudrais, mon disciple bien-aim, unir ta maison celle du gardien de lOrbe. Choisis donc, de tes deux filles, celle dont tu accorderas la main au Roi de Riva, celle qui sera son pouse et la mre de ses enfants, car cette descendance, contre laquelle les tnbreux pouvoirs de Torak resteront sans effet, est celle o rside lespoir du monde. Dans le profond silence de son me, Belgarath fut tent de choisir Polgara. Mais, sachant le fardeau qui reposait sur les paules du Roi de Riva, cest Beldaran quil envoya. Et lorsquelle fut partie, longtemps il la pleura. Polgara se rpandit aussi en larmes amres, car elle savait que sa sur se fanerait et mourrait inexorablement. Mais avec le temps, ils se consolrent mutuellement et en arrivrent enfin se connatre. -14-

Unissant leurs pouvoirs, ils soumirent Torak une surveillance constante. Et daucuns disent quils veillent encore, montant immuablement la garde dans linfini des sicles.

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Premire partie SENDARIE

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CHAPITRE PREMIER

Les premires images qui devaient rester graves dans la mmoire du petit Garion taient celles de la cuisine de la ferme de Faldor. Toute sa vie, il lui en resterait une affection spciale pour les cuisines, pour leurs odeurs et pour tous ces bruits particuliers dont lassociation, en une agitation empreinte de gravit, voquerait jamais pour lui lamour, la nourriture, le confort et la scurit, mais surtout la maison. Et quel que fut le destin de Garion, aussi haut quil sleva dans lexistence, jamais il ne devait oublier que ses premiers souvenirs partaient de cette cuisine. La cuisine de la ferme de Faldor tait une vaste salle aux poutres basses, pleine de fourneaux, de chaudrons et de grandes broches qui tournaient doucement dans des chemines votes grandes comme des cavernes, et surtout de longues et lourdes tables de travail o lon ptrissait la pte pour en faire des pains, o lon parait les volailles et o lon taillait carottes et cleris en petits ds avec de prestes oscillations de longues lames incurves. Garion avait pass son temps jouer sous ces tables, quand il tait tout petit, et il ne lui avait pas fallu longtemps pour apprendre garer ses doigts et ses orteils de sous les pieds des marmitons qui sactivaient autour. Et parfois, vers la fin de laprs-midi, lorsquil commenait tre fatigu, il se blottissait dans un coin et regardait en rvassant les flammes de lune des chemines se reflter sur les centaines de chaudrons luisants, de cuillres long manche et de couteaux tincelants accrochs sur les murs blanchis la chaux, et il se laissait doucement emporter par le sommeil, berc par toute cette effervescence qui tait pour lui lexpression mme de la paix et de lharmonie. Le cur de la cuisine, son organe vital, ctait tante Pol. Elle donnait limpression, on ne sait comment, dtre partout la fois. Le tour de main qui laissait tomber une oie dans sa -18-

lchefrite, qui faonnait habilement un pain en train de lever ou qui dcorait un jambon sorti tout fumant dun four, ctait toujours elle qui le donnait. Elle ntait pas toute seule dans la cuisine, loin de l, mais il nen serait jamais sorti un pain, un ragot, une soupe, un rti ou des lgumes sans que tante Pol ny apportt au moins une touche personnelle. Elle pouvait dire rien qu lodeur, au got ou grce quelque instinct suprieur, ce qui manquait chaque plat, et elle y rajoutait immanquablement une pince ou une pointe dun ingrdient prlev dans lun de ses pots pices en terre cuite, quand elle ne le secouait pas directement au-dessus, dun geste apparemment dsinvolte. On aurait dit quil y avait en elle quelque chose de magique, une science, un pouvoir qui transcendaient ceux des gens ordinaires. Cest que, mme en plein coup de feu, elle savait o se trouvait Garion chaque instant. Elle pouvait tre en train de faire des entailles dans la crote dun pt, de coudre une volaille que lon venait de farcir ou absorbe par la dcoration dun gteau spcial, elle arrivait toujours tendre une jambe pour le repcher par le talon ou la cheville, et le retirer de sous les pieds des autres. Lorsquil fut un peu plus grand, cela devint mme un jeu. Garion guettait le moment o elle paraissait dcidment trop occupe pour faire attention lui, puis, en riant, il se prcipitait sur ses petites pattes robustes vers la premire porte ouverte. Mais elle arrivait toujours le rattraper. Alors il clatait de rire, lui passait ses bras autour du cou et lembrassait, en attendant la prochaine occasion de tenter nouveau de prendre le large. Il tait absolument convaincu, en ces temps reculs, que tante Pol tait la plus belle femme du monde, et assurment la plus importante. Dabord, elle tait plus grande que les autres femmes de la ferme de Faldor elle tait pratiquement aussi grande quun homme et elle avait toujours lair grave sinon svre , sauf avec lui, bien sr. Elle avait les cheveux longs, trs sombres, presque noirs, en dehors dune mche dun blanc de neige, juste au-dessus du front, gauche. La nuit, lorsquelle le bordait dans le petit lit qui se trouvait juste ct du sien, dans la chambre qui leur tait rserve, au-dessus de la cuisine, il tendait la main vers cette boucle blanche ; elle lui souriait, -19-

alors, et lui effleurait le visage de sa douce main, puis il sendormait, heureux de savoir quelle tait l, veiller sur lui. La ferme de Faldor se trouvait pratiquement au centre de la Sendarie, royaume brumeux entour, louest, par la Mer des Vents, et lest par le Golfe de Cherek. Comme toutes les fermes de la rgion, cette poque, celle de Faldor ntait pas simplement constitue dun btiment ou deux, mais se composait au contraire dun assemblage complexe de hangars et de granges, de poulaillers et de pigeonniers en pierre, entourant une cour centrale ferme par une robuste grille. Les chambres, certaines trs vastes, dautres plus exigus, donnaient sur une galerie, au premier tage. Cest l que vivaient les valets de ferme qui travaillaient la terre, labourant, semant et arrachant les mauvaises herbes des vastes champs qui stendaient audel des murs. Faldor habitait, quant lui, dans des appartements situs dans une tour carre, au-dessus de la salle manger centrale o ses employs se runissaient trois fois par jour et mme quatre, pendant les moissons pour se rgaler des mets affriolants issus des cuisines de tante Pol. Tout bien considr, on naurait pu rver un endroit plus heureux ni plus harmonieux. Faldor, le fermier, tait un bon matre. Cet homme de haute taille, lair grave, au long nez et la mchoire plus longue encore, ne souriait gure, ne riait pas davantage, mais tait bon pour ceux qui travaillaient chez lui, et semblait mme davantage proccup de leur bien-tre et de leur sant que de leur faire suer leur dernire goutte de sueur. A bien des gards, il se comportait plutt en pre quen matre envers la soixantaine de gens qui vivaient sur ses terres. Il mangeait avec eux chose assez inhabituelle, car la plupart des fermiers de la rgion prfraient se tenir lcart de leurs hommes et sa prsence la table du milieu, dans la salle manger, exerait une influence modratrice sur certains des plus jeunes sujets qui auraient pu avoir tendance faire preuve dune certaine exubrance. Le fermier Faldor tait un homme dvot, qui naurait jamais manqu dinvoquer, avec une loquence simple, la bndiction des Dieux avant de prendre quelque nourriture que ce ft. Aussi, sachant cela, ses gens entraient-ils les uns derrire les autres, non sans une certaine ostentation, dans la -20-

salle manger avant chaque repas et sasseyaient-ils avec au moins un semblant de pit avant dattaquer les plats et les bols chargs de nourriture que tante Pol et ses aides avaient placs devant eux. Grce au bon cur de Faldor et aux miracles oprs par les doigts habiles de tante Pol la ferme passait dans toute la contre pour lendroit o il tait le plus agrable de vivre et de travailler vingt lieues la ronde, et la rputation de la ferme de Faldor stendait bien au-del. On passait des soires entires, la taverne de Haut-Gralt, le village voisin, commenter le menu des repas presque miraculeux que lon avait coutume de servir dans la salle manger de Faldor. Et il ntait pas rare de voir les hommes moins favoriss par le sort, qui travaillaient dans les autres fermes, se mettre pleurer ouvertement aprs plusieurs pintes de bire, la description dune des oies rties de tante Pol. Lhomme le plus important de la ferme aprs Faldor tait Durnik, le forgeron. Lorsque Garion commena grandir et fut autoris se soustraire quelque peu au regard vigilant de tante Pol, il trouva fatalement le chemin de la forge. Le mtal tincelant qui sortait des formidables fourneaux de Durnik exerait sur lui une fascination presque hypnotique. Durnik tait un homme ordinaire, aux cheveux chtains, dont le visage noffrait rien de particulier, en dehors de ses joues rougies par la chaleur de la forge. Ctait un homme sobre et calme, ni grand ni petit, ni gros ni maigre, mais qui, comme la plupart de ceux qui exeraient le mme mtier que lui, tait dot dune force prodigieuse. Il portait un pourpoint et un tablier de cuir pais constells de minuscules taches noires dues aux tincelles qui jaillissaient de la forge, mais aussi les bottes de cuir souple et le pantalon collant traditionnels dans cette partie de la Sendarie. Au dbut, Durnik ne sadressait Garion que pour lui recommander de faire attention ses doigts et de ne pas toucher au mtal rougeoyant qui sortait du feu. Pourtant, avec le temps, Durnik se prit damiti pour Garion et lui adressa plus frquemment la parole.

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Il faut toujours finir ce quon a commenc, lui conseillait-il. Le fer naime pas quon le fasse attendre. Aprs, on est oblig de le remettre au feu, et a ne lui vaut rien. Pourquoi ? demandait Garion. Cest comme a, rpondait Durnik en haussant les paules. Quoi que lon fasse, il faut le faire bien , dclara-t-il une autre fois, en donnant les derniers coups de lime la partie mtallique du timon dune charrette quil tait en train de rparer. Mais cette pice-l va par en dessous, objecta Garion. Elle ne se voit pas. Peut-tre, mais moi je sais quelle y est, rtorqua Durnik en continuant polir le mtal. Si je ne la faisais pas aussi bien que possible, jaurais honte toutes les fois que je verrai passer cette charrette, et je vais la voir tous les jours. Et cest ainsi que, sans mme y songer, Durnik inculqua au petit garon de solides vertus sendariennes comme le travail, lconomie, la sobrit, les bonnes manires et le sens pratique, qui constituent la base de toute socit qui se respecte. Au dbut, tante Pol sinquita de lattirance de Garion pour la forge avec tous les dangers que cela impliquait ; mais un rapide examen distance, par la porte de la cuisine, lui permit de sassurer que Durnik tait presque aussi soucieux quellemme de la scurit de Garion, et elle en fut un peu tranquillise. Si le gamin vous importune, matre Durnik, envoyez le promener, conseilla-t-elle un jour au forgeron, alors quelle lui apportait un grand chaudron de cuivre rparer. Ou bien ditesle moi, et je le garderai prs des cuisines. Il ne me drange pas du tout, dame Pol, rpondit Durnik en souriant. Il est bien sage et il sarrange pour ne pas se fourrer dans mes pieds. Vous tes trop bon, ami Durnik. Cest un gamin qui narrte pas de poser des questions. Rpondez-lui une fois, et il vous en posera une douzaine dautres. Tous les garons sont comme a, fit Durnik en versant soigneusement une louche de mtal en fusion dans le petit -22-

anneau dargile quil avait plac au fond du chaudron, autour du minuscule trou rparer. Je posais beaucoup de questions, moi aussi, quand jtais petit. Mon pre et le vieux Barl, le forgeron qui ma appris le mtier, ont t assez patients pour me rpondre chaque fois quils le pouvaient. Je macquitterais bien mal de ma dette si je navais pas la mme patience envers Garion. Lequel Garion, assis non loin de l, retenait son souffle depuis le dbut de cette conversation, car il savait quun mot profr de travers, dun ct ou de lautre, et il serait interdit de sjour la forge. Comme tante Pol repartait pour sa cuisine, de lautre ct de la cour au sol de terre battue, avec son chaudron frachement rpar, il remarqua la faon dont Durnik la regardait, et une ide commena germer dans son esprit. Ctait une pense toute simple, et elle avait ceci de magnifique quelle profitait un peu tout le monde. Dis, tante Pol... fit-il ce soir-l en rprimant une grimace comme elle lui lavait une oreille avec le coin dun chiffon un peu rugueux. Oui ? rpondit-elle en sintressant maintenant son cou. Pourquoi tu ne te marierais pas avec Durnik ? Quoi ? sexclama-t-elle en sinterrompant dans sa grande lessive. Je trouve que ce serait une terriblement bonne ide. Ah oui, tu crois vraiment ? Mais sa voix avait quelque chose de tranchant, tout coup, et Garion comprit quil avanait sur un terrain dangereux. Il taime bien, reprit-il, sur la dfensive. Et jimagine que tu as dj abord la question avec lui, bien sr ? Non. Je me suis dit que je ferais mieux de ten parler dabord. Eh bien, l, au moins, tu as eu une bonne ide, tu vois. Puis elle lui empoigna une oreille et lui fit tourner la tte avec autorit, et Garion commena se demander si sa tante Pol navait pas une fcheuse tendance trouver ses oreilles un petit peu trop commodes pour son got. -23-

Ne tavise pas den souffler ne serait-ce quun seul mot Durnik ou qui que ce soit, je te prviens, dit-elle, et ses yeux sombres se mirent briller dun feu quil ny avait jamais vu auparavant. Ctait juste une ide comme a, se hta-t-il de dire. Eh bien, le moins quon puisse dire, cest quelle ntait pas bonne. A partir de maintenant, laisse les ides aux grandes personnes. Tout ce que tu voudras, acquiesa-t-il promptement. Cest quelle le tenait toujours fermement par loreille, vous voyez. Mais un peu plus tard, ce soir-l, alors quils taient tous les deux couchs dans la quitude de la nuit, il aborda de nouveau le problme, par la bande. Tante Pol ? Oui ? Puisque tu ne veux pas te marier avec Durnik, avec qui tu veux te marier, alors ? Garion, dit-elle. Oui ? Tais-toi et dors. Il me semble que jai le droit de le savoir, tout de mme, protesta-t-il, bless. Garion ! Daccord, daccord. Je vais dormir, mais je trouve que tu es vraiment injuste, l. Elle inspira profondment. Trs bien, reprit-elle. Je ne pense absolument pas me marier. Je nai jamais pens me marier et je doute vraiment de jamais penser me marier. Jai beaucoup trop de choses autrement importantes faire pour a. Ne tinquite pas, tante Pol, fit-il, consolant. Quand je serai grand, je me marierai avec toi, moi. Alors elle se mit rire, dun rire profond, chaleureux, et tendit la main dans le noir pour lui effleurer le visage. Oh non, mon Garion. Nous en tenons une autre en magasin pour toi. Qui cest ? demanda-t-il. -24-

Tu verras bien, rpondit-elle dun ton nigmatique. Allez, dors, maintenant. Tante Pol ? Oui ? O elle est, ma mre ? Ctait une question qui lui brlait les lvres depuis un bon moment, maintenant. Il y eut un long silence, puis tante Pol poussa un profond soupir. Elle est morte, souffla-t-elle. Garion prouva une douleur poignante, une angoisse insupportable. Il se mit pleurer. Aussitt, elle fut prs de lui, sagenouilla par terre et lentoura de ses bras. Finalement, elle lemmena dans son lit et le serra longtemps contre elle. Et beaucoup plus tard, lorsque son chagrin se fut assouvi, Garion lui demanda dune voix brise : Comment elle tait, ma mre ? Elle avait les cheveux blonds, rpondit tante Pol. Elle tait trs jeune, trs belle, et trs heureuse. Et elle parlait dune voix douce. Elle maimait ? Plus que tu ne peux imaginer. Alors il pleura de nouveau, mais ses pleurs taient plus tranquilles, maintenant, plus nostalgiques quangoisss. Tante Pol le serra trs fort contre elle, et le sommeil finit par tancher ses larmes. Comme on pouvait sy attendre dans une communaut dune soixantaine de personnes, il y avait dautres enfants la ferme de Faldor. Les plus grands travaillaient la ferme, mais il sy trouvait trois gamins peu prs du mme ge que Garion, qui allaient partager ses jeux et devenir ses amis. Le plus g, un dnomm Rundorig, avait un ou deux ans de plus que Garion, et le dpassait de quelques centimtres. Normalement, tant lan des enfants, Rundorig aurait d tre leur chef, mais il tait arendais et pas trs vif desprit, aussi renonait-il bien volontiers cette prrogative au profit des plus jeunes. Contrairement aux autres royaumes, la Sendarie tait peuple par une grande varit de races. Des Cheresques, des -25-

Algarois, des Drasniens, des Arendais et mme une proportion non ngligeable de Tolnedrains staient mlangs pour donner naissance une souche sendarienne. Or si les Arendais taient rputs pour leur courage, ils avaient en revanche lesprit passablement obtus. Le second camarade de Garion, Doroon, tait un petit garon nerveux aux origines si bien entremles quon ne pouvait le classer que parmi les Sendariens. Le plus remarquable chez Doroon, cest quil tait toujours en train de galoper ; on ne le voyait jamais marcher sil pouvait courir. Mais lgal de ses pieds, son esprit semblait avoir une fcheuse tendance la prcipitation, de mme que sa langue, dailleurs. Il parlait sans arrt, trs vite, et paraissait anim dune perptuelle agitation. Le chef incontest du petit quatuor tait une fillette, Zubrette, une enjleuse aux cheveux dor qui leur inventait des jeux, leur racontait des histoires forges de toutes pices et les entranait voler pour elle des pommes et des prunes dans les vergers de Faldor. Elle rgnait sur eux telle une petite princesse, les montant les uns contre les autres et les incitants constamment la bagarre. En fait, comme elle navait pas de cur, les trois garons se prenaient la har tour de rle, tout en restant esclaves du moindre de ses caprices, auxquels ils taient bien incapables de rsister. Lhiver, ils samusaient dvaler sur de larges planches les pentes enneiges des collines, derrire la ferme, et lheure o les ombres violettes sallongeaient sur la neige, ils rentraient tout tremps, couverts de neige, les mains gerces et les joues rouges comme des pommes. Ou bien, lorsque Durnik, le forgeron, avait dcrt que la glace tait sre, ils glissaient inlassablement sur ltang tincelant de givre, au fond du petit vallon qui longeait la route de Haut-Gralt, juste la sortie de la ferme, vers lest. Et quand il faisait trop froid, ou quand les pluies et les bourrasques de vent chaud qui annonaient le printemps changeaient la neige en boue et rendaient la glace de ltang impraticable, ils se retrouvaient dans la grange, o ils passaient leurs journes sauter de la soupente dans le foin -26-

tendre, se remplissant les cheveux de brins de paille et le nez dune poussire qui fleurait lt. Au printemps, ils attrapaient des ttards le long des rives boueuses de ltang et grimpaient aux arbres pour admirer, les yeux carquills, les petits ufs bleus que les oiseaux avaient pondus dans des nids de brindilles, en haut des arbres. Cest Doroon, naturellement, qui tomba dun arbre, non loin de ltang, et se cassa un bras, alors que Zubrette lui avait ordonn, par ce beau matin de printemps, de grimper dans les plus hautes branches. Comme Rundorig restait plant ct de son ami bless, le bec ouvert, incapable de ragir, et que de toute faon Zubrette avait pris ses jambes son cou avant mme quil ne heurte le sol, Garion prit les dcisions qui simposaient. Il considra posment la situation pendant quelques instants, son jeune visage grave et tendu sous une touffe de cheveux blonds. Doroon, livide et terrifi, avait de toute vidence le bras cass, et il se mordait les lvres pour ne pas pleurer. Un mouvement attira lattention de Garion, qui leva rapidement les yeux. Non loin de l, un homme vtu de noir, mont sur un grand cheval noir, braquait sur eux un regard intense. Lorsque leurs yeux se croisrent, Garion frissonna comme sil avait froid, et il sut quil avait dj vu cet homme quen fait, aussi loin que remontaient ses souvenirs, la silhouette en noir rdait la limite de son champ de vision, le regarder sans jamais dire un mot. Il y avait dans cet examen attentif et silencieux une sorte de froide animosit laquelle se mlait trangement quelque chose qui ressemblait de la peur sans tre tout fait cela. Mais cet instant Doroon se mit gmir et Garion se retourna. Il lui attacha soigneusement son bras bless sur la poitrine avec la corde qui lui tenait lieu de ceinture, puis Rundorig et lui aidrent leur camarade se relever. Il aurait pu nous donner un coup de main, tout de mme, fit Garion, non sans rancune. Qui a ? demanda Rundorig, en jetant un coup dil alentour. Garion se tourna pour lui indiquer lhomme en noir, mais le cavalier avait disparu. -27-

a.

Je nai vu personne, reprit Rundorig. Jai mal, gmit Doroon. Ten fais pas, rpondit Garion. Tante Pol va tarranger

Et cest ce quelle fit, en effet. Lorsque les trois enfants arrivrent la porte de la cuisine, elle apprhenda le problme dun seul coup dil. Amenez-le par ici, ordonna-t-elle, dune voix qui ne trahissait pas le moindre moi. Elle fit asseoir le garon livide et tremblant sur un tabouret, tout prs de lun des fours, et prpara une dcoction laide de plusieurs herbes prises dans les pots de terre cuite qui se trouvaient sur ltagre du haut, au fond de lune de ses rserves. Bois a, dit-elle Doroon en lui tendant un bol fumant. a va me remettre mon bras comme il faut ? demanda Doroon aprs un coup dil souponneux au breuvage malodorant. Bois a, cest tout, ordonna-t-elle en prparant des attelles et des bandes de tissu. Berck ! a a vraiment mauvais got ! fit Doroon, avec une grimace. Cest fait pour, rtorqua-t-elle. Bois tout, hein. Je crois que je nen veux plus, dit-il. Trs bien. Elle repoussa les attelles et prit un long couteau trs aiguis accroch au mur. Quest-ce que vous allez faire avec a ? demanda-t-il en frmissant. Puisque tu ne veux pas prendre ta potion, annona-t-elle platement, il va falloir le couper. Le couper ? couina Doroon, en ouvrant de grands yeux. A partir dici, probablement, prcisa-t-elle dun ton pensif en indiquant son coude avec la pointe du couteau. Les larmes aux yeux, Doroon vida son bol et, quelques minutes plus tard, il dodelinait de la tte, tout somnolent. Il poussa un cri, un seul, quand tante Pol remit en place los cass, et lorsque son bras fut entour de bandages et cliss, il -28-

retomba dans sa torpeur. Tante Pol dit quelques mots la mre du garon, qui avait lair un peu affole, puis elle demanda Durnik de le mettre au lit. Tu ne lui aurais pas vraiment coup le bras, hein ? senquit Garion. Tante Pol braqua sur lui un regard impassible. Ah non, tu crois ? rpondit-elle. Et il nen fut plus si sr. Je pense que jaimerais bien avoir un petit entretien avec mademoiselle Zubrette, ajouta-t-elle. Elle sest sauve quand Doroon est tomb de larbre, expliqua Garion. Va me la chercher. Elle a d se cacher, protesta Garion. Elle se cache toujours quand les choses tournent mal. Je ne vois vraiment pas o je pourrais la trouver. Garion, commena tante Pol, je ne tai pas demand si tu savais o la trouver, je tai dit daller la chercher. Et si elle ne veut pas venir ? tenta Garion. Garion ! Il y avait quelque chose daffreusement dfinitif dans la voix de tante Pol, aussi Garion prit-il ses jambes son cou. Je nai rien voir l-dedans. Zubrette commena mentir la seconde o Garion lamena devant tante Pol, la cuisine. Toi, fit tante Pol en tendant un index imprieux vers un tabouret, tu vas tasseoir ! Zubrette se laissa tomber sur le tabouret, la bouche ouverte et les yeux carquills. Et toi, poursuivit-t-elle ladresse de Garion, en indiquant la porte de la cuisine dun doigt tout aussi premptoire, tu vas sortir dici tout de suite ! Garion sexcuta avec empressement. Dix minutes plus tard, cest une petite fille en larmes qui sortit en titubant de la cuisine. Tante Pol la regarda partir, debout sur le pas de la porte, les yeux durs comme de lacier. Tu las fouette ? sinforma Garion, dune voix pleine despoir. Tante Pol le fltrit du regard. -29-

Bien sr que non. On ne fouette pas les filles. Moi, cest ce que jaurais fait, poursuivit Garion, un peu du. Quest-ce que tu lui as dis ? Tu nas rien faire, l ? demanda tante Pol. Non, rpondit Garion. Pas vraiment. Il naurait jamais d dire a. Parfait, dclara tante Pol en lempoignant par une oreille. Il est temps que tu commences apprendre gagner ton pain la sueur de ton front. Il y a des marmites sales dans larrire-cuisine. Tu vas les nettoyer. Je ne vois vraiment pas ce que tu trouves me reprocher, objecta Garion, en se tortillant. Ce nest tout de mme pas ma faute si Doroon est grimp dans larbre. Dans larrire-cuisine, Garion, rpta-t-elle. Et tout de suite ! La fin du printemps et le dbut de lt furent calmes. Bien sr, Doroon ne put pas jouer avec eux tant que son bras ne fut pas remis, et Zubrette avait t tellement secoue par ce que tante Pol lui avait dit, quoi que ce ft, quelle vitait les deux autres garons comme la peste. Garion navait plus dsormais quun seul compagnon de jeux, Rundorig, et il tait si peu fut que ce ntait pas trs engageant. Alors, comme ils navaient pas grand-chose dautre faire, en ralit, les garons allrent souvent dans les champs pour regarder travailler les ouvriers agricoles et les couter parler. Or il se trouve que, cet t-l, les hommes de la ferme de Faldor voqurent la Bataille de Vo Mimbre, lvnement le plus cataclysmique de lhistoire du Ponant. Garion et Rundorig coutrent avec exaltation les hommes raconter comment les hordes de Kal-Torak avaient envahi lOuest, cinq cents ans plus tt environ. Tout avait commenc en 4865, ainsi que les hommes comptaient les annes dans cette partie du monde. Dimmenses multitudes de Murgos, de Nadraks et de Thulls avaient franchi la crte de la chane de montagnes orientale et dferl en vagues sans fin sur la Drasnie, suivis dinnombrables lgions de Malloriens. -30-

Une fois la Drasnie impitoyablement crase, les Angaraks staient dploys vers le sud, vers les vastes tendues herbeuses dAlgarie, et avaient assig lnorme citadelle que lon appelait la Forteresse dAlgarie. Le sige avait dur huit ans, et puis, cur, Kal-Torak avait abandonn. Cest seulement en le voyant tourner ses armes vers louest, vers lUlgolande, que les autres peuples avaient compris que linvasion angarak ntait pas uniquement dirige contre lAlorie, mais contre tous les royaumes du Ponant. Au cours de lt 4875, les troupes de KalTorak taient arrives dans la plaine arendaise, devant la ville de Vo Mimbre, o les armes unies de lOuest les attendaient. Les forces sendariennes qui prenaient part au combat marchaient sous la bannire de Brand, le Gardien de Riva. Cette force, constitue de Riviens, de Sendariens et dArendais asturiens, donna lassaut larrire-garde des troupes angaraks, aprs que les Algarois, les Drasniens et les Ulgos eussent engag le combat sur le flanc gauche, les Tolnedrains et les Cheresques, men la charge sur le flanc droit, et les Arendais mimbraques, livr leur lgendaire assaut sur les premires lignes. La bataille fit rage pendant des heures, jusqu ce que, au centre du champ de bataille, Brand dfie Kal-Torak en combat singulier. De lissue de ce duel devait dpendre celle de la bataille. Vingt gnrations staient succd depuis cette rencontre titanesque, mais son souvenir naurait pas t plus frais dans la mmoire des fermiers sendariens qui travaillaient sur les terres de Faldor sil stait droul la veille. Ils se livraient avec un luxe de dtails la description des coups, des feintes et des esquives, nen omettant aucun. Au moment dcisif, alors quil semblait avoir inexorablement perdu le combat, Brand avait dvoil son bouclier, et, pris au dpourvu, Kal-Torak avait baiss sa garde et t instantanment frapp mort. Lvocation du combat suffisait faire bouillir le sang dans les veines de Rundorig. Mais Garion se disait que cette histoire ne rpondait pas toutes les questions. Pourquoi Brand avait-il voil son bouclier ? demanda-til Cralto, lun des plus vieux valets de la ferme.

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Comme a, rpondit simplement Cralto en haussant les paules. Tous ceux qui jen ai parl disent que cest comme a que a sest pass. Ctait un bouclier magique ? insista Garion. Cest bien possible. Mais je nai jamais entendu personne le dire. Tout ce que je sais, cest que quand Brand a dcouvert son bouclier, Kal-Torak a laiss tomber le sien dans un moment de confusion, et que Brand lui a port un coup mortel la tte. Droit dans lil, ce quon ma dit. Je ne comprends pas, reprit Garion en secouant la tte dun air obstin. Comment un truc comme a aurait-il pu faire peur Kal-Torak ? Je nen sais rien, rpondit Cralto. Personne ne me la jamais expliqu. Bien que cette histoire le laisst sur sa faim, Garion accda promptement la suggestion plutt simpliste de Rundorig de procder une reconstitution du duel. Aprs avoir pass un jour ou deux prendre des poses et se taper dessus grand renfort de bouts de bois en guise dpes, Garion dcida que, pour corser un peu le jeu, un quipement un peu plus srieux serait le bienvenu. Deux chaudrons et deux grands couvercles disparurent mystrieusement de la cuisine de tante Pol. Et Garion et Rundorig, maintenant dots de heaumes et de boucliers, se rfugirent dans un coin tranquille pour jouer la guerre. Tout allait magnifiquement lorsque Rundorig, qui tait plus vieux, plus grand et plus fort que Garion, flanqua ce dernier un coup retentissant sur la tte avec son pe de bois. Garion eut larcade sourcilire fendue par le bord du chaudron et commena saigner. Ses oreilles se mirent soudain bourdonner, une force bouillonnante dexaltation courir dans ses veines, et il se releva dun bond. Il ne sut jamais vraiment ce qui stait pass aprs cela. Il devait vaguement se souvenir davoir hurl des menaces ladresse de Kal-Torak dans des termes qui lui venaient aux lvres alors quil ne les comprenait mme pas, et le visage quil avait devant lui ntait plus celui, familier et un peu simplet, de Rundorig ; il avait cd la place quelque chose de hideusement -32-

dfigur, dune laideur surhumaine. Dans un dchanement de violence, Garion frappa ce visage sans relche, le cerveau embras. Et puis ce fut tout. Le pauvre Rundorig tait allong ses pieds. Il avait perdu connaissance sous cet assaut dmentiel. Garion tait horrifi de ce quil avait fait, mais en mme temps, il avait dans la bouche le got enivrant de la victoire. Plus tard, dans la cuisine o lon avait coutume de traiter tous les maux, tante Pol ne fit quun minimum de commentaires en soignant leurs blessures. Rundorig navait pas lair srieusement atteint, bien que son visage ait commenc enfler et tourner au violet en plusieurs endroits, et quil et un peu de mal fixer son regard sur les objets au dbut. Quelques compresses froides sur la tte et lune des dcoctions de tante Pol eurent tt fait de remettre bon ordre tout cela. Mais la plaie au front de Garion devait requrir des soins plus srieux. Aprs avoir demand Durnik de le tenir, tante Pol prit du fil et une aiguille et elle recousit la boutonnire aussi placidement quelle aurait rpar un accroc dans une manche, tout en ignorant les hurlements de son patient. A vrai dire, elle paraissait beaucoup plus ennuye par les bosses infliges aux chaudrons et les entailles pratiques dans les couvercles que par les blessures de guerre des deux garons. Lopration termine, Garion avait mal la tte et on le mit au lit. Au moins, jai flanqu une racle Kal-Torak, dit-il tante Pol, dune voix ensommeille. Elle lui jeta un coup dil acr. O as-tu entendu parler de Torak ? demanda-t-elle. Cest al-Torak, tante Pol, repartit patiemment Garion. Rponds-moi. Jai entendu les fermiers raconter des histoires, le vieux Cralto et les autres. Ils ont parl de Brand et de Vo Mimbre, de Kal-Torak et tout le reste. Cest a quon jouait, avec Rundorig. Jtais Brand et il faisait Kal-Torak. Mais je nai pas eu le temps de dvoiler mon bouclier. Rundorig ma tap sur la tte avant.

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Garion, je veux que tu mcoutes, dit tante Pol. Et que tu fasses bien attention ce que je vais te dire. Il ne faut plus jamais prononcer le nom de Torak. Cest al-Torak, tante Pol, rpta encore une fois Garion. Alors elle le frappa, ce quelle navait encore jamais fait. La claque sur la bouche le surprit bien plus quelle ne lui fit mal, parce quelle navait pas tap trs fort. Tu ne dois plus jamais prononcer le nom de Torak ! Jamais ! ordonna-t-elle. Cest trs important, Garion. Cest ta vie qui en dpend. Je veux que tu me le promettes. Tu nas pas besoin de tnerver comme a, soffusqua-til. Donne-moi ta parole. Oh, a va, a va. Je te le promets. Ce ntait quun jeu. Un jeu vraiment stupide, commenta tante Pol. Tu aurais pu tuer Rundorig. Et moi, alors ? sindigna Garion. A aucun moment tu nas t en danger, rpondit-elle. Allez, dors, maintenant. Et tandis quil sombrait dans un sommeil agit, la tte vide par la blessure et ltrange boisson amre que sa tante lui avait fait prendre, il eut limpression dentendre sa voix profonde, chaude qui disait : Tu es encore tellement jeune, Garion, mon Garion... Et plus tard, mergeant dun sommeil de plomb, tel un poisson surgissant de la surface argente de londe, il lui sembla quelle appelait : Pre, jai besoin de toi ! Mais il replongea dans un sommeil agit, hant par la silhouette dun homme juch sur un cheval noir, qui surveillait chacun de ses mouvements avec une froide animosit et quelque chose qui ressemblait beaucoup de la peur ; et derrire cette silhouette tnbreuse, quil savait avoir toujours t l, bien quil nen ait jamais eu tout fait conscience, et dont il navait jamais ouvertement parl, mme tante Pol, le visage monstrueusement dfigur quil avait brivement aperu ou imagin pendant le combat avec Rundorig le regardait dun air -34-

sinistre, pareil au fruit incommensurablement malfique.

hideux

dun

arbre

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CHAPITRE 2

Peu aprs, dans linterminable matine de lenfance de Garion, le conteur se prsenta nouveau au portail de la ferme de Faldor. Le vieillard, qui ne semblait pas avoir de nom, comme les autres hommes, avait vraiment pitre allure avec son pantalon aux genoux rapics, ses chaussures dpareilles qui billaient lamentablement, sa tunique de laine manches longues noue autour de sa taille laide dune corde, et surtout son capuchon constell de taches de boisson et de reliefs de nourriture, qui faisait un drle deffet dans cette partie de Sendarie o lon ne portait gure ce genre de vtement, mais qui plaisait particulirement Garion avec ses bavolets sur le dos, les paules et la poitrine. Seul son manteau paraissait relativement neuf. Les cheveux blancs du vieux conteur taient coups presque ras, tout comme sa barbe. Il avait des yeux rieurs, dun bleu profond, qui refltaient une ternelle jeunesse et une malice abyssale, dans un visage aux traits durs, pour ainsi dire anguleux, qui ne trahissait rien de ses origines. Il navait pas lair arendais ou cheresque ; non plus qualgarois, drasnien, rivien ou tolnedrain. On aurait plutt dit quil tait issu dune race humaine depuis longtemps disparue. Le conteur revenait de temps autre la ferme de Faldor, o il tait toujours le bienvenu. Ctait en vrit un vagabond, un dracin qui vivait sa vie en racontant des histoires. Lesquelles histoires ntaient pas toujours nouvelles, bien sr, mais il y avait comme de la magie dans la faon trs particulire dont il les racontait. Il voquait le roulement du tonnerre ou le souffle du zphir. Il arrivait prendre la voix dune douzaine de personnages simultanment, et il imitait si bien le chant des oiseaux que ceux-ci venaient couter ce quil disait. Quand il se mettait hurler comme un loup, tous ceux qui lcoutaient sentaient leurs poils se hrisser sur leur nuque, et il leur mettait -36-

au cur une froidure que nauraient pas renie les rigueurs de lhiver drasnien. Par sa bouche, on entendait mugir le vent et crpiter la pluie, et mme, chose plus miraculeuse encore, tomber les flocons de neige. Ses histoires taient pleines de bruits qui leur donnaient vie, et par le truchement des mots et des sons dont il tissait ses contes, des images, des odeurs et mme des sensations issues de temps et de lieux bien tranges semblaient sanimer leur tour devant son public fascin. Toutes ces merveilles, il les prodiguait en change de quelques repas, de davantage de chopes de bire et dun coin au chaud, dans la paille, pour dormir. Il semblait courir le monde, aussi libre et dpourvu dentrave que les oiseaux. Il y avait apparemment une certaine connivence entre le conteur et tante Pol. Elle le voyait toujours arriver avec une sorte de rsignation mle de drision, comme si elle savait que rien, dans les trsors de sa cuisine, ne serait en sret tant quil rderait dans les parages. Il faut dire que les pains et les gteaux avaient une curieuse faon de disparatre quand il tait dans le coin, et quil avait le chic pour dlester loie la mieux pare de ses pilons et dune gnreuse tranche de blanc en trois coups de la lame quil tenait toujours prte pour le moment o elle aurait le dos tourn. Elle lappelait Vieux Loup Solitaire , et son apparition la porte de la ferme de Faldor marquait la reprise dun combat qui durait, de tout vidence, depuis des annes. Il se rpandait son endroit en viles flatteries tout en pillant outrageusement ses rserves. Il refusait poliment les biscuits ou le pain noir quelle lui proposait pour remplir copieusement son assiette avant que les plats naient eu le temps de quitter la cuisine. On aurait aussi bien pu lui remettre les cls de la cave vin et du placard bire sitt quil pointait le nez la grille, mais il donnait limpression de se complaire tout particulirement dans le chapardage, dautant que si elle le surveillait de trop prs, il trouvait avec une aisance dconcertante une douzaine de complices prts mettre sa cuisine sac en change dune seule histoire. Dtail lamentable, lun de ses plus brillants lves tait le jeune Garion. Et souvent, quand elle ne savait plus o donner de la tte entre le vieux filou et son apprenti quelle sefforait de -37-

tenir tous deux lil, tante Pol semparait dun balai et les chassait manu militari de sa cuisine avec des paroles retentissantes et des coups qui ne ltaient pas moins. Le vieux conteur senfuyait alors en riant et allait se rfugier avec le gamin dans un endroit tranquille o ils se dlectaient des fruits de leurs larcins et des souvenirs dun lointain pass dont le vieil homme, portant frquemment ses lvres une gourde de bire ou de vin vol dans les rserves, rgalait son mule. Les meilleures histoires, videmment, le vieil homme les gardait pour aprs dner, quand tout le monde avait repouss son assiette. Il se levait alors pour entraner son auditoire dans un monde denchantement et de magie. Parlez-nous des Dieux et du commencement des temps, mon vieil ami, lui dit un soir Faldor, qui tait la pit mme. Des Dieux et du commencement des temps, rpta le vieil homme, dun ton rveur. Quel beau sujet, Faldor, mais combien aride et poussireux. Cest curieux comme vous trouvez tous les sujets arides et poussireux, Vieux Loup Solitaire, dit tante Pol en plongeant dans la barrique pour lui ramener une chope de bire mousseuse. Ce sont les alas du mtier, dame Pol, expliqua-t-il en prenant la chope avec une rvrence pleine de dignit. Il but longuement et reposa sa chope avant de baisser la tte un moment, comme absorb dans ses penses, puis il regarda Garion droit dans les yeux, ou du moins cest ce quil sembla lenfant, et il fit une chose trange, quil navait jamais faite depuis le temps quil racontait des histoires dans la salle manger de Faldor : il se drapa dans sa cape et se redressa de toute sa hauteur. Ecoutez, dit-il, de sa voix riche et qui portait, le rcit des temps anciens o les Dieux crrent le monde et les mers et les terres arides. Puis ils lancrent les toiles dans le dais nocturne et ils placrent le soleil et sa femme, la lune, dans les cieux pour donner la lumire au monde. Alors les Dieux firent que la terre donne le jour aux animaux, et que les poissons closent nombreux dans la mer, et que les oiseaux fleurissent dans les cieux. -38-

Et ils crrent aussi les hommes, et les divisrent en peuples. Les dieux taient au nombre de sept, en ce temps-l. Ils taient tous gaux, et ils avaient pour noms Belar, Chaldan, Nedra, Issa, Mara, Aldur et Torak. Lhistoire ntait pas nouvelle pour Garion, videmment ; tout le monde la connaissait dans cette partie de Sendarie, car ctait une lgende dorigine alorienne, or la Sendarie tait entoure sur trois de ses cts par des royaumes aloriens. Mais si elle lui tait familire, il ne lavait jamais entendu raconter de cette faon. Son imagination senvolait, il croyait voir les Dieux eux-mmes arpenter le monde en ces temps vagues et brumeux des premiers ges de la terre, et un frisson le secouait chaque fois quil entendait le nom interdit de Torak. Il coutait de toutes ses oreilles le conteur dcrire comment chacun des Dieux avait lu un peuple Belar, les Aloriens ; Issa, les Nyissiens ; Chaldan, les Arendais ; Nedra, les Tolnedrains ; Mara, les Marags qui ne sont plus, et Torak, les Angaraks. Et comment le Dieu Aldur vivait lcart, observer les toiles dans la solitude de sa retraite, et quel petit nombre dhommes il acceptait comme lves et comme disciples. Garion jeta un coup dil aux autres ; tout le monde tait suspendu ses lvres. Durnik ouvrait de grands yeux et le vieux Cralto avait les mains crispes sur le bord de la table, devant lui. Le visage blme, Faldor semblait retenir ses larmes. Quant tante Pol, debout au fond de la salle, bien quil ne fasse pas froid, elle stait elle aussi drape dans son manteau et se tenait toute raide, les yeux brillant dune lueur intense. Or il se trouve quen ce temps-l, poursuivait le conteur, le Dieu Aldur fit en sorte que soit cr un joyau en forme de globe, mais coutez bien ceci : dans le joyau tait captive la lumire de certaines toiles qui brillaient dans le ciel septentrional. Et grand tait lenchantement qui manait de ce joyau, auquel les hommes donnrent le nom dOrbe dAldur, car grce lui Aldur pouvait voir ce qui avait t, ce qui tait et ce qui ntait pas encore. Garion se rendit compte quil avait arrt de respirer, tant il tait pris par lhistoire. Il entendit avec merveillement le vieil -39-

homme dcrire comment Torak vola lOrbe, et les autres Dieux lui firent la guerre ; puis comment Torak utilisa lOrbe pour fendre la terre en deux et comment leau sengouffra dans labme et submergea la terre, jusqu ce que lOrbe se rvolte contre le mauvais usage que lon exigeait delle en lui fondant le ct gauche du visage et en lui dtruisant la main et lil gauche. Le vieil homme sinterrompit pour vider sa chope. Tante Pol, son manteau toujours troitement serr autour delle, lui en apporta une autre, dune allure pleine de majest et les yeux brlants. Je navais jamais entendu conter cette histoire de la sorte, dit tout bas Durnik. Cest la version du Livre dAlorie1. On ne la relate quen prsence des rois, commenta Cralto, sur le mme ton. Jai connu un homme qui lavait jadis entendue la cour du roi de Sendarie, et il se souvenait de certains dtails. Mais cest la premire fois quon me la rapporte en entier. Le conte se poursuivait par le rcit des circonstances dans lesquelles Belgarath le Sorcier avait men Cherek et ses trois fils dans leur reconqute de lOrbe, deux mille ans plus tard, puis de la faon dont les Dieux avaient fond les territoires du Ponant et veill leur protection contre les hordes de Torak avant de se retirer du monde, investissant Riva de la mission de garder lOrbe dans sa forteresse de lIle des Vents. L, il avait forg une immense pe et enchss lOrbe sur le pommeau. Tant que lOrbe y demeurerait et que les descendants de Riva seraient sur le trne, le rgne de Torak narriverait pas. Belgarath avait ensuite envoy sa fille prfre Riva, pour donner naissance une ligne de rois, tandis que son autre fille restait prs de lui et sinstruisait dans son art, car la marque des sorciers tait sur elle. La voix du vieux conteur sadoucit comme son histoire millnaire approchait de son pilogue.

Il existait de cette histoire plusieurs versions abrges, moins orthodoxes, analogues en cela ladaptation propose dans le Prologue du prsent ouvrage. Le Livre dAlorie passait dailleurs luimme pour un condens dun document beaucoup plus ancien.
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Puis Belgarath et sa fille Polgara, la sorcire, se livrrent ensemble aux pratiques magiques destines prmunir le monde contre le retour de Torak. Et daucuns assurent quils slveront contre son retour jusqu la fin des temps car, selon les prsages, Torak, le Dieu mutil, marchera un jour contre les royaumes du Ponant pour recouvrer lOrbe quil a paye si cher. Alors le combat reprendra entre Torak et les fruits de la ligne de Riva, et ce combat dcidera du sort du monde. Puis le vieil homme replongea dans le silence et laissa son manteau retomber sur ses paules, car ctait la fin de son histoire. Un long silence stablit dans la salle, seulement rompu par les timides craquements du feu qui agonisait dans la chemine et, dehors, la chanson des grenouilles et des criquets que la nuit dt rendait intarissables. Enfin, Fandor sclaircit la gorge et se leva, faisant grincer son lourd banc de bois sur le parquet. Vous nous avez fait un grand honneur, ce soir, mon vieil ami, dclara-t-il dune voix enroue par lmotion. Cest un vnement dont nous garderons le souvenir toute notre vie. Vous nous avez racont une histoire digne des rois, que lon ne galvaude pas, ordinairement, auprs des gens du peuple. Je nai pas vu beaucoup de rois ces derniers temps, Faldor, rpondit le vieil homme en grimaant un large sourire, ses yeux bleus ptillants de malice. Ils semblent tous beaucoup trop occups pour couter les histoires du temps jadis, et il faut bien les raconter de temps en temps si lon ne veut pas quelles tombent dans loubli. Dailleurs, qui sait, par les temps qui courent, si un roi ne se cache pas parmi nous ? Ils clatrent tous de rire et commencrent repousser leurs bancs, car il se faisait tard et quil tait temps pour ceux qui devaient se lever aux premires lueurs du jour daller se coucher. Tu ne voudrais pas maccompagner avec une lanterne jusqu lendroit o je vais dormir, mon garon ? demanda le conteur Garion. Avec plaisir, sexclama Garion en se levant dun bond. -41-

Il fila dans la cuisine chercher une lanterne carre, aux parois de verre, lalluma lun des feux qui couvaient dans la cuisine et regagna la salle manger. Le conteur, plong dans une grande conversation avec Faldor, se retourna. Garion vit alors un drle de regard passer entre le vieil homme et tante Pol, qui tait reste debout lautre bout de la salle. On peut y aller, petit ? fit le vieil homme, comme Garion approchait de lui. On y va, rpondit Garion. Ils tournrent les talons et quittrent la salle ensemble. Pourquoi lhistoire est-elle inacheve ? demanda Garion, dvor de curiosit. Pourquoi tes-tu arrt avant quon sache ce qui sest pass quand Torak a affront le roi de Riva ? a, cest une autre histoire, rpliqua le vieil homme. Tu me la raconteras, un jour ? insista Garion. Le vieil homme clata de rire. La confrontation entre Torak et le Roi de Riva na pas encore eu lieu, alors je ne vois pas trs bien comment je pourrais te la raconter. Il faudra attendre quils se soient rencontrs. Mais ce nest quune histoire, protesta Garion. Non ? Tu crois vraiment ? repartit le vieil homme en tirant une gourde de vin de sous sa tunique et en buvant une longue gorge. Qui peut dire ce qui nest quune histoire et ce qui est la vrit dguise ? Ce nest quune histoire, rpta obstinment Garion, qui se sentait tout coup plus but et terre terre quun Sendarien. Tout a ne peut pas tre vrai. Enfin, Belgarath le Sorcier aurait... Je ne sais pas quel ge il aurait, mais les gens ne vivent pas si vieux que a. Sept mille ans, rpondit le vieil homme. Hein ? Belgarath le Sorcier a sept mille ans peut-tre mme un peu plus. Cest impossible ! dcrta Garion. Vraiment ? Et quel ge tu as, toi ? Neuf ans. Enfin, je vais les avoir Erastide. -42-

Et en neuf ans, tu as eu le temps dapprendre tout ce qui est possible et tout ce qui ne lest pas ? Tu es vraiment un petit garon remarquable, Garion. Garion devint cramoisi. Enfin, reprit-il, un peu moins sr de lui, lhomme le plus vieux que je connaisse est le vieux Weldrik, qui vit la ferme de Mildrin. Durnik dit quil a plus de quatre-vingt-dix ans, et que cest le plus vieux de toute la rgion. Cest une trs grande rgion, videmment, commenta le vieil homme, dun ton solennel. Et toi, tu es vieux, toi ? demanda Garion, qui ntait pas du genre renoncer si facilement. Assez vieux, petit. Quand mme, ce nest quune lgende, insista Garion. Cest ce que disent bien des hommes pleins de bon sens et de bonne volont, rpondit le vieil homme en levant les yeux vers les toiles. Des hommes pleins de bon sens qui passeront leur vie ne croire que ce quils auront vu de leurs yeux et touch de la main. Mais il y a un monde au-del de ce que nous pouvons voir et toucher, et ce monde connat ses propres lois. Ce qui nest peut-tre pas possible dans ce monde ordinaire lest tout fait dans lautre, et il arrive parfois que les frontires entre les deux mondes sestompent. Qui peut dire alors ce qui est impossible et ce qui ne lest pas ? Je crois que je prfrerais vivre dans le monde ordinaire, dclara Garion. Lautre a lair un peu trop compliqu. On na pas toujours le choix, Garion. Il ne faudra pas trop ttonner si cet autre monde te dsigne un jour pour accomplir une tche ncessaire une noble et grande tche. Moi ? demanda Garion, incrdule. On a vu des choses plus tranges. Et, maintenant, va au lit, petit. Je crois que je vais regarder les toiles un moment. Nous sommes de vieux amis, les toiles et moi. Les toiles, hein ? rpta Garion, en levant machinalement les yeux. Tu es dcidment un bien drle de bonhomme, si a ne te fait rien que je te le dise. Je te le concde volontiers. Le plus drle que tu aies jamais rencontr et que tu rencontreras srement. -43-

Mais je taime bien tout de mme, se hta de reprendre Garion, qui ne voulait pas le blesser. a me fait du bien ce que tu me dis l, petit. Et maintenant, file te coucher ! Ta tante va sinquiter. Plus tard, cette nuit-l, Garion fit des rves agits. La silhouette noire de Torak, le dieu mutil, le lorgnait dans les tnbres, et des choses monstrueuses le poursuivaient dans des paysages torturs o le possible et limpossible se confondaient et fusionnaient tandis que cet autre monde sefforait de semparer de lui.

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CHAPITRE 3
Quelques jours plus tard, un matin que tante Pol commenait froncer les sourcils en le voyant rder dans sa cuisine, le vieil homme prit prtexte dune course faire au village voisin de Haut-Gralt. Parfait, rpondit tante Pol, dun ton rien moins quamne. Au moins, comme a, je naurai pas minquiter pour mes provisions. Vous navez besoin de rien, dame Pol ? demanda-t-il avec une courbette ironique, les yeux brillants de malice. Quelque petite chose que je pourrais vous rapporter puisque je vais faire des courses, de toute faon ? Tante Pol rflchit un instant. Le niveau de certains de mes pots pices est un peu bas, en effet. Et il y a un marchand dpices tolnedrain dans le passage des Fenouils, juste au sud de la taverne du village. Vous ne devriez pas avoir trop de mal trouver le chemin de la taverne, ce me semble... Le voyage risque dtre bien dshydratant, admit plaisamment le vieil homme. Et bien solitaire, aussi. Dix lieues sans personne qui parler, a fait long. Vous pourrez toujours parler aux oiseaux, suggra platement tante Pol. Les oiseaux sont assez dous pour couter, rpondit gravement le vieillard, mais ils rptent toujours la mme chose, et leurs discours deviennent vite ennuyeux. Et si jemmenais le gamin pour me tenir compagnie ? Garion retint son souffle. II prend dj bien assez de mauvaises habitudes comme a, rtorqua aigrement tante Pol. Je ne tiens pas ce quil profite des conseils dun spcialiste. Allons, dame Pol, objecta le vieil homme en semparant, comme par inadvertance, dun beignet. L, je vous trouve -45-

injuste. a ne pourrait pas lui faire de mal de voir du pays ; a largirait son horizon, si vous voyez ce que je veux dire. Son horizon est dj bien assez tendu comme a, merci. Garion eut limpression que son cur se changeait en pierre. Cela dit, reprit-elle, je peux tout de mme esprer que lui, au moins, il ne mangera pas la commission, et quil nira pas oublier dans la bire la diffrence entre le poivre en grains et les clous de girofle, ou la cannelle et la noix de muscade. Trs bien, vous pouvez emmener le petit ; mais attention : je ne veux pas que vous lentraniez dans des endroits douteux ou mal fams. Dame Pol ! sexclama le vieil homme, avec une feinte indignation. Comme si je frquentais des endroits pareils ! Je vous connais trop bien, Vieux Loup Solitaire, dit-elle schement. Vous nagez dans le vice et la corruption aussi naturellement que le canard dans sa mare. Si japprends que vous avez emmen le garon dans les mauvais lieux, nous aurons une explication, tous les deux. Autant dire que jai intrt ce que vous ne lappreniez pas, cest a ? Tante Pol lui jeta un regard noir. Je vais voir ce quil me faut comme pices, dit-elle. Et moi, je vais emprunter un cheval et une carriole Faldor, fit le vieil homme, en piquant un autre beignet. Un moment remarquablement bref plus tard, Garion et le vieil homme rebondissaient allgrement sur le sige de la carriole, au gr des ornires de la route de Haut-Gralt, et du cheval qui les menait vive allure. Ctait un beau matin dt ; le ciel tait agrment de quelques petits nuages cotonneux, et des ombres bleu fonc sallongeaient sous les haies. Mais au bout de quelques heures, le soleil se mit chauffer trs fort, et les cahots commencrent devenir lassants. On est bientt arrivs ? demanda Garion, pour la troisime fois. Pas encore, rpondit le vieil homme. Dix lieues, a fait un bon bout de chemin. -46-

Je suis dj venu, une fois, reprit Garion, en sefforant de prendre lair dtach. Evidemment, jtais encore un bb, ce moment-l, et je ne men souviens pas trs bien. Mais a ma paru un endroit plutt agrable. Ce nest quun village, commenta le vieil homme, avec un haussement dpaules. Un village comme les autres. Mais il avait lair un peu proccup. Garion commena le harceler de questions, dans lespoir de linciter raconter une histoire qui ferait paratre les lieues moins longues. Comment a se fait que tu nas pas de nom ? Mais a nest peut-tre pas poli de demander... Jai beaucoup de noms, rpondit le vieillard en grattant sa barbe blanche. Presque autant de noms que dannes. Moi, je nen nai quun, fit Garion. Pour le moment. Quoi ? Tu nas quun nom pour le moment, prcisa le vieil homme. Le jour viendra o tu en auras un autre, peut-tre mme plusieurs. Certaines personnes collectionnent les noms au cours de leur existence. Il y en a qui susent, un peu comme les vtements. Tante Pol tappelle Vieux Loup Solitaire. Oh, je sais. Il y a bien longtemps que nous nous connaissons, ta tante Pol et moi. Et pourquoi elle tappelle comme a ? Ah, les tantes Pol ont des raisons que la raison ne connat pas ! Qui peut dire pour quelle raison une femme comme ta tante fait les choses ? Je peux tappeller sire Loup ? demanda Garion. Les noms avaient une grande importance pour Garion, et le fait que le vieux conteur semblait ne pas en avoir lavait toujours ennuy. Sans nom, le vieillard lui donnait limpression dtre incomplet, inachev. Le vieil homme le regarda gravement pendant un moment, puis il clata de rire.

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Sire Loup, vraiment ? Pour tre bien choisi, cest un nom bien choisi. Je crois que, de tous les noms que lon a pu me donner depuis des annes, cest celui que je prfre. Alors je peux ? Tappeler sire Loup, je veux dire ? Je crois que a me plairait beaucoup, Garion. Je crois mme que rien ne pourrait me faire plus plaisir. Bon. Et tu veux bien me raconter une histoire, maintenant, sil te plat, sire Loup ? implora Garion. Le temps et les lieues passrent beaucoup plus vite ds que sire Loup eut entrepris de dpeindre Garion les glorieuses aventures et les sombres intrigues qui avaient illustr les longs sicles dobscurantisme des guerres civiles arendaises. Pourquoi ils sont comme a, les Arendais ? questionna Garion aprs un pisode particulirement sinistre. Les Arendais sont des gens trs nobles, dclara sire Loup, en saccoudant paresseusement au dossier de son sige et en prenant ngligemment les rnes dune main. La noblesse est une donne laquelle il ne faut pas toujours se fier, car il lui arrive dentraner les hommes faire des choses pour des raisons fumeuses. Rundorig est arendais, reprit Garion. Il y a des fois o on a limpression que... enfin, quil a la cervelle un peu ramollie, si tu vois ce que je veux dire. Cest le contrecoup de toute cette noblesse, expliqua sire Loup. Les Arendais passent tellement de temps tre nobles quils nont plus le temps de soccuper dautre chose. Ils arrivrent une colline et virent enfin le village de Haut-Gralt tapi tout au fond, dans la valle. Garion fut un peu du par la petitesse du groupe de maisons de pierre grise coiffes dardoise au milieu desquelles se croisaient deux routes couvertes dune paisse couche de poussire blanche, et que sparaient quelques ruelles troites et sinueuses. Les maisons taient carres, bien compactes, mais de l o ils taient, on aurait presque dit des jouets. De lautre ct du village, lhorizon tait dchiquet par les dents de scie des montagnes de Sendarie orientale, et, bien que lon ft en t, la cime de la plupart des montagnes tait encore couronne de neige. -48-

Leur cheval, qui tait fatigu, descendit pniblement la colline vers le village en soulevant de petits nuages de poussire chaque pas, et ses sabots claqurent bientt sur les rues paves qui menaient au centre de lagglomration. Les villageois taient videmment tous bien trop importants pour attacher la moindre attention un vieillard et un enfant dans une voiture de ferme. Les femmes portaient des robes et de grands chapeaux pointus, et les hommes des pourpoints et des chapeaux mous de velours. Ils arboraient une expression hautaine et considraient avec un mpris vident ces fermiers descendus la ville qui se rangeaient respectueusement sur le ct pour les laisser passer. Ils sont rudement beaux, hein ? remarqua Garion. Cest apparemment ce quils se disent aussi, rpondit sire Loup, lair vaguement amus. Je crois quil serait temps de chercher manger, non ? Il ne sen tait pas rendu compte, mais maintenant que le vieillard y faisait allusion, Garion mourait de faim, tout coup. O va-t-on aller ? demanda-t-il. Ils ont tous lair si merveilleux. Tu crois que ces gens vont nous laisser nous asseoir leur table ? Sire Loup clata de rire et secoua la bourse tintinnabulante accroche sa ceinture. On ne devrait pas avoir de mal lier connaissance. Il y a des endroits o on peut acheter manger. Acheter manger ? Garion navait jamais rien entendu de pareil. Celui, quel quil soit, qui se prsentait la porte de la ferme de Faldor lheure du repas tait tout naturellement invit prendre place la table commune. Le monde de la ville tait de toute vidence bien diffrent de celui de la ferme de Faldor. Mais je nai pas dargent, objecta-t-il. Jen ai assez pour nous deux, assura sire Loup, en arrtant le cheval devant un large btiment bas de plafond, audessus de la porte duquel tait suspendue une enseigne reprsentant une grappe de raisin. Il y avait des mots sur lenseigne, mais Garion ne pouvait pas les lire, bien sr. Quest-ce quil y a dcrit, sire Loup ? demanda-t-il. -49-

Il y a marqu qu lintrieur on peut acheter boire et manger, rpondit sire Loup en mettant pied terre. a doit tre drlement bien de savoir lire, dit Garion, dun ton rveur. Le vieillard lui jeta un regard surpris. Comment a ? Tu ne sais pas lire, gamin ? interrogea-til, incrdule. Je nai jamais rencontr personne qui sache. Enfin, Faldor sait lire, je crois, mais il ny a que lui, la ferme. Ridicule, renifla sire Loup. Jen parlerai ta tante. Elle nassume pas ses responsabilits. Il y a des annes quelle aurait d tapprendre lire. Tante Pol sait lire ? stonna Garion. Evidemment, rpondit sire Loup, en le faisant entrer dans lauberge. Mais a fait des annes quon se dispute ce sujet-l, tous les deux. Elle dit que a ne sert pas grand chose. Le vieillard avait lair particulirement ennuy de lignorance de Garion. Lequel tait, quant lui, beaucoup trop fascin pour se proccuper plus longtemps du problme. Lintrieur de la taverne tait une vaste salle aux poutres apparentes, basse de plafond, sombre et enfume. Le sol dall de pierres tait jonch de paille. Il ne faisait pas froid, et pourtant un feu brlait dans une fosse de pierre, au centre de la salle, et la fume slevait paresseusement vers une chemine place au-dessus, sur quatre piliers de pierre. Des chandelles coulaient dans des plats dargile sur plusieurs des longues tables macules de taches, et lair puait le vin et la bire aigre. Quest-ce que vous avez aujourdhui ? demanda sire Loup un homme lair revche et mal ras, enroul dans un tablier constell de taches de graisse. Il nous reste un peu de viande, fit lhomme en indiquant du doigt une pice de viande embroche sur le devant du feu. Rtie davant-hier seulement. Plus du ragot de viande tout frais dhier matin, et du pain qui na pas huit jours. Parfait, rpondit sire Loup en sasseyant. Avec a, je prendrai une chope de votre meilleure bire, et du lait pour le petit. Du lait ? protesta Garion. -50-

Du lait, rpta fermement sire Loup. Vous avez de largent ? questionna lhomme lair revche. Sire Loup fit tinter sa bourse, et lhomme eut tout coup lair moins revche. Pourquoi il dort, le monsieur, l-bas ? demanda Garion en indiquant du doigt un villageois qui ronflait, la tte pose sur une table. Il a trop bu, expliqua sire Loup aprs un bref coup dil au ronfleur. Il ne faudrait pas que quelquun soccupe de lui ? Il vaut mieux que personne ne sen occupe. Tu le connais ? Pas personnellement, mais jen ai connu bien dautres dans son genre. Il mest parfois arriv de me trouver moi-mme dans cet tat-l. Pourquoi ? a semblait tre la meilleure chose faire sur le moment. Le rti, trop cuit, tait passablement dessch, la sauce du ragot de viande avait un got de flotte, mais Garion tait trop affam pour sen rendre compte. Il nettoya mticuleusement son assiette, comme on lui avait appris, et resta sagement assis pendant que sire Loup finissait sa seconde chope de bire. Magnifique, dclara-t-il, plus pour dire quelque chose que par relle conviction. Lun dans lautre, il avait un peu limpression que HautGralt ne rpondait pas tout fait son attente. a peut aller, commenta sire Loup en haussant les paules. Les tavernes de village se ressemblent toutes, dun bout du monde lautre. Il mest rarement arriv davoir envie de retourner dans lune delles. On y va ? Il posa sur la table quelques pices que lhomme lallure rbarbative se hta dempocher, et il ramena Garion au dehors, dans le soleil de laprs-midi. Allons voir le marchand dpices de ta chre tante, dit-il, puis nous chercherons un logement pour la nuit et une curie pour le cheval. -51-

Ils sloignrent le long de la rue, laissant le cheval et la charrette prs de la taverne. La maison du marchand dpices tolnedrain se trouvait dans la rue voisine. Ctait un grand btiment troit devant la porte duquel taient affals deux hommes rbls, au teint basan, vtus de tuniques courtes, qui semblaient monter la garde ct dun cheval noir au regard farouche et sell dun curieux caparaon armori. Les deux hommes regardaient dun il vide et dsintress les passants qui dniaient devant eux dans la ruelle. Sire Loup sarrta en les apercevant. Il y a quelque chose qui ne va pas ? demanda Garion. Des Thulls, fit calmement sire Loup en braquant un regard dur sur les deux hommes. Quoi ? Ce sont des Thulls, rpta le vieil homme. Ils font gnralement office de porteurs pour les Murgos. Quest-ce que cest, les Murgos ? Les habitants de Cthol Murgos, rpondit brivement sire Loup. Les Angaraks du Sud. Ceux quon a batttus Vo Mimbre ? Quest-ce quils font l ? Les Murgos se sont mis faire du commerce, expliqua sire Loup en fronant les sourcils. Je ne mattendais pas en voir dans un village si recul. Nous ferions aussi bien dentrer. Les Thulls nous ont vus, et ils pourraient trouver bizarre que nous fassions demi-tour et que nous repartions maintenant. Reste prs de moi, petit, et surtout pas un mot. Ils passrent devant les deux hommes trapus et entrrent chez le marchand dpices. Le Tolnedrain tait un homme maigre et chauve, vtu dune robe brune, resserre par une ceinture la taille, et qui tranait jusque par terre. Il pesait fbrilement les paquets de poudre lodeur acre qui se trouvaient sur le comptoir, devant lui. Bien le bonjour, dit-il sire Loup. Je ne vous demande quun instant de patience. Je suis vous tout de suite. -52-

Il sexprimait avec une sorte de lger zzaiement que Garion trouva trs trange. Je ne suis pas press, rpondit sire Loup dune voix sifflante, presque fle. Garion lui jeta un regard acr et constata avec surprise que son ami tait maintenant pli en deux et que sa tte tait agite dun tremblement spasmodique. Occupez-vous deux, ordonna schement lautre homme qui se trouvait dans la boutique. Ctait un grand gaillard de forte carrure, au facis sombre, qui portait une cotte de mailles, une courte pe au ct, et arborait plusieurs cicatrices fort inquitantes sur son visage aux pommettes hautes. Ses yeux taient placs selon un angle bizarre, et il parlait dune voix rauque, avec un fort accent. Je ne suis pas press, rpta sire Loup de sa voix sifflante dasthmatique. Jen ai encore pour un bon moment, reprit le Murgo, dun ton glacial, et je naime pas tre bouscul. Dites au marchand ce quil vous faut, vieil homme. Eh bien, mille mercis, caqueta sire Loup. Jai une liste quelque part, sur moi... Il entreprit de fouiller maladroitement dans sa poche. Cest mon matre qui la faite. Jespre que vous savez lire, ami marchand, parce que moi, jen suis incapable. Il finit par trouver la liste quil tendit au Tolnedrain. Le marchand y jeta un coup dil. Jen ai pour un instant, sexcusa-t-il auprs du Murgo. Le Murgo hocha la tte et resta plant l, braquant son regard de pierre sur sire Loup et Garion. Ses yeux strcirent lgrement, et son expression changea. Tu parais tre un bon garon, dit-il Garion. Comment tappelles-tu ? Jusqu cet instant, toute sa vie, Garion avait t un garon honnte et sincre, mais lattitude de sire Loup lui avait dessill les yeux, lamenant imaginer un monde plein de tratrise et de faux-semblants. Quelque part, au fin fond de sa conscience, il avait limpression dentendre une mise en garde, une voix sche et calme qui lavertissait que la situation tait grave et quil -53-

devait prendre des mesures conservatoires. Il nhsita quun instant avant de profrer le premier mensonge dlibr de son existence. Laissant pendre sa mchoire infrieure, il prit lexpression stupide que pouvait seule justifier une tte vide. Rundorig, Votre Honneur, marmonna-t-il. Un nom arendais, fit le Murgo, ses yeux strcissant encore davantage. Et pourtant, tu nas pas lair arendais. Garion le regarda, bouche be. Es-tu arendais, Rundorig ? insista le Murgo. Garion frona les sourcils comme si une tempte se dchanait sous son crne, tout en rflchissant toute vitesse. La voix sche suggrait plusieurs ventualits. Mon pre tait arendais, rpondit-il enfin. Mais ma mre est sendarienne, et les gens disent que je tiens delle. Tu as dit tait , repartit rapidement le Murgo. Ton pre serait donc mort ? Les yeux comme deux billes dacier le regardaient intensment dans le visage coutur de cicatrices. Larbre quil tentait dabattre lui est tomb dessus, mentit Garion en hochant frntiquement la tte. Mais a fait longtemps, maintenant. Le Murgo sembla tout coup cesser de sintresser lui. Voil un sou de cuivre pour toi, gamin, dit-il, en jetant dun air indiffrent une petite pice sur le sol, aux pieds de Garion. Il est grav leffigie du Dieu Torak. Peut tre tapportera-t-il la chance, ou tout le moins un peu de cervelle. Sire Loup se baissa prcipitamment pour ramasser la pice, mais celle quil remit Garion tait un banal sou sendarien. Remercie le bon monsieur, Rundorig, siffla-t-il. Mille mercis, Votre Honneur, fit Garion, en refermant troitement le poing sur la pice. Le Murgo haussa les paules et dtourna les yeux. Sire Loup paya le marchand tolnedrain et ils quittrent la boutique avec leurs pices, Garion et lui. Tu as jou un jeu dangereux, gamin, commenta sire Loup, lorsquils furent hors de porte des oreilles des deux Thulls avachis devant la boutique. -54-

Jai eu limpression que tu ne tenais pas ce quil sache qui nous tions, expliqua Garion. Je ne savais pas trs bien pourquoi, mais je me suis dit que je devais faire pareil. Je naurais pas d faire a ? Tu piges vite, rpondit sire Loup dun ton approbateur. Je crois que nous avons russi tromper le Murgo. Pourquoi as-tu chang la pice ? demanda Garion. Les pices angaraks ne sont pas toujours ce quelles semblent tre. Il vaut mieux que tu nen aies pas sur toi. Allons chercher le cheval et la voiture. La route est longue jusqu la ferme de Faldor. Je croyais que nous devions passer la nuit ici. Nous avons chang nos plans. Allons, petit, il est temps de partir. Le cheval tait fatigu, et cest trs lentement quil gravit la longue cte, la sortie de Haut-Gralt, tandis que le soleil sinclinait sur lhorizon devant eux. Pourquoi tu ne mas pas laiss garder le sou angarak, sire Loup ? insista Garion. La question lintriguait toujours. Il y a bien des choses en ce bas monde qui semblent tre une chose et qui en sont en ralit tout fait une autre, rpondit sire Loup, dun ton quelque peu sinistre. Je nai aucune confiance dans les Angaraks, et encore bien moins dans les Murgos. Je pense quil serait aussi bien que tu ne possdes aucun objet leffigie de Torak. Mais la guerre entre le Ponant et les Angaraks est finie depuis plus de cinq cents ans, maintenant, objecta Garion. Cest ce que tout le monde dit. Pas tout le monde, rtorqua sire Loup. Maintenant, prends le manteau qui est dans la voiture et couvre-toi bien. Je ne tiens pas ce que tu prennes froid ; ta tante ne me le pardonnerait jamais. Je vais le faire, si tu penses que cest ce quil faut que je fasse, mais je nai pas froid du tout, et je nai pas envie de dormir non plus. Je vais te tenir compagnie tout le long du chemin. Voil qui me fait bien plaisir, gamin. -55-

Dis, sire Loup, reprit Garion, au bout dun moment, tu connaissais mon pre et ma mre ? Oui, rpondit calmement sire Loup. Mon pre est mort aussi, hein ? Jen ai bien peur. Garion poussa un profond soupir. Cest ce que je me disais, aussi. Jaurais bien voulu les connatre. Tante Pol dit que je ntais quun bb quand... (Mais les mots ne voulaient pas sortir de sa bouche.) Jai essay de me souvenir de ma mre, mais je ny arrive pas. Tu tais tout petit. Comment taient-ils ? Comme tout le monde, rpondit sire Loup en se grattant la barbe. Tellement ordinaires quon ne faisait gure attention eux. Cette ide offensait Garion. Tante Pol ma dit que ma mre tait trs belle, objecta-til. Cest vrai. Alors pourquoi tu dis quelle tait ordinaire ? Ce ntait pas quelquun dimportant, ou de remarquable. Ton pre non plus, dailleurs. En les voyant, tout ce quon pouvait penser, cest quils taient de simples villageois : un jeune homme avec sa jeune femme et leur bb personne ne vit jamais autre chose en eux. Personne ntait cens voir autre chose. Je ne comprends pas. Cest trs compliqu. Comment il tait, mon pre ? De taille moyenne, rpondit sire Loup. Il avait les cheveux bruns. Ctait un jeune homme trs srieux. Je laimais beaucoup. Il aimait ma mre ? Plus que tout au monde. Et moi ? Bien sr quil taimait. Dans quel genre dendroit est-ce quils vivaient ? -56-

Dans un petit village, rpondit sire Loup. Un petit village au pied des montagnes, loin des grandes routes. Ils habitaient une solide petite maison, que ton pre avait btie de ses propres mains. Il tait tailleur de pierres. Je my arrtais de temps en temps, quand je passais dans le coin. Le vieil homme poursuivit, dune voix monocorde, la description du village, de la maison et du couple qui y habitait. Garion couta longtemps, puis il sendormit sans sen rendre compte. Il tait srement trs tard ; laube devait tre proche. Dans un demi-sommeil, le petit garon sentit quon lenlevait de la voiture et quon le portait en haut dun escalier. Le vieil homme tait dot dune force surprenante. Tante Pol tait l il navait pas besoin douvrir les yeux pour le savoir. Il la reconnaissait son parfum ; il laurait reconnue dans lobscurit absolue. Couvre-le bien, dit sire Loup, dune voix touffe. Il vaut mieux ne pas le rveiller tout de suite. Que sest-il pass ? demanda tante Pol, tout bas, comme le vieil homme. Il y avait un Murgo en ville, chez ton marchand dpices. Il a pos des questions et il a essay de donner un sou angarak au petit. A Haut-Gralt ? Tu es sr que ctait un Murgo ? Comment le savoir ? Mme moi, je ne suis pas capable de distinguer avec certitude les Murgos des Grolims. O est la pice ? Jai t le plus rapide ; cest moi qui lai ramasse. Je lui ai donn un sou sendarien, la place. Si notre Murgo tait un Grolim, cest moi quil va suivre, et je vais un peu le balader. a peut durer des mois comme a ! Tu vas repartir, alors ? La voix de tante Pol semblait bien triste, tout dun coup. Il est temps que je men aille, rpondit sire Loup. Le petit est en sret ici, pour le moment, or il se trame quelque chose, et il faut que je men occupe. Lorsquon se met voir apparatre des Murgos dans les coins reculs, moi, je commence minquiter. Nous avons une grave responsabilit, -57-

et une mission de la plus grande importance mener bien. Nous ne pouvons pas nous permettre la moindre ngligence. Tu resteras longtemps parti ? demanda tante Pol. Quelques annes, sans doute. Jai beaucoup de choses faire et de gens voir. Tu vas me manquer, dit doucement tante Pol. On devient sentimentale, Pol ? railla-t-il avec un petit rire sec. a ne te ressemble gure. Tu sais ce que je veux dire. Je ne suis pas faite pour la tche que vous mavez confie, toi et les autres. Quest-ce que je connais lducation des petits garons ? Tu ne ten tires pas si mal, rpondit sire Loup. Ne le quitte pas des yeux et esprons quavec son temprament il ne va pas te faire tourner en bourrique. Parce quil ment comme un vrai virtuose, mfie-toi. Garion ? sexclama-t-elle, trouble. Il a si bien menti au Murgo que, mme moi, jen ai t impressionn. Garion ? Et il a commenc poser des questions au sujet de ses parents, aussi. Quest-ce que tu lui as racont ? Pas grand-chose. Quils taient morts, cest tout. Restons-en l pour linstant. Inutile de lui parler de choses quil nest pas encore assez grand pour comprendre. Le murmure de leurs voix se poursuivit, mais Garion sengloutit nouveau dans le sommeil, et il tait presque certain que tout cela ntait quun rve. Mais quand il se rveilla, le lendemain matin, sire Loup tait parti.

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CHAPITRE 4
Les saisons passrent, comme toutes les saisons. Lt spanouissant mrit en son ge dor, lautomne ; les flamboyances de larrire-saison cdrent aux instances de lhiver, qui baissa les armes devant le printemps, et les promesses du printemps fleurirent en un nouvel t. Comme les saisons, les annes coulrent dans le grand sablier du temps, et Garion grandit tout doucement. Mais avec lui, les autres enfants grandissaient aussi tous, sauf le pauvre Doroon, qui semblait condamn rester sa vie durant un petit bonhomme malingre et rabougri. Rundorig poussait comme un jeune arbre robuste, et il fut bientt aussi grand que les autres hommes de la ferme. La croissance de Zubrette tait tout aussi spectaculaire : elle seffectuait moins en hauteur que chez eux, bien sr, mais elle se dveloppait dans dautres directions que les garons commenaient trouver trs intressantes. Garion faillit bien mettre fin sa carrire par un beau jour du dbut de lautomne, juste avant son quatorzime anniversaire. Rpondant une pulsion primitive inluctable chez de jeunes sujets mis en prsence dune mare et dune belle provision de rondins, cet t-l, ils avaient fabriqu un radeau. Lequel radeau ntait ni trs grand ni particulirement solide. Il avait la sale habitude de pencher dun ct si la charge ny tait pas bien rpartie, et une fcheuse tendance se disloquer aux moments o lon sy attendait le moins. Naturellement, cest Garion qui tait dessus faire le mariole, comme de bien entendu lorsque ledit radeau dcida, aussi subitement quirrvocablement, de retourner son tat initial. Les cordes se dfirent toutes en mme temps et les rondins entreprirent de reprendre leur indpendance. Garion, qui navait pris conscience du danger quau dernier moment, fit une tentative dsespre pour regagner le rivage, -59-

mais sa prcipitation ne fit que hter la dsintgration de son radeau. Finalement, il se retrouva debout sur une unique bche, en train de battre frntiquement lair de ses deux bras dans un effort futile pour conserver son quilibre, tout en fouillant dsesprment du regard les berges marcageuses de ltang la recherche dune aide quelconque. Sur le flanc de la colline, derrire ses camarades de jeu, il reconnut la silhouette familire dun cavalier. Lhomme portait une tunique sombre, et il observait de ses yeux de braise la fcheuse posture dans laquelle il se trouvait. Puis la bche misricordieuse roula sous les pieds de Garion, et il tomba la renverse dans une magnifique gerbe deau. Lducation de Garion ne comportait malheureusement pas dinstructions en cas dimmersion prolonge dans un liquide. Et bien que leau ne ft vrai dire pas trs profonde, elle ltait suffisamment tout de mme. Le fond de la mare tait rpugnant ; ctait un genre de bouillasse noire, pleine dalgues dans lesquelles se complaisaient des grenouilles, des tortues et une espce danguille peu ragotante qui senfuit en ondulant la manire dun serpent lorsque Garion dgringola comme une pierre dans les herbes du fond. Garion se dbattit, avala pas mal deau et donna un bon coup des deux pieds pour remonter la surface. Il mergea des profondeurs tel un cachalot bondissant, engloutit prcipitamment quelques goules dair et entendit les cris de ses amis. La silhouette tnbreuse tait toujours flanc de coteau, et en lespace de cet unique instant, tous les dtails de ce lumineux aprs-midi se gravrent dans lesprit de Garion. Il remarqua mme qualors que le cavalier tait lair libre, dans la pleine lumire de ce soleil automnal, ni lhomme ni son cheval ne projetaient dombre. Mais au moment o son esprit se rvoltait contre cette impossibilit, il senfona une nouvelle fois vers le fond boueux. Tout en se dmenant pour ne pas mourir dans ces algues rpugnantes, il se dit que sil arrivait remonter dans les parages de la bche, il pourrait sy cramponner pour rester la surface. Il fit fuir une grenouille effarouche et mergea de leau. Mais le malheur voulut quil remonte juste sous la bche. -60-

Le coup quil prit au sommet du crne lui emplit les yeux de lumire et les oreilles dun rugissement de tonnerre, et il senfona nouveau, sans se dbattre, cette fois, vers le fond plein dherbes pourries qui semblaient tendre leurs bras vers lui. Cest alors que Durnik fut auprs de lui. Garion sentit quon le tirait brutalement par les cheveux vers la surface, et quil tait ensuite hl vers la rive par les brasses vigoureuses de Durnik, grce la mme prise si pratique. Le forgeron hissa le garon demi-inconscient sur la berge, le retourna et lui marcha dessus plusieurs reprises pour lui faire recracher leau quil avait dans les poumons. a suffit, Durnik, parvint-il hoqueter, en sentant craquer ses ctes. Il se rassit, et le sang de la magnifique entaille quil stait faite au sommet de la tte se mit instantanment lui couler dans les yeux. Il sessuya la figure et regarda autour de lui, dans lespoir de revoir le cavalier noir qui ne projetait pas dombre, mais la silhouette avait disparu. Alors il essaya de se relever, puis le monde se mit tout dun coup tourner autour de lui, et il perdit connaissance. Lorsquil revint lui, il tait dans son lit, et il avait la tte entoure de bandages. Tante Pol tait debout ct de lui, les yeux tincelants de fureur. Espce dimbcile ! scria-t-elle. Quest-ce que tu faisais dans cet tang ? Du radeau, rpondit Garion en sefforant de donner laccent du naturel sa rponse. Du radeau ! rpta-t-elle. Du radeau ! Et qui ta permis de faire a ? Eh bien, dit-il dun ton quelque peu indcis. On tait juste en train de... Juste en train de quoi ? Il la regarda, dsarm. Alors, avec un petit cri rauque, elle le prit dans ses bras et le serra contre elle ltouffer. Garion envisagea lespace dun instant de lui parler de la drle de silhouette sans ombre qui lavait regard se dbattre -61-

dans ltang, mais la petite voix sche qui lui parlait parfois intrieurement lui dit que ce ntait pas le moment. Il naurait su dire pourquoi, mais il avait limpression que ce qui se passait entre le cavalier noir et lui tait quelque chose de trs personnel, et quils finiraient invitablement par sopposer lun lautre, que ce combat fasse intervenir la volont ou les armes. En parler maintenant tante Pol la ferait intervenir dans le conflit, et il ny tenait pas. Il ne savait pas trs bien pourquoi, mais il tait sr que la silhouette tnbreuse lui tait hostile, et pour aussi inquitante que soit cette ide, elle nen tait pas moins excitante. Il ne doutait pas que tante Pol saurait comment agir avec cet tranger, mais dans ce cas, Garion savait quil perdrait quelque chose de trs intime et, allez savoir pourquoi, de trs important. Aussi prfra-t-il se taire. Au fond, ce ntait pas tellement dangereux, tante Pol, dit-il, assez lamentablement. Jtais sur le point darriver nager. Tout se serait bien pass si je ne mtais pas cogn la tte sur cette bche. Sauf quil a fallu que tu te cognes la tte dessus, souligna-t-elle. Eh bien, oui, en effet, mais ce ntait pas grave. Jaurais rcupr en une minute ou deux. Etant donn les circonstances, je ne suis pas sre que tu avais une minute ou deux devant toi, dit-elle avec rudesse. Cest--dire que... Et puis la voix lui manqua, et il dcida de laisser tomber. Cet incident devait marquer la fin de la libert pour Garion. Tante Pol le clotra dsormais dans larrire-cuisine. Au bout dun moment, il connaissait individuellement la moindre des rayures et des entailles de tous les chaudrons de la cuisine. Il fit un jour le funbre calcul quil les lavait vingt et une fois par semaine chacun. Dans une orgie apparente de malpropret, tante Pol lui donnait tout coup limpression de ne pas pouvoir faire bouillir de leau sans salir au moins douze gamelles, que Garion devait ensuite nettoyer fond. Il finissait par en avoir par-dessus la tte et se mit songer srieusement senfuir. -62-

Mais comme on avanait dans lautomne et que le temps commenait se dgrader, les autres enfants taient eux aussi plus ou moins cantonns dans leurs quartiers, et ce ntait pas si grave, au fond. Evidemment, Rundorig tait rarement des leurs, dsormais, car sa taille il tait grand comme un homme, maintenant lui valait dtre, plus encore que Garion, astreint des tches dont la frquence allait croissant. Garion sesquivait aussi souvent que possible pour aller retrouver Zubrette et Doroon, mais ils ne trouvaient plus autant de plaisir sauter dans la paille ou jouer chat pendant des heures dans les granges et les tables. Ils taient arrivs un ge et une taille o les adultes repraient trop facilement leur oisivet et ne mettaient en gnral pas longtemps leur trouver une occupation. La plupart du temps, ils restaient tout simplement assis dans un coin tranquille discuter ce qui revenait dire que Garion et Zubrette demeuraient assis couter le bavardage ininterrompu de Doroon. Ce petit gamin agit dun mouvement perptuel paraissait aussi rigoureusement incapable de se taire que de rester tranquille, et on aurait dit quil pouvait parler pendant des heures dune demi-douzaine de gouttes de pluie, sans cesser de gigoter ou seulement reprendre son souffle. Quest-ce que tu as dans la main, Garion ? demanda Zubrette, par un jour de pluie, interrompant la cascade de paroles de Doroon. Garion regarda la marque blanche, parfaitement circulaire, qui ornait la paume de sa main droite. Je lavais remarque aussi, fit Doroon, changant de sujet de conversation au milieu dune phrase. Mais Garion a toujours vcu dans la cuisine, nest-ce-pas, Garion, eh bien, il a parfaitement pu se brler quand il tait petit, cest juste le genre de chose qui peut arriver nimporte quand dans un endroit comme a, voil, il a d mettre la main sur quelque chose de chaud avant quon ait eu le temps de len empcher, dailleurs, je parie que sa tante Pol la drlement disput, parce que je nai jamais vu personne se fcher plus vite quelle, et elle est tout fait capable de... -63-

Je lai toujours eue, reprit Garion en faisant le tour de la marque dans sa paume avec lindex de sa main gauche. Il ne lavait jamais vraiment regarde jusque-l. Elle lui couvrait toute la paume de la main et prenait un reflet lgrement argent sous un certain clairage. Cest peut-tre une marque de naissance, suggra Zubrette. Je parie que cest a, fit trs vite Doroon. Jai vu quelquun, une fois, qui en avait une grande, violette, sur la figure, un de ces charretiers qui viennent emporter la rcolte de navets lautomne, eh bien, sa marque lui couvrait tout un ct du visage, et jai dabord pens quil avait reu un coup, mais formidable, hein, et je me suis dit quil avait d se trouver ml une bagarre gigantesque, parce que ces charretiers passent leur temps se battre, seulement je me suis rendu compte que ce ntait pas a, mais plutt, comme disait Zubrette, une marque de naissance. Je me demande do vient ce genre de chose. Ce soir-l, au moment daller se coucher, il posa la question sa tante. Quest-ce que cest que cette marque, tante Pol ? demanda-t-il en tendant sa main, la paume en lair. Elle tait en train de brosser ses longs cheveux noirs. Ce nest rien, dit-elle en levant les yeux. Je ne suis pas inquiet, je me demande juste ce que cest. Zubrette et Doroon disent que a doit tre une marque de naissance. Cest a ? Quelque chose dans ce got-l, en effet. Est-ce que lun de mes parents avait la mme ? Ton pre, oui. Cest dans la famille depuis trs longtemps. Une drle dide lui passa par la tte. Sans savoir pourquoi, il tendit la main et effleura la mche blanche qui ornait le front de sa tante. Cest la mme chose que la mche blanche que tu as dans les cheveux ? senquit Garion. -64-

Il prouva un curieux picotement dans la main, et ce fut comme si une fentre souvrait dans son esprit. Au dbut, il eut seulement la sensation du passage dinnombrables annes qui dvalaient le temps comme un ocan de nuages monstrueux, se succdant jusqu linfini, et puis, plus brutal quun couteau, vint le sentiment dune perte, dun deuil sans cesse renouvel. Enfin, plus rcemment, il y avait son propre visage, et derrire le sien, dautres visages, vieux, jeunes, royaux ou tout fait ordinaires, et au fond, par-del toutes ces ttes, celle de sire Loup, do avait disparu toute trace de lineptie quelle arborait parfois. Mais plus que tout, il y avait la conscience dune puissance inhumaine, qui nappartenait pas la terre, la certitude dun invincible pouvoir. Ne fais pas a, Garion, dit tante Pol en cartant la tte presque distraitement. Et la fentre qui stait ouverte dans son esprit se referma. Quest-ce que ctait ? demanda-t-il, brlant de curiosit et avide de rouvrir la fentre. Oh, un simple truc. Montre-moi comment tu fais. Pas encore, mon Garion, rpondit-elle en lui prenant le visage entre ses mains. Cest trop tt. Tu nes pas encore prt. A prsent, va te coucher. Tu seras l ? reprit-il, un peu inquiet maintenant. Je serai toujours l, dit-elle en le bordant. Puis elle se remit brosser sa longue et paisse chevelure en fredonnant un drle dair de sa voix grave, mlodieuse. Et cest berc par cette chanson quil sendormit. Aprs cela, Garion lui-mme neut plus gure le loisir de revoir la marque dans la paume de sa main. Cest comme sil avait tout coup une quantit invraisemblable de tches trs salissantes effectuer, et qui ne se contentaient pas de lui souiller les mains en permanence, mais le faisaient intgralement disparatre sous la crasse. La fte la plus importante de Sendarie comme de tous les royaumes de lOuest, en fait tait Erastide, qui commmorait -65-

le jour o, des millnaires auparavant, les sept Dieux avaient uni leurs efforts pour crer le monde dun seul mot. Erastide tombait en plein hiver, et, comme il ny avait gure de travail la ferme en cette saison, on avait pris lhabitude den faire une fte magnifique. Pendant deux semaines ce ntaient que rjouissances, festins dans la salle manger dcore pour la circonstance, cadeaux et petites reconstitutions historiques censes rendre hommage aux Dieux ces dernires tant bien videmment autant de manifestations de la pit de Faldor. Cet homme simple et bon ne se faisait gure dillusions sur lintensit avec laquelle les autres occupants de la ferme partageaient sa foi, mais il estimait que ces dmonstrations dactivit religieuse trouvaient tout particulirement leur place en cette saison ; et comme ctait un trs bon matre, les autres membres de la maisonne ne demandaient qu lui complaire. Ctait malheureusement aussi en cette saison que la fille de Faldor, Anhelda, et son mari, Eilbrig, rendaient au pre de celle-ci la visite annuelle et propitiatoire de rigueur. Il nentrait en effet pas dans les intentions dAnhelda de remettre en cause ses droits lhritage par une apparente ngligence. Ses visites taient pourtant une preuve pour Faldor, lequel dissimulait grand-peine le mpris que lui inspirait son mari, gratte-papier dans une maison de commerce de Sendar, la capitale, qui shabillait dune faon un peu trop voyante et regardait tout le monde de haut. Mais comme leur arrive marquait le dbut des festivits dErastide la ferme de Faldor, bien que personne net beaucoup de sympathie pour eux, leur venue tait toujours salue avec un certain enthousiasme. Le temps avait t particulirement excrable cette annel, mme selon les critres sendariens. Les pluies taient arrives trs tt, promptement suivies par un intermde de neige fondue : pas la poudre lumineuse, craquante, qui viendrait plus tard dans lhiver, non, en lattendant, on pataugeait dans une bouillie humide, qui nen finissait pas de fondre. Pour Garion, que ses corves au fond de la souillarde empchaient maintenant de partager avec ses anciens camarades de jeu lorgie dexcitation dans laquelle ils -66-

attendaient traditionnellement la fte, les rjouissances sannonaient quelque peu plates et mornes. Il regrettait amrement le bon vieux temps et soupirait souvent avec nostalgie en broyant du noir dans la cuisine, tel un nuage dorage aux cheveux de lin. Mme les dcorations rituelles de la salle manger, o se droulaient toujours les festivits dErastide, semblaient dcidment bien pitoyables, cette anne. Les branches de pin qui ornaient les poutres lui paraissaient un peu moins vertes, et les pommes soigneusement cires accroches aux branches avaient lair plus petites et moins rouges. Il poussa quelques soupirs fendre lme et se vautra dans une sinistre mlancolie. Mais il en aurait fallu un peu plus pour impressionner tante Pol, dont lattitude tait rigoureusement dpourvue de la moindre compassion. Elle lui tta machinalement le front du dos de la main pour voir sil navait pas de fivre, puis lui administra la potion la plus immonde quelle ait jamais russi concocter. Aprs quoi Garion prit bien garde de ruminer en priv et de pousser des soupirs moins retentissants. Sa voix intrieure lavertissait sans prendre de gants quil tait ridicule, mais Garion dcida de ne pas lentendre. Cette partie aride, secrte, de son esprit tait beaucoup plus vieille et plus sage que lui, mais elle semblait aussi dtermine lui gcher tout ce quil pouvait y avoir damusant dans lexistence. Le matin dErastide, un Murgo et cinq Thulls se prsentrent avec une charrette la porte de la ferme et demandrent voir Faldor. Garion, qui savait depuis longtemps que lon ne fait jamais attention un gamin et que lon peut apprendre bien des choses intressantes en se trouvant en position dentendre, tout fait par hasard, certaines conversations, fit mine de se consacrer une tche sans importance non loin de la grille. Le Murgo, dont le visage tait coutur de cicatrices, tel celui quil avait vu Haut-Gralt, tait assis, dun air plein dimportance, sur le sige de la carriole, et sa cotte de mailles cliquetait chacun de ses mouvements. Il portait un capuchon noir et arborait bien ostensiblement une pe. Ses yeux taient anims de mouvements incessants, comme sil voulait tout voir -67-

la fois. Les Thulls, en lourds manteaux et bottes de feutre boueuses, taient appuys dun air absent sur les flancs de la voiture, apparemment indiffrents au vent glacial qui fouaillait les champs enneigs. Vtu de son plus beau pourpoint ctait tout de mme Erastide , Faldor traversa la cour, Anhelda et Eilbrig sur ses talons, pour saluer le Murgo. Bien le bonjour, ami, dclara Faldor. Joyeux Erastide vous. Le Murgo mit un grommellement. Je suppose que vous tes Faldor, le fermier, articula-t-il avec un accent couper au couteau. En effet. Jai entendu dire que vous aviez des jambons vendre des jambons dun bon sel, et en quantit. Les porcs ont bien profit cette anne, rpondit modestement Faldor. Je voudrais les acheter, annona le Murgo en faisant tinter sa bourse. A la premire heure, demain matin, proposa Faldor en sinclinant crmonieusement. Le Murgo eut un sursaut. Vous tes ici dans une maison trs pieuse, expliqua Faldor. Nous ne voudrions pas risquer doffenser les Dieux en rompant la saintet du jour dErastide. Ne soyez pas stupide, pre, cracha Anhelda. Ce noble marchand a fait un long chemin pour traiter avec vous. Pas le jour dErastide, rpta avec enttement Faldor, son long visage inbranlable. En ville, intervint Eilbrig de sa voix de fausset, jamais on ne laisserait un tel sentimentalisme interfrer avec les affaires. Mais on nest pas Sendar, ici, rpondit platement Faldor. On est la ferme de Faldor, et la ferme de Faldor, on ne travaille pas et on ne mne pas daffaires le jour dErastide. Pre ! protesta Anhelda. Le noble commerant a de lor. De lor, pre, de lor ! Je nen entendrai pas davantage, dclara Faldor, avant de se tourner vers le Murgo. Mon ami, vous tes cordialement -68-

invits, vos serviteurs et vous-mme, vous joindre nos festivits. Nous pouvons vous offrir le logis et la promesse du meilleur dner de toute la Sendarie, ainsi que loccasion dhonorer les Dieux en cette journe particulire. Sacquitter de ses obligations religieuses na jamais apauvri personne. Nous nobservons pas cette fte Cthol Murgos, rtorqua froidement lhomme au visage coutur de cicatrices. Comme dit la noble dame, jai fait un long chemin pour conclure cette affaire et je nai gure de temps perdre. Je suis sr que la rgion ne manque pas de fermes o je trouverai les marchandises dont jai besoin. Pre ! gmit Anhelda. Je connais mes voisins, rpondit tranquillement Faldor. Je doute que vous ayez beaucoup de chance aujourdhui, hlas. Lobservance de cette journe est une tradition solidement implante dans la rgion. Le Murgo rflchit un instant. Il se peut que vous ayez raison, dit-il enfin. Jaccepterai donc votre invitation, pourvu que nous puissions traiter cette affaire le plus tt possible, demain matin. Faldor sinclina. Je serai votre disposition demain matin, la premire heure, conformment votre dsir. Alors, cest entendu, dcrta le Murgo en mettant pied terre. Laprs-midi devait se passer prparer le banquet dans la salle manger. Les aides de cuisine et une demi-douzaine de valets de ferme appels en renfort pour loccasion narrtrent pas daller et de venir pas presss entre la cuisine et la salle manger en portant des rtis fumants, des jambons croustillants et des oies grsillantes sous les coups de fouet de la langue acre de tante Pol. Garion se fit amrement la remarque que la stricte observance du repos, le jour dErastide, laquelle Faldor tait tellement attach, ne franchissait pas la porte des cuisines. Mais tout fut prt temps. Une fois les tables dresses et les flambeaux replacs dans leurs anneaux, sur les piliers de pierre, dans la salle o des feux crpitaient gaiement dans les chemines, les gens de Faldor, qui avaient tous revtu leurs plus -69-

beaux atours, entrrent, baigns par la lumire dore de douzaines de bougies, en salivant lide du festin qui les attendait. Lorsquils furent assis, Faldor, qui trnait la table dhonneur, se leva de son banc. Mes bien chers amis, dit-il en levant sa chope, je ddie cette fte aux Dieux. Aux Dieux, rpta lassemble dune seule voix, en se levant respectueusement. Faldor avala une gorge, et tous limitrent. Entendez ma voix, Dieux, implora-t-il. Nous vous remercions humblement pour les largesses qui nous sont prodigues de par le monde que vous avez cr si beau en ce jour, et nous nous remettons entre vos mains pour vous aimer et vous servir encore pendant cette nouvelle anne. Il donna un moment limpression de vouloir en dire davantage, mais il se rassit. Faldor passait toujours un temps fou peaufiner des prires extraordinaires en vue de telles occasions, mais langoisse de parler en public lui faisait invariablement oublier les paroles quil avait si soigneusement prpares. En vertu de quoi ses prires taient toujours aussi brves que sincres. Mangeons, mes chers amis, ordonna-t-il. Ne laissons pas refroidir ces mets. Et ils se mirent manger. Anhelda et Eilbrig, qui, sur les instances de Faldor, staient joints eux pour cet unique repas, se mirent en frais de conversation au profit du Murgo, seul digne de leur intrt dans lassistance. Il y a longtemps que je me dis que je devrais aller Cthol Murgos, laissa tomber Eilbrig, dun ton pompeux. Ne pensezvous pas, ami marchand, quun contact accru entre lEst et lOuest constituerait le meilleur moyen de vaincre la mfiance mutuelle qui a tellement nui nos relations dans le pass ? Nous autres, les Murgos, nous prfrons rester entre nous, rpondit schement lhomme au visage coutur de cicatrices.

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Mais vous tes parmi nous, ami, souligna Eilbrig. Cela ne vient-il pas confirmer que des contacts plus troits pourraient se rvler profitables ? Je suis l pour affaires, rpondit le Murgo. Je ne suis pas venu pour mon plaisir. (Il jeta un coup dil sur lassemble.) Tous vos gens sont donc l ? demanda-t-il Faldor. Tout le monde au grand complet, rpondit le fermier. Je mtais laiss dire quil y avait aussi un vieil homme, la barbe et aux cheveux blancs. Pas chez moi, mon ami, reprit Faldor. Il se trouve que je suis le plus vieux ici, et vous pouvez constater que mes cheveux sont loin dtre blancs. Lun de mes compatriotes a rencontr une personne comme cela, il y a quelques annes, poursuivit le Murgo. Lhomme tait accompagn dun jeune Arendais, un certain Rundorig, je crois. Garion, qui tait assis la table voisine, plongea le nez dans son assiette et tendit si bien loreille quil eut limpression quelle allait sallonger. Nous avons bien parmi nous un garon du nom de Rundorig, confirma Faldor. Le grand gaillard au bout de la table, l-bas, fit-il en indiquant celui-ci du doigt. Non, dit le Murgo en jetant un regard acr Rundorig. Ce nest pas le garon dont on ma parl. Cest un nom assez rpandu chez les Arendais, commenta Faldor. Les deux personnes que votre ami a rencontres venaient probablement dune autre ferme. a doit tre a, conclut le Murgo, comme pour carter la question. Ce jambon est excellent, dit-il en indiquant son assiette de la pointe de la dague avec laquelle il mangeait. Ceux qui viennent de votre fumoir sont-ils daussi bonne qualit ? Oh non, ami marchand ! rtorqua Faldor en riant. Vous narriverez pas si facilement me faire parler affaires en ce jour ! Le Murgo eut un sourire fugitif, qui plaqua une trange expression sur son visage balafr. a ne cote rien dessayer, reprit-il. En tout cas, mes compliments votre cuisinier. -71-

Ces louanges sadressent vous, dame Pol, souligna Faldor en haussant lgrement la voix. Notre ami de Cthol Murgos trouve votre cuisine son got. Je le remercie de son apprciation, rpondit tante Pol, quelque peu frachement. Le Murgo la dvisagea en carquillant un peu les yeux, comme sil la reconnaissait. Un repas de roi, noble dame, ajouta-t-il avec une inclination de tte. Votre cuisine est le thtre dvnements magiques. Non, rtorqua-t-elle, trs hautaine tout coup. Pas magiques. La cuisine est art que tout le monde peut apprendre avec de la patience. La magie est une autre affaire. Mais la magie est aussi un art, gente dame, releva le Murgo. Nombreux sont ceux qui le pensent, rpondit tante Pol, mais l vritable magie est un don intrieur et non pas le fait de doigts habiles tromper le regard. Le Murgo braqua sur elle un regard intense, quelle lui rendit avec une gale fermet. Garion, assis non loin de l, eut limpression que lchange auquel ils se livraient ntait pas limit aux paroles ; ctait comme sils se lanaient une sorte de dfi. Puis le Murgo dtourna les yeux, redoutant apparemment de relever le gant. Aprs le festin vint le moment du petit spectacle sans prtention qui marquait traditionnellement la fte dErastide. Sept des plus vieux employs de la ferme qui staient clipss un peu plus tt reparurent vtus de longues robes capuche, le visage disparaissant derrire des masques soigneusement sculpts et peints leffigie des Dieux. Les costumes ntaient pas tout neufs, et lon voyait encore les plis quy avait marqus une anne passe dans le grenier de Faldor o ils avaient t remiss. Les personnages masqus et draps entrrent pas lents et vinrent se mettre en rang devant la table de Faldor. Puis chacun rcita quelques mots identifiant le Dieu quil tait cens incarner.

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Je suis Aldur, le Dieu-qui-vit-tout-seul, dbita la voix de Cralto, manant du premier masque, et jordonne ce monde dexister. Je suis Belar, le Dieu-Ours des Aloriens, dit une autre voix familire, issue du second masque, et jordonne ce monde dexister. Ainsi firent-ils tous : Chaldan, Issa, Nedra, Mara, et enfin le dernier qui, contrairement aux autres, tait vtu de noir et arborait un masque dacier et non pas de bois peint. Je suis Torak, le Dieu-Dragon des Angaraks, gronda la voix caverneuse de Durnik, derrire le masque, et jordonne ce monde dexister. Lil attir par un mouvement, Garion tourna rapidement la tte. Le Murgo stait couvert le visage de ses deux mains, dans un geste trange, presque crmonieux, et derrire lui, la table du fond, les cinq Thulls paraissaient tout tremblants, et leur visage avait pris une couleur cendreuse. Les sept silhouettes debout devant la table de Faldor se donnrent la main. Nous sommes les Dieux, dirent-ils lunisson, et nous ordonnons ce monde dexister. Entendez les paroles des Dieux, dclama Faldor. Quils soient les bienvenus dans la maison de Faldor. La bndiction des Dieux soit sur la maison de Faldor et sur tous ceux qui lhabitent, rpondirent les sept personnages. Puis ils tournrent les talons et sen retournrent aussi lentement quils taient venus, travers la salle. Cest alors que lon apporta les cadeaux. La distribution saccompagnait toujours dune grande excitation, car ils taient offerts par Faldor, et que le bon fermier passait beaucoup de temps tous les ans chercher le cadeau le plus appropri chacun. Il y avait beaucoup de tuniques neuves, de pantalons, de robes et de chaussures, mais cette anne-l, Garion fut littralement transport de joie, lorsquil ouvrit un petit paquet emball de tissu, de dcouvrir une adorable petite dague dans un fourreau joliment ouvrag. Cest un jeune homme, maintenant, expliqua Faldor tante Pol. Et un homme a toujours besoin dune bonne lame. -73-

Garion testa immdiatement le fil de son cadeau et ne put faire autrement que de se couper le doigt, bien sr. Ctait fatal, jimagine, dit tante Pol, sans que lon sache vraiment si elle parlait de la coupure, du cadeau proprement dit, ou du fait que Garion grandissait. Le Murgo acheta ses jambons le lendemain matin et sen retourna avec ses cinq Thulls. Quelques jours plus tard, Anhelda et Eilbrig firent leurs malles et repartirent leur tour vers Sendar, la capitale. Alors la vie reprit son cours normal la ferme de Faldor. Lhiver passa, tant bien que mal. Les neiges arrivrent et sen furent, et le printemps finit enfin par se manifester, comme toujours. Une seule chose distinguait ce printemps des prcdents : larrive de Brill, le nouveau valet de ferme. Lun des jeunes fermiers ayant pris femme tait parti sinstaller dans une petite ferme quil avait loue, non loin de l, dment lest, au demeurant, de cadeaux utilitaires et des conseils clairs de Faldor pour dmarrer dans la vie conjugale. Et Brill avait t engag pour le remplacer. Garion ne pensait pas que Brill constitut une recrue de choix pour la ferme. Ctait un bonhomme solitaire, aigri, avec un il qui ntait pas du tout daccord avec lautre, et plutt sale, avec a : il ny avait qu voir sa tunique et son pantalon tout rapics et compltement couverts de taches, ses cheveux noirs, gras, et sa barbe mal soigne. En plus, il rpandait une odeur de sueur et de vieille crasse qui planait autour de sa personne comme un nuage putride. Garion avait renonc lui adresser la parole aprs quelques tentatives dcevantes, et dsormais il lvitait. Dailleurs, le jeune garon devait avoir bien dautres ides en tte, ce printemps et cet t-l. Bien quil lait jusqualors considre plus comme un boulet que comme une vritable camarade de jeux, tout dun coup, il stait mis regarder Zubrette dun autre il. Il avait toujours plus ou moins su quelle tait jolie, mais jusqu cette saison particulire, cela navait pas dimportance, et il lui prfrait de beaucoup la compagnie de Rundorig et de Doroon. Seulement les choses -74-

avaient volu. Il stait rendu compte que les deux autres garons avaient eux aussi commenc sintresser de plus prs elle, et pour la premire fois de sa vie, il tait en proie aux affres de la jalousie. Zubrette flirtait outrageusement avec les trois, comme de bien entendu, et il fallait voir comme elle rayonnait quand elle les observait en train de se regarder en chiens de faence. Les travaux des champs auxquels se consacrait dornavant Rundorig le tenaient lcart la plupart du temps, mais Doroon posait un srieux problme Garion, qui devenait irritable et passait son temps chercher des prtextes pour faire le tour de la place afin de sassurer quil ntait pas cach dans un coin avec Zubrette. Sa stratgie personnelle tait dune simplicit charmante : il achetait ses faveurs. Comme toutes les filles, Zubrette adorait les sucreries, or Garion avait libre accs lintgralit du contenu des cuisines. Il ne leur avait pas fallu longtemps pour conclure laccord suivant : Garion volait des douceurs dans la cuisine pour sa petite camarade aux cheveux de miel, en change de quoi il avait droit un baiser. Les choses nen seraient peut-tre pas restes l si tante Pol ne les avait pas surpris au beau milieu de lune de ces transactions, par un bel aprs-midi dt, dans la solitude de la grange foin. En voil assez ! annona-t-elle fermement depuis le pas de la porte. Pris en dfaut, Garion scarta dun bond de Zubrette. Javais quelque chose dans lil, inventa instantanment Zubrette, et Garion allait me lenlever. Garion ne sut que rester plant l, rougir comme une pivoine. Ah oui, vraiment ? fit tante Pol. Comme cest intressant. Viens avec moi, Garion. Je... commena-t-il. Tout de suite, Garion. Ce devait tre la fin de lidylle. Aprs cela, Garion neut plus un instant de rpit. Les yeux de Tante Pol semblaient perptuellement braqus sur lui. Il se morfondit pas mal en pensant Doroon, qui arborait maintenant un air horriblement -75-

satisfait, mais tante Pol ne relcha pas sa vigilance un seul instant, et Garion neut plus loccasion de quitter les cuisines.

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CHAPITRE 5
A la mi-automne, cette anne-l, aprs que le vent eut abattu en une pluie de sang et dor les feuilles qui avaient fini de jaunir, alors que les soires commenaient frachir et que la fume bleue des chemines de la ferme de Faldor slevait toute droite vers les premires toiles glaces dans le ciel lheure o le ciel sempourpre, sire Loup revint. Il arriva sous un ciel bas, par une fin daprs-midi o le vent soufflait en rafales, et les feuilles frachement tombes tourbillonnaient autour de lui dans le vent qui faisait claquer son grand manteau noir. Garion, qui donnait des pluchures manger aux cochons, le vit approcher et courut sa rencontre sur la route. Le vieil homme avait lair fatigu, il tait couvert de la poussire des chemins, et son visage arborait une expression sinistre sous son capuchon gris. Sa jovialit et son insouciance coutumires avaient fait place une attitude plus sombre que Garion ne lui avait jamais vue. Tiens, Garion ! fit sire Loup en manire de salutation. Tu as grandi, on dirait. a fait cinq ans, rpondit Garion. Si longtemps que a ? Garion hocha la tte en embotant le pas son ami. Tout le monde va bien ? demanda sire Loup. Oh oui, rpondit Garion. Rien na chang ici. Sauf que Breldo sest mari, alors il est parti, et que la vieille vache marron est morte lt dernier. Je me souviens de la vache, dit sire Loup. Puis il ajouta : il faut que je parle ta tante Pol. Elle nest pas de trs bonne humeur, aujourdhui, lavertit Garion. Il vaudrait mieux que tu te reposes dabord un peu dans une des granges. Je tapporterai boire et manger dans un petit moment.

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Il faudra que nous bravions son humeur, rpondit sire Loup. Ce que jai lui dire ne peut pas attendre. Ils franchirent le portail et traversrent la cour en direction de la porte des cuisines sur le seuil de laquelle tante Pol les attendait de pied ferme. Encore vous ? dit-elle abruptement, les deux mains sur les hanches. Mes cuisines ne sont pas encore bien remises de votre dernire incursion. Dame Pol, fit sire Loup en sinclinant. Puis il fit une drle de chose. Il mit ses mains devant sa poitrine et se mit tracer un dessin compliqu dans lair avec ses doigts. Garion fut peu prs sr quil ntait pas cens voir ces signes. Tante Pol carquilla lgrement les yeux, puis elle les plissa, et son visage sassombrit. Comment peux-tu... commena-t-elle, avant de reprendre son empire sur elle-mme. Garion, dit-elle schement, je sais quil reste encore des carottes au bout du potager. Prends une pelle, un seau, et va men dterrer quelques-unes, jen ai besoin. Menfin... Il allait lever une protestation, mais, alert par son expression, il sempressa de dcamper et alla chercher une bche et un seau dans un appentis voisin, aprs quoi il se rapprocha en tapinois de la porte de la cuisine. Ctait trs vilain dcouter aux portes, naturellement ; cela passait mme, en Sendarie, pour la preuve irrfutable dune ducation dplorable, mais Garion tait depuis longtemps arriv la constatation que, chaque fois quon lenvoyait promener, la conversation tait partie pour devenir passionnante, et, plus que vraisemblablement, pour le concerner de prs. Il avait brivement dbattu de tout cela avec sa conscience, mais comme il ne voyait pas vraiment ce quil pouvait y avoir de mal dans cette habitude si commode tant quil ne rptait rien de ce quil avait entendu sa conscience avait perdu le combat devant sa curiosit.

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Garion avait loue trs fine, mais il mit un moment distinguer les deux voix familires parmi les autres bruits de la cuisine. Il se gardera bien de laisser des traces de son passage, disait tante Pol. Ce nest pas la peine, rpondait sire Loup. Cest la chose elle-mme qui va me permettre de retrouver le chemin quils ont pris. Je peux la suivre aussi facilement quun renard pourchassant un lapin. O va-t-il lemmener ? Qui sait ? Son esprit mest ferm. Jimagine quil va se diriger vers le nord, vers Boktor. Cest le moyen le plus rapide daller Gar og Nadrak. Il doit bien se douter que je suis ses trousses, et il naura rien de plus press que de regagner les royaumes angaraks. Son forfait ne sera pas accompli tant quil sera lOuest. Quand est-ce que cest arriv ? Il y a quatre semaines. Il est peut-tre dj en territoire angarak. Cest peu probable. Les distances sont longues. De toute faon, quil soit dj l-bas ou non, il faut que je le retrouve. Jai besoin de ton aide. Mais comment veux-tu que je parte dici ? demanda tante Pol. Il faut que je veille sur le petit. La curiosit de Garion tait presque insoutenable, maintenant. Il se rapprocha de la porte de la cuisine. Le gamin sera en scurit, ici, dit sire Loup. Cest trop important. Non, le contredit tante Pol. Mme ici, il nest pas en sret. A Erastide dernier, un Murgo est venu, accompagn de cinq Thulls. Il sest fait passer pour un marchand, mais il a pos un peu trop de questions, au sujet dun vieillard et dun garon appel Rundorig que lon aurait vus Haut-Gralt, il y a quelques annes. Il nest pas impossible du tout quil mait reconnue, moi aussi. Cest plus grave que je ne pensais, alors, dit pensivement sire Loup. Il va falloir que nous installions le gamin ailleurs. Nous pourrons le confier des amis, quelque part. -79-

Non, objecta nouveau tante Pol. Si tu veux que je taccompagne, il faudra quil vienne avec nous. Il arrive un ge o il faut faire trs attention. Ne sois pas ridicule, dit schement sire Loup. Garion tait stupfait. Personne navait jamais os parler sur ce ton tante Pol. Cest moi den dcider, rtorqua-t-elle frachement. Nous tions tous daccord pour quil soit sous ma responsabilit jusqu lge adulte. Si je ne peux pas lemmener avec moi, je ne pars pas. Garion sentit son cur faire un bond dans sa poitrine. Enfin, Pol, reprit sire Loup, sur le mme ton. Rflchis lendroit o nous allons peut-tre tre obligs daller. Nous nallons tout de mme pas le leur livrer sur un plateau dargent. Il sera plus en sret Cthol Murgos, et mme en Mallorie, quici si je ne suis pas auprs de lui pour le surveiller, rpondit tante Pol. Au printemps dernier, je lai surpris dans la grange avec une fille de son ge. Je te dis quil faut le tenir lil. Sire Loup clata alors de rire, dun rire profond, joyeux. Cest tout ? Tu ten fais trop pour ce genre de chose. Et comment trouverais-tu a si, notre retour, nous le retrouvions mari et sur le point dtre pre ? demanda aigrement tante Pol. Il ferait un excellent fermier, dans le fond, et quelle importance aprs tout si nous devons tous attendre une centaine dannes que les circonstances se prsentent nouveau favorablement ? Cela na pas d aller trs loin. Ce ne sont encore que des enfants. Tu ne vois pas ce qui te crve les yeux, espce de Vieux Loup Solitaire. On est en Sendarie profonde, ici, et le gamin a t lev pour ragir sainement et honntement. La fille est une petite pronnelle aux yeux brillants qui pousse beaucoup trop vite pour mon got. En ce moment, la jeune et charmante Zubrette constitue un danger beaucoup plus rel que tous les Murgos runis. Ou le petit vient avec moi, ou je ne viens pas du tout. Tu as tes responsabilits assumer, jai les miennes. -80-

Nous navons pas le temps de discutailler, rpondit sire Loup. Sil faut en passer par l, eh bien, allons-y. Garion faillit stouffer dexcitation. Il prouva bien un petit pincement au cur lide de partir sans Zubrette, mais cela ne dura pas. Il se retourna et regarda avec exaltation les nuages qui filaient dans le ciel nocturne. Et, comme il avait le dos tourn, il ne vit pas tante Pol approcher sur le seuil de la cuisine. Le potager, pour autant que je me rappelle, se trouve le long du mur du sud, souligna-t-elle. Pris en faute, Garion sursauta. Comment se fait-il que ces carottes ne soient pas encore arraches ? insista-t-elle. Il a fallu que je trouve une bche, rpondit-il dun ton peu convaincant. Vraiment ? Eh bien, je vois que tu as fini par mettre la main dessus, railla-t-elle en arquant le sourcil dune faon fort inquitante. Je viens juste de la dcouvrir. Magnifique. Bon, maintenant, les carottes, Garion, et tout de suite ! Garion crispa les poings sur le manche de la pelle et lanse du seau et prit ses jambes son cou. Lorsquil revint, la nuit tombante, tante Pol montait lescalier qui menait aux appartements de Faldor. Il aurait pu la suivre pour tenter dentendre ce quils se disaient, mais un mouvement furtif sous le porche sombre de lune des remises lincita plutt chercher refuge dans lombre du portail. Une silhouette quitta sournoisement labri de la remise pour se glisser au pied des marches que tante Pol venait de gravir et grimpa sans bruit lescalier ds quelle fut entre chez Faldor. La lumire dclinait rapidement et Garion narrivait pas reconnatre celui qui suivait sa tante. Il posa son seau par terre et, empoignant sa pelle comme une arme, fit rapidement le tour de la cour intrieure, en prenant bien soin de rester dans lombre. Puis on entendit du bruit ltage, et la silhouette qui se trouvait derrire la porte se redressa et redescendit -81-

prcipitamment les marches. Garion recula pour se dissimuler aux regards, la bche prte frapper, mais au moment o lindividu passait devant lui, Garion perut une bouffe de puanteur o se mlaient des odeurs de vtements sales, de corps mal lav et de sueur aigre. Aussi srement que sil avait vu son visage, il sut que lhomme qui piait sa tante tait Brill, le nouveau valet de ferme. La porte souvrit en haut des marches, et Garion reconnut la voix de sa tante. Je suis dsole, Faldor, mais il sagit dune affaire de famille, et il faut que je parte immdiatement. Je vous augmenterai, Pol. La voix de Faldor paraissait prte se briser. Largent na rien voir l-dedans, rpondit tante Pol. Vous tes un homme de bien, Faldor, et jai trouv dans votre ferme un vritable havre de paix un moment o jen avais terriblement besoin. Je vous en serai ternellement reconnaissante et plus que vous ne pensez mais je suis oblige de men aller. Vous pourrez peut-tre revenir plus tard, quand ce problme de famille sera rgl ? reprit Faldor, dune voix presque suppliante. Je ne crois pas, Faldor. Je crains fort que ce ne soit pas possible. Vous allez nous manquer, Pol, dit Faldor, des larmes dans la voix. Vous me manquerez aussi, bien cher Faldor. Je nai jamais rencontr un homme plus gnreux que vous. Je considrerais comme une faveur que vous ne parliez pas de mon dpart avant que je ne men aille. Je prfrerais viter les explications et les adieux larmoyants. Comme vous voudrez, Pol. Ne soyez pas triste, cher vieil ami, ajouta tante Pol, dun ton quelle essaya de rendre allgre. Mes aides ont t bonne cole. Ils font la cuisine aussi bien que moi. Votre estomac ne sapercevra mme pas de la diffrence. Mon estomac, peut-tre pas, mais mon cur, lui, la verra, affirma Faldor. -82-

Ne soyez pas ridicule, dit-elle gentiment. Maintenant, il faut que je moccupe du dner. Garion ne sattarda pas au bas de lescalier. Troubl, il rangea sa bche dans lappentis et alla chercher le seau de carottes quil avait abandonn prs du portail. Dire sa tante quil avait vu Brill couter la porte ne pouvait manquer dentraner des questions concernant ses propres activits auxquelles il ne tenait pas rpondre. Selon toute vraisemblance, Brill avait simplement succomb la curiosit, et il ny avait rien de menaant ou dinquitant l-dedans. Mais depuis quil avait vu le peu ragotant Brill se livrer un passetemps quil affectionnait lui-mme et considrait jusque-l comme anodin, Garion tait assez mal laise, et se sentait peuttre mme un peu honteux. Garion tait beaucoup trop excit pour manger, ce soir-l, mais en dehors de cela, le dner se droula apparemment comme tous les dners quil avait pris la ferme de Faldor. Garion eut beau observer la drobe le visage rbarbatif de Brill, son attitude ne donnait pas limpression davoir si peu que ce soit chang la suite de la conversation quil stait donn tant de mal pour surprendre. A la fin du dner, comme toujours lorsquil venait la ferme, tout le monde insista pour que sire Loup raconte une histoire. Il se leva et resta debout un moment, plong dans ses penses, tandis que le vent gmissait dans la chemine et que les flambeaux vacillaient dans leurs anneaux sur les piliers de la salle. Ainsi que le savent les hommes, commena-t-il, les Marags ne sont plus, et lEsprit de Mara erre en se lamentant dans la solitude des grands bois et parmi les ruines de Maragor envahies par la mousse. Mais ainsi que le savent aussi les hommes, les fleuves de Maragor charrient de lor. De ce bel or jaune arrach aux collines, et qui devait tre la cause de la destruction des Marags. Lorsquun certain royaume voisin apprit lexistence de lor, la tentation devint en effet trop forte et il en rsulta comme presque toujours lorsquil est question dor entre deux royaumes une guerre. Pour prtexte de cette guerre, ils argurent du fait regrettable que les Marags taient -83-

cannibales. Bien quil sagisse l dune habitude dplorable pour un peuple civilis, peut-tre sen seraient-ils moins offusqus sil ny avait pas eu dor Maragor. Quoi quil en soit, la guerre tait invitable, et les Marags furent anantis. Mais lEsprit de Mara et les fantmes de tous les Marags assassins restrent Maragor, ainsi que ne devaient pas tarder le dcouvrir ceux qui pntraient dans ce royaume hant. Or il se trouve que vers cette poque, trois hommes lesprit tmraire qui vivaient dans la ville de Muros, au sud de la Sendarie, dcidrent de prendre la route de Maragor afin de faire valoir leurs droits sur tout cet or dont ils avaient entendu parler. Ces hommes, comme je vous le disais, taient de valeureux aventuriers, et les histoires de fantmes les faisaient rire bien fort. Leur voyage fut long, car il y a plusieurs centaines de lieues entre Muros et les limites septentrionales de Maragor, mais ils taient attirs par lappt de lor. Et cest ainsi que par une nuit de tempte, sombre et tnbreuse, ils franchirent la frontire de Maragor en se glissant entre les patrouilles qui avaient t institues pour faire rebrousser chemin aux pillards dans leur genre, car ce royaume voisin, qui avait fait les frais de la guerre et chrement pay sa victoire, tait tout naturellement rticent lide de partager lor avec quiconque aurait tent de sintroduire dans la contre. Ils ramprent dans les tnbres de la nuit, consums par la soif de lor. LEsprit de Mara se lamentait autour deux, mais ctaient des braves et ils navaient pas peur des esprits, dautant, comme ils se le rptaient lenvi, que ce quils entendaient ntait pas vraiment un esprit, mais seulement le gmissement du vent dans les arbres. Un matin vague et brumeux sinsinuait entre les collines lorsque le vacarme dune rivire se fit entendre non loin de l. Ainsi que le savent les hommes, cest sur la berge des rivires que lon a le plus de chances de trouver de lor, aussi se dirigrent-ils promptement dans la direction du bruit. Cest alors que lun deux baissa par hasard les yeux dans la lumire imprcise, et, en vrit je vous le dis, le sol ses pieds -84-

tait couvert dor, de ppites, de parcelles dor. Succombant lavidit, il garda le silence et sattarda derrire ses compagnons jusqu ce quils soient hors de vue. Alors il sagenouilla et commena ramasser les fragments dor pleines poignes, comme un enfant qui cueillerait des fleurs. Entendant un bruit derrire lui, il se retourna. Ce quil vit, il vaut mieux renoncer le dcrire. Laissant tomber tout son or, il fila comme lclair. La rivire quils avaient entendue traversait une gorge, juste cet endroit, et ses deux compagnons eurent la surprise de le voir slancer par-dessus le bord du prcipice et continuer courir dans le vide, ses jambes hachant un air immatriel pendant quil sabmait dans le vide. Alors ils se retournrent et ils virent ce qui le poursuivait. Lun deux devint fou et bondit avec un cri de dsespoir dans le gouffre qui venait dengloutir leur compagnon, mais le troisime aventurier, le plus brave et le plus courageux des trois, se dit quaucun fantme ne pouvait faire de mal un tre vivant, et il leur tint tte. Ce qui tait, videmment, la faute ne pas commettre. Les fantmes lencerclrent tandis quil leur faisait bravement front, certain quils ne pouvaient pas lui faire de mal. Sire Loup sinterrompit et porta sa chope ses lvres. Alors, poursuivit le vieux conteur aprs avoir bu une gorge, il faut croire que mme les fantmes peuvent avoir faim, car ils se le partagrent et le dvorrent. Garion sentit ses cheveux se dresser sur sa tte au rvoltant pilogue de lhistoire de sire Loup, et il se rendit bien compte que tout le monde, sa table, avait eu limpression de recevoir un coup de poing dans le ventre. Ce ntait pas du tout le genre dhistoire quils sattendaient entendre. Le bon visage de Durnik, le forgeron, qui tait assis non loin de l, arborait une expression perplexe. Je ne voudrais pas, pour un empire, mettre en doute la vracit de votre conte, dit-il enfin sire Loup, en cherchant visiblement ses mots, mais sils lont mang les fantmes, je veux dire o est-il pass ? Parce que, si les fantmes sont -85-

immatriels, comme on le dit, ils nont pas destomac, nest-ce pas ? Et avec quoi pourraient-ils mcher ? Le visage de sire Loup prit une expression ruse et mystrieuse. Il leva un doigt comme sil sapprtait faire une rponse hermtique la question de Durnik, puis tout dun coup, il clata de rire. Au dbut, Durnik eut lair ennuy, puis, assez penaud, il se mit rire son tour, et, tout doucement, leur hilarit se communiqua aux autres, au fur et mesure quils comprenaient lastuce. Habile mystification, mon cher vieil ami, dclara Faldor en riant plus fort queux. Et fort instructive au demeurant. Lavidit est mauvaise conseillre, mais la peur est une bien plus mauvaise inspiratrice encore, et le monde est suffisamment plein de prils pour quon ne le peuple pas de farfadets imaginaires. On pouvait toujours compter sur Faldor pour tirer une morale difiante de nimporte quelle bonne histoire. Comme cest vrai, mon bon Faldor, reprit sire Loup, plus gravement. Mais il y a bel et bien dans ce monde des choses que lon ne peut expliquer ou carter avec des rires. Brill, qui tait assis prs du feu, navait pas joint son rire aux autres. Je nai jamais vu de fantme, dit-il aigrement, je nai jamais rencontr personne qui en ait vu non plus, et en ce qui me concerne, je ne crois aucune sorte de magie, de sorcellerie ou denfantillage de ce genre. Sur ces paroles, il se leva et sortit de la salle en frappant le sol de ses talons, un peu comme sil prenait cette histoire pour une injure personnelle. Plus tard, dans la cuisine o tante Pol supervisait le rangement tandis que sire Loup asschait une chope de bire, vautr sur lune des grandes tables, Garion et sa conscience reprirent les hostilits, et celle-ci finit par remporter le combat, cette voix intrieure, impitoyable, lui ayant fait valoir, de faon trs pertinente, quil ntait pas seulement stupide, mais peuttre aussi dangereux de garder plus longtemps pour lui ce quil -86-

avait vu. Il reposa le chaudron quil tait en train dastiquer et se dirigea vers le coin o ils se trouvaient tous les deux. a na peut-tre pas dimportance, commena-t-il avec circonspection, mais cet aprs-midi, quand je suis revenu du potager, jai vu Brill qui te suivait, tante Pol. Elle se retourna pour le regarder. Sire Loup reposa sa chope. Continue, Garion, dit tante Pol. Cest quand tu es alle parler Faldor, expliqua Garion. Il a attendu que tu soies en haut des marches et que Faldor te fasse entrer. Alors il sest gliss dans lescalier et il a cout la porte. Je lai vu quand je suis retourn ranger la pelle. Depuis quand ce Brill est-il la ferme ? demanda sire Loup en fronant les sourcils. Il est arriv au printemps, rpondit Garion. Quand Breldo sest mari et est all sinstaller ailleurs. Et le ngociant murgo tait l Erastide, quelques mois plus tt ? Tante Pol braqua sur lui un regard acr. Tu crois que... Elle ne finit pas sa phrase. Je crois que ce ne serait peut-tre pas une mauvaise ide que davoir une petite conversation avec notre ami Brill, rpliqua sire Loup dun ton sinistre. Tu sais o est sa chambre, Garion ? Garion hocha la tte, le cur battant la chamade, tout dun coup. Montre-moi le chemin. Sire Loup quitta la table sur laquelle il tait affal, et son pas ntait plus celui dun vieil homme. On aurait dit que les ans avaient le pouvoir de glisser de ses paules ; ctait trs curieux. Soyez prudents, fit tante Pol. Sire Loup eut un ricanement qui rendit un son sinistre. Je suis toujours prudent. Tu devrais le savoir, depuis le temps. Garion mena rapidement sire Loup dans la cour, dont ils firent le tour pour gagner, lautre bout, lescalier qui montait vers la galerie sur laquelle donnaient les chambres des valets de -87-

ferme. Ils gravirent sans bruit les vieilles marches uses, sur la pointe de leurs pieds chausss de cuir. Par l, fit Garion, dans un soupir, sans savoir exactement pourquoi il baissait la voix. Sire Loup hocha la tte et ils suivirent en silence la galerie plonge dans lobscurit. Cest l, chuchota Garion, en sarrtant devant une porte. Recule, souffla sire Loup. Il effleura la porte du bout des doigts. Elle est ferme cl ? Ce nest pas un problme, rpondit sire Loup, tout bas. Il plaa la main sur la serrure, on entendit un dclic, et la porte souvrit toute seule. Sire Loup entra. Garion lui embota le pas. Il faisait un noir dencre dans la chambre, et la puanteur aigre des vtements jamais lavs de Brill emplissait latmosphre. Il nest pas l, commenta sire Loup, dune voix normale. Il farfouilla avec quelque chose sa ceinture, et il y eut un raclement de silex sur de lacier, suivi dun jaillissement dtincelles sur une mche de corde au bout effrang, qui commena rougeoyer. Sire Loup souffla un instant sur ltincelle, qui devint une flamme haute et claire, puis il leva la corde enflamme au-dessus de sa tte et jeta un coup dil circulaire dans la chambre. Le plancher et le lit taient couverts dun fouillis de vtements et dobjets personnels. Garion comprit instantanment, sans savoir exactement comment, quil ne sagissait pas dun simple dsordre, mais bien plutt de lindication dun dpart prcipit. Sire Loup resta un moment plant au milieu de la chambre, son lumignon la main, lair comme absent. On aurait dit quil cherchait mentalement quelque chose. Les curies, sexclama-t-il brusquement. Vite, petit ! Garion fit volte-face et se prcipita hors de la chambre, sire Loup sur ses talons. Sans sarrter, celui-ci jeta par-dessus la rampe descalier la corde incandescente qui tomba dans la cour, lilluminant brivement. -88-

Il y avait de la lumire dans lcurie. Une lumire sourde, qui manait dune lanterne partiellement couverte, mais dont les rayons filtraient tout de mme entre les fentes creuses par le temps dans le bois de la porte. Les chevaux sagitaient, nervs. Gare-toi, petit, fit sire Loup en ouvrant brutalement la porte. Brill tait lintrieur. Il se bagarrait avec un cheval qui ne voulait pas se laisser seller, effray par son odeur acre. Alors, Brill, on se dfile ? demanda sire Loup, en savanant, les bras croiss, dans louverture de la porte. Brill fit volte-face, se ramassa, son visage mal ras dform par un rictus. Le blanc de son il torve brillait la lumire touffe de la lanterne suspendue un clou sur le ct de lune des stalles, et ses dents brches lancrent des clairs derrire ses lvres retrousses. Drle dheure pour partir en voyage, poursuivit schement sire Loup. Nessaie pas de me retenir, vieillard, rtorqua Brill, dun ton menaant. Tu pourrais le regretter. Jai dj regrett tellement de choses dans ma vie, railla sire Loup. Je doute fort quune de plus ou de moins fasse une quelconque diffrence. Je taurai prvenu, gronda Brill, en plongeant la main sous sa cape et en brandissant une courte pe tache de rouille. Ne fais pas limbcile, avertit sire Loup, avec un mpris crasant. Mais Garion, au premier clair de mtal, avait port la main sa ceinture, tir sa dague et bondi devant le vieil homme dsarm pour lui offrir un rempart de son corps. Tire-toi de l, gamin ! aboya sire Loup. Trop tard : Garion avait dj plong en avant, pointant sa dague tincelante devant lui. Plus tard, lorsquil prendrait le temps de rflchir, il serait bien incapable dexpliquer sa raction. Il avait d rpondre un instinct profondment enfoui en lui. Sauve-toi, Garion ! scria sire Loup. De mieux en mieux, commenta Brill, en levant son pe. -89-

Cest alors que Durnik fut parmi eux. Surgissant de nulle part, il saisit un joug et fit voler lpe de la main de Brill, qui se tourna vers lui, fou de rage. Son second coup atteignit le bigleux dans les ctes, juste sous laisselle, lui coupant le souffle. Brill tomba comme une masse sur le sol couvert de paille de lcurie, o il resta se tortiller en cherchant sa respiration. Tu nas pas honte, Garion ? fit Durnik, dun ton de reproche. Tu crois peut-tre que cest pour a que je tai forg cette lame ? Il allait tuer sire Loup, protesta Garion. Ne ten fais pas pour moi, rpondit celui-ci, en se penchant sur lhomme qui haletait toujours. Il le fouilla sommairement et tira de sous sa tunique crasseuse une bourse tintinnabulante quil alla ouvrir sous la lanterne. Cest moi, hoqueta Brill en tentant de se redresser. Mais Durnik brandit le joug, et Brill rentra prcipitamment la tte dans les paules. Une vraie petite fortune pour un simple valet de ferme, ami Brill, remarqua sire Loup en faisant couler les pices de la bourse dans sa main avec un tintement clair. Comment as-tu russi gagner tout a ? Brill lui jeta un regard torve. Garion ouvrit tout grand les yeux. Ctait la premire fois quil voyait de lor. Tu nas pas vraiment besoin de rpondre, lami, fit sire Loup en examinant lune des pices. Ton or parle pour toi. Il remit les pices dans la petite poche de cuir et la jeta sur lhomme allong par terre, qui sen empara fbrilement et la fourra sous sa tunique. Il va falloir que je mette Faldor au courant de tout a, dcrta Durnik. Non, coupa sire Loup. Laffaire est grave, reprit Durnik. Se bagarrer un peu et changer quelques coups, cest une chose, mais tirer les armes, cen est une autre. Nous navons pas le temps, rpliqua sire Loup en dcrochant un licol pendu une patre. Attachez-lui les mains -90-

dans le dos, et nous le mettrons dans lun des silos grains. Quelquun le trouvera bien demain matin. Durnik le regarda dun air abasourdi. Faites-moi confiance, mon bon Durnik, poursuivit sire Loup. Le temps presse. Ligotez-le et cachez-le quelque part, puis venez nous rejoindre la cuisine. Viens avec moi, Garion. Sur ce, il fit volte-face et quitta lcurie. Tante Pol ne tenait pas en place. Elle faisait les cent pas dans sa cuisine lorsquils la rejoignirent. Alors ? demanda-t-elle. Il allait prendre la fuite, lui raconta sire Loup. Nous sommes arrivs au bon moment. Vous lavez... ? Elle ne termina pas sa phrase. Non. Il a tir une pe, mais par bonheur Durnik tait dans les parages, et il a rapidement calm ses instincts belliqueux. Il est arriv juste temps, parce que ton petit protg, ici prsent, tait prt en dcoudre avec notre ami. Or sa dague est bien mignonne, mais gure de taille lutter contre une pe. Tante Pol se tourna vers Garion, les yeux tincelants. Garion crut prudent de reculer un peu, histoire de se mettre hors de porte. Ce nest pas le moment, dclara sire Loup en reprenant la chope quil avait abandonne avant de quitter la cuisine. La bourse de Brill est pleine de bon or rouge angarak. Les Murgos avaient un espion dans la place. Jaurais prfr partir en douce, mais puisque nos mouvements sont dj surveills, la question ne se pose plus. Emballe ce dont vous aurez besoin, le petit et toi. Je voudrais mettre quelques lieues entre Brill et nous avant quil ne russisse se librer. Je ne tiens pas passer mon temps regarder partout derrire moi la recherche dventuels Murgos. Durnik, qui venait dentrer dans la cuisine, sarrta pour les regarder. Il se passe des choses bizarres, ici, dit-il. Qui tes-vous donc, la fin, et comment se fait-il que vous ayez des ennemis aussi dangereux ? -91-

Cest une longue histoire, mon bon Durnik, rpondit sire Loup, mais jai bien peur de ne pas avoir le temps de vous la raconter tout de suite. Faites nos excuses Faldor, et essayez de retenir Brill un jour ou deux. Je prfrerais que notre piste soit bien froide lorsque ses amis ou lui tenteront de nous retrouver. Il faudra que quelquun dautre sen charge, commenta doucement Durnik. Je ne sais pas trs bien ce qui se trame, mais je suis sr que ce nest pas de tout repos. Jai limpression que je ferais mieux de vous accompagner, jusqu ce que jaie russi vous amener loin dici, sains et saufs, au moins. Tante Pol clata de rire. Allons, Durnik ? Vous voudriez nous protger, nous ? Il se redressa de toute sa hauteur. Je regrette, dame Pol, reprit-il. Je ne vous permettrai pas de partir sans escorte. Vous ne nous le permettriez pas ? rpta-t-elle, incrdule. Parfait, dcrta sire Loup, dun air entendu. As-tu compltement perdu lesprit ? sexclama tante Pol, en se tournant vers lui. Durnik a prouv quil savait se rendre utile. Sans compter que, comme cela, jaurai quelquun avec qui parler le long de la route. Les annes tont aiguis la langue, Pol, et la perspective de faire des centaines de lieues sinon davantage en nentendant quinjures et insultes ne me sourit pas tellement. Je vois que tu as fini par sombrer dans le gtisme, espce de Vieux Loup Solitaire, dclara-t-elle dun ton acide. Cest exactement le genre de chose que je voulais dire, commenta-t-il dun ton suave. Maintenant, emporte ce dont tu auras besoin et partons. La nuit passe vite. Elle le regarda un moment dun air furibond, puis elle quitta la cuisine telle une tornade. Il va falloir que je prpare galement mes affaires, dit Durnik. Il se dtourna et sortit dans la nuit peuple par les vents. Les ides dansaient la sarabande dans la tte de Garion. Les choses allaient beaucoup trop vite pour lui. Tu as peur, petit ? demanda sire Loup. -92-

Eh bien... commena Garion. Cest juste que je ny comprends pas grand-chose. Tout a est trs confus. Tout sexpliquera le moment venu, et il vaut peut-tre mieux que tu nen saches pas trop pour linstant. Enfin, ce que nous faisons nest pas dpourvu de danger, mais ce nest tout de mme pas si prilleux que a. Nous veillerons, ta tante et moi et ce brave Durnik, videmment ce quil ne tarrive rien. Maintenant, aide-moi. On va soccuper des provisions. Il sengouffra dans la rserve avec une lanterne et commena fourrer des miches de pain, un jambon, une boule de fromage jaune et plusieurs bouteilles de vin dans un sac dcroch dune patre. Il tait prs de minuit, pour autant que Garion puisse en juger, lorsquils quittrent la cuisine et traversrent sans bruit la cour plonge dans lobscurit. Durnik ouvrit la grille, lui arrachant un petit grincement qui leur sembla faire un bruit pouvantable. Au moment de franchir le portail, Garion sentit son cur faire un bond dans sa poitrine. La ferme de Faldor tait la seule maison quil ait jamais connue, et voil quil la quittait, peuttre pour toujours. De telles choses revtaient une profonde signification. Il prouva un vritable coup de poignard en pensant Zubrette. Lide de Doroon et Zubrette ensemble dans la grange faillit lui donner envie de renoncer tout le programme, mais ctait beaucoup trop tard, maintenant. Lorsquils eurent quitt labri des btiments, un vent furieux, glacial, sengouffra dans la cape de Garion. De lourds nuages voilaient la lune et la route semblait peine moins sombre que les champs qui la bordaient. Il faisait froid, il se sentait seul, et tout a tait passablement terrifiant. Il se rapprocha de tante Pol. Arriv en haut de la colline, il se retourna et jeta un coup dil par-dessus son paule. La ferme de Faldor ntait plus quune tache ple et indistincte dans la valle, derrire eux. Il se dtourna regret. La valle qui stendait de lautre ct de la colline disparaissait dans lobscurit, et la route elle-mme se perdait dans les tnbres devant eux. -93-

CHAPITRE 6
Ils avaient parcouru des lieues et des lieues, Garion naurait su dire combien. Il marchait en dodelinant de la tte et il lui arrivait de trbucher sur les pierres invisibles dans le noir. Mais surtout, il aurait donn nimporte quoi pour pouvoir dormir. Il avait les yeux qui le brlaient, et ses jambes tremblaient comme si elles allaient se drober sous lui. En haut dune autre colline il y en avait apparemment toujours une autre ; cette partie de la Sendarie tait plisse comme une serviette chiffonne sire Loup sarrta et regarda autour de lui, fouillant des yeux les tnbres opressantes. Cest l que nous quittons la route, annona-t-il. Est-ce bien raisonnable ? demanda Durnik. Il y a des bois tout autour, et jai entendu dire quil pouvait sy cacher des voleurs. Mme sil ny en a pas, ne craignez-vous pas que nous nous garions dans le noir ? ... Si seulement la lune voulait bien nous clairer. Il leva vers le ciel charg de nuages son bon visage honnte, que lon devinait troubl. Je ne crois pas que nous ayons grand-chose redouter des voleurs, rpondit sire Loup dun ton confiant. Et jaime autant que la lune ne brille pas. Je ne pense pas que lon soit dj notre poursuite, mais il est aussi bien que personne ne nous voie passer. Lor murgo peut acheter bien des secrets. L-dessus, il les mena dans les champs qui bordaient la route. Pour Garion, les labours taient encore ce quil y avait de pire. Sil lui arrivait de temps en temps de trbucher sur la route, l, il butait chaque pas dans les trous, sur les sillons et chaque asprit du sol. Lorsquils arrivrent la lisire noire des bois, distante dune bonne lieue, il sen serait fallu dun rien quil se mette pleurer dpuisement.

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Comment allons-nous faire pour retrouver notre chemin l-dedans ? sinterrogea-t-il en scrutant la nuit absolue des bois. Il y a un sentier forestier pas loin, de ce ct-l, rpondit sire Loup, en tendant le doigt. Nous nen sommes plus trs loin. Et il reprit son chemin, en bordure de la fort obscure. Garion et les autres le suivirent tant bien que mal. Nous y voil, dit-il enfin, en sarrtant pour leur permettre de le rattraper. Il va faire trs sombre lintrieur, et la piste nest pas large. Je vais passer le premier, et vous me suivrez. Je suis derrire toi, Garion, fit Durnik. Naie pas peur. Tout ira bien. Sauf quil y avait quelque chose dans la voix du forgeron qui laissait entendre que ses paroles taient moins destines rconforter Garion qu le rassurer, lui. On aurait dit quil faisait plus chaud dans les bois. Les arbres les protgeaient du vent furieux, mais il faisait tellement noir que Garion narrivait pas comprendre comment sire Loup faisait pour sy retrouver. Un soupon terrifiant commena se faire jour dans son esprit : et sil ne savait pas vraiment o il allait, si ce ntait que du bluff, et sil se contentait davancer au hasard, en comptant sur sa bonne toile ? Qui va l ? fit tout dun coup, venant dun point situ juste devant eux, une voix qui tonna comme la foudre. Les yeux de Garion, maintenant lgrement habitus lobscurit de la fort, distingurent vaguement les contours dune crature tellement norme quil ne pouvait sagir dun homme. Un gant ! scria-t-il, en proie une panique soudaine. Puis, comme il tait bout de forces et que trop de choses staient accumules sur lui, ce soir-l, ses nerfs le lchrent et il fila comme lclair dans les bois. Garion ! cria tante Pol. Reviens ! Mais la panique stait empare de lui. Il se mit courir droit devant lui, trbuchant sur les racines et les buissons, se cognant aux arbres et se prenant les pieds dans les ronces en une fuite aveugle qui lui fit leffet dun cauchemar sans fin. Il rentra de plein fouet dans une branche basse, quil navait pas vue dans le noir, et des tincelles jaillirent devant ses yeux, -95-

accompagnant le choc inattendu sur son front. Il resta tal par terre, sur le sol humide de la fort, hoqueter et sangloter, en sefforant de sclaircir les ides. Et puis des mains se posrent sur lui, des mains horribles, invisibles. Un milliers dimages de terreur lui passrent instantanment par la tte, et il se dbattit frntiquement, en essayant de dgainer sa dague. Oh non, fit une voix. Pas de a, mon lapin. On lui prit sa dague. Vous allez me dvorer ? balbutia Garion, dune voix brise. La crature qui lavait fait prisonnier se mit rire. Allez, debout, mon lapin, dit-elle. Et Garion sentit quon le relevait fermement. Une poigne solide lui enserra le bras et le trana moiti dans le bois. Quelque part devant eux, il y avait une lumire. Un feu tremblotant brlait entre les arbres, et il lui sembla que ctait par-l quon lentranait. Il savait quil aurait d rflchir, chercher un moyen de schapper, mais son cerveau, paralys par la peur et lpuisement, lui refusait tout service. Trois charrettes taient ranges en un vague demi-cercle autour du feu. Durnik tait l, ainsi que sire Loup et tante Pol, et avec eux un homme tellement immense que lesprit de Garion refusa tout simplement daccepter la possibilit quil soit rel. Ses jambes, grosses comme des troncs darbre, taient entoures de fourrures attaches avec des lanires de cuir, et il portait une cotte de mailles qui lui arrivait aux genoux. A sa ceinture taient accroches dun ct, une pe monumentale, et de lautre, une hache darme. Il portait les cheveux tresss, et il avait une grande barbe rouge, hirsute. Comme ils entraient dans le cercle clair, Garion put enfin distinguer celui qui lavait captur. Ctait un petit bonhomme, peine plus grand que Garion lui-mme, et le trait dominant de sa physionomie tait un long nez pointu. Il avait de petits yeux furtifs, et ses cheveux noirs, raides, taient coups en mches irrgulires. Il navait pas vraiment une tte inspirer confiance, et sa tunique rapice, couverte de taches, ainsi que -96-

la courte pe menaante quil arborait au ct, ne faisaient rien pour rattraper limpression produite par son visage. Voil notre lapin, dclara le petit homme tte de fouine en attirant Garion dans la lumire. Et il ma donn du fil retordre, je vous prie de le croire ! Tante Pol tait furieuse aprs Garion. Ne fais plus jamais a, lui dit-elle dun ton rigoureux. Pas si vite, dame Pol, intervint sire Loup. Il vaut encore mieux quil prenne ses jambes son cou que les armes. Tant quil ne sera pas adulte, ses jambes seront ses meilleures allies. Nous avons t capturs par des voleurs ? sinforma Garion, dune petite voix tremblante. Des voleurs ? sexclama sire Loup en clatant de rire. Quelle imagination dlirante, mon garon ! Ces deux hommes sont nos amis. Des amis ? rpta Garion, incrdule, en regardant dun air souponneux le gant la barbe rouge et lhomme la tte de fouine assis de part et dautre de lui. Vous en tes srs ? Le gant partit dun grand rire. On aurait dit un tremblement de terre. Ce garon a lair bien mfiant, tonna-t-il. Cest ta figure qui a d le mettre en garde, Silk, mon ami. Le petit homme lana un regard torve son monumental compagnon. Je vous prsente Garion, reprit sire Loup, en indiquant le jeune garon. Vous connaissez dj dame Pol. (Il sembla insister de la voix sur le nom de tante Pol.) Et voici Durnik, un brave forgeron qui a absolument tenu nous accompagner. Dame Pol ? releva le petit homme, en se mettant tout coup rire, sans raison apparente. Tel est mon nom, rpondit tante Pol dun ton sans rplique. Vous ne pouvez imaginer, gente dame, le plaisir que jaurai vous donner, fit le petit homme, avec une rvrence ironique. Notre grand ami ici prsent sappelle Barak, poursuivit sire Loup. Cest un prcieux alli en cas de problme. Comme tu -97-

peux voir, ce nest pas un Sendarien ; cest un Cheresque, du Val dAlorie. Garion navait jamais vu de Cheresque, mais les contes terrifiants de leurs prouesses au combat devenaient tout coup crdibles en prsence du monumental Barak. Et moi, intervint le petit homme, en plaant une main sur sa poitrine, je mappelle Silk, ce qui, dans mon pays, veut dire soie , mais aussi minence grise . Drle de nom, je vous laccorde, mais qui me convient parfaitement. Je viens de Boktor, en Drasnie, et je suis jongleur et acrobate. Doubl dun voleur et dun espion, gronda Barak, dun ton bonhomme. Nul nest parfait, admit Silk dun ton mielleux, en grattant ses favoris broussailleux. Quant moi, on mappelle sire Loup, ici et en ce moment prcis, reprit le vieil homme. Je tiens beaucoup ce nom, dautant quil ma t donn par cet enfant. Sire Loup ? rpta Silk, avant de se remettre rire de plus belle. Pour une trouvaille, cest une trouvaille, cher ami. Je me rjouis que vous soyez aussi de cet avis, mon cher, dit platement sire Loup. Ce sera donc sire Loup, dcrta Silk. Approchez-vous du feu, mes amis, rchauffez-vous, je vais vous apporter manger. Garion ne savait pas encore trs bien quoi penser du couple si bizarrement assorti. Ils connaissaient de toute vidence tante Pol et sire Loup et, tout aussi videmment, sous dautres noms. Lide que tante Pol puisse ne pas tre celle pour laquelle il lavait toujours prise avait quelque chose dextrmement drangeant. Ce qui avait constitu lune des donnes fondamentales de toute son existence venait de disparatre en fume. La nourriture que Silk leur amena tait frugale : un ragot de navets dans lequel flottaient de gros morceaux de viande et des tranches de pain grossirement tailles, mais Garion, surpris par lampleur de son propre apptit, engloutit le contenu de son assiette comme sil navait pas mang depuis des jours.

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Puis, lestomac plein et les pieds rchauffs par le feu de camp qui crpitait, il sassit sur un tronc darbre abattu o il sendormit moiti. Et maintenant, Vieux Loup Solitaire ? entendit-il tante Pol demander. Quelle ide se cache derrire ces grosses charrettes ? Un plan gnial, rpondit sire Loup, mme si cest moi qui le dis. Il y a comme tu le sais, des charrettes dans tous les sens sur toutes les routes de Sendarie, cette poque de lanne. On transporte les rcoltes des champs aux fermes, des fermes aux villages et des villages aux villes. Rien ne passe plus inaperu en Sendarie quune charrette. Cest quelque chose de tellement banal que cen est presque invisible. Cest comme cela que nous allons voyager. Nous sommes maintenant dhonntes transporteurs. Des quoi ? releva tante Pol. Des voituriers, rpta sire Loup, avec emphase. De braves et courageux conducteurs de charrette, qui passent leur vie sur les routes de Sendarie transporter des marchandises dans lespoir de faire fortune et de rencontrer laventure. Des mordus du voyage, incurablement atteints par la passion de la route. As-tu la moindre ide de lallure laquelle on se trane dans ce genre de vhicule ? demanda tante Pol. Six dix lieues par jour, rpondit-il. Ce nest pas rapide, je te laccorde, mais il vaut mieux avancer lentement quattirer lattention. Elle secoua la tte dun air cur. Et quelle sera notre premire tape ? sinforma Silk. Darine, annona sire Loup. Si celui que nous poursuivons est parti vers le nord, il sera bien oblig de passer par Darine pour aller Boktor puis au-del. Et que transportons-nous au juste Darine ? senquit tante Pol. Des navets, gente Dame, rpondit Silk. Hier matin, mon ami et moi-mme en avons achet trois charrettes au village de Winold. Des navets ? fit tante Pol, dun ton loquent. -99-

Oui, gente Dame, des navets, rpta Silk, avec componction. Nous sommes prts, alors ? demanda sire Loup. Fin prts, rpondit brivement limmense Barak, en se levant dans un grand cliquetis de cotte de mailles. Nous devrions nous mettre un peu dans la peau de nos personnages, insinua prudemment sire Loup en toisant Barak du haut en bas. Votre armure, cher ami, nest pas prcisment le genre de vtement quadopterait un honnte charretier. Je crois que vous devriez la troquer contre de la bonne laine bien solide. Le visage de Barak arbora une expression chagrine. Je pourrais mettre une tunique par-dessus ? suggra-t-il sans trop y croire. Tu fais autant de bruit que toute une batterie de cuisine, souligna Silk. Et la cotte de mailles rpand toujours une odeur particulire. Sous le vent, tu sens comme une vieille grille rouille, Barak. Je me sens tout nu, sans ma cotte de mailles, se lamenta Barak. Il faut savoir faire des sacrifices, de temps en temps, soupira Silk. Barak se dirigea en ronchonnant vers lun des chariots do il extirpa un tas de vtements, et il entreprit dter sa cotte de mailles. Sa tunique de lin arborait de grandes taches rouges de rouille. A ta place, je changerais aussi de chemise, dclara Silk. La tienne sent aussi mauvais que ta cotte de mailles. Barak lui jeta un regard noir. Cest tout ? demanda-t-il. Jespre, pour lamour de la dcence, que tu nas pas lintention de me demander de me dshabiller entirement. Silk clata de rire. Barak enleva sa tunique. Il avait un torse norme et couvert de vilains poils roux. On dirait une vieille carpette, laissa tomber Silk. Quest-ce que tu veux ? fit Barak. Les hivers sont rudes, Cherek, et les poils me tiennent chaud. Il enfila une tunique propre. -100-

Il fait tout aussi froid en Drasnie, reprit Silk. Tu es vraiment sr que ta grand-mre na pas faut avec un ours pendant un de ces longs hivers ? Un jour, ami Silk, votre grande bouche pourrait vous valoir de gros ennuis, gronda Barak, dun ton qui ne prsageait rien de bon. Ami Barak, jai pass la majeure partie de mon existence avoir des ennuis, rpondit Silk en riant. On se demande bien pourquoi, commenta ironiquement Barak. Il me semble que nous pourrions discuter de tout cela un peu plus tard, non ? railla sire Loup, sarcastique. Je voudrais bien que nous ayons lev le camp avant la fin de la semaine, si vous ny voyez pas dinconvnient. Mais bien sr, cher ami, fit Silk en se levant dun bond. Nous avons tout le temps de nous amuser, Barak et moi. Trois paires de solides chevaux de trait taient attachs non loin de l, et ils sentraidrent pour les atteler aux chariots. Je vais teindre le feu, annona Silk. Il alla chercher deux seaux deau dans un petit ruisseau qui murmurait non loin de l. Le feu siffla quand leau tomba dessus, et de grands nuages de vapeur slevrent jusquaux premires branches des arbres. Nous allons mener les chevaux par la bride jusqu la lisire du bois, dclara sire Loup. Je ne vois pas lutilit de me curer les dents sur les branches basses. Les chevaux semblaient presque impatients de partir, et ils avancrent sans quil soit besoin de les y inciter le long dune piste troite qui traversait les bois plongs dans lobscurit. Ils sarrtrent la limite des champs, et sire Loup jeta un coup dil circonspect alentour pour sassurer que personne ne se trouvait dans les parages. Je ne vois rien, dit-il. Allons-y. Faisons la route ensemble, ami forgeron, proposa Barak Durnik. La conversation avec un homme de bien est infiniment prfrable une nuit passe supporter les insultes dun Drasnien qui ne peut pas sempcher de faire le malin. Comme vous voudrez, lami, rpondit poliment Durnik. -101-

Jouvre la marche, dcrta Silk. Je connais bien les petites routes et les chemins de cette rgion. Je vais me dbrouiller pour que nous soyons sur la grand-route au-del de Haut-Gralt avant laube. Barak et Durnik fermeront la colonne. Je les crois aptes dcourager tous ceux qui feraient mine de nous suivre. Trs bien, rpondit sire Loup. Il sinstalla sur le sige de la charrette du milieu et tendit la main pour aider tante Pol monter. Garion sempressa de grimper derrire eux, un peu inquiet lide que quelquun pourrait lui suggrer de monter avec Silk. Sire Loup avait beau dire que les deux individus quils venaient de rencontrer taient des amis ; la peur quils lui avaient faite dans les bois tait encore trop frache sa mmoire pour quil se sente dj tout fait laise avec eux. Les sacs de navets sentaient le moisi et auraient aussi bien pu tre rembourrs avec des noyaux de pche, mais Garion ne mit pas longtemps se faire un nid au milieu, en poussant et en tirant, et sarranger un dossier inclin juste comme il faut, derrire tante Pol et sire Loup. Il tait abrit du vent, tante Pol tait tout prs, et il avait bien chaud sous sa cape. Au fond, il ntait pas mal, et, en dpit de lexcitation des vnements de la nuit, il ne tarda pas succomber un demi-sommeil. Sa voix intrieure lui suggra brivement quil ne stait peut-tre pas conduit-au mieux dans les bois, mais elle cessa bientt de se faire entendre, et Garion sassoupit. Il fut rveill par un bruit diffrent. Le choc assourdi des sabots des chevaux sur la route de terre battue devint un claquement sonore : ils arrivaient sur les pavs des rues dun petit village endormi dans les dernires heures de la froide nuit dautomne. Garion ouvrit les yeux et regarda, encore moiti ensommeill, les grandes maisons troites et leurs petites fentres toutes noires. Un chien eut un aboi, puis retourna se mettre au chaud, sous un escalier. Garion se demanda de quel village il pouvait sagir et combien de gens dormaient sous ces toits pointus, -102-

couverts de tuiles, inconscients du passage de leurs trois chariots. La route pave tait trs troite, et, en tendant la main, Garion aurait pu toucher les vieilles pierres uses par le temps des maisons devant lesquelles ils passaient. Et puis ils se retrouvrent sur la route, laissant derrire eux le village jamais sans nom. Berc par le bruit touff des sabots des chevaux, il replongea dans le sommeil. Et sil nest pas pass par Darine ? demanda tout bas tante Pol. Garion se prit penser subitement que dans toute cette panique, il ne savait pas encore ce quils cherchaient au juste. Il se garda bien douvrir les yeux et couta de toutes ses oreilles. Ne commence pas avec les si , rpondit sire Loup, dun ton excd. Avec des si , on mettrait la Sendarie en bouteille. Ce ntait quune question, reprit tante Pol. Sil nest pas pass par Darine, nous prendrons au sud, vers Muros. Il a pu se joindre une caravane pour emprunter la grand-route du Nord, en direction de Boktor. Et sil nest pas all vers Muros ? Alors nous irons vers Camaar. Et une fois l-bas ? On verra bien en arrivant Camaar. Il dit cela sur un ton sans rplique, apparemment peu dsireux de sterniser sur la question. Tante Pol inspira profondment comme si elle allait fournir une rplique dfinitive, mais dcida apparemment de nen rien faire, et prfra sappuyer sur le dossier du sige de la charrette. Droit devant eux, lest, les premires lueurs de laube effleuraient les nuages alanguis sur lhorizon. De cette longue nuit fouaille par les vents, il ne leur restait plus parcourir que des lambeaux. Et cest ainsi que commena leur qute de cette chose tellement importante que la vie entire de Garion devait en tre bouleverse du jour au lendemain, et quil ntait mme pas encore capable didentifier.

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CHAPITRE 7
Il leur fallut quatre jours pour arriver Darine, sur la cte septentrionale. La premire journe se passa plutt bien : le ciel tait charg de nuages et le vent soufflait sans relche, mais lair tait sec et les routes, bonnes. Ils passrent devant des fermes tranquilles et de rares paysans qui travaillaient la terre, au milieu des champs dserts. Les hommes se relevaient alors, invariablement, pour les regarder passer. Certains leur faisaient des signes ; dautres, non. Et puis il y avait des villages, des agglomrations de grandes maisons niches dans les valles. Les enfants sortaient sur leur passage et couraient aprs les chariots en poussant des cris dexcitation. Les villageois sinterrompaient dans leurs tches pour les regarder avec curiosit, jusquau moment o il tait vident que les chariots ne sarrteraient pas. Ils retournaient alors leurs affaires avec un reniflement ddaigneux. Vers la fin de laprs-midi de ce premier jour, Silk les mena vers un bouquet darbres, en bordure de la route, et ils sapprtrent y passer la nuit. Ils mangrent ce qui restait du jambon et du fromage que sire Loup avait subtiliss dans les rserves de Faldor, puis ils talrent leurs couvertures sur le sol auprs des charrettes. Le sol tait dur et froid, mais le sentiment exaltant de participer une grande aventure aida Garion supporter ce petit inconvnient. Seulement, le lendemain matin, il commena pleuvoir. Ce qui ntait au dbut quun brouillard humide, un crachin pouss par le vent, dgnra en une petite pluie rgulire, obstine, au fur et mesure que la matine avanait. Garion referma troitement sa cape autour de lui et se recroquevilla misrablement entre les sacs mouills, dont lodeur de moisi tait maintenant presque obsdante. Laventure commenait lui paratre beaucoup moins enthousiasmante. -104-

La route devint boueuse et glissante, et il leur fallut multiplier les haltes pour faire reposer les chevaux, qui peinaient dans les collines. Le premier jour, ils avaient parcouru huit lieues ; ils taient bien contents, les suivants, quand ils en faisaient cinq. Cela namliora pas le caractre de tante Pol, qui devint carrment hargneuse. Cest de la dmence, dit-elle sire Loup, le troisime jour, vers midi. Tout est dment. Cest une question dclairage, rpondit-il avec philosophie. Pourquoi avoir pris ces charrettes ? grogna-t-elle. Cest vraiment aberrant. Il y avait tant dautres moyens plus rapides de se dplacer. En voiture, comme une famille aise, par exemple, ou sur de bonnes montures, tels les messagers impriaux. Quelle que soit la solution choisie, nous serions dj Darine, maintenant. En laissant dans la mmoire de tous ces gens du peuple devant lesquels nous sommes passs un souvenir si net que mme un Thull pourrait nous suivre la trace, expliqua sire Loup dun ton patient. Brill a depuis longtemps rapport la nouvelle de notre dpart ses chefs. Tous les Murgos de Sendarie sont notre recherche, lheure quil est. Pourquoi ne faut-il pas que les Murgos nous trouvent, sire Loup ? demanda Garion, qui avait hsit intervenir dans la conversation mais navait pu rsister la tentation dessayer de pntrer le mystre de leur fuite. Ce ne sont pas de simples marchands, comme les Tolnedrains et les Drasniens ? Les Murgos ne sintressent pas rellement aux affaires, expliqua sire Loup. Les Nadraks sont des ngociants, mais les Murgos sont des guerriers. Les Murgos se font passer pour des marchands pour la mme raison que nous pour des charretiers : afin de pouvoir se dplacer sans se faire remarquer. Tu peux partir du principe que tous les Murgos sont des espions, tu ne seras pas trs loin de la vrit. Tu nas rien de mieux faire que de poser toutes ces questions ? intervint tante Pol. -105-

Pas vraiment, rpondit Garion. Il naurait jamais d dire a, ainsi quil ne devait pas tarder le vrifier. Parfait, reprit-elle. A larrire de la voiture de Barak, tu trouveras les assiettes sales du djeuner de ce matin, et un seau. Tu prends le seau, tu cours au ruisseau qui coule l-bas, devant nous, tu retournes la voiture de Barak et tu laves les assiettes. A leau froide ? protesta-t-il. Tout de suite, Garion, dcrta-t-elle dun ton sans rplique. Il descendit sans empressement de la voiture qui avanait lentement. A la fin de laprs-midi du quatrime jour, ils arrivrent au sommet dune haute colline do ils virent la ville de Darine dans la valle, et la mer dun gris de plomb, de lautre ct. Garion retint son souffle. La ville lui parut gigantesque. Les murailles qui lentouraient taient hautes et paisses, et il y avait plus de btiments dans les limites de ces murs quil nen avait vu de toute sa vie. Mais ctait vers la mer que ses yeux taient attirs. Lair tait vif et avait un got sal. De faibles traces de cette odeur lui parvenaient sur les ailes du vent depuis une lieue peut-tre, mais il inspira profondment cest la premire fois de sa vie quil humait le parfum de la mer, et il tait transport. Ah, tout de mme ! fit tante Pol. Silk, qui avait arrt la voiture de tte, revenait vers eux pied. Il avait lgrement repouss son capuchon en arrire, et la pluie lui ruisselait sur le nez, sgouttant par la pointe. Nous nous arrtons l, ou nous continuons jusqu la ville ? demanda-t-il. Nous allons en ville, rpondit tante Pol. Je ne vais pas dormir sous une charrette quand il y a tant dauberges porte de la main. Dhonntes charretiers chercheraient une auberge, acquiesa sire Loup. Et une taverne chauffe. a, a maurait tonn, commenta tante Pol. Il faut bien se mettre dans la peau du personnage, se justifia sire Loup en haussant les paules. -106-

Ils descendirent la colline, les sabots des chevaux drapant sur la route glissante comme ils bandaient leurs forces pour retenir les lourdes voitures. Lorsquils arrivrent la porte de la ville, deux plantons en tuniques malpropres et coiffs de casques tachs de rouille surgirent de la gurite qui se trouvait juste derrire le portail. Que venez-vous faire Darine ? demanda lun deux ladresse de Silk. Je suis Ambar de Kotu, mentit Silk, avec affabilit. Un pauvre marchand drasnien qui espre faire des affaires dans votre magnifique cit. Magnifique ? rpta le second garde, avec un reniflement loquent. Que transportez-vous dans vos charrettes, marchand ? reprit lautre. Des navets, rpondit Silk, dun ton ddaigneux. Ma famille a t dans les pices pendant des gnrations, et voil que jen suis rduit colporter des navets. La vie est ingrate, nest-ce pas, mon bon ami ? conclut-il avec un soupir fendre lme. Il va falloir que nous inspections vos charrettes, rpliqua la sentinelle. a va prendre quelque temps, jen ai peur. Et tout a sous leau, fit Silk en louchant sur les gouttes qui lui dgoulinaient au bout du nez. Il serait tellement plus agrable de shumidifier les intrieurs dans une taverne sympathique. Cest difficile quand on na pas beaucoup dargent, insinua le garde, coopratif. Vous mobligeriez en acceptant un modeste gage damiti, pour vous remercier du soin que vous apporterez votre mission dhydratation, proposa Silk. Vous tes bien aimable, rpondit lhomme de guet avec une petite inclination du buste. Quelques pices changrent de mains, et les charrettes entrrent dans la ville sans autres formalits. Du haut de la colline, Darine paraissait absolument splendide, mais Garion commena dchanter lorsquils sengagrent, accompagns par le claquement des sabots, sur les -107-

pavs humides. Les btiments se ressemblaient tous, dans une sorte de prtention guinde, et les rues taient sales et jonches de dtritus. Lodeur sale de la mer charriait des relents putrides de poisson crev, et les gens qui se prcipitaient sous la pluie avaient lair sinistre et rien moins quamical. Lenthousiasme premier de Garion ne devait pas tarder dcrotre. Pourquoi tous ces gens ont-ils lair si triste ? demanda-til sire Loup. Ils ont un Dieu svre et exigeant, rpondit le vieil homme. Quel Dieu ? Largent, expliqua sire Loup. Largent est un Dieu plus impitoyable que Torak lui-mme. Ne lui farcis pas la tte de btises, intervint tante Pol. Ces gens ne sont pas vraiment malheureux, Garion. Ils sont juste presss. Ils ont des affaires importantes rgler et ils ont peur dtre en retard, cest tout. Je ne crois pas que jaimerais vivre ici, commenta Garion. a ma lair dun endroit sinistre et pas sympathique. Il y a des moments o je voudrais bien quon soit encore la ferme de Faldor, ajouta-t-il avec un grand soupir. a, il y a des endroits plus dsagrables que la ferme de Faldor, acquiesa sire Loup. Lauberge que retint Silk se trouvait prs des docks, et lodeur de la mer et la puanteur des dtritus issus de la rencontre entre la terre et leau y paraissaient encore plus fortes. Mais lauberge tait un solide btiment jouxt par des curies et des remises pour les voitures des voyageurs. Comme dans la plupart des auberges, le rez-de-chausse tait occup par les cuisines et une vaste salle commune, avec ses ranges de tables et ses gigantesques chemines, tandis que les tages suprieurs taient rservs aux chambres. Cest un endroit convenable, annona Silk en revenant prs des voitures, aprs stre entretenu pendant un moment avec laubergiste. Les cuisines ont lair propres, et jai inspect les chambres. Il ny a apparemment pas de btes. -108-

Je vais men assurer moi-mme, dcrta tante Pol en descendant de voiture. Comme vous voudrez, gente dame, reprit Silk avec une rvrence courtoise. Linspection de tante Pol prit beaucoup plus de temps que celle de Silk, et il faisait presque nuit lorsquelle revint dans la cour. a peut aller, dclara-t-elle dans un reniflement, mais cest tout juste. Ce nest pas comme si nous devions nous installer l pour lhiver, Pol, fit sire Loup. Nous ny resterons que quelques jours, tout au plus. Jai demand quon nous fasse porter de leau chaude, annona-t-elle, ignorant son intervention. Je vais monter avec le petit et lui faire prendre son bain pendant que tu toccuperas des voitures et des chevaux avec les autres. Allez, Garion, viens. Elle tourna les talons et rentra dans lauberge. Garion aurait donn nimporte quoi pour quils cessent de lappeler le petit . Aprs tout, se disait-il, il avait un nom, et il ntait pas si difficile de se le rappeler. Il avait la pnible conviction que, mme sil lui arrivait un jour davoir une grande barbe grise, ils continueraient lappeler le petit . Aprs stre occups des chevaux et des charrettes, ils prirent tous un bain et redescendirent dans la salle commune pour dner. La nourriture narrivait certes pas la qualit de celle de tante Pol mais les changeait agrablement des navets. Garion se dit quil ne pourrait plus voir un navet, ft-ce en peinture, de toute sa vie. Lorsquils eurent fini de manger, les hommes sattardrent table avec leurs chopes de bire, et la dsapprobation sinscrivit sur le visage de tante Pol. Nous allons nous coucher, maintenant, Garion et moi, dclara-t-elle. Essayez de ne pas rouler dans lescalier quand vous serez enfin dcids en faire autant. Cette rplique arracha de grands clats de rire sire Loup, Barak et Silk, mais il sembla Garion que Durnik avait lair un peu penaud. -109-

Sire Loup et Silk quittrent lauberge trs tt, le lendemain matin, et on les revit pas de la journe. Garion avait adopt une position stratgique dans lespoir quen lapercevant ils lui demanderaient de venir avec eux, mais en vain ; aussi, lorsque Durnik descendit pour aller soccuper des chevaux, laccompagna-t-il lcurie. Dis, Durnik, commena-t-il lorsquils eurent donn boire et manger aux chevaux, tandis que le forgeron examinait leurs sabots la recherche dentailles ou de blessures causes par les pierres de la route, tu ne trouves pas tout a un peu bizarre, toi ? Durnik reposa doucement la jambe du cheval qui se laissait faire patiemment. Tout a quoi, Garion ? demanda-t-il, son bon visage imperturbable. Tout, rpondit Garion, plutt vaguement. Ce voyage, Barak et Silk, sire Loup, tante Pol... tout, quoi. Il y a des moments, quand ils croient que je ne peux pas les entendre, o ils se mettent parler. Tout a a lair terriblement important, mais je narrive pas comprendre si on senfuit ou si on cherche quelque chose. Je ne comprends pas trs bien moi non plus, Garion, admit Durnik. Bien des choses ne sont pas ce quelles semblent tre. Pas du tout, mme. Tu ne trouves pas que tante Pol nest plus pareille ? Je veux dire, ils la traitent tous comme si ctait une noble dame, ou quelque chose comme a, et elle se comporte diffremment, aussi, depuis que nous avons quitt la ferme de Faldor. Ta tante Pol est une grande dame, rpliqua Durnik. Je lai toujours su. Sa voix recelait la nuance de respect quil y avait toujours mise quand il parlait delle, et Garion se dit quil tait inutile dessayer de faire comprendre Durnik ce quil pouvait y avoir de chang en elle. Et sire Loup, reprit Garion, tentant une autre approche, jai toujours cru que ce ntait quun vieux conteur. On dirait bien que ce nest pas un vagabond ordinaire, acquiesa Durnik. Tu sais, Garion, je crois que nous sommes -110-

tombs sur des gens importants, et qui ont des affaires srieuses rgler. Il est srement prfrable pour les gens simples comme toi et moi de ne pas poser trop de questions, mais de garder les yeux et les oreilles grands ouverts. Tu retourneras la ferme de Faldor quand tout a sera fini ? senquit prudemment Garion. Durnik rflchit un moment en regardant tomber la pluie dans la cour de lauberge. Non, confia-t-il enfin, dune voix douce. Je suivrai dame Pol aussi longtemps quelle me le permettra. Impulsivement, Garion tendit la main et tapota lpaule du forgeron. Tout ira bien, Durnik. Esprons-le, soupira celui-ci, avant de ramener son attention sur les chevaux. Dis, Durnik, demanda Garion, tu as connu mes parents ? Non. La premire fois que je tai vu, tu tais tout bb, et dame Pol te tenait dans ses bras. Comment elle tait, ce moment-l ? Elle avait lair trs en colre. Je crois que je nai jamais vu quelquun daussi en colre. Elle a parl un moment avec Faldor, et elle sest mise aux fourneaux. Tu sais comment est Faldor ; il na jamais pu conduire personne de sa vie. Au dbut, ctait juste une aide, mais a na pas dur. Notre vieille cuisinire obse tait tout le temps fatigue, et elle a fini par partir vivre chez sa fille cadette. A partir de l, cest dame Pol qui a fait marcher les cuisines. Elle devait tre beaucoup plus jeune, lpoque, nest-ce pas ? Non, rpondit Durnik, dun ton pensif. Dame Pol na jamais chang. Elle est exactement comme le premier jour o je lai vue. Je suis sr que cest juste une impression. Tout le monde vieillit. Pas dame Pol. Quand sire Loup et son ami la tte de fouine rapparurent ce soir-l, ils avaient lair sombre. -111-

Rien, annona brivement sire Loup en grattouillant sa barbe neigeuse. Jaurais pu te le dire davance, laissa tomber tante Pol avec un reniflement. Sire Loup lui jeta un regard courrouc et haussa les paules. Il fallait nous en assurer, reprit-il. Barak, le gant la barbe rouge, leva les yeux de la cotte de mailles quil tait en train dastiquer. Aucune trace ? demanda-t-il. Pas la moindre, rpondit sire Loup. Il nest pas venu par ici. Par o est-il pass, alors ? stonna Barak en repoussant sa cotte de mailles. Par Muros, dclara sire Loup. La pluie donne limpression de vouloir sarrter, annona Barak en se levant et en allant vers la fentre Mais les routes vont tre impraticables. De toute faon, nous ne serons pas prts demain, intervint Silk en saffalant sur un tabouret prs de la porte. Il faut que je vende les navets. Nous ne pouvons pas repartir de Darine avec ; a risquerait de paratre curieux, et nous ne tenons pas prcisment laisser ce genre de souvenirs des individus qui auront peut-tre loccasion de discuter avec des Murgos en goguette. Je suppose que vous avez raison, admit sire Loup. Lide de perdre du temps me fait horreur, mais je ne vois pas comment nous pourrions faire autrement. Les routes seront meilleures aprs avoir sch une journe, souligna Silk. Et nous irons plus vite quand les charrettes seront vides. Tu penses arriver les vendre, ami Silk ? sinforma Durnik. Je suis drasnien, rpliqua Silk, avec assurance. Je serais capable de vendre nimporte quoi. Il se pourrait mme que je parvienne nous assurer un joli bnfice.

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Ne vous en faites pas pour a, dit sire Loup. Les navets ont rempli leur office. Tout ce quil faut, maintenant, cest nous en dbarrasser. Cest une question de principe, reprit Silk, avec dsinvolture. Dailleurs, si je nessayais pas de marchander, on sen souviendrait aussi. Ne vous faites pas de souci. La ngociation ne prendra pas longtemps et ne nous retardera pas. Je pourrais venir avec toi, Silk ? demanda Garion, plein despoir. Je nai rien vu de Darine, en dehors de cette auberge. Silk jeta un coup dil interrogatif tante Pol, qui rflchit un moment. Je ny vois pas dinconvnient, dclara-t-elle enfin. Et comme a, jaurai le temps de faire autre chose. Silk et Garion sortirent donc ensemble, le lendemain matin, aprs le petit djeuner. Le premier semblait dune humeur extraordinaire, et son long nez pointu donnait limpression de frtiller ; quant au second, il croulait sous un sac de navets. Tout le problme, lui exposa Silk, comme ils avanaient dans les rues paves, jonches de dtritus, est de ne pas donner limpression dtre press de vendre et de connatre le niveau du march, videmment. a parat raisonnable, rpondit poliment Garion. Je me suis un peu renseign, hier, poursuivit Silk. En Drasnie, sur les docs de Kotu, les navets se vendent un lien dargent drasnien les cent livres. Un quoi ? releva Garion. Un lien, rpta Silk. Cest une pice drasnienne qui a peu prs le mme cours que limpriale dargent ; pas tout fait, mais presque. Le marchand essaiera de nous acheter nos navets pour le quart de ce prix, mais il ira jusqu la moiti. Comment le sais-tu ? Cest comme a que a se passe. Combien de navets avons-nous ? demanda Garion en contournant un tas dordures abandonn au beau milieu de la rue. Trois mille livres, rpondit Silk. a ferait... -113-

Le visage de Garion se crispa sous leffort quil fit pour effectuer la complexe opration de calcul mental. Quinze impriales, reprit Silk. Ou trois couronnes dor. Dor ? stonna Garion. Les pices dor taient tellement rares dans les changes la campagne que le mot semblait receler des implications presque magiques. Cest beaucoup plus pratique, et a vaut mieux, rpondit Silk en hochant la tte. Largent finit par peser lourd, la longue. Et combien les navets nous ont-ils cot ? Cinq impriales. Le paysan a touch cinq impriales, ils vont nous en rapporter quinze, et le marchand en encaissera trente ? fit Garion, incrdule. Ce nest pas trs juste, non ? Cest ainsi que va le monde, soupira Silk en haussant les paules. Tiens, voil la maison du marchand. Il lui montra du doigt un btiment imposant auquel menait un escalier monumental. Tu vas voir, quand nous entrerons, il fera semblant dtre dbord, comme si nous ne lintressions pas du tout. Et plus tard, quand nous aurons commenc marchander, il remarquera ta prsence et, te prenant pour un membre de ma famille un fils, un neveu, peut-tre, il dira que tu es un beau garon. Moi ? Oui. Il me fera des compliments sur toi dans lespoir dentrer dans mes bonnes grces. Quelle drle dide. Je vais lui raconter des tas de choses, poursuivit Silk, sur un dbit acclr. (Ses yeux semblaient tinceler, et son nez se tortillait vritablement en tous sens, maintenant.) Ne fais pas attention ce que je raconte, et surtout ne laisse pas apparatre ta surprise. Il nous observera trs attentivement. Tu vas mentir ? sexclama Garion, choqu. Cest normal. Et le marchand aussi. Cest celui de nous deux qui mentira le mieux qui lemportera sur lautre. Tout a parat trs compliqu. -114-

Cest un jeu, rpondit Silk, sa tte de fouine se fendant dun sourire. Un jeu trs excitant, auquel on joue dun bout du monde lautre. Les bons joueurs senrichissent aux dpens des mauvais. Tu es un bon joueur ? senquit Garion. Lun des meilleurs, reconnut modestement Silk. Allez, on y va. Ils montrent lescalier qui menait la maison du marchand. Le ngociant tait assis devant une table toute simple. Il portait une robe droite, vert clair, double de fourrure, et une calotte ajuste. Il se comporta pratiquement comme Silk lavait prvu : il sabsorba dans une pile de parchemins en fronant les sourcils dun air soucieux pendant que Silk et Garion attendaient quil daigne leur prter attention. Trs bien, dclara-t-il enfin. Vous vouliez me voir ? Nous avons des navets vendre, annona Silk, dun ton quelque peu rprobateur. Mon pauvre ami, fit le commerant en tirant une tte de six pieds de long. Ce nest vraiment pas de chance : les quais de Kotu dbordent de navets en ce moment. Je ne serais mme pas assur de rcuprer ma mise de fond si je vous les prenais, quelque prix que ce soit. Silk eut un haussement dpaules. Dans ce cas, peut-tre les Cheresques ou les Algarois seront-ils intresss. Il est possible que leurs marchs ne soient pas aussi bien approvisionns que les vtres. Viens, petit, dit-il Garion, en tournant les talons. Un instant, mon ami, reprit le marchand. Je dduis de votre accent que nous sommes compatriotes. Je pourrais peuttre faire une exception pour vous et considrer vos navets. Je ne voudrais pas vous faire perdre votre prcieux temps, rpondit Silk. Si vous ntes pas intress par les navets, quoi bon vous ennuyer davantage ? Il se pourrait malgr tout que je trouve un acheteur quelque part, protesta le marchand. Si la marchandise est de bonne qualit. Il prit le sac des mains de Garion et louvrit. -115-

Garion coutait avec fascination Silk et le marchand faire assaut damabilits, chacun sefforant de surpasser lautre. Quel magnifique garon vous avez l, dclara tout dun coup le marchand, comme sil remarquait seulement la prsence de Garion. Un orphelin qui ma t confi, confia Silk. Je mefforce de lui inculquer les rudiments du mtier, mais il ne comprend pas vite. Ah-ah, fit le marchand, un peu du, apparemment. Puis Silk esquissa un geste curieux avec les doigts de sa main droite. Le marchand carquilla lgrement les yeux, puis il se mit faire des signes son tour. A partir de ce moment-l, Garion ne comprit plus rien ce qui se passait devant lui. Les mains de Silk et du marchand dcrivaient des mouvements compliqus dans lair, voltigeant tellement vite certains instants que lil avait du mal les suivre. Le marchand ne quittait pas des yeux les longs doigts effils de Silk qui donnaient limpression de danser, et des gouttes de sueur commencrent perler sur son visage tendu par la concentration. March conclu, alors ? demanda enfin Silk, rompant le long silence qui stait tabli dans la pice. Cest daccord, convint le marchand, dun ton quelque peu lugubre. Cest toujours un plaisir de faire des affaires avec un honnte homme, dclara Silk. Jai beaucoup appris, aujourdhui, admit le ngociant. Jespre que vous navez pas lintention de rester longtemps dans ce secteur dactivits, lami. Car dans ce cas, je ferais aussi bien de vous donner tout de suite les cls de mon coffre fort et de mes entrepts ; jviterais ainsi les affres dans lequelles vos visites me plongeraient chaque fois. Vous mavez oppos une valeureuse rsistance, ami marchand, rpondit Silk en riant. Cest ce que jai cru au dpart, rpondit le commerant en secouant la tte, mais je ne suis pas de taille lutter avec -116-

vous. Livrez vos navets mes entrepts sur le quai de Bedik, demain matin. Mon contrematre vous rglera. Il traa quelques lignes avec une plume doie sur un morceau de parchemin que Silk empocha en sinclinant. Viens, mon garon, dit-il Garion, et ils quittrent la pice. Comment a sest pass ? demanda Garion quand ils se retrouvrent dans la rue o le vent soufflait en rafales. Jen ai obtenu le prix que je voulais, annona Silk, dun petit ton suffisant. Mais tu nas rien dit, objecta Garion. Nous avons beaucoup discut, au contraire. Tu ne nous as pas regards ? Tout ce que jai vu, cest que vous faisiez remuer vos doigts devant vous, tous les deux. Eh bien, cest ainsi que nous nous sommes exprims, expliqua Silk. Cest la langue secrte, un langage particulier que ceux de mon peuple ont mis au point il y a des milliers dannes, qui offre le double avantage dtre beaucoup plus rapide que la langue parle, et de permettre de communiquer en prsence dtrangers sans risquer dtre entendus. Un initi peut mener toute une ngociation en parlant de la pluie et du beau temps, sil le souhaite. Tu me montreras ? demanda Garion, fascin. Cest trs long apprendre, lavertit Silk. Mais le voyage jusqu Muros va durer un certain temps, non ? insinua Garion. Si tu y tiens, rpondit Silk en haussant les paules. Ce ne sera pas facile, mais aprs tout, a fera passer le temps. Quest-ce quon fait, maintenant ? On rentre lauberge ? reprit Garion. Pas tout de suite. Nous allons avoir besoin de fret pour justifier notre arrive Muros. Je pensais quon repartait vide. Oui, en effet. Mais tu viens de dire... Nous allons voir un marchand que je connais, expliqua Silk. Il achte des produits de la terre dans toute la Sendarie, il -117-

les fait stocker dans les fermes jusqu ce que les cours soient favorables en Arendie et en Tolnedrie, et puis il sarrange pour les faire livrer Muros ou Camaar. a parat trs compliqu, avoua Garion, dun air dubitatif. Pas vraiment, le rassura Silk. Allez, viens, petit, tu vas voir. Le marchand, un Tolnedrain lair condescendant, portait une robe bleue qui flottait autour de lui. Lorsque Silk et Garion entrrent chez lui, il tait en grande conversation avec un Murgo aux yeux noirs, pntrants, dans un visage rbarbatif, coutur de profondes cicatrices comme tous ceux de sa race quil avait t donn Garion de voir. En voyant le Murgo, Silk effleura lpaule de Garion en signe davertissement, puis il fit un pas en avant. Pardonnez mon intrusion, noble marchand, commenat-il dun ton patelin. Je ne savais pas que vous tiez occup. Nous attendrons dehors, mon aide et moi, que vous ayez un peu de temps nous consacrer. Nous en aurons pour presque toute la journe, mon ami et moi, rtorqua le Tolnedrain. Cest important ? Je me demandais simplement si vous auriez des marchandises nous faire transporter, expliqua Silk. Non, rpondit schement le Tolnedrain. Rien du tout. Il se retournait vers le Murgo quand il sinterrompit dans son mouvement et regarda attentivement Silk. Ne seriez-vous pas Ambar de Kotu ? demanda-t-il. Je pensais que vous tiez dans le commerce des pices ? Garion reconnut le nom que Silk avait donn aux sentinelles en faction aux portes de la ville. Le petit homme lavait donc dj utilis auparavant. Hlas, soupira Silk. Ma dernire entreprise gt au fond des mers, au large de la pointe dArendie : deux navires pleins ras bord qui faisaient route vers Tol Honeth. Il a fallu quune tempte soudaine me condamne lindigence. Tragique msaventure sil en fut, mon brave Ambar, reprit le ngociant tolnedrain, non sans suffisance. -118-

Jen suis maintenant rduit faire du transport de marchandises, continua Silk, dun ton morose. Trois charrettes bringuebalantes, voil tout ce qui reste de lempire dAmbar de Kotu. Il nous arrive tous dessuyer des revers de fortune, commenta le Tolnedrain avec philosophie. Voici donc le clbre Ambar de Kotu, intervint doucement le Murgo, dune voix qui charriait des accents rocailleux, en toisant Silk des pieds la tte de ses yeux noirs protubrants. Jai t bien inspir de sortir aujourdhui. Je suis trs honor de rencontrer un homme aussi illustre. Vous tes trop aimable, noble seigneur, rpondit Silk en sinclinant courtoisement. Je mappelle Asharak et je viens de Rak Goska, reprit le Murgo, en guise de prsentation, avant de se tourner vers le Tolnedrain. Nous reprendrons notre conversation dans un instant, Mingan. Grand sera notre privilge davoir contribu aider un si valeureux ngociant se refaire. Vous tes trop aimable, noble Asharak, rpta Silk avec une nouvelle courbette. Lesprit de Garion hurlait toutes sortes de cris dalarme, mais lil acr du Murgo lempchait de faire le moindre geste ladresse de Silk. Il resta impassible et conserva un il morne alors que ses penses se bousculaient sous son crne. Je serais heureux de vous aider, mon ami, dclara Mingan, mais je nai aucune marchandise Darine en ce moment. Jai dj du fret de Darine Medalia, prcisa trs vite Silk. Trois charretes de fer cheresque. Et jai aussi un contrat pour transporter des fourrures de Muros Camaar. Cest pour les cinquante lieues entre Medalia et Muros que je suis ennuy. Les chariots qui voyagent vide ne rapportent rien. Medalia... fit Mingan en fronant les sourcils. Attendez un peu que je regarde mes registres. Il me semble que jai quelque chose l-bas. Il quitta la pice. Vos exploits sont devenus lgendaires dans les royaumes de lest, Ambar, reprit Asharak de Rak Goska, avec une pointe -119-

dadmiration dans la voix. La dernire fois que je suis pass Cthol Murgos, votre tte tait mise prix. Un joli prix, ma foi. Un petit malentendu, Asharak, rpondit Silk en clatant dun rire joyeux. Je procdais simplement une enqute approfondie sur les activits des agents secrets tolnedrains dans votre royaume. Jai pris des risques que je naurais peut-tre pas d prendre, et les Tolnedrains ont dcouvert la nature de mes activits. Les accusations que lon a portes contre moi taient rigoureusement infondes. Comment avez-vous russi vous chapper ? stonna Asharak. Les milices du roi Taur Urgas ont retourn toutes les pierres du royaume dans lespoir de vous retrouver. Jai eu la chance de rencontrer une dame Thulle de haut parage, rpondit Silk, et de russir la convaincre de me faire passer la frontire de Mishrak ac Thull. Ah, ah, fit Asharak, avec un petit sourire. Il est notoire que les Thulles sont assez faciles circonvenir. A circonvenir, peut-tre, convint Silk. Mais pas assouvir. Elles sont exigeantes, et sattendent recevoir intgralement la rtribution de toutes leurs faveurs. Jai eu plus de mal lui chapper qu sortir de Cthol Murgos ! Rendez-vous toujours ce genre de service votre gouvernement ? demanda Asharak, dun air dtach. Ils ne daignent mme plus madresser la parole, rpondit Silk, dun ton lugubre. Ambar, le marchand dpices, leur tait utile, mais Ambar le pauvre voiturier, cest une autre paire de manches. Evidemment, commenta Asharak. Ceci dit dun ton qui indiquait clairement quil nen croyait pas un mot. Il jeta un bref coup dil apparemment dnu dintrt Garion, qui eut un choc : il eut limpression trange de lavoir dj vu. Sans savoir exactement pourquoi, il fut instantanment certain quAsharak de Rak Goska le connaissait depuis le jour de sa naissance. Il y avait quelque chose de familier dans ce regard, une familiarit issue de la douzaine de fois sinon davantage o leurs regards staient croiss pendant que Garion grandissait, chaque fois quAsharak, perptuellement emmitoufl dans une cape noire et mont sur -120-

un cheval noir, sarrtait pour le regarder avant de repartir. Garion lui rendit son regard avec toutes les apparences de lindiffrence, et cest peine si lbauche dun sourire effleura le visage balafr dAsharak. Puis Mingan regagna la pice. Jai des jambons dans une ferme prs de Medalia, dclara-t-il. Quand pensez-vous arriver Muros ? Dici quinze jours ou trois semaines, rpondit Silk. Mingan hocha la tte. Je vais vous faire une lettre de voiture pour emmener mes jambons Muros, proposa-t-il. Sept couronnes dargent par voiture. Des couronnes tolnedraines ou sendariennes ? demanda tout de suite Silk. Nous sommes en Sendarie, noble Ambar. Nous sommes citoyens du monde, noble marchand, repartit Silk. Nous concluons toutes nos transactions en devises tolnedraines. Vous tes toujours aussi redoutable, digne Ambar, dit le marchand, avec un soupir fendre lme. Entendu, nous disons donc sept couronnes tolnedraines mais cest bien parce que nous sommes de vieux amis et que votre infortune me brise le cur. Nous nous reverrons peut-tre un jour, Ambar, reprit Asharak. Peut-tre, rpondit Silk, en poussant Garion hors de la pice. Le requin ! marmonna Silk lorsquils se retrouvrent dans la rue. Il aurait d men donner dix, et pas sept. Et le Murgo ? sinforma Garion. Il prouvait toujours la mme rpugnance en dire trop long sur le lien trange, inexprim, qui stait tabli entre lui et la silhouette sur laquelle, maintenant, au moins, il pouvait mettre un nom. Silk haussa les paules. Il se doute bien que je mijote quelque chose, mais il ne sait pas exactement quoi de mme que jimagine quil a quelque chose derrire la tte. Je fais constamment des -121-

rencontres de ce style. Mais il ne nous viendrait jamais lide de nous immiscer dans les affaires les uns des autres, moins que nous ne dfendions des intrts conflictuels. Nous sommes des professionnels, Asharak et moi. Tu es vraiment un drle de personnage, Silk, dclara Garion. Silk lui ddia un clin dil appuy. Pourquoi ntais-tu pas daccord avec Mingan, au sujet des pices ? demanda Garion. Les pices tolnedraines sont dun peu meilleur aloi, lui expliqua Silk. Elles ont davantage de valeur. Je vois, rpondit Garion. Le lendemain matin, ils reprirent leurs charrettes et dchargrent leurs navets lentrept du marchand drasnien. Puis, les oreilles casses par le vacarme de leurs voitures maintenant vides, ils quittrent Darine et prirent la route du Sud. Il ne pleuvait plus, mais le ciel tait couvert, ce matin-l, de nuages menaants. Lorsquils furent arrivs au sommet de la colline qui dominait la ville, Silk se tourna vers Garion, qui avait pris place sur le sige, ct de lui. Trs bien, commena-t-il. Allons-y. Il agita les doigts devant le visage de Garion. Ceci, a veut dire bonjour .

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CHAPITRE 8
Le lendemain, le vent tait tomb et lon revit briller le ple soleil dautomne. La route quils suivaient vers le sud longeait la Darine, une rivire turbulente qui dvalait les montagnes et plongeait vers le golfe de Cherek. Le pays tait vallonn et couvert de forts, mais comme les voitures taient vides, les chevaux avanaient vive allure. Garion navait gure le loisir de sintresser au paysage de la valle de la Darine. Son attention tait presque entirement consacre aux doigts agiles de Silk qui voltigeaient devant lui. Pas la peine de crier, conseilla Silk, comme Garion rptait un exercice. De crier ? rpta Garion, surpris. Nexagre pas tes gestes. Il faut quils restent discrets. Lide gnrale est tout de mme de passer inaperu. Je mentranais seulement, rpondit Garion. Mieux vaut se dbarrasser tout de suite de ses mauvaises habitudes avant quelles ne sinstallent. Et tche de ne pas bafouiller. Je bafouille, hein ? Forme bien tes phrases. Il faut toujours finir la prcdente avant den commencer une autre. Nessaye pas daller trop vite. a viendra avec la pratique. Le troisime jour, ils sexprimaient moiti par mots, moiti par gestes, et Garion commenait tre assez fier de lui. Le soir, ils quittrent la route pour sengager dans un bois de grands cdres, et formrent le demi-cercle habituel avec les chariots. Comment a marche ? Il fait des progrs ? demanda sire Loup en mettant pied terre. a avance, rpondit Silk. Je pense que le gamin apprendra plus vite quand il aura surmont sa tendance parler bb. -123-

Garion fut ananti. Barak, qui mettait galement pied terre, se mit rire. Je me suis souvent dit que la langue secrte devait tre bien utile connatre, dit-il, mais des doigts faits pour tenir une pe ne seront jamais assez agiles pour a. Il tendit son norme main et secoua la tte. Durnik leva le visage et huma lair. Il va faire froid, cette nuit, fit-il. Il y aura du givre avant le matin. Barak renifla son tour et hocha la tte. Tu as raison, Durnik, gronda-t-il. Nous allons faire un bon feu ce soir. Il plongea dans le chariot et en mergea avec une hache. Il y a des cavaliers qui approchent, annona tante Pol, toujours assise sur le sige de sa charrette. Ils arrtrent tous de parler pour couter le martlement assourdi provenant de la route quils venaient de quitter. Ils sont au moins trois, confirma Barak, soudain grave. Il tendit la hache Durnik et replongea dans le chariot pour y prendre son pe. Quatre, rectifia Silk, en allant chercher la sienne sous le sige de sa propre voiture. Nous sommes assez loin de la route, commenta sire Loup. Si nous ne faisons pas de bruit, ils passeront sans nous voir. Ce nest pas a qui va nous abriter des Grolims, objecta tante Pol. Eux, ce nest pas avec leurs yeux quils cherchent. Et elle fit, lattention de sire Loup, deux gestes rapides que Garion ne reconnut pas. Non, rpondit sire Loup, toujours par gestes. Nous ferions mieux de... Et il fit lui aussi un signe inconnu. Tante Pol le regarda un moment et hocha la tte. Restez bien tranquilles, vous autres, leur ordonna sire Loup, en se tournant vers la route, le visage tendu. Garion retint son souffle. Le bruit des chevaux au galop samplifiait. Puis il arriva une chose curieuse. Garion savait quil aurait d avoir peur des cavaliers qui approchaient et de la menace -124-

quils semblaient impliquer, mais une sorte de lassitude rveuse sempara de lui. Ctait comme si son cerveau stait tout coup assoupi, laissant son corps, camp sur ses deux pieds, assister dun il indiffrent au passage des cavaliers en uniformes sombres qui venaient sur la route. Il aurait t incapable de dire combien de temps il tait rest ainsi plant l ; mais lorsquil mergea de son demisommeil, les cavaliers avaient disparu et le soleil stait cach derrire les lambeaux de nuages effilochs, effleurs par les derniers rayons du couchant, accrochs le long de lhorizon louest, tandis que, vers lest, le ciel avait pris une teinte violette lapproche du soir. Des Murgos, dit calmement tante Pol. Et un Grolim. Elle sapprtait descendre de voiture. Il y a beaucoup de Murgos en Sendarie, gente dame, commenta Silk en laidant mettre pied terre. Et ils sont investis de toutes sortes de missions. Les Murgos sont une chose, intervint sire Loup dun ton sinistre. Mais les Grolims en sont une autre. Je crois quil serait prfrable de nous carter des routes trop frquentes. Vous ne connatriez pas une autre route qui mne Medalia ? Mon cher ami, je connais des chemins dtourns pour aller partout, rpondit modestement Silk. Parfait, dclara sire Loup. Enfonons-nous un peu dans les bois. Jaimerais autant que lon ne risque pas dapercevoir notre feu de la route. Garion navait que trs brivement aperu les Murgos avec leurs grandes capes. Il navait aucun moyen dtre sr que cet Asharak, quil avait fini par rencontrer aprs navoir connu de lui, pendant des annes, quune silhouette sombre sur un cheval noir, se trouvait parmi eux, mais dune faon ou dune autre, il en tait presque certain. Ashark le suivait, il serait toujours l, o quil aille. Ctait le genre de chose dont il pouvait tre sr. Durnik avait raison propos du givre. Le lendemain matin, le sol tait blanc, et lhaleine des chevaux faisait de la bue dans lair frais quand ils se mirent en route. Ils empruntrent des pistes et des chemins peu frquents, partiellement obstrus par les broussailles, sur lesquels ils avanaient moins vite que sils -125-

taient rests sur la grand-route, mais o ils se sentaient tous beaucoup plus en scurit. Il leur fallut encore cinq jours pour arriver au village de Winold, douze lieues au nord de Medalia. L, sur linsistance de tante Pol, ils sarrtrent pour passer la nuit dans une auberge un peu dcrpite. Je refuse de dormir une nuit de plus sur la terre, avaitelle dcrt dun ton sans rplique. Lorsquils eurent fini de manger, les hommes sattardrent avec leur chope de bire dans la salle commune, crasseuse, tandis que tante Pol montait dans sa chambre aprs avoir demand de leau chaude pour prendre un bain. Garion, quant lui, prit prtexte daller voir les chevaux pour sortir. Ce ntait pas quil et acquis lhabitude de mentir dlibrment, mais il stait rendu compte, au cours des deux derniers jours peuttre, quil navait pas eu un seul moment lui depuis quils avaient quitt la ferme de Faldor. On ne peut pas dire quil tait, par nature, un garon solitaire, mais il commenait trouver un peu pesant de se trouver constamment en prsence des adultes. Le village de Winold ntait pas grand, et il en eut fait le tour en moins dune demi-heure, en flnant dans la fracheur de ce dbut de soire. La lueur dore des chandelles brillait aux fentres, dans les rues troites et paves, et Garion se trouva soudain en proie un violent accs de mal du pays. Cest alors quau dtour dune ruelle, la brve lumire dune porte qui souvrait, il reconnut une silhouette familire. Il nen tait pas encore tout fait sr, mais il se recroquevilla tout de mme contre un mur de pierre brute. Lhomme se tourna avec agacement dans la direction de la lumire, et Garion entrevit lclair blanc dun il torve. Ctait Brill. Ce sale individu scarta prcipitamment de la lumire, de toute vidence dsireux de ne pas tre vu, mais il ne sloigna pas. Garion se cramponna au mur en regardant Brill faire impatiemment les cent pas au coin de la rue. Il aurait t plus sage de sclipser discrtement et de regagner lauberge au galop, mais Garion carta demble cette ide. Il se sentait suffisamment abrit, dans lombre dense du mur, et il tait trop -126-

dvor de curiosit pour partir sans avoir pris le temps de voir ce que Brill fabriquait exactement dans le coin. Aprs ce qui lui sembla tre des heures mais ne dura en ralit que quelques minutes, une autre forme tnbreuse arriva furtivement dans la rue. Lindividu portait un capuchon qui lui dissimulait compltement le visage, mais sa silhouette rvlait un homme vtu de la tunique, du pantalon et des bottes mimollet du paysan sendarien. Seulement il y eut aussi, lorsquil se retourna, les contours dune pe attache sa ceinture, et cela, ctait loin dtre ordinaire. Bien quil ne ft pas prcisment interdit aux hommes du peuple sendariens de porter des armes, ctait assez inhabituel pour attirer lattention. Garion tenta de se rapprocher pas trop pour ne pas se faire reprer, suffisamment tout de mme pour couter ce que Brill avait raconter lhomme lpe , mais ils nchangrent que quelques mots. Il entendit un tintement au moment o quelques pices changrent de mains, puis les deux hommes se sparrent, et Brill disparut sans un bruit au coin de la maison, tandis que lhomme lpe remontait la ruelle troite et sinueuse dans la direction de Garion. Il ne pouvait se cacher nulle part, et ds que lhomme la capuche serait suffisamment prs, celui-ci ne pouvait manquer de le voir. Dun autre ct, il aurait t encore plus risqu de faire volte-face et de prendre ses jambes son cou. Il ny avait aucune autre solution, aussi Garion fit-il vaillamment front et avana-t-il dun air dtermin vers la silhouette qui venait vers lui. Qui va l ? demanda lhomme encapuchonn, la main sur la garde de son pe. Bonsoir, Monsieur, dit Garion, en adoptant dlibrment les accents aigus de la voix dun garon bien plus jeune. Il ne fait pas chaud ce soir, hein ? Lhomme la capuche grommela quelque chose et sembla se dtendre. Les jambes de Garion le dmangeaient du dsir de courir. Il croisa lhomme lpe, et le derrire de sa nuque le picota comme il sentait le regard souponneux de lhomme braqu sur lui. -127-

net.

Dis-moi, petit, fit abruptement lhomme. Garion sarrta

Oui, Monsieur ? demanda-t-il en se retournant. Tu habites ici ? Oui, Monsieur, mentit Garion en sefforant dempcher sa voix de trembler. Il y a une taverne dans le coin ? Oui, Monsieur, rpondit dun ton assur Garion, qui venait dexplorer le village. Vous prenez cette rue, puis la premire gauche. Il y a des torches sur le devant. Vous ne pouvez pas la rater. Merci beaucoup, rpondit brivement lhomme au capuchon en empruntant la ruelle sinueuse. Bonsoir, Monsieur, fit Garion, dans son dos, ragaillardi par le fait que le danger semblait pass. Lhomme ne se donna pas la peine de rpondre et Garion repartit vers le coin de la maison, exalt par cette brve escarmouche. Mais, une fois arriv au coin du pt de maisons, il renona brusquement se faire passer pour un simple villageois et prit ses jambes son cou. Il tait bout de souffle lorsquil arriva lauberge et entra comme une tornade dans la salle commune o sire Loup et les autres bavardaient auprs du feu. Mais, se rendant compte au dernier moment que ce serait une erreur de raconter toute son histoire dans la salle commune o nimporte qui pouvait lentendre, il se fora aller calmement vers ses amis. Il se campa devant le feu comme pour se rchauffer et cest dune voix touffe quil leur parla. Je viens de voir Brill au village, annona-t-il. Brill ? demanda Silk. Qui est ce Brill ? Un valet de ferme avec beaucoup trop dor angarak dans sa bourse pour tre parfaitement honnte, rpondit sire Loup en se renfrognant. Puis il raconta brivement Silk et Barak lpisode qui stait droul dans ltable de Faldor. Vous auriez d le tuer, dcrta Barak.

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On nest pas Cherek, ici, rtorqua sire Loup. Les Sendariens sont plutt chatouilleux sur le chapitre du meurtre de sang-froid. Il ta vu ? demanda-t-il Garion. Non, rpondit Garion. Je lai vu le premier et je me suis cach dans lombre. Il a rencontr un autre homme, avec une pe, qui il a donn de largent, je crois. Il dcrivit brivement la rencontre. a change tout, conclut sire Loup. Je crois que nous allons partir plus tt que prvu, demain matin. Il ne serait pas difficile de convaincre Brill de cesser de sintresser nous, insinua Durnik. Je ne devrais pas avoir de mal le trouver et lui administrer quelques arguments frappants sur le coin du crne. Cest une ide bien sduisante, videmment, commenta sire Loup avec son bon sourire inquitant, mais je pense quil vaudrait mieux que nous quittions la ville en douce, et quil ignore jamais que nous tions l. Nous navons pas vraiment le temps de nous bagarrer avec tous les gens que nous croisons sur notre chemin. Jaimerais tout de mme bien jeter un coup dil sur ce Sendarien arm dune pe, intervint Silk en se levant. Sil apparat quil sintresse nous, je prfre savoir quoi il ressemble. Je naime pas tre poursuivi par des trangers. Discrtement, lavertit sire Loup. Silk eut un petit rire. Vous mavez dj vu agir autrement ? demanda-t-il. Je nen ai pas pour longtemps. O as-tu dit quelle tait, cette taverne, Garion ? Garion lui indiqua le chemin. Silk hocha la tte, les yeux brillants, son long nez tout frmissant. Il tourna les talons, traversa rapidement la salle embrume et sortit dans la froidure de la nuit. Puisque nous sommes apparemment suivis de si prs, fit Barak dun ton songeur, je me demande si nous ne ferions pas mieux de renoncer ce camouflage fatigant, de nous dbarrasser des voitures, dacheter de bons chevaux et daller tout simplement au galop droit vers Muros. Je ne suis pas si sr que cela que les Murgos aient connaissance de notre prsence, objecta sire Loup en hochant la -129-

tte en signe de dngation. Brill est peut-tre l pour une canaillerie qui na rien voir avec nous, et nous aurions tort de commencer fuir devant notre ombre. Ce serait trop bte. Mieux vaut avancer tranquillement notre petit bonhomme de chemin. Mme si Brill travaille toujours pour les Murgos, je prfre filer langlaise et les laisser battre les buissons ici, dans le centre de la Sendarie. Il faut que jaille raconter tout a Pol, conclut-il en se levant. Il traversa la salle et monta lescalier. Je naime pas a du tout, marmonna Barak, le visage tendu. Ils restrent tranquillement assis auprs du feu en attendant le retour de Silk. Le feu craqua, faisant sursauter Garion. Il se prit penser quil avait beaucoup chang depuis leur dpart de la ferme de Faldor. Tout paraissait si simple, lbas ; le monde tait clairement rparti entre amis et ennemis. Ils ntaient en route que depuis quelques jours, mais il avait dj pris conscience de subtilits quil naurait jamais souponnes auparavant. Il avait commenc faire preuve de mfiance et de circonspection, et il coutait plus souvent la voix intrieure qui lui conseillait toujours la prudence sinon une parfaite fourberie. Il avait aussi appris ne pas tout prendre pour argent comptant. Il dplora lespace dun instant la perte de sa belle innocence, mais sa voix intrieure lui dit schement que de tels regrets taient purils. Sire Loup redescendit alors lescalier et les rejoignit, puis, au bout dune demi-heure peut-tre, ce fut au tour de Silk de revenir. Un individu des moins recommandables, annona-t-il, plant devant le feu. A mon avis, ce nest quun vulgaire voleur de grands chemins. Qui se ressemble sassemble. Brill est du mme acabit, confirma sire Loup. Sil travaille toujours pour les Murgos, il se peut quil paye des vauriens pour nous surveiller. Mais il est probable quils chercheront plutt quatre personnes pied que six en voiture. Si nous arrivons quitter Winold assez tt demain matin, je crois que nous les smerons sans mal. -130-

Je pense que nous devrions monter la garde, cette nuit, Durnik et moi, suggra Barak. Ce nest pas une mauvaise ide, admit sire Loup. Prvoyons de partir la quatrime heure aprs minuit. Jaimerais bien mettre deux ou trois lieues de petites routes entre cet endroit et nous avant le lever du soleil. Cest peine si Garion ferma lil, cette nuit-l. Et lorsquil parvint sendormir, ce fut pour faire des cauchemars dans lesquels un homme encapuchonn le pourchassait dans des ruelles sinistres, sombres et troites, en brandissant une pe menaante. Lorsque Barak les rveilla, Garion avait limpression davoir du sable dans les yeux, et la pnible nuit quil venait de passer lui avait laiss la tte lourde. Tante Pol ferma soigneusement les volets de la chambre avant dallumer une unique chandelle. Il va faire plus froid, maintenant, dclara-t-elle, en ouvrant le gros balluchon quelle lui avait demand daller chercher dans sa voiture. Elle en sortit un pantalon de laine paisse et des bottes dhiver fourres de peau de mouton. Enfile-a, ordonna-t-elle Garion, et mets ton gros manteau. Mais je ne suis plus un bb, tante Pol, protesta Garion. Tu prfres avoir froid ? Eh bien, cest--dire que... non, mais... Il sinterrompit, incapable dexprimer les sentiments mitigs auxquels il tait en proie, et commena shabiller. Il entendait le murmure assourdi des autres en train de parler tout bas dans la pice voisine, de cette sorte de voix touffe que les hommes prennent toujours lorsquils se lvent avant le soleil. Nous sommes prts, dame Pol, fit la voix de Silk, derrire la porte. Eh bien, allons-y, dit-elle, en rabattant le capuchon de sa cape. La lune, qui stait leve tard cette nuit-l, faisait briller les pierres argentes par le givre, devant lauberge. Aprs avoir attel les chevaux aux charrettes, Durnik les avait fait sortir de lcurie. -131-

Nous allons mener les chevaux par la bride jusqu la route, dit sire Loup, tout bas. Je ne vois pas lintrt de rveiller les villageois sur notre passage. Silk prit nouveau la tte, et ils sortirent sans bruit de la cour de lauberge. Les champs qui entouraient le village taient blancs de givre. Ctait croire que le clair de lune blafard, ple comme une fume, leur avait fait perdre toutes leurs couleurs. Ds que nous serons hors de porte doreille, reprit sire Loup en grimpant sur le sige de sa voiture, nous mettrons une distance significative entre cet endroit et nous. Les chariots sont vides et un petit galop ne fera pas de mal aux chevaux. Absolument, acquiesa Silk. Ils prirent tous place bord des voitures et se mirent en route. Les toiles brillaient au-dessus de leurs ttes, dans le ciel froid et sec. Les bouquets darbres qui longeaient la route paraissaient tout noirs dans les champs dune blancheur tincelante sous les rayons de la lune. En arrivant au sommet de la premire colline, Garion jeta un coup dil par-dessus son paule, la masse sombre des maisons niches dans la valle, derrire eux. Une tincelle de lumire se mit briller une fentre, quelque part, petit point dor, solitaire, qui apparut et disparut. Il y a quelquun qui ne dort pas, l-bas, dit-il Silk. Je viens de voir une lumire. Un client particulirement matinal, suggra Silk. A moins, encore une fois, quil ne sagisse de tout autre chose. Il donna une petite secousse aux rnes et les chevaux pressrent un peu lallure. Encore une petite saccade, et ils se mirent au trot. Cramponne-toi, gamin, lui conseilla-t-il, puis il se pencha en avant et flanqua un coup sec sur la croupe des chevaux avec les rnes. La voiture fit un bond en avant, se mettant bringuebaler dune faon terrifiante derrire lattelage au galop, et lair glacial de la nuit commena mordre les joues de Garion qui saccrochait tant bien que mal au sige de la voiture. -132-

Les trois voitures plongrent au grand galop dans la valle, entre les champs blancs de givre qui tincelaient au clair de lune, laissant loin derrire elles le village et son unique lumire. Lorsque le soleil se leva, ils avaient bien parcouru quatre lieues, et Silk retint un peu ses chevaux fumants de sueur. La course effrne sur les routes dures comme du fer avait laiss Garion puis et tout endolori, et il ntait pas mcontent de pouvoir souffler un peu. Silk lui tendit les rnes et bondit bas de la voiture. Il alla vers larrire dire quelques mots sire Loup et tante Pol avant de regagner sa voiture. Nous allons prendre le chemin qui se trouve juste l, devant, annona-t-il Garion en sassouplissant les doigts. Cest toi qui conduis, reprit-il en lui passant les rnes. Jai les mains raides de froid. Laisse juste aller les chevaux. Garion eut un claquement de langue pour faire aller les chevaux et imprima une petite secousse aux rnes. Docilement, lquipage se remit en marche. Le chemin fait le tour de la colline, commenta Silk en lui indiquant lendroit du menton, car il avait enfoui ses mains sous sa tunique. Il y a un bouquet darbres, de lautre ct. On va sarrter l pour laisser reposer les chevaux. Tu crois quon nous a suivis ? demanda Garion. Ce sera le moment de sen assurer, rpondit Silk. Lorsquils furent derrire la colline, prs des pins sombres qui bordaient la route, Garion dirigea les chevaux sous le couvert des arbres. Parfait, fit Silk en mettant pied terre. Viens avec moi. O a ? Je voudrais jeter un coup dil la route que nous venons de quitter. Nous allons monter en haut de la colline, entre les arbres, pour voir si nos traces nintresseraient pas quelquun, par hasard. Il entreprit de gravir la colline, vite et sans bruit. Garion se trana pniblement derrire lui, ses pieds faisant craquer les brindilles mortes dune faon trs embarrassante, jusquau moment o il sut comment sy prendre pour marcher. Silk eut un hochement de tte approbateur, mais ne dit rien. -133-

Les arbres nallaient pas plus loin que le sommet de la colline, et Silk sarrta sous leur abri. En dessous, la valle et la route noire qui la traversait taient dsertes, en dehors de deux cerfs qui taient sortis des bois, de lautre ct, pour venir brouter lherbe givre. Attendons un peu, suggra Silk. Si Brill et ses acolytes nous suivent, ils ne devraient pas tarder se montrer. Il sassit sur une souche pour regarder la valle dserte. Au bout dun moment, une charrette savana lentement sur la route, en direction de Winold. Elle paraissait minuscule dans le lointain, et elle donnait limpression davancer trs, trs lentement sur la balafre de la route. Le soleil monta encore un peu dans le ciel, et bientt ils furent obligs de plisser les yeux sous sa lumire clatante. Dis-moi, Silk, commena enfin Garion, dun ton hsitant. Oui, Garion ? Quest-ce que cest que toute cette histoire ? Ctait une question un peu risque, mais Garion avait maintenant limpression de connatre suffisamment Silk pour pouvoir la lui poser. Quelle histoire ? Ce que nous sommes en train de faire. Jai entendu certaines choses, jen ai devin dautres, mais je ne comprends vraiment rien tout a, moi. Et quas-tu devin, Garion ? demanda Silk, ses petits yeux tincelant dans son visage mal ras. Quelquun a vol quelque chose, quelque chose de trs important, et sire Loup et tante Pol enfin, nous tous, nous essayons de le retrouver. Exactement, approuva Silk. a, au moins, cest vrai. Sire Loup et tante Pol ne sont pas du tout ce quils donnent limpression dtre, poursuivit Garion. Non, acquiesa Silk. Pas du tout, en effet. Je crois quils sont capables de faire des choses dont les autres sont incapables, reprit Garion, en cherchant ses mots. Sire Loup peut suivre la chose quelle quelle soit sans la voir. Et la semaine dernire, quand les Murgos sont passs prs -134-

de nous dans les bois, ils ont fait quelque chose, je ne peux mme pas dire quoi, mais ctait presque comme sils avaient atteint mon esprit et lavaient endormi. Comment font-ils a ? Et pourquoi ? Tu es un gamin trs observateur, commenta Silk avec un petit ricanement, avant de retrouver sa gravit. Nous vivons une page de lhistoire dune importance primordiale pour lavenir. Les fils des vnements des mille dernires annes sont en train de se nouer en ce moment prcis. Cest ainsi, dit-on, que va le monde. Des sicles passent sans que rien narrive, et puis, en quelques brves annes, il se produit des faits tellement dterminants que le cours de lunivers en est boulevers. Je pense que, si javais le choix, je prfrerais un de ces sicles tranquilles, dcrta Garion dun ton maussade. Oh non, fit Silk, et ses lvres se retroussrent sur un sourire carnassier. Cest maintenant que a vaut le coup de vivre, pour assister tout a, pour y participer. Pour sentir le sang courir plus vite dans ses veines, et connatre laventure chaque souffle. Garion prfra ne pas relever. Quelle est la chose aprs laquelle nous courons ? demanda-t-il. Il vaut mieux que tu ne saches mme pas comment elle sappelle, rpondit Silk, nouveau trs srieux. Pas plus que le nom de celui qui la vole. Il y a des gens qui tentent de nous mettre des btons dans les roues, et ce que tu ne sais pas, tu ne pourras pas le rvler. Je nai pas pour habitude de faire la causette aux Murgos, protesta Garion avec raideur. Tu naurais mme pas besoin de leur parler, objecta Silk. Il y en a parmi eux qui savent pntrer lesprit des gens et y puiser directement les penses. Ce nest pas possible. Qui peut dire ce qui est possible et ce qui ne lest pas ? Cela rappela Garion une conversation quil avait nagure eue avec sire Loup, sur le mme sujet. Silk resta un moment assis sur sa souche dans le soleil levant, regarder pensivement vers le fond de la valle encore -135-

plonge dans lombre, petit homme lair ordinaire, aux vtements quelconques, avec son pantalon, sa tunique et sa petite cape marron au capuchon relev. Tu as reu une ducation sendarienne, Garion, reprit-il, et les Sendariens sont des gens rationnels, terre terre, peu ouverts aux choses comme la sorcellerie, la magie, et tout ce que lon ne peut ni voir ni toucher. Ton ami Durnik est un parfait Sendarien. Il saurait raccommoder une chaussure, rparer une roue casse ou soigner un cheval malade, mais je doute fort quil parvienne jamais croire la moindre bribe de magie. Je suis un Sendarien, objecta Garion. La suggestion implicite dans la remarque de Silk latteignait au cur mme de la notion quil avait de sa propre identit. Silk se tourna vers lui et le regarda attentivement. Oh non, dit-il. Non, tu nes pas sendarien. Je sais tout de mme reconnatre un Sendarien, exactement comme je peux dire quelle diffrence il y a entre un Arendais et un Tolnedrain, ou un Cheresque et un Algarois. Les Sendariens ont un port de tte, une expression dans le regard que tu nas pas. Tu nes pas sendarien. Alors, quest-ce que je suis ? demanda Garion, dun air de dfi. a, je nen sais rien, rpondit Silk en haussant un sourcil perplexe. Et cest trs bizarre, parce que jai plutt lhabitude de deviner lorigine des gens. Mais enfin, a me reviendra peuttre. Et tante Pol, elle est sendarienne, elle ? Bien sr que non, rtorqua Silk en riant. Tout sexplique, alors. Je suis probablement de la mme race quelle. Silk lui jeta un coup dil acr. Aprs tout, cest la sur de mon pre, poursuivit Garion. Au dbut, je pensais quelle tait de la famille de ma mre, mais je me trompais. Elle est de la famille de mon pre. Je le sais, maintenant. Cest impossible, trancha catgoriquement Silk. Impossible ? -136-

Absolument hors de question. Toute cette histoire est rigoureusement impensable. Pourquoi ? Silk se mchouilla un instant la lvre. Je crois quon ferait mieux de retourner aux voitures, maintenant, conclut-il brivement. Ils rebroussrent chemin sous le soleil matinal qui inclinait ses rayons brillants sur leur dos, entre les arbres sombres dresss dans lair glac. Ils passrent le restant de la journe sur de petites routes peu frquentes et narrivrent la ferme o ils devaient prendre livraison des jambons de Mingan qu la fin de laprsmidi, alors que le soleil avait commenc plonger dans un banc de nuages pourpres, vers louest. Silk parlementa avec le fermier, un homme patibulaire, et lui montra le bout de parchemin que Mingan lui avait remis Darine. Je suis bien content de men dbarrasser, parce quils commenaient vraiment mencombrer, dit le fermier. Cest souvent comme cela quand on traite avec les Tolnedrains, remarqua Silk. Ils sont trs dous pour obtenir le maximum du prix quils ont pay quand bien mme il ne sagirait que de profiter dun entreposage gratuit. Le fermier approuva avec une triste conviction. Je me demande, poursuivit Silk, comme si lide venait de lui passer par la tte, je me demande si vous nauriez pas vu un de mes amis, un dnomm Brill ? Un homme de taille moyenne, aux cheveux et la barbe noirs, avec un il torve ? Des vtements tout rapics et un sale caractre ? complta le fermier corpulent. a ne peut tre que lui ! sexclama Silk. Il est pass par ici, rpondit le fermier. Il ma racont quil cherchait un vieil homme, une femme et un enfant qui auraient vol son matre et quil tait charg de lui ramener. Il y a longtemps de a ? demanda Silk. Une semaine, peut-tre. -137-

Quel dommage que je laie manqu. Jaurais bien voulu le rencontrer. Je ne vois vraiment pas pourquoi, fit le fermier, sans ambages. Pour tre honnte avec vous, votre ami ne minspire gure de sympathie. Je nai pas une passion pour lui non plus, renchrit Silk, mais la vrit est quil me doit de largent. Je me passerais avantageusement de la compagnie de Brill, mais je mennuie de largent, si vous voyez ce que je veux dire. Le fermier clata de rire. Je vous serais trs reconnaissant doublier que je me suis renseign son sujet, poursuivit Silk. Jaurai srement dj bien assez de mal remettre la main dessus comme a pour quon naille pas en plus le prvenir que je suis sa recherche. Vous pouvez compter sur ma discrtion, reprit le gros homme en riant de plus belle. Jai une grange o vous pourrez passer la nuit, vos compagnons et vous. Et vous mhonoreriez en soupant avec mes gens dans la salle qui se trouve l-bas. Mille mercis, rpondit Silk avec une petite courbette. La terre est bien froide, et il y a un moment que nous navons rien dvor, que des kilomtres de route dserte et le triste ordinaire des nomades de notre espce. Vous menez une vie aventureuse, vous autres, les rouliers, soupira le gros homme, dun ton presque envieux. Libres comme des oiseaux, avec lhorizon qui souvre devant vous, perptuellement renouvel chaque colline... Cest trs surfait, dit Silk. Et lhiver est une saison bien dure tant pour les oiseaux que pour les voituriers. Le fermier eut un nouvel clat de rire et lui administra une grande claque sur lpaule en lui montrant o remiser ses chevaux. La nourriture qui leur fut servie dans la salle manger du gros fermier tait simple mais abondante ; et si la grange prenait un peu les courants dair, la paille en tait bien douce. Garion dormit comme un loir. Ce ntait pas la ferme de Faldor, mais cela lui rappelait bien des souvenirs, et il prouvait le sentiment rconfortant dtre entour de murs, ce qui tait tout de mme plus rassurant. -138-

Le lendemain matin, aprs un petit djeuner roboratif, ils chargrent les jambons entours dune crote de sel du Tolnedrain, et ils quittrent le fermier sur un joyeux au revoir. Les nuages qui commenaient saccumuler louest la veille au soir avaient couvert le ciel pendant la nuit, et il faisait froid et gris quand ils reprirent la route, en direction de Muros, qui se trouvait cinquante lieues au sud.

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CHAPITRE 9
Il leur fallut prs de deux semaines pour arriver Muros, et ce furent les plus inconfortables que Garion ait jamais vcues de sa vie. La route tournait autour du pied des collines dans un paysage accident et presque dsert, bouch, lest, par une chane de montagnes noires, menaantes, sous le ciel gris et froid qui laissait parfois chapper quelques flocons de neige. Garion avait limpression quil narriverait jamais se rchauffer. En dpit des efforts que Durnik dployait tous les soirs pour trouver du bois sec, leurs feux semblaient toujours perdus dans limmense froid qui les entourait. Le sol sur lequel ils dormaient tait perptuellement glac, et Garion avait limpression dtre littralement gel jusqu la moelle des os. Il poursuivait son apprentissage de la langue secrte drasnienne, et sil nen avait pas encore matris toutes les subtilits, du moins se dfendait-il assez bien lorsquils arrivrent au bord du lac Camaar, qui marquait le dbut de la longue descente vers Muros. La ville de Muros tait une vaste agglomration sans beaut du centre de la Sendarie mridionale, o se tenait, depuis des temps immmoriaux, une grande foire annuelle. Tous les ans, la fin de lt, les cavaliers algarois menaient dimmenses troupeaux de chevaux travers les montagnes, sur la grand-route du Nord, jusqu Muros o lon venait de tout lOuest attendre leur venue. Des sommes normes changeaient de mains, et comme ctait aussi lpoque o les chefs de clan algarois faisaient leurs achats annuels dobjets utilitaires et dagrment, on y rencontrait des marchands venus daussi loin au sud que la Nyissie, pour offrir leurs marchandises. Une vaste plaine tait entirement rserve aux enclos qui stendaient sur des lieues, lest de la ville, mais ne suffisaient pas encore contenir tous les troupeaux lorsque la saison battait son plein.

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Au-del, les Algarois avaient tabli des campements plus ou moins permanents. Cest l que Silk mena, au beau milieu de la matine, les trois voitures charges des jambons de Mingan le Tolnedrain. Mais la foire tirait sa fin et la plupart des Algarois taient dj repartis, de sorte que les enclos taient presque tous dserts. Seuls restaient les marchands les moins favoriss. La livraison des jambons se fit sans incident, et bientt, ils menaient leurs charrettes vides dans la cour dune auberge situe non loin des limites septentrionales de la ville. Cest une auberge respectable, gente Dame, dclara Silk en aidant tante Pol descendre de voiture. Jy suis dj descendu. Esprons-le, dit-elle. Les auberges de Muros ont une rputation douteuse. Ces auberges particulires se trouvent la limite orientale des faubourgs de la ville, lui assura dlicatement Silk. Je les connais bien. Je nen doute pas, rpondit-elle en haussant un sourcil. Mon mtier requiert parfois ma prsence dans des endroits que je prfrerais autrement viter, dit-il dun ton fruit. Lauberge, ainsi que le remarqua Garion, tait tonnamment propre, et semblait essentiellement frquente par des marchands sendariens. Je mattendais voir un grand nombre de races diffrentes, ici, Muros, dit-il en aidant Silk transporter leurs balluchons dans les chambres, au second tage. Ce nest pas ce qui manque, dit Silk, mais les groupes ont tendance sviter les uns les autres. Les Tolnedrains se runissent dans une partie de la ville, les Drasniens dans une autre et les Nyissiens encore ailleurs. Cela fait, du reste, le jeu du comte de Muros. Les tempraments ont parfois tendance schauffer au cours des affaires de la journe, et il vaut mieux ne pas hberger des ennemis naturels sous le mme toit. Garion approuva dun hochement de tte.

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Tu sais, dit-il comme ils arrivaient aux chambres quils avaient retenues pour le temps de leur sjour Muros, je crois que je nai jamais vu de Nyissiens. Tu ne perds pas grand-chose, remarqua Silk dun air ddaigneux. Ce nest pas une race trs ragotante. Ils sont comme les Murgos ? Non. Les Nyissiens adorent Issa, le Dieu-Serpent, et il est de bon aloi, chez eux, dadopter les manires sinueuses du reptile, ce que, personnellement, je ne trouve pas trs apptissant. Sans compter que ce sont les Nyissiens qui ont assassin le roi de Riva, et que tous les Aloriens les dtestent depuis ce temps-l. Il ny a pas de roi, Riva, objecta Garion. Il ny en a plus, rectifia Silk. Il y en avait un, jadis, jusqu ce que la reine Salmissra dcide de le faire assassiner. Ctait il y a longtemps ? demanda Garion, fascin. Il y a treize cents ans, rpondit Silk, comme il aurait dit hier . a ne fait pas un peu longtemps pour en garder rancune tout un peuple ? stonna Garion. Il y a des rancunes que la cogne du pardon ne saurait jamais abattre, dcrta Silk, dun ton sans rplique. Comme ils avaient encore une bonne partie de la journe devant eux, Silk et sire Loup ressortirent de lauberge pour explorer les rues de Muros la recherche de ces mystrieuses traces rmanentes que sire Loup parvenait apparemment voir ou sentir, et qui lui confirmeraient si oui ou non la chose quils cherchaient tait passe par l. Garion se blottit prs du feu, dans la chambre quil partageait avec tante Pol, dans lespoir de rchauffer ses pieds gels. Tante Pol tait reste elle aussi prs de la chemine, repriser lune des tuniques de Garion, son aiguille tincelante voltigeant au-dessus du tissu. Qui tait le roi de Riva, tante Pol ? lui demanda-t-il. Elle sinterrompit, laiguille en lair. Pourquoi me demandes-tu a ? dit-elle. Silk ma parl des Nyissiens, expliqua-t-il. Il ma racont que leur reine avait fait tuer le roi de Riva. Pourquoi a-t-elle fait a ? -142-

Tu poses beaucoup de questions, aujourdhui, on dirait ? remarqua-t-elle, en recommenant manier laiguille. On parle de tout un tas de choses, en route, Silk et moi, fit Garion en rapprochant encore un peu ses pieds du feu. Fais attention, tu vas mettre le feu tes chaussures, lavertit-elle. Silk dit que je ne suis pas sendarien, continua Garion. Il dit quil na pas encore russi voir do je venais, mais que je ntais pas sendarien. Silk parle beaucoup trop, observa tante Pol. Tu ne me dis jamais rien, tante Pol, reprit-il, avec agacement. Je te dis tout ce quil faut que tu saches, rpliqua-t-elle imperturbablement. Tu nas pas besoin den savoir davantage pour linstant sur les rois de Riva ou les reines de Nyissie. Tout ce que tu veux, cest que je reste ignare, clata Garion. Je suis presque un homme, et je ne sais mme pas ce que je suis ni qui je suis. Je le sais, moi, qui tu es, dit-elle sans lever les yeux. Alors, qui suis-je ? Tu es un jeune homme qui va mettre le feu ses chaussures. Il recula prcipitamment les pieds. Tu nas pas rpondu ma question, accusa-t-il. Non, fit-elle de la mme voix calme et impassible qui lexasprait tant. Et pourquoi ne veux-tu pas me rpondre ? Parce que tu nas pas encore besoin de connatre la rponse pour linstant. Je te le dirai le moment venu, pas avant. Ce nest pas juste, protesta-t-il. Il ny a pas de justice. Cela dit, puisque tu es un homme, maintenant, pourquoi nirais-tu pas chercher un peu de bois ? a te fournirait un bon sujet doccupation. Il lui jeta un regard noir et sortit de la pice en tapant des pieds. Garion, reprit-elle. Oui ? Nessaie mme pas de claquer la porte. -143-

Quand sire Loup et Silk rentrrent, ce soir-l, le vieil homme, habituellement enjou, semblait nerv et de mauvaise humeur. Il sassit la table de la salle commune de lauberge en regardant le feu dun air lugubre. Je ne crois pas quelle soit passe par l, annona-t-il enfin. Jai encore quelques endroits inspecter, mais je suis presque certain quelle nest pas passe par l. Alors nous repartons pour Camaar ? gronda Barak en peignant sa barbe hirsute avec ses gros doigts. Je ne vois pas ce que nous pourrions faire dautre, rpondit sire Loup. Cest par l que nous aurions d commencer. Comment aurions-nous pu le deviner ? intervint tante Pol. Pourquoi serait-il all Camaar sil avait lintention de la ramener dans les royaumes angaraks ? Je ne suis mme pas sr de lendroit o il va, reprit sire Loup, dun ton agressif. Il veut peut-tre la garder pour lui. Il la toujours convoite. Il se remit regarder le feu. Nous allons avoir besoin de marchandises pour le trajet jusqu Camaar, intervint Silk. Cela nous retarderait, objecta sire Loup en secouant la tte en signe de dngation. Il nest pas rare que les charrettes retournent vide de Muros Camaar, et au point o nous en sommes, je suis prt courir le risque dtre dmasqu pour gagner du temps. Camaar est une quarantaine de lieues dici, et les conditions atmosphriques ne sarrangent pas. Une tempte de neige et les voitures ne pourraient plus avancer, or je nai vraiment pas envie de passer lhiver bloqu dans la neige. Tout dun coup, Durnik lcha son couteau et sapprta bondir. Quest-ce qui se passe ? senquit rapidement Barak. Je viens de voir passer Brill, rpondit Durnik. Devant cette porte, l. Vous tes sr ? demanda sire Loup. -144-

Je le connais, tout de mme, rpliqua Durnik dun ton lugubre. Ctait Brill et personne dautre. Quel imbcile je fais ! sexclama Silk en flanquant un grand coup de poing sur la table. Jai sous-estim cette crapule. a na plus dimportance, maintenant, dclara sire Loup, et il y avait comme une note de soulagement dans sa voix. Inutile, dsormais, dessayer de nous faire passer pour ce que nous ne sommes pas. Seul le temps compte, maintenant. Je vais moccuper des voitures, suggra Durnik. Non, coupa sire Loup. Nous nirions pas assez vite avec. Nous allons acheter de bons chevaux au campement des Algarois. Il se leva prestement. Et les charrettes ? insista Durnik. Laissez tomber les charrettes, rpondit sire Loup. Elles ne feraient que nous embarrasser. Nous allons prendre les chevaux des attelages pour aller jusquau campement algarois, et nous nemporterons que le strict ncessaire. Prparez-vous partir tout de suite. Rendez-vous dans la cour ds que possible. Il se prcipita vers la porte et sortit dans la nuit froide. Quelques minutes plus tard seulement, ils se retrouvrent dans la cour pave, devant la porte des curies, chacun avec son balluchon. Limmense Barak faisait un bruit de batterie de cuisine en marchant, et Garion pouvait sentir lodeur de mtal huil de sa cotte de mailles. Quelques flocons de neige planaient dans lair glacial avant de se poser comme de minuscules plumes sur le sol gel. Durnik fut le dernier les rejoindre. Il sortit de lauberge, hors dhaleine, et fourra une petite poigne de pices dans la main de sire Loup. Cest tout ce que jai russi en tirer, dit-il dun ton dexcuse. Cest peine la moiti de leur valeur, mais laubergiste a compris que jtais press, et il ne ma pas fait de cadeau. Enfin, comme a, au moins, nous sommes dbarrasss de ces fichues charrettes, conclut-il avec un haussement dpaules. Il nest jamais bon de laisser des objets de valeur derrire soi. a obnubile lesprit et lempche de se concentrer sur ce quon a faire. -145-

Durnik, fit Silk en clatant de rire, tu as vraiment lme dun Sendarien. On ne peut pas lutter contre sa nature, admit Durnik. Merci, mon ami, dit gravement sire Loup en laissant tomber les pices dans sa bourse. Nous allons mener les chevaux par la bride. Parcourir ces ruelles troites bride abattue dans la nuit ne ferait quattirer lattention. Jouvre la marche, annona Barak en tirant son pe. Sil y a des problmes, je suis le mieux quip pour y rpondre. Je suis tes cts, ami Barak, renchrit Durnik en brandissant un solide gourdin constitu dune bche de bois brler. Barak hocha la tte, les yeux luisant dune flamme inquitante, et passa le portail avec Durnik, chacun tenant son cheval par la bride. Suivant lexemple de Durnik, Garion sarrta en passant prs du tas de bois et slectionna un bon bton de chne dun poids rassurant. Il le fit tournoyer une fois ou deux comme pour en prouver lefficacit potentielle, puis, sentant le regard de tante Pol pos sur lui, il se hta de repartir, sans autre dmonstration. Les rues par lesquelles ils passrent taient troites et sombres, et la neige tombait plus drue, maintenant, flottant presque paresseusement dans lair mortellement calme. Les chevaux, rendus chatouilleux par la neige, semblaient craindre quelque chose et suivaient de prs celui qui les menait. Cest alors que lattaque survint, brusque et inattendue. Soudain, il y eut un bruit de pas prcipits, et le choc clatant de lacier heurtant lacier, comme Barak parait le premier coup avec son pe. Garion ne voyait que des silhouettes indistinctes se dtachant sur la neige, mais, tout dun coup, comme le jour o, tant enfant, il avait estourbi son ami Rundorig dans un combat pour rire, ses oreilles commencrent tinter, le sang se mit bouillir dans ses veines, et il bondit dans la mle, ignorant le cri de tante Pol. Il reut un bon coup sur lpaule, fit volte-face et riposta dun coup de bton qui fut accueilli par un hoquet touff des -146-

plus satisfaisants, puis il frappa coups redoubls sur ce quil devinait tre les parties les plus sensibles de son ennemi invisible, en dcrivant de grands moulinets avec son bton. Mais la vraie bataille, cest Barak et Durnik qui la livraient. On nentendait plus, dans la ruelle troite, que le tintement de lpe de Barak et les chocs sourds du gourdin de Durnik, entrecoups des grognements de leurs assaillants. Cest le garon ! clama une voix, derrire eux. Garion se retourna. Deux hommes couraient vers lui, dans la rue, arms lun dune pe, lautre dun couteau la lame incurve qui ne lui disait rien qui vaille. Sachant que le combat tait perdu davance, Garion brandit son gourdin, lorsque Silk fut sur lui. Le petit homme surgit de lombre pour plonger sur les deux hommes, et ils scroulrent tous les trois, dans une mle de bras et de jambes. Silk se releva comme un chat, fit volte-face et flanqua lun des deux hommes encore affals par terre un coup de pied retentissant juste sous loreille. Lhomme seffondra en se tortillant sur les pavs. Lautre tenta de sloigner en rampant et se releva moiti, juste temps pour recevoir les deux talons de Silk en pleine figure, alors que le Drasnien la tte de fouine bondissait, faisait un rtablissement en lair et le frappait des deux pieds. Puis Silk se retourna, comme si de rien ntait. a va ? demanda-t-il Garion. a va, rpondit Garion. Tu es rudement bon ce jeu-l. Je ne suis pas acrobate pour rien. Cest facile quand on connat le truc. Ils sen vont, annona Garion. Silk se retourna, mais trop tard. Les deux hommes quil avait mis mal se sauvaient dans une ruelle tnbreuse. On entendit ensuite le hurlement de triomphe de Barak, et Garion vit que leurs autres assaillants prenaient la fuite. Au bout de la rue, dans la lumire voile de neige dune petite fentre, Brill trpignait presque de fureur. Lches ! Pleutres ! hurlait-il ses acolytes. Sur quoi il prit la fuite son tour en voyant Barak se lancer sa poursuite. Tu nas rien, tante Pol ? demanda Garion en traversant la rue pour la rejoindre. -147-

Bien sr que non, je nai rien, lana-t-elle. Et ne tavise pas de recommencer, jeune galopin. Laisse les bagarres de rues ceux qui sont les mieux arms pour y prendre part. Mais tout sest bien pass, objecta-t-il. Javais mon bton, l. Ne discute pas avec moi. Je nai pas pris la peine de tlever jusque-l pour que tu finisses tes jours dans un caniveau. Tout le monde va bien ? sinforma anxieusement Durnik en retournant auprs deux. Evidemment que tout le monde va bien, laissa tomber tante Pol avec humeur. Pourquoi niriez-vous pas plutt voir si vous ne pouvez pas aider le Vieux Loup Solitaire rattraper les chevaux ? Certainement, dame Pol, rpondit doucement Durnik. Belle petite chauffoure, commenta Barak en essuyant son pe tout en revenant vers eux. Pas beaucoup de sang, mais assez satisfaisante tout de mme. Je suis ravie que cela vous ait plu, fit tante Pol dun ton acide. En ce qui me concerne, je napprcie gure ce genre de rencontre. Ont-ils abandonn lun des leurs ? Hlas non, gente dame, rpondit Barak. Le champ de bataille tait un peu exigu pour nous permettre... dajuster nos coups, et ces pierres trop glissantes pour nous offrir un bon point dappui. Jen ai cependant marqu quelques-uns de la belle manire, et nous avons malgr tout russi briser pas mal dos et fendre une tte ou deux. Quant lquipe adverse, elle semble stre bien mieux illustre la course quau pancrace. Silk revint, les yeux brillants et arborant un sourire pervers, de la ruelle o il avait donn la chasse aux deux hommes qui staient attaqus Garion. Trs stimulant, commenta-t-il avant dclater de rire sans raison apparente. Sire Loup et Durnik avaient russi calmer les chevaux qui ouvraient des yeux affols, et les ramener auprs des autres. Personne nest bless ? demanda sire Loup. Nous sommes tous sains et saufs, tonna Barak. Laffaire mritait peine quon tire lpe. -148-

Les ides se bousculaient dans la tte de Garion. Dans son excitation, il parla sans prendre le temps de se dire quil aurait sans doute t mieux inspir de rflchir au problme avant. Comment Brill pouvait-il savoir que nous tions Muros ? stonna-t-il. Silk lui jeta un regard acr de ses yeux trcis. Il nous a peut-tre suivis depuis Winold, suggra-t-il. Mais nous nous sommes arrts pour vrifier si nous navions personne nos trousses, rtorqua Garion. Il ntait pas derrire nous quand nous sommes partis, et nous avons bien regard tous les jours. Silk se renfrogna. Continue, Garion, dit-il. Je pense quil savait o nous allions, balbutia Garion en luttant contre une trange rpulsion dire ce quil voyait maintenant distinctement. Et quoi penses-tu encore ? demanda sire Loup. Quelquun a d le lui dire, rpondit Garion. Quelquun qui savait que nous venions ici. Mingan le savait, fit Silk, rflchissant haute voix. Mais Mingan est un ngociant, et il ne parlerait jamais de ses affaires un individu comme Brill. Mais Asharak le Murgo tait chez Mingan quand il nous a confi cette livraison. La coercition tait maintenant tellement forte que Garion en avait la langue tout engourdie. En quoi cela aurait-il quelque chose voir avec Asharak ? fit Silk en haussant les paules. Il ne savait mme pas qui nous tions. Et sil le savait tout de mme ? poursuivit Garion, luttant de toutes ses forces. Et si ce ntait pas un Murgo comme les autres, mais un de ces... comme celui qui tait avec ceux qui sont passs prs de nous, quelques jours aprs que nous ayons quitt Darine ? Un Grolim ? suggra Silk, en carquillant les yeux. Oui, jimagine que si Asharak est un Grolim, il aurait pu savoir qui nous tions et ce que nous faisions. -149-

Et si le Grolim qui est pass prs de nous ce jour-l tait Asharak ? parvint dire Garion. Et sil ntait pas vraiment notre recherche, sil tait seulement all vers le sud chercher Brill pour lui dire de venir nous attendre ici ? Silk jeta un regard pntrant Garion. Trs bien. Trs, trs bien, dit-il doucement, en jetant un coup dil tante Pol. Mes compliments, dame Pol. Cest un garon remarquable que vous avez lev l. A quoi ressemblait cet Asharak ? demanda soudain sire Loup. A un Murgo, rpondit Silk avec un haussement dpaules. Il a dit quil venait de Rak Goska. Jai pens que ctait simplement un espion comme tant dautres, et quil tait en mission, une mission qui navait rien voir avec nous. Il avait d russir endormir ma mfiance. Ce sont des choses qui arrivent quand on a affaire avec les Grolims, commenta sire Loup. On nous regarde, fit tout bas Durnik. A cette fentre, lhaut. Garion leva rapidement les yeux et vit, ltage, une forme obscure contre-jour devant une lumire sourde. La silhouette lui semblait receler une familiarit obsdante. Sire Loup ne leva pas les yeux, mais son visage blmit comme sil plongeait le regard lintrieur de lui-mme, ou comme si il cherchait mentalement quelque chose. Puis il se redressa et braqua ses yeux de braise sur le personnage la fentre. Un Grolim, dclara-t-il schement. Mort, avec un peu de chance, renchrit Silk. Il fouilla dans sa tunique et en sortit une longue dague acre. Il scarta de deux pas de la faade de la maison o le Grolim les observait, fit volte-face et lana le poignard dune main souple et sre. Le poignard fracassa la vitre. On entendit un bruit touff, puis la lumire steignit. Garion prouva une curieuse douleur au bras gauche. Touch, annona Silk avec un sourire sinistre. Joli, fit Barak, admiratif. -150-

Jai le coup de main, rpondit modestement Silk. Si ctait Asharak, je lui devais bien a pour avoir russi me mystifier chez Mingan. Au moins, a lui donnera rflchir, dit sire Loup. Inutile dessayer de quitter discrtement la ville, maintenant quils savent que nous sommes ici. Montons en selle, nous sortirons cheval. Il enfourcha sa monture et les mena vive allure dans les rues. La rpulsion avait disparu, maintenant, et Garion aurait bien voulu leur parler dAsharak, mais il nen eut pas loccasion tant quils furent cheval. Une fois arrivs aux limites de la ville, ils talonnrent leurs chevaux, qui prirent le petit galop. La neige tombait plus dru, maintenant, et dans les grands enclos, le sol battu par les sabots des chevaux tait couvert dune fine couche blanche. La nuit sera froide, cria Silk, sans sarrter. Nous pouvons toujours retourner Muros, suggra Barak. Une ou deux petites bagarres te rchaufferont peut-tre les sangs. Silk clata de rire et talonna nouveau son cheval. Le campement des Algarois tait trois lieues lest de Muros. Ctait une vaste zone entoure par une solide palissade de pieux enfoncs dans le sol. La neige tombait assez fort maintenant pour nimber le campement dun halo indistinct. Le portail, encadr de torches sifflantes, tait gard par deux sentinelles lallure farouche, vtues de justaucorps et de gutres de cuir, tachs de neige, et coiffes de casques de mtal en forme de chaudrons. La pointe de leurs lances brillait la lueur des torches. Halte ! ordonna lun des gardes en barrant le passage sire Loup avec sa lance. Quest-ce qui vous amne ici cette heure de la nuit ? Jai le plus urgent besoin de parler avec votre chef de troupeau, rpondit civilement sire Loup. Puis-je mettre pied terre ? Les deux gardes changrent quelques paroles. -151-

Vous pouvez descendre de cheval, dit lun deux. Mais vos compagnons devront reculer un peu en restant tout de mme dans la lumire. Ah, ces Algarois ! marmonna discrtement Silk. Toujours aussi mfiants. Sire Loup descendit de cheval et, repoussant son capuchon, fit dans la neige les quelques pas qui le sparaient des deux hommes. Puis il se produisit une chose trange. Le plus vieux des deux gardes dvisagea sire Loup, regarda ses cheveux et sa barbe dargent. Il ouvrit de grands yeux, alla susurrer quelque chose son compagnon et les deux hommes sinclinrent profondment devant sire Loup. Ce nest pas le moment, fit sire Loup, ennuy. Emmenezmoi devant le gardien du troupeau. Tout de suite, Vnrable Matre, fit trs vite le plus vieux des deux gardes en se prcipitant pour ouvrir le portail. Quest-ce que cest que tout a ? chuchota Garion ladresse de tante Pol. Les Algarois sont superstitieux, rpondit-elle un peu schement. Ne pose donc pas tant de questions. Ils attendirent sous la neige qui sappesantissait sur eux et fondait sur leurs montures. Au bout dune demi-heure, peuttre, les portes se rouvrirent devant deux douzaines de farouches cavaliers algarois, en vestes de cuir cloutes et casques mtalliques, qui menaient six chevaux sells vers eux, travers la neige. Sire Loup les suivait pied, en compagnie dun grand gaillard la tte compltement rase, en dehors dune mche qui volait au vent au sommet de son crne. Notre camp est immensment honor de votre visite, Vnrable Matre, disait lhomme, et je vous souhaite de parvenir rapidement au terme de votre voyage. Je nai pas craindre de flner en chemin avec des chevaux algarois, rpondit sire Loup. Mes cavaliers vous escorteront le long dune route quils connaissent et qui vous mettra de lautre ct de Muros en -152-

quelques heures, dit le grand bonhomme, puis ils attendront un moment pour sassurer que vous ntes pas suivis. Je ne saurais trop vous exprimer toute ma gratitude, noble Matre du troupeau, rpondit sire Loup, en sinclinant. Cest moi qui vous suis reconnaissant de loccasion qui mest donne de vous rendre service, reprit le chef du troupeau, en sinclinant son tour. Il ne leur fallut que quelques minutes pour changer de montures. Ils firent demi-tour, puis la moiti du dtachement dAlgarois prit la tte, lautre moiti fermant la marche, et cest dans cette formation quils sloignrent vers lest, travers les blanches tnbres de cette nuit neigeuse.

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CHAPITRE 10
Lobscurit cdait peu peu du terrain, mais le lever du soleil leur fut drob par le duvet de la neige qui tombait inlassablement. Apparemment inpuisables, leurs chevaux aux lourds sabots hachaient la clart indistincte du jour nouveau, arrachant un cho assourdi la large tendue de la grand-route du Nord, maintenant recouverte dune neige qui leur arrivait aux mollets. Garion jeta un coup dil par-dessus son paule aux traces superposes de leur passage ; la neige les recouvrait avant mme quelles ne sengloutissent dans le brouillard gris, derrire eux. Lorsque le jour fut compltement lev, sire Loup retint son cheval fumant et le mit au pas pendant un moment. Combien de chemin avons-nous parcouru ? demanda-til Silk. Lhomme tte de tte de fouine secoua la neige des plis de sa cape et regarda autour de lui, comme pour reprer un dtail caractristique dans le paysage travers le voile de flocons en suspension dans lair. Une dizaine de lieues. Peut-tre plus, rpondit-il enfin. Je ne connais pas de faon plus barbare de voyager, grommela Barak avec une petite grimace de douleur, comme il changeait de position sur sa selle. Rflchis un peu ce que ton cheval doit se dire, fit Silk en lui ddiant un grand sourire. A combien sommes-nous de Camaar ? demanda tante Pol. Camaar est quarante lieues de Muros, rpondit Silk. Nous allons donc tre obligs de chercher une halte, ditelle. Traqus ou non, nous ne pourrons jamais faire quarante lieues au galop sans nous arrter. Je ne pense pas que nous ayons nous inquiter dtre suivis pour linstant, commenta sire Loup. Les Algarois feront ce -154-

quil faut pour retenir Brill et ses acolytes, et mme Asharak, sils tentent de nous poursuivre. Voil au moins une chose laquelle les Algarois auront t utiles, fit schement Silk. Si je me souviens bien, il y aurait une htellerie impriale cinq lieues louest, annona sire Loup. Nous devrions y arriver pour midi. Mais nous y laissera-t-on passer la nuit ? intervint Durnik, dun ton dubitatif. Je nai jamais entendu dire que les Tolnedrains taient particulirement rputs pour leur hospitalit. Les Tolnedrains vendraient nimporte quoi pourvu quon y mette le prix, expliqua Silk. Lhtellerie serait lendroit rv. Mme si Brill ou Asharak chappaient aux Algarois et nous suivaient jusque-l, les lgionnaires ne les laisseraient pas faire nimporte quoi dans lenceinte de leurs murs. Comment se fait-il quil y ait des soldats tolnedrains en Sendarie ? sindigna Garion, en proie un soudain lan de patriotisme. On trouve des lgions sur toutes les grandes routes, rpondit Silk. Les Tolnedrains sentendent encore mieux rdiger des traits qu flouer leurs clients. Il faudrait savoir ce que vous voulez, Silk, railla sire Loup en ricanant. Vous navez rien contre leurs grand-routes, mais vous naimez pas leurs lgions. On ne peut pas avoir lun sans lautre. Je nai jamais eu la prtention dtre logique, rtorqua lhomme au nez pointu dun ton dsinvolte. Bon, maintenant, si nous voulons goter le confort douteux de lhtellerie impriale avant midi, nous ferions peut-tre mieux davancer, non ? Je ne voudrais pas priver Sa Majest impriale de cette occasion de me vider les poches. Trs bien, dcrta sire Loup. Allons-y. Et il pressa du talon les flancs du cheval algarois qui commenait dj piaffer dimpatience.

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Lhtellerie laquelle ils parvinrent dans la pleine lumire dun midi neigeux se prsentait comme une srie de btiments trapus entours par un mur plus pais encore. Les lgionnaires qui la tenaient navaient pas grand-chose de commun avec les marchands tolnedrains que Garion avait vus auparavant. Ce ntaient pas des ngociants cauteleux mais, tout au contraire, des soldats de mtier aux traits svres, qui portaient des cuirasses de mtal patin et des casques emplums. Ils avaient lallure fire, sinon arrogante, dhommes pntrs de la notion que toute la puissance de lempire de Tolnedrie tait derrire eux. On leur servit dans la salle manger une nourriture simple et saine, mais qui cotait les yeux de la tte. Les petites cellules cubiques, aux couchettes troites et dures garnies de grosses couvertures de laine, taient dune propret irrprochable, mais trs chres galement. Les curies, impeccables au demeurant, taient tout aussi coteuses, et Garion se demanda combien leur gte pourrait leur revenir. Mais sire Loup tirait sa bourse avec une apparente indiffrence, tout comme si elle tait inpuisable. Nous resterons ici jusqu demain, annona lhomme la barbe blanche lorsquils eurent fini de manger. Esprons que la neige aura cess de tomber dici l. Lide de foncer laveuglette dans la tempte ne me sourit gure. Trop de choses pourraient se cacher sur notre chemin par un temps pareil. Garion, qui tait bris de fatigue et dormait sur place, entendit ces mots avec gratitude. Les autres continurent bavarder tranquillement table, mais il tait trop fatigu pour couter ce quils racontaient. Garion, dit enfin tante Pol, pourquoi ne vas-tu pas te coucher ? Oh, a va, tante Pol, dit-il en se redressant aussitt, mortifi de se voir une fois de plus trait comme un enfant. Tout de suite, Garion, dit-elle de ce ton sans rplique quil connaissait si bien. Il avait limpression quelle avait pass sa vie lui dire : tout de suite, Garion , mais il savait quil tait inutile de discuter. Il se leva et constata avec surprise quil ne tenait pas -156-

sur ses jambes. Tante Pol quitta la table son tour et laccompagna hors de la salle manger. Je peux trouver mon chemin tout seul, objecta-t-il. Mais bien sr, dit-elle. Maintenant, viens avec moi. En arrivant dans sa cellule, il se faufila tout de suite dans sa couchette. Ne te dcouvre pas, conseilla-t-elle en le bordant soigneusement. Je ne tiens pas ce que tu prennes froid. Elle plaa rapidement le dos de sa main frache sur son front, comme quand il tait tout petit. Tante Pol ? demanda-t-il dune voix endormie. Oui, Garion ? Qui taient mes parents ? Je veux dire, comment sappelaient-ils ? Nous ne pourrions pas parler de a un autre moment ? fit-elle en le regardant avec gravit. Jai besoin de savoir, insista-t-il. Bon, eh bien, ton pre sappelait Geran, et ta mre, Ildera. Garion rflchit un instant. Ce ne sont pas des noms sendariens, remarqua-t-il enfin. Non, confirma tante Pol. Comment a se fait ? Cest une trs longue histoire. Et tu es beaucoup trop fatigu pour que je te la raconte tout de suite. Comme mu par une impulsion subite, il tendit la main et effleura la mche blanche sur le front de sa tante avec la marque qui se trouvait dans sa paume droite, laquelle se mit le picoter. Comme cela stait dj produit auparavant, une fentre sembla souvrir dans son esprit ce contact, mais sur quelque chose de beaucoup plus dramatique cette fois. Il perut de la colre, et il vit un unique visage un visage qui ressemblait trangement celui de sire Loup, sauf que ce ntait pas le sien, et que ses traits exprimaient toute la rage du monde. Tante Pol dtourna la tte. Je tai dj dit de ne pas faire a, Garion, dit-elle avec retenue. Tu nes pas encore prt. Il faudra que tu mexpliques un jour ce que cest. -157-

Peut-tre. Mais pas tout de suite. Maintenant, ferme les yeux et dors. Alors, comme si cet ordre avait eu raison de sa volont, il tomba instantanment dans un sommeil calme et profond. Le lendemain matin, la neige avait cess. Par-del les murailles de lhtellerie impriale, le monde disparaissait sous un manteau dun blanc immacul, et lair tait voil par une sorte de vapeur qui aurait pu tre du brouillard, mais qui nen tait pas. Les brumes de Sendarie, fit ironiquement Silk, au petit djeuner. Il y a des moments o je me demande comment il se fait que tout le royaume ne rouille pas dun bloc. Ils passrent la journe dvorer les lieues au galop, et sarrtrent pour la nuit dans une autre htellerie impriale, presque identique celle quils avaient quitte le matin tellement ressemblante en fait que pour un peu, Garion aurait eu limpression quils avaient chevauch toute la journe pour revenir leur point de dpart. Cest ce quil expliqua Silk tandis quils remisaient les chevaux lcurie. Les Tolnedrains sont on ne peut plus prvisibles, dclara Silk. Leurs htels sont tous exactement pareils. On trouve les mmes dans toute la Drasnie, en Algarie, en Arendie et partout o ils ont construit des routes. On ne peut pas dire quils brillent par limagination ; cest une de leurs faiblesses. Ils nen ont pas assez de faire toujours la mme chose ? Jimagine quils se sentent plus laise comme a, fit Silk en riant. Allons nous occuper du dner. Le lendemain, il neigeait encore, mais midi Garion perut dans lair une odeur diffrente de celle, vaguement poussireuse, qui semblait toujours accompagner la neige. Il commenait sentir la mer, comme sur les hauteurs de Darine. Il sut alors quils taient presque parvenus au terme de leur voyage. Camaar tait une grande ville la plus vaste de Sendarie, et le port de mer le plus important du Nord qui stendait depuis lAntiquit lembouchure de la Grande Camaar. Ctait le terme occidental naturel de la grand-route du Nord qui venait de Boktor, en Drasnie, et de l que partait, tout aussi -158-

naturellement, la grand-route de lOuest qui traversait lArendie puis lempire de Tolnedrie, pour arriver sa capitale, Tol Honeth. Il naurait pas t exagr de dire que toutes les routes menaient Camaar. Par une fin daprs-midi froide et neigeuse, ils descendirent flanc de colline vers la ville. A quelque distance de la porte, tante Pol arrta son cheval. Puisque nous ne nous faisons plus passer pour des vagabonds, dit-elle, je ne vois pas pourquoi nous continuerions descendre systmatiquement dans les plus mauvaises auberges, nest-ce pas ? Je navais pas vraiment rflchi a, avoua sire Loup. Eh bien, moi, si, reprit-elle. Jen ai jusque pardessus la tte des htelleries de seconde zone et des auberges miteuses. Jai besoin de prendre un bain, jai envie dun lit propre et jentends manger correctement. Cette fois, si a ne vous fait rien, cest moi qui choisirai notre gte de ce soir. Mais bien sr, Pol, fit sire Loup dune voix mielleuse. Tout ce que tu voudras. Trs bien, donc. Et elle mena la marche vers la porte de la ville, les autres sa suite. Que venez-vous faire Camaar ? demanda dun ton peu amne lun des hommes en pelisse fourre qui montaient la garde la large porte. Tante Pol repoussa son capuchon et braqua un regard inflexible sur lhomme. Je suis la duchesse dErat, dclara-t-elle dune voix sonore. Ces gens sont de ma suite, et quant ce qui mamne Camaar, cest mon affaire. Le garde accusa le coup mais sinclina respectueusement. Que Votre Grce me pardonne, rpondit-il, je navais pas lintention de loffenser. Vraiment ? dit tante Pol, dun ton tout aussi frais et lil non moins impitoyable. Je navais pas reconnu Votre Grce, balbutia le pauvre homme, en se fltrissant sous ce regard inflexible. Puis-je vous tre dune quelconque assistance ? -159-

Jen doute fort, laissa tomber tante Pol en le toisant des pieds la tte. Quelle est la meilleure auberge de Camaar ? Ce serait le Lion, ma dame. Et alors ? demanda-t-elle dun ton impatient. Et alors quoi, ma dame ? demanda lhomme, drout par sa question. Comment y va-t-on ? Ne restez pas plant l comme un empltre. Parlez ! Elle se trouve derrire le bureau de douane, rpondit le garde, rouge de confusion. Suivez cette rue jusqu la place des Douanes. Tout le monde pourra vous indiquer le Lion. Tante Pol rabattit son capuchon sur sa tte. Donnez quelque chose cet homme, ordonna-t-elle pardessus son paule, et elle entra dans la ville sans un regard en arrire. Mille mercis, dit le garde comme Garion se penchait pour lui donner une petite pice. Je dois admettre que je navais encore jamais entendu parler de la duchesse dErat. Heureux homme, commenta sire Loup. Cest une femme dune grande beaut, reprit lhomme, admiratif. Et elle a un caractre en rapport, lavertit sire Loup. Cest ce que jai vu. Nous avons vu que vous voyiez, fit malicieusement Silk. Ils talonnrent leurs chevaux et rattraprent tante Pol. La duchesse dErat, hein ? demanda Silk dun ton doucereux. Les manires de cet homme mont irrite, fit tante Pol, altire. Et jen ai assez de prendre des allures de pauvresse devant des trangers. Arriv la place des Douanes, Silk aborda un marchand lair affair qui avanait tant bien que mal sur les pavs couverts de neige. Hol, lami ! dit-il de la faon la plus insultante possible, en arrtant son cheval juste devant le marchand, stupfait. Ma matresse, la duchesse dErat, voudrait connatre le chemin de lauberge dite du Lion. Soyez assez bon pour le lui indiquer. -160-

Le marchand cilla et sempourpra, flagell par le ton de cet homme la tte de fouine. Dans cette rue, sur votre gauche, rpondit-il schement, en indiquant la direction du doigt. Ce nest pas tout prs. La faade est orne dune enseigne reprsentant un lion. Silk eut un reniflement peu amne, jeta quelques pices dans la neige, aux pieds de lhomme et, trs grand seigneur, cabra son cheval avant de lui faire faire demi-tour. Le marchand, remarqua Garion, prit lair rigoureusement outrag, mais ne sen pencha pas moins pour ramasser dans la neige les pices que Silk y avait jetes. Je doute fort que ces gens oublient notre passage de si tt, dit aigrement sire Loup quand ils furent bien engags dans la rue. Ils se rappelleront avoir vu passer une noble dame arrogante, dit Silk. Cet artifice en vaut un autre. A lauberge, tante Pol ne se contenta pas de demander les modestes chambres coucher habituelles ; elle exigea tout un appartement. Mon chambellan soccupera du rglement, dit-elle laubergiste, en indiquant sire Loup. Notre quipage est quelques jours de route avec le reste de ma suite, aussi aurai-je besoin des services dune couturire et dune femme de chambre. Vous voudrez bien y pourvoir. Sur quoi elle se dtourna et entama dune allure impriale lascension du long escalier qui menait ses appartements, tandis quune servante se prcipitait pour lui montrer le chemin. La duchesse a de la prsence, nest-ce pas ? risqua laubergiste comme sire Loup commenait compter les pices de sa bourse. Cest le moins que lon puisse dire, acquiesa sire Loup. Jai appris quil tait sage de ne pas sopposer sa volont. Je suivrai donc votre exemple, lassura laubergiste. Ma cadette est trs serviable. Je la mettrai la disposition de Sa Grce.

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Soyez-en remerci, mon ami, lui dit Silk. Notre matresse est prompte sirriter lorsquelle tarde obtenir ce quelle dsire, et cest nous qui faisons les frais de son dplaisir. Ils gravirent de concert lescalier menant aux appartements que tante Pol avait rservs, et entrrent dans le grand salon, une pice splendide, plus richement meuble que toutes celles que Garion avait vues jusqualors. Les murs taient tendus de tapisseries aux dessins compliqus. Une profusion de bougies de vraie cire et non pas de pitre suif fumant brillaient de tous leurs feux dans des candlabres fixs aux murs et dans un chandelier massif pos sur la table cire. Un bon feu ptillait joyeusement dans la chemine, et un grand tapis au dessin curieux couvrait le sol. Tante Pol se rchauffait les mains, debout devant le feu. Cela ne vaut-il pas mieux que les bouges sordides du port, avec leurs relents de poisson crev et de marins mal lavs ? demanda-t-elle. Que la duchesse dErat me pardonne, fit sire Loup, dun ton quelque peu acerbe, mais je me permets de lui faire remarquer que ce nest pas le meilleur moyen de passer inaperu, et que le prix de ces appartements nourrirait une garnison pendant une semaine. Tu ne vas pas te mettre mgoter, maintenant, espce de Vieux Loup Solitaire ? Dabord, qui prendrait au srieux une noble dame trop gte ? Ensuite, tes charrettes navaient pas empch limmonde Brill de nous retrouver. Au moins cette nouvelle apparence offre-t-elle lavantage du confort, tout en nous permettant de nous dplacer plus rapidement. Jespre seulement que nous naurons pas le regretter. Arrte un peu de rler, vieillard gteux. Oh, et puis aprs tout, fais comme tu voudras, Pol. Il poussa un soupir fendre lme. Mais jen ai bien lintention ! Quelle conduite devons-nous adopter, dame Pol ? demanda Durnik, dun ton hsitant, apparemment dconcert par les manires soudainement royales de Pol. Je ne suis gure familiaris avec les faons de faire des grands de ce monde. -162-

Cest trs simple, Durnik, dit-elle en le toisant de la tte aux pieds, remarquant son bon visage honnte et son assurance tranquille. Aimeriez-vous tre le grand rgisseur de la duchesse dErat, et le matre de ses curies ? Durnik eut un petit rire gn. De bien nobles titres pour une besogne que jai accomplie toute ma vie, dit-il. Je devrais arriver sans peine macquitter de cette tche, mais cette dignit sera peut-tre un peu lourde porter. Tu ten sortiras admirablement, ami Durnik, le rassura Silk. Avec ton visage honnte, les gens croiront tout ce que tu voudras bien leur raconter. Si javais une tte comme la tienne, je pourrais voler la moiti du monde. Et moi, ma dame, demanda-t-il tante Pol, en se tournant vers elle, quel rle suisje cens jouer ? Vous serez mon intendant, dit-elle. La filouterie qui caractrise ordinairement cette fonction devrait parfaitement vous convenir. Silk fit une rvrence ironique. Et moi ? demanda Barak avec un grand sourire. Mon homme darmes, rpondit-elle. Je doute fort darriver vous faire passer pour un matre danser. Contentez-vous de rester prs de moi et darborer cet air dangereux. Et moi, tante Pol ? demanda Garion. Quest-ce que je suis, moi ? Tu pourras tre mon page. Quest-ce que cest, un page ? Quelquun qui va chercher les choses dont on a besoin. Cest ce que jai fait toute ma vie. Cest comme a que a sappelle ? Ne sois pas impertinent. Tu rpondras aussi la porte, et tu annonceras les visiteurs. Et lorsque je serai mlancolique, tu chanteras pour moi. Hein ? fit-il dun ton incrdule. Chanter, moi ? Cest ce que lon fait dans cette circonstance. Tu ne me ferais pas faire a, dis, tante Pol ? Votre Grce, corrigea-t-elle. Et tu dois me vouvoyer. -163-

Vous ne resterez pas gracieuse trs longtemps si vous devez mcouter chanter, la prvint-il. Je nai pas une trs belle voix. Tu ten sortiras trs bien, chri, dit-elle. Quant moi, intervint sire Loup, jai dj t bombard chambellan de Votre Grce. Charg du service de ma chambre, prcisa-t-elle, administrateur de mon domaine et gardien des cordons de ma bourse. Ah, je savais bien que a finirait par retomber sur moi. Quelquun frappa timidement la porte. Va voir qui cest, Garion, dit tante Pol. Garion alla ouvrir. Une petite jeune fille aux cheveux chtain clair, vtue dune robe toute simple, dun tablier et dun bonnet amidonns, tait plante devant la porte et braquait sur lui le regard craintif de ses grands yeux marron. Oui ? demanda-t-il. On ma dit de venir moccuper de la duchesse, dit-elle tout bas. La servante de Votre Grce est arrive, annona Garion. Parfait, dit tante Pol. Entre, mon enfant. La petite fille entra dans la pice. Comme tu es mignonne, dit tante Pol. Merci, ma dame, fit la fillette, avec une bauche de rvrence et en rosissant de toutes ses forces. Et comment tappelles-tu ? Donia, ma dame. Joli nom, fit tante Pol. Maintenant, passons aux choses srieuses. Y aurait-il au moins un baquet, sinon une baignoire, dans cet tablissement ? Le lendemain matin, la neige tombait de plus belle, enfouissant les toits des maisons voisines sous des montagnes de blancheur immacule et envahissant les ruelles troites. Je crois que notre qute tire sa fin, dclara sire Loup en regardant intensment au-dehors, par la fentre aux vitres rides de la pice aux tapisseries. -164-

Il est peu probable que celui que nous cherchons reste longtemps Camaar, dit Silk. Trs peu probable en effet, renchrit sire Loup, mais une fois que nous aurons retrouv sa trace, nous pourrons avancer plus vite. Allons voir en ville si jai raison. Aprs le dpart de sire Loup et de Silk, Garion bavarda un moment avec Donia. Elle devait avoir peu prs le mme ge que lui, et si elle ntait pas aussi jolie que Zubrette, Garion trouvait trs sduisants ses immenses yeux bruns et sa voix douce. Les choses allaient on ne peut mieux entre eux lorsque la couturire de tante Pol arriva, requrant la prsence de Donia dans la chambre o la duchesse dErat se parait de ses nouveaux atours. Ne se sentant manifestement pas chez lui dans le dcor luxueux de leurs appartements, Durnik tait all se rfugier aux curies sitt le petit djeuner aval, aussi Garion se retrouva-t-il en compagnie du gant Barak, qui sactivait polir inlassablement, avec une petite pierre, une minuscule entaille sur le fil de son pe souvenir de lescarmouche de Muros. Garion navait jamais t trs laise avec le gigantesque gaillard la barbe rouge. Barak ne parlait pas beaucoup, et on aurait dit quune sorte de menace planait autour de lui. Cest ainsi que Garion passa la matine examiner les tapisseries tendues aux murs du salon et qui reprsentaient des chevaliers arms de pied en cap, des collines couronnes de chteaux forts, et des jeunes femmes trangement anguleuses en train de se morfondre dans des jardins. Cest typiquement arendais, fit Barak, juste derrire lui. Garion sursauta. Le grand bonhomme stait dplac si doucement que Garion ne lavait pas entendu approcher. A quoi vois-tu a ? demanda poliment Garion. Les Arendais adorent les tapisseries, gronda Barak. Et puis comme a, leurs femmes peuvent soccuper tisser de jolis dessins pendant que les hommes passent leur temps se faire des entailles dans leurs armures. Ils ne portent pas vraiment tout a ? demanda Garion en indiquant un chevalier vtu dune lourde armure. -165-

Oh si ! (Barak se mit rire.) Et bien dautres choses encore. Mme leurs chevaux sont caparaonns. Ils ont une faon aberrante de faire la guerre. Et a aussi, cest arendais ? fit Garion en effleurant le tapis de la pointe de sa chaussure. Barak hocha la tte en signe de dngation. Mallorien, dit-il. Comment a a pu faire tout le chemin pour arriver l ? Jai entendu dire que la Mallorie se trouvait lautre bout du monde. Cest trs loin, acquiesa Barak, mais un marchand serait capable daller deux fois plus loin pour gagner de largent. On voit trs souvent ce genre de marchandises venir de Gar og Nadrak Boktor, par la route des Caravanes du Nord. Les tapis malloriens sont trs priss des riches. Moi, je naime pas tellement a. Je napprcie pas beaucoup tout ce qui vient des Angaraks. Combien y a-t-il de races angaraks ? demanda Garion. Je connais les Murgos, et puis les Thulls, et jai mme entendu parler de la bataille de Vo Mimbre entre autres, mais cest peu prs tout ce que je sais. Il y en a cinq tribus, rpondit Barak en se rasseyant et en se remettant polir son pe. Les Murgos, les Thulls, les Nadraks, les Malloriens, et les Grolims, videmment. Ils vivent dans les quatre royaumes de lEst : la Mallorie, Gar og Nadrak, Mishrak ac Thull et Cthol Murgos. Et les Grolims, ils habitent o ? Ils nont pas de pays eux, rpondit sinistrement Barak. Les Grolims sont les grands prtres de Torak lil Mort, et il y en a partout dans les royaumes angaraks. Cest eux qui pratiquent les sacrifices en lhonneur de Torak. Une douzaine de batailles de Vo Mimbre nauraient pas fait couler plus de sang angarak que les coutelas des Grolims. Garion eut un frisson. Pourquoi Torak prend-il tant de plaisir massacrer son propre peuple ? demanda-t-il. Qui peut comprendre une chose pareille ? rpondit Barak avec un haussement dpaules. Cest un Dieu pervers et malfique. Il y en a qui croient quil est devenu fou aprs avoir -166-

contraint lOrbe ouvrir la terre en deux, quand elle sest venge en lui brlant lil et en lui rduisant la main en cendres. Comment peut-on fendre le monde ? demanda Garion. Je nai jamais compris cette partie de lhistoire. Telle est la puissance de lOrbe dAldur quelle est capable de tout, rpondit Barak. Quand Torak la leve audessus de sa tte, le monde a t fendu en deux par son pouvoir, et les mers se sont engouffres dans la brche pour noyer les terres. Cest une trs vieille histoire, mais je pense quelle est vraie. O est lOrbe dAldur, maintenant ? demanda abruptement Garion. Barak braqua sur lui ses yeux dun bleu glacial dans son visage pensif, mais il ne dit rien. Tu veux que je te dise ce que je pense ? reprit Garion, comme en proie une impulsion soudaine. Je pense que lOrbe dAldur a t vole, et que cest ce que sire Loup est en train dessayer de retrouver. Et moi, je crois quil vaudrait mieux que tu ne penses pas tant ce genre de chose, lavertit Barak. Mais jai envie de savoir, protesta Garion, pouss par la curiosit, en dpit des paroles de Barak et des mises en garde de sa voix intrieure. Tout le monde me traite comme un gamin ignorant. Tout ce que je fais, cest de vous courir derrire sans avoir la moindre ide de ce que nous faisons. Et dabord, qui est sire Loup ? Pourquoi les Algarois se sont-ils comports comme a quand ils lont vu ? Et comment peut-il arriver suivre quelque chose quil ne voit pas ? Dis-le-moi, Barak, sil te plat ? Ne compte pas sur moi pour a, rpondit Barak en riant. Ta tante marracherait la barbe poil par poil si je faisais cette btise-l. Tu nas pas peur delle, tout de mme ? Nimporte quel homme dou de bon sens aurait peur delle, rpondit Barak en se relevant et en glissant son pe dans son fourreau. De tante Pol ? rpta Garion, incrdule. -167-

Tu nas pas peur delle, peut-tre ? demanda Barak, caustique. Non, rpondit Garion, avant de se dire que ce ntait pas tout fait exact. Enfin, elle ne me fait pas vraiment peur. Cest plutt que... II ne finit pas sa phrase, incapable de sexpliquer. Exactement, souligna Barak. Eh bien, dis-toi que je ne suis pas plus tmraire que toi, mon garon. Tu poses trop de questions auxquelles je ne suis pas assez bte pour rpondre. Si tu veux en savoir plus long ce sujet, il faudra que tu le demandes ta tante. Elle ne me dira rien, confia Garion, dun ton boudeur. Elle ne me dit jamais rien. Elle ne veut mme pas me parler de mes parents. Enfin, elle ne men a presque rien dit. a, cest bizarre, commenta Barak en fronant les sourcils. Je crois quils ntaient pas sendariens, poursuivit Garion. Ils navaient pas des noms sendariens, et Silk dit que je ne suis pas sendarien enfin, je nen ai pas lair. Barak le regarda plus attentivement. Non, convint-il enfin. Maintenant que tu me le dis, je men rends compte, en effet. Tu ressemblerais davantage un Rivien quautre chose, mais pas tout fait non plus. Tante Pol est de Riva ? Barak plissa les yeux. Il me semble que nous en revenons ces questions auxquelles je serais mieux inspir de ne pas rpondre. Je le saurai bien un jour. Mais pas aujourdhui, et pas par moi. Allez, viens, jai besoin dexercice. Allons dans la cour ; je vais tapprendre te servir dune pe. Moi ? sexclama Garion, toute curiosit subitement bannie par cette ide exaltante. Tu es un ge o tu devrais commencer apprendre, reprit Barak. Le jour viendra peut-tre o tu trouveras a bien utile. Vers la fin de laprs-midi, alors que Garion commenait avoir mal au bras force de brandir la lourde pe de Barak et que la pense mme dapprendre les rudiments du mtier de -168-

guerrier avait commenc devenir beaucoup moins excitante, sire Loup et Silk reparurent. Ils taient tremps parce quils avaient pataug toute la journe dans la neige, mais sire Loup avait les yeux brillants et son visage arborait une expression extraordinairement radieuse. Ils le suivirent dans lescalier qui menait vers leur suite et entrrent dans le salon. Va dire ta tante de nous rejoindre, dit-il Garion en retirant son manteau mouill et en approchant du feu pour se rchauffer. Garion comprit tout de suite que ce ntait pas le moment de poser des questions. Il sempressa daller frapper la porte luisante derrire laquelle tante Pol tait reste enferme toute la journe avec la couturire. Quest-ce que cest ? fit la voix de tante Pol. Sire... euh, votre chambellan est rentr, ma dame, annona Garion, se rappelant au dernier moment quelle ntait pas seule. Il aimerait sentretenir avec vous un instant. Oh, trs bien, dit-elle. Elle ressortit au bout dune minute, refermant la porte derrire elle dune main ferme. Garion resta bouche be. Elle tait si clatante dans sa robe dpais velours bleu quil en avait presque le souffle coup. Il la contempla avec une admiration sans bornes. O est-il ? demanda-t-elle. Ne reste pas la bouche ouverte comme a, Garion, a ne se fait pas. Que tu es belle ! tante Pol, balbutia-t-il. Oui, mon chou, dit-elle en lui tapotant la joue. Je sais. Allons, o est ce Vieux Loup Solitaire ? Dans la pice aux tapisseries, rpondit-il, incapable de dtourner les yeux. Eh bien, quest-ce que tu attends ? Allons-y. Ils prirent le petit couloir qui menait au salon, o les autres les attendaient, debout autour de la chemine. Alors ? commena-t-elle. Sire Loup la regarda, les yeux encore brillants. Trs bon choix, Pol, approuva-t-il dun ton admiratif. Le bleu a toujours t la couleur qui fallait le mieux. -169-

a te plat ? demanda-t-elle en cartant les bras et en tournant sur elle-mme dune faon presque enfantine, de telle sorte que tout le monde puisse voir comme la robe lui allait bien. Jespre que tu es content, vieux bonhomme, parce que a va te coter une fortune. a, je nen ai pas dout une seconde, rpondit sire Loup en riant. La robe de tante Pol eut sur Durnik un effet dune vidence poignante. Les yeux du pauvre homme se mirent lui sortir de la tte, et son visage devint dabord trs ple puis compltement carlate, avant dadopter une expression tellement dsespre que Garion en fut touch au vif. Silk et Barak, quant eux, sinclinrent devant elle sans un mot, mais avec un ensemble tonnant, et les yeux de tante Pol se mirent tinceler devant leur hommage muet. Elle est passe par ici, annona gravement sire Loup. Tu en es sr ? demanda tante Pol. Le souvenir de son passage est inscrit dans les pierres mmes, rpondit-il en hochant la tte. Elle est venue par la mer ? senquit tante Pol. Non, il a d toucher terre dans une crique inconnue, plus loin sur la cte, et il la amene par la route. Et il a repris le bateau ? Jen doute, reprit sire Loup. Je le connais bien. Il nest pas laise sur leau. En dehors du fait, intervint Barak, quil aurait suffi dun mot Anheg, le roi de Cherek, pour quil se retrouve avec une centaine de vaisseaux de guerre ses trousses. Personne ne peut chapper aux navires de Cherek, sur mer, et il le sait. Vous avez raison, acquiesa sire Loup. Je pense quil vitera les domaines aloriens. Cest probablement pour cela quil a prfr ne pas emprunter la route du Nord, qui traverse lAlgarie et la Drasnie. LEsprit de Belar est fort dans les royaumes dAlorie, et mme ce brigand nest pas assez tmraire pour risquer la confrontation avec le Dieu-Ours. Ce qui ne lui laisse le choix quentre lArendie et lUlgolande, fit Silk. -170-

Jopterais plutt pour lArendie, suggra sire Loup. La colre dUl est encore plus terrible que celle de Belar. Pardonnez-moi, intervint Durnik, qui ne parvenait pas dtacher ses yeux de tante Pol. Tout a est trs troublant. Je crois navoir seulement jamais entendu le nom du malfaiteur. Je regrette, mon bon Durnik, rpondit sire Loup, mais nous ne pouvons pas nous permettre de le nommer. Il dispose de pouvoirs qui lui permettraient de connatre tous nos mouvements si nous lavertissions de lendroit o nous nous trouvons, et il peut entendre prononcer son nom des milliers de lieues de distance. Il serait sorcier ? demanda Durnik, comme sil ne pouvait en croire ses oreilles. Ce nest pas tout fait le terme appropri, reprit sire Loup. Cest celui quemploient les hommes qui ne matrisent pas cet art particulier. Disons plutt le voleur , encore que je serais trs tent de lui donner quelques autres appellations infiniment moins aimables. Peut-on dire avec certitude quil se dirige bien vers les royaumes angaraks ? questionna Silk en plissant le front. Parce que, dans ce cas, il serait peut-tre plus rapide daller directement en bateau Tol Honeth et de reprendre la piste sur la route des Caravanes du Sud, en direction de Cthol Murgos. Sire Loup secoua la tte. Mieux vaut ne pas risquer de perdre sa trace maintenant que nous lavons retrouve. Nous ne savons pas ce quil a derrire la tte. Peut-tre a-t-il lintention de conserver pardevers lui la chose quil a drobe au lieu de la remettre aux Grolims. Il se pourrait mme quil cherche refuge en Nyissie. Ce quil ne pourrait faire sans la complicit de Salmissra, dit tante Pol. Ce ne serait pas la premire fois que la reine du Peuple des Serpents se mlerait de choses qui ne la regardent pas, souligna sire Loup. Si les choses tournaient de la sorte, reprit tante Pol dun ton qui ne prsageait rien de bon, je pense que je moctroierais le plaisir de rgler son compte de faon radicale la femmeserpent. -171-

Il est encore trop tt pour le dire, dit sire Loup. Demain, nous achterons des provisions et nous traverserons la Camaar pour aller en Arendie. Je reprendrai la piste de lautre ct. Cest tout ce que nous pouvons faire pour linstant : le suivre la trace. Une fois que nous serons certains de lendroit o il nous mne, nous pourrons choisir entre les diffrentes options qui soffrent nous. De la cour de lauberge maintenant plonge dans lobscurit sleva le bruit des sabots dun bon nombre de chevaux. Barak sapprocha vivement de la fentre et jeta un coup dil au-dehors. Des soldats, dit-il brivement. Ici ? demanda Silk en se prcipitant derrire les vitres son tour. On dirait un dtachement de soldats du roi, nota Barak. Je ne vois pas en quoi nous pourrions les intresser, commenta tante Pol. Sauf sils ne sont pas ce quils semblent tre, insinua Silk. On peut se procurer toutes sortes duniformes sans trop de difficults. Ce ne sont pas des Murgos, dclara Barak. Je les reconnatrais. Brill nest pas un Murgo non plus, reprit Silk en scrutant les tnbres de la cour. Essayez dentendre ce quils disent, lui conseilla sire Loup. Barak entrouvrit prcautionneusement lune des fentres, et les bougies se mirent vaciller dans le courant dair glac. Dans la cour, juste en dessous deux, le capitaine du dtachement parlementait avec laubergiste. ... Un peu plus grand que la moyenne, la barbe et les cheveux blancs, courts. Il ne voyage peut-tre pas tout seul. Il y a bien chez nous un homme qui correspond votre description, Votre Honneur, disait laubergiste, dun ton dubitatif, mais cela ne peut pas tre lhomme que vous cherchez. Il sagit du grand chambellan de la duchesse dErat, qui mhonore de sa prsence. -172-

La duchesse de quoi ! demanda schement le capitaine. DErat, rpondit laubergiste. Une trs grande dame, dune beaut stupfiante, et au port majestueux. Je crois que jaimerais bien mentretenir un instant avec Sa Grce, dit le capitaine, en mettant pied terre. Je vais lui demander si elle peut recevoir Votre Honneur, rpondit laubergiste. Barak referma la fentre. Je vais moccuper de cet importun, dit-il fermement. Non, fit sire Loup. Ses hommes sont trop nombreux. Et sils sont bien ce quils semblent tre, ce sont de braves gens qui ne nous ont rien fait. Il y a toujours lescalier de derrire, suggra Silk. Nous pourrions tre trois rues de l avant quil nait atteint la porte. Et sil a post des hommes derrire lauberge ? objecta tante Pol. Que ferons-nous alors ? Puisquil vient parler avec la duchesse dErat, pourquoi ne pas laisser la duchesse soccuper de lui ? Toi, tu as une ide derrire la tte, fit sire Loup. Ne vous montrez pas, dit-elle. Je vais lui parler. Je devrais parvenir nous en dbarrasser jusqu demain matin, ce qui nous laisserait le temps de traverser la rivire et de passer en Arendie avant son retour. Possible, admit sire Loup, mais ce capitaine ma tout lair dun homme dtermin. Jai dj eu affaire des hommes dtermins. Il faut nous dcider en vitesse, dit Silk, depuis la porte. Il est dj dans lescalier. Nous allons faire ce que tu dis, Pol, dcrta sire Loup en ouvrant la porte de la chambre voisine. Garion, appela tante Pol. Toi, tu restes ici. Une duchesse ne saurait rester seule. Sire Loup et les autres quittrent prcipitamment le salon. Quest-ce que je dois faire, tante Pol ? souffla Garion. Noublie pas que tu es mon page, mon chou, rponditelle en prenant place dans un grand fauteuil, presque au centre de la pice, et en arrangeant les plis de sa robe. Ne tloigne pas -173-

de ma personne et essaie davoir lair aux petits soins pour moi. Je moccupe du reste. Oui, ma dame, dit Garion. Laubergiste frappa la porte, annonant le capitaine, qui se rvla tre un homme de belle prestance, aux yeux gris, pntrants. Garion, qui faisait de son mieux pour avoir lair empress, demanda le nom du soldat et se tourna vers tante Pol. Un certain capitaine Brendig demande vous voir, Votre Grce, dclara-t-il. Il dit que cest pour une affaire de la plus haute importance. Tante Pol le regarda un instant comme si elle valuait la validit de la requte. Oh, trs bien, dit-elle enfin. Fais-le entrer. Le capitaine Brendig entra dans la pice, sinclinant avec dfrence devant tante Pol. De quoi sagit-il, capitaine ? demanda-t-elle. Je ne prendrais pas la libert dimportuner Votre Grce si ma mission ne revtait pas une importance capitale, sexcusa Brendig. Je tiens mes ordres du roi en personne, et nul mieux que vous ne doit savoir que nous nous devons dobtemprer ses injonctions. Je devrais pouvoir vous consacrer quelques moments, pour les affaires de Sa Majest. Le roi aimerait faire apprhender un individu, reprit Brendig. Un homme dun certain ge, la barbe et aux cheveux blancs. Je me suis laiss dire quil se trouvait, parmi les gens de votre suite, un homme rpondant ce signalement. Cet homme aurait-il commis un crime ? demanda-t-elle. Le roi na rien dit de tel, Votre Grce, rpondit-il. Jai seulement pour instructions darrter cet homme et de le conduire au palais, Sendar, ainsi que tous ceux qui laccompagnent. Je ne suis pas souvent la cour, dit tante Pol. Il est peu vraisemblable que lun quelconque des membres de ma suite puisse intresser le roi ce point. Votre Grce, dit dlicatement Brendig, en dehors de mes fonctions la tte de lun des rgiments du roi, jai galement lhonneur de porter le titre de baronet. Jai pass toute ma vie -174-

la cour, et je dois avouer que je ne vous y ai jamais vue. Je naurais pas oubli de sitt une dame de votre lignage et dune aussi stupfiante beaut. Tante Pol inclina lgrement la tte comme pour le remercier du compliment. Je suppose que jaurais d men douter, Messire Brendig. Vos manires ne sont pas celles dun quelconque soldat. En outre, Votre Grce, poursuivit-il, toutes les tenures du royaume me sont bien connues. Le district dErat est un comt, si je ne mabuse, et le comte dErat est un petit homme grassouillet qui se trouve, tout fait par hasard, tre mon grand-oncle. Le dernier duch de cette partie de Sendarie date de lpoque o le royaume tait encore sous lautorit souveraine des Arendais wacites. Tante Pol braqua sur lui un regard polaire. Or, ma dame, poursuivit Brendig, presque en sexcusant, les Arendais wacites ont t extermins par leurs cousins asturiens la fin du troisime millnaire. Il y a plus de deux mille ans quil ny a plus de noblesse wacite. Je vous remercie de cette leon dhistoire, Messire, dit froidement tante Pol. Tout ceci est pourtant bien en dehors de la question qui nous intresse, nest-ce pas ? poursuivit Brendig. Je suis mandat par mon roi pour ramener lhomme dont je vous ai parl. Sur votre honneur, ma dame, connaissez-vous cet homme ? La question resta en suspens entre eux, et, se rendant compte avec une soudaine panique quils taient pris, Garion faillit appeler Barak laide. Cest alors que la porte de la chambre voisine souvrit devant sire Loup. Inutile de poursuivre cette conversation, dit-il. Je suis lhomme que vous cherchez. Pourquoi Fulrach de Sendarie veut-il me voir ? Brendig le regarda, apparemment sans surprise.

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Sa Majest na pas jug utile de me mettre dans la confidence. Elle vous lexpliquera sans doute elle-mme, ds que nous serons au palais de Sendar. Le plus tt sera le mieux, dans ce cas, dit sire Loup. Quand partons-nous ? Nous partirons pour Sendar tout de suite aprs le petit djeuner, demain matin, dit Brendig. Jaccepterai votre parole quaucun de vous ne tentera de quitter cette auberge pendant la nuit. Je prfrerais ne pas soumettre la duchesse dErat lindignit de la faire consigner la caserne locale. Les cellules en sont, ce quon ma dit, des plus inconfortables. Vous avez ma parole, dit sire Loup. Merci, fit Brendig avec une petite courbette. Je dois aussi vous avertir que je suis contraint de poster des gardes autour de cette auberge. Pour votre propre scurit, cela va de soi. Votre sollicitude nous touche, Messire, dclara schement tante Pol. Votre serviteur, ma dame, fit Brendig avec une profonde rvrence. Sur ces mots, il tourna les talons et quitta la pice. Ce ntait quune porte de bois cir, Garion le savait bien. Mais lorsquelle se referma derrire Brendig, elle lui sembla retentir dun bruit sinistre, implacable, telle la porte dun donjon.

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CHAPITRE 11
Il leur fallut neuf jours pour parcourir, par la route ctire, les cinquante lieues qui sparaient Camaar de Sendar, la capitale. Le capitaine Brendig calculait soigneusement leur avance, et son dtachement de soldats tait organis de faon leur interdire toute ide dvasion. Bien quil et cess de neiger, la route tait encore trs difficile, et un vent glacial soufflait impitoyablement de la mer sur les vastes landes enneiges. Ils descendaient toutes les nuits dans les htelleries sendariennes places intervalles rguliers, comme autant de bornes, le long de cette cte inhabite. Si elles ntaient pas aussi bien quipes que leurs homologues tolnedraines de la grand-route du Nord, elles taient tout de mme convenables. Le capitaine Brendig semblait trs soucieux de leur confort, mais cela ne lempchait pas de demander ses hommes de monter la garde toutes les nuits. Le second soir, Garion tait assis prs du feu, ct de Durnik, et regardait lugubrement dans les flammes. Durnik tait son plus vieil ami, et Garion avait dsesprment besoin damiti en ce moment prcis. Durnik, dit-il enfin. Oui, petit ? Tu es dj all dans un cachot ? Quaurais-je pu faire pour quon me mette au cachot ? Non, je me disais que tu aurais peut-tre eu loccasion den voir un, un jour. Les honntes gens nont rien faire dans ce genre dendroit, rpondit Durnik. Jai entendu dire que ctait horrible, noir, froid, et plein de rats. Mais qui parle de cachots ? demanda Durnik.

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Je crains fort que nous nen sachions bientt beaucoup plus ce sujet, fit Garion en sefforant de ne pas avoir lair trop terrifi. Nous navons rien fait de mal, dit Durnik. Alors pourquoi le roi nous a-t-il fait arrter comme cela ? Les rois ne font pas des choses pareilles sans de bonnes raisons. Nous navons rien fait de mal, rpta obstinment Durnik. Peut-tre que sire Loup a fait quelque chose, lui, suggra Garion. Le roi ne laurait pas envoy qurir par tous ces soldats sans raison et il se pourrait bien que nous nous retrouvions aux oubliettes avec lui rien que parce que nous sommes ses amis. Des choses comme cela ne peuvent pas arriver en Sendarie, affirma Durnik. Le lendemain, un vent furieux soufflait de la mer. Mais ctait un vent chaud, et la neige qui couvrait la route sur un pied de haut commena fondre. Vers midi, il se mit pleuvoir, et cest lamentablement tremps quils parvinrent ltape suivante. Il est craindre que nous ne soyons obligs dattendre que le vent soit tomb avant de repartir, dit ce soir-l le capitaine Brendig, en regardant par lune des petites fentres de lhtel. La route sera impraticable demain matin. Ils passrent la journe du lendemain et la suivante tasss dans la minuscule salle commune de lhtel, couter le vent rabattre la pluie sur les murs et le toit, sous le regard de Brendig et de ses soldats qui ne relchrent pas leur attention un seul instant. Silk..., dit Garion, le deuxime jour, en se rapprochant du banc o somnolait le petit homme la tte de fouine. Oui, Garion ? rpondit Silk en sortant de son apathie. Comment est le roi ? Quel roi ? Le roi de Sendarie. Fou, comme tous les rois, rpondit Silk en riant. Les rois sendariens sont peut-tre un peu plus btes que les autres, mais cest normal. Pourquoi me demandes-tu a ? -178-

Eh bien..., fit Garion en hsitant. Imaginons que quelquun ait fait quelque chose qui na pas plu au roi, et quil voyage avec dautres personnes et que le roi les fasse tous arrter. Crois-tu que le roi enverrait tout le monde aux oubliettes ? Ou bien est-ce quil laisserait partir les gens qui nont rien fait et quil ne garderait que celui qui a mal agi ? Silk le regarda un instant et cest dune voix ferme quil rpondit. Cette question est indigne de toi, Garion. Garion sempourpra. Jai peur des oubliettes, dit-il dune petite voix, parfaitement honteux de lui-mme, tout dun coup. Je ne veux pas passer la fin de mes jours dans le noir sans seulement savoir pourquoi. Les rois de Sendarie sont des hommes justes et honntes, dclara Silk. Peut-tre pas aussi brillants quon pourrait le souhaiter, hlas, mais toujours justes. Comment peut-on tre roi si lon nest pas sagace ? demanda Garion. La sagacit est un trait de caractre utile chez un roi, rpondit Silk, mais pas indispensable. Comment fait-on pour devenir roi, alors ? demanda Garion. Il y a des hommes qui naissent rois, rpondit Silk. Lindividu le plus stupide du monde peut tre roi ; il suffit quil ait eu les bons parents. Mais les rois Sendariens sont un peu dsavantags parce quils ont commenc tout en bas de lchelle. En bas de lchelle ? Ils ont t lus. Ctait la premire fois quun peuple lisait son roi. Il fallait tre sendarien pour avoir une ide pareille. Comment sy prend-on pour lire un roi ? Trs mal, Garion, rpondit Silk avec un sourire. Cest un pitre moyen de choisir son roi. Les autres mthodes sont pires, mais llection est une trs mauvaise faon de dsigner un roi. Raconte-moi comment a sest pass, demanda Garion. Silk jeta un bref coup dil vers la fentre battue par la pluie, lautre bout de la pice, et haussa les paules. -179-

Enfin, a fera toujours passer le temps. Il se cala contre son dossier, tendit ses pieds vers le feu et commena son histoire, dune voix assez forte pour tre entendu du capitaine Brendig, qui, assis non loin de l, crivait quelque chose sur un morceau de parchemin. Tout a commenc il y a quinze cents ans environ, La Sendarie ntait pas encore un royaume, alors, ni mme une nation indpendante. Ctait un territoire rattach tantt Cherek ou lAlgarie, tantt lArendie du Nord aux Wacites ou aux Asturiens, selon lissue des guerres civiles arendaises. Lorsque ces guerres furent enfin parvenues un terme, faute de combattants, les Wacites ayant t crass et les Asturiens dfaits et refouls dans les profondeurs inexplores de la grande fort dArendie septentrionale, lempereur de Tolnedrie, Ran Horb II, dcida dy instaurer un royaume. Comment se fait-il que lempereur de Tolnedrie ait pu prendre ce genre de dcision pour la Sendarie ? demanda Garion. LEmpire a le bras trs long, dit Silk. La grand-route du Nord avait t ouverte au cours de la seconde Dynastie Borune. Cest Ran Borune IV qui en avait entrepris la construction, si je ne mabuse, nest-ce pas, Capitaine ? Cinq, rpondit Brendig sans lever le nez, et avec quelque aigreur. Ran Borune V. Merci, Capitaine. Je narrive jamais me fourrer la chronologie des dynasties Borune dans la tte. Enfin, les lgions impriales se trouvaient dj en Sendarie, o elles veillaient lentretien de la grand-route, et lorsque lon a des troupes dans une zone, il est fatal que lon y exerce une certaine autorit, vous ntes pas daccord, Capitaine ? Cest vous qui racontez lhistoire, rpondit schement Brendig. En effet, acquiesa Silk. Cela dit, ne ty trompe pas, Garion ; si Ran Horb prit cette dcision, ce nest pas vraiment par gnrosit. Les Tolnedrains ne font jamais rien gratuitement. Cest tout simplement que les Arendais mimbraques avaient fini par lemporter dans les guerres civiles arendaises lissue de mille annes de perfidies et deffusions -180-

de sang et que la Tolnedrie ne pouvait pas se permettre de laisser les Mimbraques stendre vers le nord. En fondant un tat indpendant en Sendarie, il interdisait aux Mimbraques laccs aux routes du commerce qui menaient en Drasnie, et il empchait le sige du pouvoir mondial de se dplacer vers Vo Mimbre, ce qui aurait pour ainsi dire relgu Toi Honeth, la capitale impriale, larrire-plan. Tout a parat trs compliqu, fit Garion. Pas vraiment, rpondit Silk. Ce nest de la politique, et la politique a toujours t un jeu trs simple, vous ne trouvez pas, Capitaine ? Cest un jeu auquel je ne joue pas, dit Brendig, sans lever les yeux. Vraiment ? demanda Silk. Vous avez survcu si longtemps la cour sans jamais faire de politique ? Vous tes un homme extraordinaire, Capitaine. En tout cas, les Sendariens se retrouvrent tout dun coup la tte dun royaume... sans noblesse hrditaire authentique. Oh, il se trouvait bien et l quelques nobles tolnedrains qui coulaient une retraite paisible sur leurs terres, divers prtendants tel ou tel titre wacite ou asturien, voire un ou deux chefs de guerre cheresques et leurs Sides, mais aucune vritable aristocratie sendarienne. Et cest ainsi quils dcidrent de procder des lections nationales pour se choisir un roi, tu comprends, auquel reviendrait le soin de confrer des titres de noblesse. Cest ce que lon peut appeler une approche trs pragmatique, typiquement sendarienne, du problme. Comment ont-ils fait pour lire leur roi ? demanda Garion, qui commenait oublier sa terreur du cachot, tant il tait fascin par cette histoire. En faisant voter tout le monde, rpondit simplement Silk. Il est probable, videmment, que les parents votrent pour leurs enfants, mais il ny eut apparemment que trs peu de fraude. Le reste du monde se gaussa copieusement de toutes ces inepties, mais les Sendariens nen continurent pas moins organiser suffrage aprs suffrage, pendant une douzaine dannes. -181-

Six ans, en fait, fit Brendig, le visage toujours enfoui dans son parchemin. De 3827 3833. Et il y eut plus de mille candidats, dit Silk avec emphase. Sept cent quarante-trois, rectifia Brendig, tendu. Je reconnais mon erreur, noble capitaine, fit Silk. Je suis bien rconfort de sentir auprs de moi la prsence dun expert tel que vous pour me reprendre. Je ne suis quun pauvre marchand drasnien qui ne connat pas grand-chose lhistoire. Bon, quoi quil en soit, lissue du vingt-troisime scrutin, ils finirent par lire leur roi, un certain Fundor, fermier de son tat, qui faisait pousser les rutabagas. Il ne faisait pas seulement pousser des rutabagas, fit Brendig, en levant un visage courrouc. Bien sr que non, fit Silk, en se frappant le front du plat de la main. Comment ai-je pu oublier les choux ? Il cultivait aussi les choux. Noublie jamais les choux, Garion. Enfin, tous ceux qui croyaient compter pour quelque chose en Sendarie firent le voyage jusqu la ferme de Fundor o ils le trouvrent en train de fumer furieusement ses terres ; ils neurent quun seul cri : Salut toi, Fundor le Magnifique, Roi de Sendarie , et tombrent deux genoux en son auguste prsence. Cela va continuer longtemps ? demanda Brendig dun ton afflig, en levant les yeux. Cest le petit qui veut savoir, Capitaine, rpondit Silk dun air innocent. Il est de notre devoir, en tant quans, de linstruire de lhistoire de notre pass, vous ne trouvez pas ? Vous pouvez toujours raconter ce que vous voulez, fit Brendig, dun ton glacial. Merci pour votre autorisation, Capitaine, fit Silk avec une inclination de tte. Et tu sais ce que le roi de Sendarie a dit, ce moment-l, Garion ? Non, rpondit Garion. Quest-ce quil a dit ? Je prie Leurs Seigneuries , a dit le roi, de prendre soin de leurs atours. Je viens de mettre du fumier dans la platebande dans laquelle elles sont agenouilles. Barak, qui tait assis non loin de l, se mit rugir dallgresse en se frappant le genou dune de ses normes mains. -182-

Je trouve tout cela rien moins quamusant, Monsieur, dclara froidement le capitaine Brendig en se levant. Je ne me moque pas du roi de Drasnie, moi, nest-ce pas ? Vous tes un homme courtois, Capitaine, rpondit Silk, dun ton mielleux. Et un gentilhomme. Je ne suis quun pauvre hre qui sefforce de faire son chemin dans le monde. Brendig lui jeta un regard impuissant avant de faire volteface et de quitter la pice en frappant le sol du talon. Le lendemain matin, le vent tait tomb et la pluie avait cess. La route tait un vritable bourbier, mais Brendig dcrta quils ne pouvaient pas se permettre dattendre plus longtemps. Le trajet fut difficile, ce jour-l, mais il fut un peu plus ais le lendemain, car la route avait commenc scher. Apparemment peu proccupe par le fait quils aient t arrts sur ordre du roi, tante Pol ne se dpartit pas de son attitude altire. Garion, quant lui, ne voyait gure lintrt de senferrer dans ce subterfuge et souhaitait avec ferveur quelle y renonce. Lintelligence pratique avec laquelle elle avait toujours men ses cuisines la ferme de Faldor semblait avoir cd la place une forme dobstination et dintransigeance que Garion trouvait particulirement dsesprantes. Pour la premire fois de sa vie, il avait limpression quune sorte de distance stait tablie entre eux, un vide quil ny avait jamais eu auparavant. En outre, et pour arranger encore les choses, lincertitude de plus en plus obsdante qui le taraudait depuis la dclaration sans quivoque de Silk, sur la colline, la sortie de Winold, selon laquelle tante Pol ne pouvait pas tre sa tante, venait gravement branler le sentiment de sa propre identit, de sorte que Garion se trouva souvent en train dagiter cette terrible question : Qui suis-je ? Sire Loup semblait avoir chang, lui aussi. Il ne disait plus grand-chose, ni sur la route ni le soir, dans les htelleries. Il passait la majeure partie de son temps assis tout seul dans un coin, une expression maussade peinte sur la face, et il naimait pas tre drang. -183-

Enfin, le neuvime jour aprs leur dpart de Camaar, ils virent le bout des vastes marais salants, et la campagne, le long de la cte, devint plus vallonne. Il tait midi et le ple soleil dhiver venait justement de percer les nuages lorsquils arrivrent au sommet dune colline qui dominait la cite fortifie de Sendar, niche dans la valle, devant la mer. Le dtachement de gardes en faction la porte sud sempressa de saluer le capitaine Brendig comme celui-ci menait la petite troupe dans la ville, et il leur rendit frachement leur salut. Les larges rues de la ville semblaient grouiller de gens revtus de leurs plus beaux atours, et qui vaquaient leurs affaires dun air important, comme sils taient investis de missions vitales pour le monde. Barak, qui se trouvait ct de Garion ce moment-l, eut un reniflement mprisant. Des courtisans. Pas un seul homme digne de ce nom dans le tas. Un mal ncessaire, mon cher Barak, fit Silk pardessus son paule au grand bonhomme. Il faut de petites gens pour accomplir les tches insignifiantes qui permettent un royaume de tourner. Ils traversrent une place dune grandeur majestueuse, puis ils suivirent une large avenue qui menait au palais. Ctait un immense btiment, aux nombreux tages et flanqu de vastes ailes qui stendaient de chaque ct de la cour pave. La structure entire tait surmonte par une tour ronde qui tait de loin ldifice le plus lev de toute la ville. O crois-tu que sont les oubliettes ? demanda Garion Durnik lorsquils sarrtrent. Je te serais extrmement reconnaissant, Garion, fit Durnik dun air pein, darrter un peu de parler doubliettes. Le capitaine Brendig mit pied terre pour aller la rencontre dun homme lair tatillon, vtu dune tunique brode et dun chapeau plumes, qui descendait un escalier monumental, devant le palais, et venait au-devant deux. Ils parlementrent quelques instants, comme sils ntaient pas daccord. -184-

Je tiens mes ordres du roi en personne, dit Brendig, si fort quils lentendirent de l o ils se trouvaient. Jai pour consigne damener ces gens devant lui linstant mme de notre arrive. Je reois aussi mes directives de Son Altesse, fit le personnage tatillon, et jai pour instructions de faire en sorte quils soient prsentables avant quon les conduise la salle du trne. Je vais me charger deux. Ils resteront sous ma responsabilit, comte Nilden, tant quils ne seront pas devant Son Altesse en personne, rpondit froidement Brendig. Je ne permettrai pas vos soldats de traner leurs pieds boueux dans les salles du palais, Messire Brendig, fit le comte. Eh bien, nous attendrons ici, Comte Nilden, rpondit Brendig. Soyez assez bon pour aller qurir Sa Majest. Aller qurir ? Le comte en restait pantois. Je suis grand majordome de la maison du roi, Messire Brendig, je ne vais rien chercher, ni qurir qui que ce soit. Brendig tourna les talons comme sil sapprtait se remettre en selle. Oh, trs bien, fit le comte Nilden dun ton irrit. Puisquil faut en passer par vos exigences... Quils sessuient les pieds, au moins. Brendig sinclina froidement. Je noublierai pas cela, Messire Brendig, conclut Nilden, dun ton menaant. Moi non plus, Comte Nilden, rpondit Brendig. Ils mirent tous pied terre, et, les soldats de Brendig serrant leurs captifs de plus prs encore, ils traversrent la cour jusqu une large porte qui souvrait dans laile occidentale du palais, vers le centre. Veuillez me suivre, je vous prie, fit le comte Nilden, en jetant un coup dil constern aux soldats couverts de boue. Ils suivirent un vaste corridor. Lapprhension le disputait la curiosit dans lesprit de Garion. En dpit des paroles rconfortantes de Silk et de Durnik, et des implications rconfortantes contenues dans la dclaration du comte Nilden selon laquelle il tait cens les rendre prsentables, la menace -185-

de geles humides o pullulaient les rats et agrmentes dun chevalet, dune roue et de moult autres instruments tout aussi peu engageants, navait rien perdu de sa vraisemblance. Dun autre ct, ctait la premire fois de sa vie quil entrait dans un palais, et il ne savait o poser le regard. La partie de son esprit qui lui parlait parfois intrieurement avec un froid dtachement lui dit que ses craintes taient probablement sans fondement, et quen restant ainsi bouche be, il ressemblait vraiment un culterreux ahuri. Le comte Nilden les mena directement une partie du couloir o souvraient de hautes portes de bois cir. Celle-ci est pour le garon, annona-t-il en tendant le doigt vers lune delles. Lun des soldats ouvrit la porte, et Garion entra bien contrecur dans la pice, tout en continuant regarder pardessus son paule en direction de tante Pol. Allons, viens par ici, dit une voix quelque peu impatiente. Garion fit volte-face, ne sachant quoi sattendre. Ferme donc la porte, petit, fit un homme de belle prestance qui lattendait auprs dun grand baquet de bois do slevaient des volutes de vapeur. Nous navons pas toute la journe devant nous, tu sais. Allez, enlve vite ces guenilles sales et saute l-dedans. Sa Majest attend. Trop troubl pour rpondre ou mme protester, Garion entreprit maladroitement de dfaire sa tunique. Aprs lui avoir fait prendre son bain et dml les cheveux, lhomme laida enfiler les vtements qui avaient t soigneusement prpars sur un banc non loin de l. Son pantalon de paysan, en grosse laine brune, fit place un autre, bleu, brillant, et beaucoup plus fin. Ses bottes boueuses, dformes, furent remplaces par des chaussures de cuir souple. Il portait dsormais une douce tunique de lin blanc, et, pardessus, un pourpoint dun bleu profond, doubl dune fourrure argente. Je ne vois pas comment on pourrait faire mieux en si peu de temps, dit lhomme qui lavait baign et habill, en le -186-

toisant dun regard critique. Au moins, je ne serai pas trop gn quand tu te prsenteras devant le roi. Garion marmonna des remerciements et resta plant l, comme sil attendait un complment dinstructions. Eh bien, vas-y, maintenant, petit. Il ne faut pas faire attendre Sa Majest. Silk et Barak bavardaient tranquillement, debout dans le couloir. Barak tait absolument magnifique avec son pourpoint de brocart vert, mais il navait pas lair laise sans son pe. Le pourpoint de Silk tait dun beau noir intense, bord dargent, et ses favoris hirsutes avaient t soigneusement taills en une courte barbe lgante. Mais quest-ce que a veut dire ? demanda Garion en les rejoignant. Nous allons tre prsents au roi, dit Barak, et nos braves vieux vtements auraient pu lui faire offense. Les rois ne sont pas habitus contempler les gens ordinaires. Durnik mergea de lune des pices, le visage blme de colre. Cet imbcile habill comme je ne sais quoi voulait maider prendre mon bain, dit-il, en stouffant dindignation. Cest lusage, expliqua Silk. Les invits nobles ne sont pas censs se baigner tous seuls. Jespre que tu ne las pas vex. Je ne suis pas noble, et je suis parfaitement capable de me baigner tout seul, rpondit Durnik, furieux. Je lui ai dit que jallais le noyer dans son baquet sil ne garait pas ses sales pattes. Aprs a, il ne ma plus embt, mais il ma vol mes vtements. Il a fallu que je mette ceux-l la place, dit-il en indiquant ses vtements, qui taient tout fait semblables ceux de Garion. Jespre que personne ne me verra avec cette dfroque. Barak dit que le roi pourrait sestimer offens sil nous voyait avec nos vrais vtements, lui expliqua Garion. Le roi naura pas loccasion de poser le regard sur ma personne, rpondit Durnik, et je naime pas avoir lair de ce que je ne suis pas. Jattendrai dehors, avec les chevaux, si on veut bien me rendre mes vrais vtements. -187-

Un peu de patience, Durnik, conseilla Barak. Nous allons claircir cette affaire avec le roi, et nous reprendrons notre route. Si Durnik tait en colre, sire Loup tait dans ce quon aurait pu dcrire comme le paroxysme de la fureur. Il surgit dans le couloir vtu dune robe blanche immacule, dote dun profond capuchon dans le dos. a, quelquun va me le payer ! dit-il, furieux. Mais a vous va rudement bien, fit Silk, admiratif. Vous avez toujours eu un got des plus douteux, Messire Silk, rpondit-il dun ton polaire. O est Pol ? La gente dame na pas encore fait son apparition, rpondit Silk. a, il fallait sy attendre, rpondit sire Loup, en sasseyant sur un banc, non loin de l. Autant nous installer confortablement. Les prparatifs de Pol peuvent durer un bon moment. Alors, ils prirent leur mal en patience. Le capitaine Brendig, qui avait chang de pourpoint et de bottes, faisait les cent pas en voyant les minutes scouler. Garion, quant lui, nen revenait pas de laccueil qui leur tait rserv. Ils ne semblaient pas tre en tat darrestation, mais limage des oubliettes tait toujours prsente son esprit, et cela suffisait le rendre trs nerveux. Cest alors que tante Pol fit son apparition. Elle portait la robe de velours bleu quelle stait fait faire Camaar, et un petit diadme sur la tte qui librait la mche blanche quelle avait sur le front. Elle avait vritablement un port de reine, et le visage svre. Non, dj, dame Pol ? demanda schement sire Loup. Jespre que tu ne tes pas sentie oblige de te presser pour nous. Elle ignora son commentaire et les examina soigneusement lun aprs lautre. Je suppose que a fera laffaire, dit-elle en arrangeant distraitement le col du pourpoint de Garion. Donne-moi le bras, Vieux Loup Solitaire, et allons voir ce que nous veut le roi de Sendarie. -188-

Sire Loup quitta le banc sur lequel il tait vautr, lui prsenta son bras, et ils sloignrent dans le couloir. Le capitaine Brendig neut que le temps de rassembler ses hommes, qui leur embotrent le pas, en ordre quelque peu dispers. Si vous voulez me permettre, Votre Grce, dit-il, de loin, tante Pol, je vais vous indiquer le chemin. Nous connaissons le chemin, Messire Brendig, rponditelle sans prendre la peine de tourner la tte. Le comte Nilden, le grand majordome, les attendait, plant devant une gigantesque porte deux battants garde par des plantons en uniforme. Il sinclina lgrement devant tante Pol et claqua des doigts. Aussitt, les hommes darmes ouvrirent la porte en grand, vers lintrieur. Le comte Nilden les fit entrer dans une salle immense, au haut plafond vot, et dont les murs taient couverts de ce qui semblait tre des hectares de lourdes draperies de velours rouge. Il y avait des chandelles dans tous les coins, et des douzaines de personnes vtues de leurs plus beaux atours allaient et venaient en bavardant un peu partout, comme indiffrentes la prsence du roi. Fulrach, le roi de Sendarie, tait un petit homme replet la courte barbe brune. Il tait assis, lair apparemment pas trs laise, sur un trne haut dossier couronn dun dais, plac au bout de la salle du trne. Puis-je vous annoncer ? demanda le comte Nilden sire Loup. Fulrach me connat, rpondit brivement sire Loup en avanant grandes enjambes sur le long tapis cramoisi qui menait au trne, tante Pol toujours son bras. Garion et les autres les suivirent docilement, Brendig et ses soldats sur leurs talons, au milieu de la foule tout dun coup silencieuse des courtisans et de leurs dames. Ils sarrtrent au pied du trne, et sire Loup sinclina plutt frachement. Tante Pol, les yeux de glace, fit une petite courbette, tandis que Barak et Silk se fendaient dune rvrence aussi digne quaristocratique. Durnik et Garion sempressrent de les imiter, bien que pas tout fait aussi gracieusement, peuttre. -189-

Sil plat Sa Majest, fit, dans leur dos, la voix de Brendig, voici ceux quElle a fait rechercher. Je savais que je pouvais compter sur vous, Messire Brendig, rpondit le roi dune voix plutt quelconque. Vous navez pas usurp votre rputation. Acceptez mes remerciements. Puis il braqua sur sire Loup et ses compagnons un regard indchiffrable. Garion commena trembler. Mon cher vieil ami, fit le roi sire Loup, il y a bien trop dannes que nous ne nous sommes rencontrs. Avez-vous compltement perdu lesprit, Fulrach ? cracha sire Loup dune voix qui ne porta pas plus loin que les oreilles du roi. Pourquoi avez-vous dcid de me mettre des btons dans les roues en ce moment, entre tous ? Et quest-ce qui vous prend de maffubler de ce dguisement ridicule ? dit-il en faisant mine de plumer le devant de sa robe dun air dgot. Avez-vous dcid dannoncer ma prsence tous les Murgos dici la pointe dArendie ? Le roi prit une expression attriste. Je craignais bien que vous le preniez comme a, dit-il tout aussi bas que sire Loup. Je vous expliquerai quand nous pourrons parler en priv. Il se tourna rapidement vers tante Pol comme pour tenter au moins de prserver les apparences de la dignit. Il y avait beaucoup trop longtemps aussi que nous ne vous avions vue, gente dame. Vous avez beaucoup manqu Layla et aux enfants, et je me languissais de vous. Votre Altesse est trop bonne, dit tante Pol, non moins froidement. Le roi accusa le coup. De grce, gente dame, fit-il dun ton dexcuse, ne me jugez pas trop htivement. Javais des raisons imprieuses dagir ainsi. Jespre que la sommation de Messire Brendig ne vous a pas t trop pnible. Lord Brendig a t la courtoisie mme, dit tante Pol, sur le mme ton. Elle jeta un coup dil Brendig, qui tait devenu trs ple tout coup. -190-

Et vous, Messire Barak, se hta denchaner le roi, comme pour tenter de rcuprer une situation mal engage, comment se porte votre cousin, notre cher frre le roi Anheg de Cherek ? Il allait merveille la dernire fois que je lai vu, Votre Altesse, rpondit Barak dun ton crmonieux. Il ne se tenait peut-tre pas trs droit, mais cela na rien dexceptionnel chez Anheg. Le roi eut un ricanement un peu nerveux et se rabattit prcipitamment sur Silk. Le prince Kheldar de la Maison royale de Drasnie, dit-il. Nous sommes surpris de rencontrer daussi nobles visiteurs dans notre royaume, et passablement offens quils naient pas dcid de venir nous voir de leur propre chef pour nous permettre de les saluer. Font-ils si peu de cas du roi de Sendarie quil ne mrite mme pas une petite visite ? Nous navions pas lintention de manquer de respect Votre Majest, rpondit Silk en sinclinant, mais notre mission tait dune telle urgence que nous navions gure le loisir de sacrifier aux rgles de la courtoisie. A cette rplique, le roi leur lana un clin dil davertissement et se mit, chose surprenante, esquisser avec ses doigts les gestes peine perceptibles de la langue secrte drasnienne. Pas ici. Trop doreilles aux alentours. Puis il jeta un regard interrogatif Durnik et Garion. Tante Pol fit un pas en avant. Voici matre Durnik du district dErat, Votre Majest, dit-elle. Un homme brave et honnte. Bienvenue ma cour, Matre Durnik, dit le roi. Je ne puis quesprer que les hommes pourront aussi dire de moi un jour que jtais un homme brave et honnte. Durnik sinclina maladroitement, le visage empli de stupeur. Je ne suis quun simple forgeron, Votre Altesse, dit-il, mais jespre que tous les hommes sauront que je suis le sujet le plus loyal et le plus dvou de Votre Altesse. -191-

Bien dit, Matre Durnik, fit le roi avec un sourire, avant de regarder Garion. Tante Pol suivit son regard. Ce garon, Votre Majest, dit-elle dun air dtach, rpond au nom de Garion. On me la confi il y a quelques annes de cela, et il nous accompagne parce que je ne savais pas quoi faire de lui. Un froid terrible sinstalla dans lestomac de Garion. La certitude que ces paroles anodines taient en fait lexpression de la pure et simple vrit le terrassa. Et elle navait mme pas essay damortir le coup. Elle avait rduit sa vie nant avec une indiffrence qui lui faisait presque plus mal encore que lanantissement proprement dit. Sois aussi le bienvenu, Garion. Tu voyages en bien noble compagnie pour quelquun daussi jeune. Je ne savais pas qui ils taient, Votre Majest, dit Garion, dun ton misrable. Personne ne me dit jamais rien. Le roi eut un petit rire indulgent, bienveillant. En grandissant, Garion, dit-il, tu te rendras probablement compte que linnocence de la jeunesse est ltat le plus heureux qui se puisse concevoir. Jai entendu rcemment dire des choses que jaurais prfr de beaucoup ignorer. Pourrions-nous nous entretenir en priv, maintenant, Fulrach ? demanda sire Loup, dune voix plus irrite que jamais. Chaque chose en son temps, mon bon ami, rpondit le roi. Jai ordonn que lon fasse prparer un banquet en votre honneur. Layla et les enfants nous attendent. Allons dner. Nous aurons le temps, plus tard, de parler de certaines choses. Sur ces paroles, il se leva et descendit du trne. Abm dans sa dtresse personnelle, Garion se rapprocha de Silk. Le prince Kheldar, hein ? demanda-t-il, dans une tentative dsespre pour sintresser autre chose qu la monstrueuse ralit qui venait de sabattre sur lui. Un accident de naissance, Garion, rpondit Silk avec un haussement dpaules. On ne ma pas demand mon avis. Par bonheur, je ne suis que le neveu du roi de Drasnie, et trs loin sur la liste daccession au trne. Je ne suis pas en danger immdiat daccder au pouvoir. -192-

Et Barak... ? Cest le cousin du roi Anheg de Cherek, rpondit Silk, en jetant un coup dil par-dessus son paule. Quel est ton titre exact, Barak ? demanda-t-il. Je suis comte de Trellheim, tonna Barak. Pourquoi me demandes-tu a ? Cest le petit qui se posait des questions, rpondit Silk. Tout a, cest des btises, de toute faon, dit Barak. Mais quand Anheg est devenu roi, il a bien fallu que quelquun devienne chef du clan. On ne peut pas tre les deux la fois, Cherek. Il y en a qui disent que a porterait malheur surtout aux chefs des autres clans. Je nai aucun mal comprendre pourquoi, fit Silk en clatant de rire. Cest un titre vide de sens, de toute faon, observa Barak. Il ny a pas eu de guerres des clans Cherek depuis plus de trois mille ans maintenant. Je laisse mon frre cadet se dbrouiller ma place. Cest un garon un peu simple ; un rien lamuse. Sans compter que a embte ma femme. Tu es mari ? Garion tait stupfait. Si lon peut dire, fit aigrement Barak. Silk flanqua un coup de coude dans les ctes de Garion. Ctait un sujet dlicat. Pourquoi ne nous las-tu pas dit ? demanda Garion dun ton accusateur. Pour tes titres, je veux dire. a aurait fait une diffrence ? demanda Silk. Eh bien... non, admit Garion, mais... (Il sinterrompit, incapable de traduire ses sentiments en paroles.) Je ny comprends rien, conclut-il faiblement. Tout sexpliquera en temps utile, lui dit Silk dun ton rassurant alors quils entraient dans la salle du festin. Dans la pice, qui tait presque aussi vaste que la salle du trne, se trouvaient de longues tables couvertes de nappes fines et, l encore, il y avait des chandelles partout. Un serviteur tait plant derrire chaque chaise, et tout tait supervis par une petite dame replte, au visage rayonnant et qui portait une minuscule couronne perche de faon prcaire sur le sommet du crne. Elle se prcipita au-devant deux en les voyant entrer. -193-

Chre Pol, dit-elle, tu as une mine splendide ! Elle embrassa chaleureusement tante Pol, et les deux femmes commencrent bavarder avec animation. Cest la reine Layla, expliqua rapidement Silk. On la surnomme la Mre de la Sendarie. Les quatre enfants qui sont l sont elle. Elle en a encore quatre ou cinq autres plus gs et srement au loin, au service de ltat, puisque Fulrach insiste pour que ses enfants gagnent leur vie. Les autres rois ont lhabitude de dire, en manire de plaisanterie, que la reine Layla est perptuellement enceinte depuis lge de quatorze ans, mais cest srement parce quils sont obligs denvoyer des cadeaux royaux chaque nouvelle naissance. Cela dit, cest tout de mme une excellente pouse, et elle empche le roi Fulrach de faire trop de btises. Elle connat tante Pol, dit Garion, que ce fait drangeait, sans quil sache pourquoi. Tout le monde connat ta tante Pol, rpondit Silk. Comme tante Pol et la reine, toujours plonges dans leur conversation, se dirigeaient vers la table dhonneur, Garion resta ct de Silk. Ne me laisse pas commettre dimpairs, fit-il, le plus discrtement possible, par gestes. Silk eut un clin dil en rponse. Une fois quils furent tous assis et que la nourriture se mit arriver, Garion commena se dtendre. Il se rendit compte quil navait qu faire comme Silk, et les subtilits complexes du crmonial qui entourait le dner cessrent bientt de linquiter. La conversation, autour de lui, tait trs releve et presque totalement incomprhensible, mais il se fit la rflexion quil tait peu probable que quiconque fasse attention lui, et quil sen sortirait srement trs bien sil se contentait de fermer la bouche et de baisser les yeux sur son assiette. Un noble dun certain ge, la barbe dargent joliment boucle, se pencha vers lui. Jai entendu dire que vous aviez beaucoup voyag, ces temps-ci, dit-il dun ton quelque peu condescendant. Comment va le royaume, jeune homme ? Garion jeta Silk, assis en face de lui, un regard perdu. -194-

Quest-ce que je dois rpondre ? demanda-t-il par signes. Dis-lui que le royaume ne va ni mieux ni plus mal quon ne pouvait sy attendre, compte tenu des circonstances, rpondit Silk. Garion rpta scrupuleusement ces propos. Ah, ah, dit le noble. Cest tout fait ce que je pensais. Vous tes bien observateur pour votre ge, mon garon. Jadore parler avec les jeunes gens. Ils ont des ides si rafrachissantes. Qui est-ce ? demanda Garion, toujours par signes. Le comte de Seline, rpondit Silk. Un vieux raseur, mais sois bien poli avec lui. Dis-lui Messire quand tu tadresses lui. Et comment avez-vous trouv les routes ? senquit le comte. Quelque peu dfonces, Messire, rpondit Garion, sous la dicte de Silk. Mais quoi dtonnant cela cette poque de lanne, nest-ce pas ? En effet, approuva le comte. Vous tes vraiment un garon prodigieux ! Ltrange conversation trois se poursuivit ainsi quelque temps, et Garion commenait mme samuser, car les commentaires que Silk lui fournissait semblaient tonner le vieux monsieur. Mais le banquet arriva enfin son terme, et le roi quitta son sige la tte de la table dhonneur. Et maintenant, chers amis, annona-t-il, nous souhaiterions, la reine Layla et moi-mme, nous entretenir avec nos nobles htes en priv, ce pour quoi nous vous prions de nous excuser. Il offrit son bras tante Pol, sire Loup prsenta le sien la petite reine grassouillette, et tous quatre se dirigrent vers le fond de la salle. Le comte de Seline ddia un large sourire Garion et jeta un coup dil de lautre ct de la table. Jai beaucoup apprci notre conversation, Prince Kheldar, dit-il Silk. Je suis peut-tre un vieux raseur, comme vous dites, mais cela constitue parfois un avantage, ne trouvezvous pas ? -195-

Silk eut un rire sinistre. Jaurais d me douter quun vieux renard de votre espce ne pouvait pas ignorer la langue secrte, Messire. Un hritage dune jeunesse dissipe, fit le comte en riant. Votre lve est trs dou, Prince Kheldar, mais il a un drle daccent. Il faisait froid quand il a appris, Messire, dit Silk, et nous avions les doigts un peu raides. Je remdierai ce petit dfaut ds que nous en aurons le temps. Le vieux noble parut incroyablement satisfait davoir dam le pion Silk. Un garon patant, dit-il en tapotant lpaule de Garion, sur quoi il sloigna en ricanant tout seul. Tu savais depuis le dbut quil comprenait tout, dit Garion, dun ton accusateur. Evidemment, dit Silk. Les agents de renseignements drasniens connaissent tous les adeptes de la langue secrte. Il peut tre parfois utile de laisser intercepter certains messages soigneusement slectionns. Cela dit, il ne faut pas sous-estimer le comte de Seline ; il nest pas impossible quil soit au moins aussi malin que moi. Mais tu as vu comme il tait content de nous avoir surpasss en finesse ? Tu ne peux jamais rien faire sans finasser ? demanda Garion, dun ton quelque peu grognon. Il tait convaincu, quelque part, davoir t le dindon de la farce. Jamais, moins dy tre rigoureusement oblig, mon Garion, rpondit Silk en riant. Les gens comme moi rusent constamment. Mme quand ce nest pas rigoureusement indispensable. Notre vie dpend parfois de notre facult tromper notre prochain, et il faut toujours rester lesprit en veil. a doit tre une faon bien solitaire de vivre, observa plutt finement Garion, inspir, il faut bien le dire, par sa voix intrieure. Tu ne fais jamais vraiment confiance personne, nest-ce pas ? Jimagine que non, rpondit Silk. Cest un jeu, Garion. Un jeu auquel nous jouons tous avec talent si nous voulons -196-

faire de vieux os, du moins. Nous nous connaissons tous, car la corporation est trs restreinte. La rtribution est considrable, mais au bout dun moment, on ne joue plus le jeu que pour le plaisir de surclasser ladversaire. Cela dit, tu as raison. Cest une vie solitaire, et parfois immorale, mais la plupart du temps trs amusante. Le comte Nilden vint vers eux et sinclina poliment. Son Altesse vous fait dire, au jeune garon et vousmme, Prince Kheldar, de la rejoindre, ainsi que vos autres amis, dans ses appartements privs. Si vous voulez bien me suivre. Bien sr, rpondit Silk. Allez, viens, Garion. Les appartements privs du roi taient beaucoup plus sobrement dcors que les salles richement ornes du palais principal. Le roi Fulrach avait retir sa couronne et ses atours royaux et ressemblait maintenant tout fait nimporte quel Sendarien vtu dune faon plutt quelconque. Il bavardait tranquillement avec Barak. La reine Layla et tante Pol taient plonges dans une conversation, assises sur un canap, et Durnik faisait de son mieux pour passer inaperu, non loin de l. Sire Loup tait debout tout seul prs dune fentre, son visage pareil une tempte qui couvait. Ah, Prince Kheldar, dit le roi. Nous commencions nous demander si vous ne vous tiez pas perdus, Garion et vous. Nous rompions quelques lances, le comte de Seline et moi-mme, Votre Majest, rpondit Silk, dun ton lger. Je parle au figur, bien entendu. Mfiez-vous de lui, lavertit le roi. Il se pourrait bien quil soit trop rus pour quelquun mme daussi retors que vous. Jai le plus grand respect pour ce vieux sclrat, fit Silk en riant. Le roi Fulrach regarda avec apprhension en direction de sire Loup, puis il bomba le torse et inspira profondment. Je pense que plus vite nous en aurons fini avec les choses qui fchent, mieux cela vaudra, dit-il. Layla, voudrais-tu toccuper de nos autres invits pendant que je donne notre -197-

ami la triste figure, ici prsent, et la gente Dame, loccasion de me tancer vertement. Il est vident quil ne sera pas soulag tant quil ne maura pas dit toutes sortes de choses dplaisantes au sujet de problmes dont je ne suis pas vraiment responsable. Bien sr, mon chri, rpondit la reine Layla. Essaie de ne pas y passer la nuit, et surtout ne crie pas, je ten prie. Les enfants sont au lit, et ils ont besoin de dormir. Tante Pol et sire Loup, dont lexpression navait pas chang, suivirent le roi dans la pice voisine. Eh bien, dit plaisamment la reine Layla, de quoi allonsnous donc parler ? Javais pour ordre, Votre Grandeur, de vous transmettre la premire occasion les amitis de la reine Porenn de Drasnie, fit Silk avec courtoisie. Elle demande votre autorisation de vous entretenir dune correspondance concernant une affaire trs dlicate. Mais bien sr, rpondit la reine Layla, rayonnante. Cest une charmante enfant, beaucoup trop jolie et trop adorable pour ce vieux bandit obse de Rhodar. Jespre quil ne la rend pas trop malheureuse. Du tout, Votre Grandeur, rpondit Silk. Aussi tonnant que cela puisse paratre, elle aime mon oncle la folie, et quant lui, sa jeune et jolie pouse lui inspire des transports de joie. Il est positivement curant de constater quel point ils sadorent mutuellement. Vous aussi, Prince Kheldar, vous finirez bien par tomber amoureux un jour, dit la reine avec un petit sourire moqueur. Et ce jour-l, les douze royaumes se lveront pour se gausser de la reddition dun clibataire aussi notoirement endurci. Quelle est cette affaire dont Porenn voudrait mentretenir ? Cest une question de fertilit, Votre Grandeur, fit Silk avec une petite toux dlicate. Elle voudrait offrir un hritier mon oncle, et souhaiterait recevoir vos conseils en ce sens. Le monde entier rvre vos dons dans ce domaine particulier. La reine Layla rosit joliment et se mit rire. Je vais lui crire tout de suite, promit-elle. A ce moment, Garion avait russi se rapprocher en douce de la porte par laquelle le roi Fulrach stait clips avec tante -198-

Pol et sire Loup. Il entama un examen minutieux de la tapisserie qui ornait le mur pour dissimuler le fait quil sefforait dentendre ce qui se disait derrire la porte close. Il ne lui fallut quun instant pour distinguer les voix familires. Quest-ce que a veut dire au juste que toutes ces absurdits, Fulrach ? disait sire Loup. Ne me jugez pas trop vite, je vous en prie, vnrable Matre, fit le roi dun ton implorant. Il sest produit des vnements dont vous ntes peut-tre pas inform. Vous savez bien que je suis au courant de tout, rpondit sire Loup. Saviez-vous que nous serions sans dfense si le Maudit venait se rveiller ? Ce qui le rduit limpuissance a disparu du trne du roi de Riva. Eh bien, jtais prcisment sur la trace du voleur quand votre noble capitaine Brendig ma interrompu dans ma qute. Je suis dsol, dit le roi Fulrach, mais vous ne seriez pas all loin, de toute faon. Il y a maintenant trois mois que tous les rois dAlorie vous recherchent. Votre portrait, tabli par les meilleurs artistes, est entre les mains de tous les ambassadeurs, fonctionnaires et agents du gouvernement des cinq royaumes du Nord. En fait, vous tes suivi depuis que vous avez quitt Darine. Je suis occup, Fulrach. Dites aux rois dAlorie de me ficher la paix. Pourquoi sintressent-ils tant mes mouvements, tout dun coup ? Ils veulent sentretenir avec vous, dit le roi. Les Aloriens se prparent la guerre, et mme ma pauvre Sendarie se mobilise lentement mais srement. Si le Maudit se rveille maintenant, nous sommes tous perdus. Le pouvoir qui a disparu pourrait trs bien tre utilis pour le rveiller, et son premier mouvement sera dattaquer lOuest vous le savez bien, Belgarath. Et vous savez aussi que tant que le roi de Riva ne sera pas de retour, le Ponant est pratiquement sans dfense. Garion accusa le coup et sursauta violemment, puis tenta de dissimuler son mouvement involontaire en se penchant pour examiner un petit dtail de la tapisserie. Il se dit quil avait mal entendu. Le nom que le roi Fulrach avait prononc ne pouvait -199-

pas vraiment tre celui de Belgarath. Belgarath tait un personnage de lgende, un mythe. Dites simplement aux rois dAlorie que je suis le voleur la trace, rpondit sire Loup. Lheure nest pas aux conseils et autres confrences. Sils me fichent la paix, jarriverai peut-tre le rattraper avant quil nait eu le temps de commettre lirrparable avec la chose dont il a russi semparer. Ne tentez pas le sort, Fulrach, conseilla tante Pol. Votre interfrence nous cote un temps prcieux. En ce moment, je suis trs fche contre vous. Cest dune voix ferme que le roi rpondit. Je connais vos pouvoirs, dame Polgara, dit-il et Garion sursauta nouveau. Mais je nai pas le choix. Je suis li par la promesse que je leur ai faite de vous livrer aux rois aloriens, au Val dAlorie, car un roi ne peut reprendre la parole quil a donne aux autres rois. Il y eut un long silence dans lautre pice, tandis que lesprit de Garion explorait fbrilement une douzaine de possibilits. Vous ntes pas un mchant homme, Fulrach, dit sire Loup. Vous ntes peut-tre pas aussi intelligent quon pourrait le souhaiter, mais vous tes nanmoins un homme de bien. Je ne lverai pas la main contre vous pas plus que ma fille. Parle pour toi, Vieux Loup Solitaire, dit tante Pol dun ton lugubre. Non, Polgara, dit-il. Si nous devons aller au Val dAlorie, allons-y tout de suite. Plus vite nous aurons expliqu les choses aux Aloriens, plus vite ils cesseront de nous mettre des btons dans les roues. Je crois que lge commence te ramollir le cerveau, pre, dit tante Pol. Nous navons pas le temps daller nous promener au Val dAlorie. Fulrach expliquera la situation aux rois dAlorie. a ne servirait rien, dame Polgara, dit le roi, dun ton un peu attrist. Comme le mentionnait si justement votre pre, je ne passe pas pour une lumire. Les rois aloriens ne mcouteront pas. Si vous partiez maintenant, ils se -200-

contenteraient denvoyer un autre Brendig pour vous intercepter. Et alors ? Tout ce qui pourrait arriver, cest que le malheureux se retrouve condamn finir ses jours sous la forme dun crapaud, ou peut-tre dun radis, rpondit tante Pol dun ton menaant. a suffit, Pol, fit sire Loup. Vous avez un bateau prt appareiller, Fulrach ? Il est au quai nord, Belgarath, rpondit le roi. Un btiment cheresque, envoy par le roi Anheg. Parfait, dit sire Loup. Eh bien, demain, nous levons lancre pour Cherek. On dirait quil va falloir que je mette les choses au point avec certains Aloriens la tte dure. Vous venez avec nous ? Je suis bien oblig, rpondit Fulrach. Le conseil sera gnral, et la Sendarie est en cause. Vous navez pas fini den entendre parler, Fulrach, dit tante Pol. Laisse tomber, Pol, dit sire Loup. Il ne fait que ce quil croit devoir faire. Nous rglerons tout a au Val dAlorie. Garion scarta de la porte en tremblant. Ctait impossible. Le scepticisme sendarien dans lequel il avait t lev lui interdit tout dabord de seulement envisager une telle absurdit. Mais, regret, il se fora enfin considrer lide en face. Et si celui quil appelait sire Loup tait vraiment Belgarath, le sorcier, un homme qui vivait depuis plus de sept mille ans ? Et si tante Pol tait vraiment sa fille, Polgara, la sorcire, qui ntait qu peine plus jeune ? Toutes les pices du puzzle, les indications mystrieuses, les demi-vrits, sassemblaient. Silk avait raison ; elle ne pouvait pas tre sa tante. Garion tait compltement orphelin, maintenant. Il allait la drive dans le monde, sans aucun lien du sang, sans aucune filiation laquelle se raccrocher. Il avait dsesprment envie de rentrer chez lui, la ferme de Faldor. L, au moins, il pourrait sengloutir dans les tnbres sans penser rien, dans un endroit tranquille o il ny aurait pas de sorciers et de qutes tranges, o rien ne viendrait lui rappeler tante Pol et le terrible canular quelle avait fait de sa vie. -201-

Deuxime partie CHEREK

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CHAPITRE 12
Ds les premires lueurs grises du petit matin, ils chevauchaient dans les rues dsertes de Sendar en direction du port o les attendait leur bateau. Ils avaient troqu les beaux atours de la veille au soir contre leurs vtements habituels. Mme le roi Fulrach et le comte de Seline taient habills simplement, et lon et dit deux Sendariens relativement aiss en voyage daffaires. La reine Layla, qui ne partait pas avec eux, accompagnait son mari, auquel elle parlait gravement. Elle paraissait au bord des larmes. Les hommes de leur escorte taient emmitoufls dans leurs capes pour se protger du vent pre qui soufflait de la mer. Au bout de la rue qui menait du palais au port, les vagues furieuses fouaillaient les quais de pierre qui avanaient dans la mer. Ballott par les flots, leur navire halait sur ses amarres. Ctait un btiment lanc, troit au fort, haut de proue, avec quelque chose de carnassier qui ntait pas pour rassurer Garion, dj peu rassur la perspective de sa premire traverse en mer. Des matelots lair barbare, avec leurs barbes et leurs peaux de btes, tiraient leur flemme sur le pont. Ctaient les premiers Cheresques que voyait Garion part Barak, bien entendu et sa premire impression tait quils se rvleraient probablement indignes de toute confiance. Barak ! hurla, depuis le milieu du mt, un homme corpulent qui regagna le pont en descendant la force des poignets le long dune corde presque verticale, et ne fit quun bond sur le quai. Greldik ! rugit Barak en rponse. Il mit vivement pied terre, et le marin lair rien moins que rassurant et lui changrent une accolade digne de deux ours. On dirait que messire Barak et le capitaine de notre navire se connaissent, commenta le comte de Seline. -204-

Cest trs proccupant, rpondit Silk, dun ton persifleur. Jesprais que nous tomberions sur un capitaine dge mr, sobre, sens, et port la circonspection. Et puis dabord, je ne suis pas fanatique de la mer et des bateaux. Je me suis laiss dire que le capitaine Greldik tait lun des meilleurs marins de Cherek, lui garantit le comte. Comme quoi les critres cheresques peuvent se rvler fallacieux, Monseigneur, rpondit Silk avec un regard de bte blesse. Il observa amrement Barak et Greldik qui ftaient leurs retrouvailles avec force chopes de bire apportes du vaisseau par un marin lair particulirement rjoui. La reine Layla avait mis pied terre et embrassait tante Pol. Veille sur mon pauvre mari, Pol, je ten prie, dit-elle avec un petit rire incertain. Ne laisse pas ces brutes dAloriens lentraner faire des btises. Bien sr que non, Layla, rpondit tante Pol dun ton rassurant. Allons, Layla, dit le roi Fulrach, quelque peu embarrass, tout ira bien. Je ne suis quand mme plus un petit garon. La petite reine rondouillarde sessuya les yeux. Je veux que tu me promettes de bien te couvrir, dit-elle, et de ne pas passer toutes les nuits boire avec Anheg. Lheure est grave, Layla, dit le roi. Nous naurons gure le temps de faire ce genre de chose. Je connais trop bien Anheg, renifla la reine, qui se tourna ensuite vers sire Loup, se dressa sur la pointe des pieds et embrassa sa joue barbue. Cher Belgarath, quand tout sera fini, promettez-moi de venir nous rendre une longue visite, Pol et vous. Cest promis, Layla, rpondit gravement sire Loup. La mare va tourner, Majest, dit Greldik, et mon vaisseau simpatiente. Oh, Dieu, fit la reine, puis elle entoura le cou du roi de ses deux bras et enfouit son visage au creux de son paule. Allons, allons, dit gauchement Fulrach. -205-

Si tu ne pars pas tout de suite, je vais me mettre pleurer en public, dit-elle en le repoussant. Les pierres du quai taient glissantes. Ltroit vaisseau cheresque tanguait et roulait sous les assauts des vagues. Ltroite passerelle quil leur fallait franchir semblait faire le gros dos et se drober sous leurs pas dune faon fort inquitante, mais ils russirent tous monter bord sans incident. Les matelots largurent les amarres et prirent place aux avirons. Bondissant sur le dos des flots, le navire effil scarta du quai et sloigna doucement dans le port, dpassant rapidement les bateaux de commerce solides et trapus qui mouillaient non loin de l. La reine Layla resta un moment plante toute seule sur le quai, petite silhouette dsole environne par les immenses soldats. Elle agita quelquefois la main, puis elle les regarda partir en redressant bravement son petit menton. Le capitaine Greldik prit place au gouvernail, Barak ses cts, et fit signe un marin courtaud, rbl, accroupi non loin de l. Lhomme eut un hochement de tte en rponse et ta le bout de toile voile tout dchir qui recouvrait un haut tambour. Il commena par un battement lent, et les rameurs prirent immdiatement la cadence, imprimant un mouvement puissant au bateau qui slana vers la haute mer. Une fois quils eurent quitt labri du port, la houle devint si forte que, cessant de tanguer, le vaisseau se mit dvaler le dos de chaque vague pour affronter aussitt la suivante. Les longs avirons, plongeant au rythme monotone du tambour, laissaient de petits tourbillons la surface des flots dun gris de plomb sous le ciel hivernal. La cte basse, couverte de neige, de Sendarie, glissait sur leur droite, lugubre et dsole. Garion passa la majeure partie de la journe trembler de froid dans un endroit protg non loin de la haute proue, regarder la mer tout en agitant de sinistres penses. Les clats du chaos dans lequel sa vie avait sombr la nuit prcdente gisaient autour de lui, comme un champ de ruine. Lide que le Vieux Loup Solitaire puisse tre Belgarath et tante Pol, Polgara, ntait quune absurdit, videmment. Mais il tait tout de mme convaincu quil y avait une part de vrit dans tout cela : -206-

il se pouvait quelle ne soit pas Polgara, mais il tait pratiquement certain que ce ntait pas sa tante. Il vitait autant que possible de la regarder, et nadressait la parole personne. Cette nuit-l, ils dormirent dans les quartiers exigus pratiqus sous le pont arrire du vaisseau. Sire Loup avait pass un bon moment bavarder avec le roi Fulrach et le comte de Seline. Garion regardait par en dessous le vieil homme dont les cheveux dargent et la barbe rase semblaient presque luire dune lumire intrieure sous la lampe huile qui se balanait lune des poutres basses. Ctait bien toujours le mme homme. Garion finit par se retourner et sendormir. Le lendemain, ils contournrent le Nez de Sendarie et mirent le cap au nord-est par vent arrire. Les voiles taient pleines, et les rameurs purent se reposer. Garion continuait se dbattre avec son problme. Le troisime jour de mer, le temps devint menaant et il se mit faire terriblement froid. Le givre faisait craquer le grement, et la neige fondue tombait avec un chuintement dans la mer autour deux. Si a nclate pas, le franchissement de la barre va tre difficile, fit Barak en fronant le sourcil sous les flocons. La quoi ? demanda Durnik, non sans apprhension. Durnik ntait pas la noce sur le bateau. Il avait eu le mal de mer et commenait seulement se remettre, mais il tait encore un peu irritable. La barre de Cherek, expliqua Barak. Il y a un dtroit dune lieue entre la pointe septentrionale de Sendarie et le sud de la pninsule de Cherek ; les flots se contrarient, ce qui provoque des tourbillons. Mais ne tinquite pas, Durnik. Cest un bon bateau, et Greldik connat le secret du franchissement de la barre. On sera peut-tre un peu secous, mais moins dun coup dur, on devrait sen sortir intacts. Voil qui est rconfortant, au moins, laissa schement tomber Silk, non loin de l. a fait trois jours que jessaie de ne pas y penser. Cest vraiment si terrible ? demanda Durnik, constern.

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Je veille tout particulirement ne jamais la passer sans mtre consciencieusement saoul la gueule au pralable, rpondit Silk. Barak clata de rire. Tu devrais tre reconnaissant la barre, Silk, dit-il. Si lEmpire vite le golfe de Cherek, cest bien grce elle. Sans cela, toute la Drasnie serait une province tolnedraine. Je lapprcie politiquement, rpondit Silk, mais personnellement et en ce qui me concerne, jaimerais autant en tre tout jamais dispens. Le lendemain, ils mouillrent lancre tout prs de la cte rocailleuse du nord de la Sendarie pour attendre le changement de mare. Au bout de quelques heures la mer fut tale, mais le reflux ne tarda pas se faire sentir et les eaux de la mer des Vents remontrent puis sengouffrrent dans la passe, le niveau du golfe du Cherek tant son plus bas. Alors Greldik ordonna ses hommes dappareiller. Trouve quelque chose de solide quoi te cramponner, Garion, lui conseilla Barak, qui avanait grandes enjambes sur le pont troit. Par ce vent arrire, le passage risque dtre intressant. Et il se dirigea vers la proue, un large sourire dcouvrant ses dents tincelantes. Ctait stupide et il en tait bien conscient, mais Garion se leva et embota le pas lhomme la barbe rouge. Il avait pass ces quatre jours ruminer tout seul un problme qui refusait de se plier toute forme de logique, et il se sentait dhumeur tmraire et presque belliqueuse. Il serra les dents et empoigna un bout de fer rouill qui dpassait de la proue. Barak se mit rire et lui flanqua une claque retentissante sur lpaule. Brave petit, dit-il dun ton approbateur. Nous allons franchir la barre ensemble, et nous la regarderons droit dans les yeux. Garion prit le parti ne pas rpondre. Pouss par le vent et la mare, le vaisseau de Greldik vola littralement dans le dtroit en faisant des embardes, toute sa membrure craquant, branle par la violence des courants -208-

antagonistes. Un crachin glacial leur cinglait le visage et Garion, demi aveugl, ne vit lnorme tourbillon qui occupait le centre de la barre quau moment o ils furent presque dessus. Il lui sembla entendre un terrible mugissement, et il sessuya les yeux juste temps pour voir la gueule bante du gouffre liquide souvrir devant lui. Quest-ce que cest que a ? demanda-t-il en hurlant pour couvrir le vacarme. Cest le grand maelstrm, rugit Barak en rponse. Accroche-toi. On aurait largement pu mettre tout le village de Haut-Gralt dans cet horrible abme empli dune brume bouillonnante, et qui senfonait une profondeur inimaginable. Chose inconcevable, au lieu dloigner le vaisseau de ce chaudron en fusion, Greldik mettait le cap droit dessus. Mais quest-ce quil fabrique ? brailla Garion. Cest le secret du franchissement de la barre, rugit Barak. On fait deux fois le tour du maelstrm pour gagner de la vitesse. Si le bateau ne se disloque pas, il en jaillit comme une pierre lance par une fronde, et on se retrouve de lautre ct des remous avant quils naient le temps de nous ralentir et de nous ramener en arrire. Si le bateau ne ... quoi ? Oh, il arrive de temps en temps quun bateau se dsintgre dans le maelstrm, dit Barak. Mais ne tinquite pas, petit. a narrive pas si souvent que a, et la nef de Greldik a lair assez solide. La proue du navire plongea horriblement vers les bords du maelstrm puis le btiment fona deux fois toute vitesse autour du gigantesque tourbillon, propuls par les rameurs qui ployaient lchine sous la cadence frntique du tambour. Le vent frappa le visage de Garion de plein fouet, et il se cramponna son anneau de fer, dtournant les yeux de la gueule bante qui cumait en dessous de lui. Puis, semblant saffranchir de la pesanteur, ils fendirent, telle une pierre lance dans les airs, les eaux qui bouillonnaient au-del du maelstrm. Le vent de leur passage hurla dans le grement, suffoquant moiti Garion sous sa violence. -209-

La course du vaisseau fut progressivement freine par les remous et les courants contraires, mais grce la vitesse acquise dans le maelstrm, ils arrivrent dans les eaux calmes dune anse partiellement abrite de la cte de Sendarie. Barak hurlait de joie en essuyant sa barbe trempe par les embruns. Eh bien, mon garon, dit-il, quest-ce que tu penses de la barre ? Garion sabstint de rpondre, tout la tche dessayer de dcrocher ses doigts engourdis de lanneau de fer dans lequel ils taient incrusts. Garion ! fit une voix familire venant de la poupe. Alors voil, tu ten vas et tu vois dans quels ennuis je me retrouve, fit Garion, dun ton vindicatif, oublieux du fait que ctait tout de mme lui avait eu lide de se camper la proue. Tante Pol exprima Barak, en termes cinglants, ce quelle pensait de son inconsquence, avant den revenir au cas de Garion. Alors ? dit-elle. Jattends. Tu voudrais bien mexpliquer ? Ce ntait pas la faute de Barak, dit Garion. Ctait mon ide. A quoi bon tre deux avoir des problmes, aprs tout ? Je vois, dit-elle. Et quest-ce que a veut dire, tout a ? Jen ai eu envie, dit-il, renonant toute mfiance. Le doute et la confusion qui le tarabustaient le rendaient imprudent, et pour la premire fois de sa vie, il se sentait au bord de la rbellion ouverte. Tu quoi ? Jen ai eu envie, rpta-t-il. Quest-ce que a peut faire, de toute faon ? Nimporte comment, tu vas me punir, alors... Tante Pol se raidit, et ses yeux se mirent lancer des clairs. Sire Loup, qui tait assis non loin de l, se mit ricaner. Je ne vois vraiment pas ce quil y a de drle l-dedans, lana-t-elle. Tu ne prfrerais pas que je men occupe, Pol ? suggra le vieil homme. Je men sortirai trs bien toute seule. -210-

Oh non, Pol, pas trs bien, dit-il. Pas bien du tout, mme. Tu as la tte trop chaude et la langue trop acre. Ce nest plus un enfant. Ce nest pas encore un homme pour autant, mais ce nest dj plus un enfant. Le problme mrite un traitement particulier. Je vais men occuper. Je crois que je suis oblig dinsister, Pol, dit-il en se levant. Tu quoi ? Jinsiste. Son regard se durcit. Trs bien, dit-elle dune voix glaciale. Sur ce, elle fit volte-face et sloigna. Assieds-toi, Garion, dit le vieil homme. Pourquoi est-elle si mchante ? balbutia Garion. Elle nest pas mchante, rpondit sire Loup. Elle est fche parce que tu lui as fait peur. Personne naime quon lui fasse peur. Je suis dsol, marmonna Garion, tout confus. Ce nest pas moi quil faut faire des excuses ; je nai pas eu peur, moi, dit sire Loup en braquant sur lui le regard de ses yeux pntrants. Quest-ce qui ne va pas, Garion ? Ils tont appel Belgarath, rpondit Garion comme si cela expliquait tout. Et elle, ils lont appele Polgara. Et alors ? Ce nest pas possible, cest tout. Je crois que nous avons dj eu cette conversation, il y a un bon bout de temps, non ? Tu es vraiment Belgarath ? demanda Garion, de but en blanc. Il y a des gens qui mappellent comme a. Et quest-ce que a peut bien faire ? Je regrette, rpondit Garion, mais je ny crois pas, l. Bon, fit sire Loup en haussant les paules. Tu nes pas oblig de le croire. Mais quest-ce que a a voir avec le fait dtre impoli avec ta tante ? Cest juste que... Eh bien... La voix lui manqua. Il avait dsesprment envie de poser cette question lmentaire et fondamentale, mais il avait beau tre dj persuad quil ny avait pas de lien de famille entre -211-

tante Pol et lui, il ne pouvait pas supporter lide de se lentendre confirmer dfinitivement et irrmdiablement. Tu ny comprends plus rien, nest-ce pas ? dit sire Loup. Les choses nont pas lair dtre ce quelles devraient tre, et tu en veux ta tante parce que tu penses que a doit tre sa faute. Dit comme a, a parat terriblement enfantin, fit Garion en sempourprant lgrement. Pourquoi ? a ne lest pas ? Garion devint carrment carlate. Cest ton problme personnel, Garion, dit sire Loup. Crois-tu vraiment quil faille rendre les autres malheureux cause de a ? Non, admit Garion dune voix peine audible. Nous sommes ce que nous sommes, ta tante et moi, dit calmement sire Loup. Les gens ont invent toutes sortes de btises notre sujet, mais a na pas vraiment dimportance. Il y a une mission qui doit tre mene bien, et cest nous de nous y employer. Cest tout ce qui compte. Ne complique pas les choses ta tante pour la seule raison que le monde nest pas exactement comme tu voudrais quil soit. Ce nest pas seulement puril, cest mal lev, et tu vaux mieux que a. Maintenant, il me semble vraiment que tu lui dois des excuses, tu ne crois pas ? Je pense aussi que oui, dit Garion. Je suis content que nous ayons pu parler, dit le vieil homme, mais ta place, je nattendrais pas trop pour me raccommoder avec elle. Tu ne me croirais jamais si je te disais combien de temps elle peut rester fche, fit-il avec un grand sourire. Elle men veut daussi loin que remontent mes souvenirs, et a fait tellement longtemps que je nai mme pas envie dy penser. Jy vais tout de suite, dit Garion. Trs bien, approuva sire Loup. Garion se leva et approcha avec dtermination de lendroit o se tenait tante Pol, absorbe dans la contemplation des courants tourbillonnants de la barre de Cherek. Tante Pol, dit-il. Oui, chri ? -212-

Je regrette. Jai eu tort. Elle se retourna et le regarda dun air plein de gravit. Oui, dit-elle. Tu as eu tort. Je ne recommencerai pas. Elle clata alors de rire, un rire grave et chaud, et passa ses doigts dans ses cheveux emmls. Ne fais pas de promesses que tu serais bien en peine de tenir, mon pauvre petit chou, dit-elle en le serrant contre son cur. Et tout alla bien de nouveau. Lorsque la folie furieuse du flux qui sengouffrait dans la barre de Cherek se fut apaise, ils mirent le cap vers le nord et longrent la cte orientale, ensevelie sous la neige, de la pninsule de Cherek, en direction de la vieille ville qui tait le foyer ancestral de tous les Aloriens, des Algarois et des Drasniens, comme des Cheresques et des Riviens. Il soufflait un vent glacial et le ciel tait menaant, mais leur voyage se poursuivit sans incident, et au bout de trois jours de mer, leur vaisseau entrait dans le port du Val dAlorie, et venait samarrer lun des quais voils dun linceul de glace. Le Val dAlorie ne ressemblait aucune ville de Sendarie. Les murs et les btiments en taient si incroyablement anciens que lon aurait plutt dit des formations rocheuses naturelles que des constructions humaines, et cest peine si lon pouvait passer dans les rues troites et tortueuses envahies par la neige, et que dominaient les montagnes, dresses de toute leur imposante masse neigeuse contre le ciel sombre, derrire la ville. Des cochers lair farouche les attendaient au port, assis sur le sige de leurs traneaux auxquels taient attels des chevaux longs poils qui piaffaient dimpatience dans la neige tasse sous leurs sabots. Il y avait des manteaux de fourrure dans les traneaux. Garion en prit un et senroula dedans pendant que Barak faisait ses adieux Greldik et ses matelots. Allons-y, fit Barak au cocher en grimpant dans le traneau. Voyons si vous arriverez rattraper les autres.

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Si vous ntiez pas rest aussi longtemps bavarder, ils ne seraient pas si loin devant, Messire Barak, dit aigrement le cocher. Il y a du vrai dans ce que vous dites, acquiesa Barak. Le conducteur grommela, effleura ses chevaux avec le bout de son fouet, et le traneau sengagea dans la rue lextrmit de laquelle les autres avaient disparu. Des guerriers vtus de peaux de btes se pavanaient dans les rues troites, et bon nombre dentre eux salurent bruyamment Barak sur son passage. A un carrefour, leur cocher fut oblig de sarrter devant deux hommes corpulents, nus jusqu la ceinture malgr le froid mordant, et qui se battaient comme des enrags dans la neige, au beau milieu de la rue, sous les hurlements dencouragement dun attroupement de badauds. Un passe-temps courant, fit Barak, lattention de Garion. Lhiver est une morne saison, au Val dAlorie. Cest le palais, l-bas, devant nous ? demanda Garion. Le temple de Belar, rpondit Barak, en hochant la tte en signe de dngation. Il y en a qui disent que cest l que rside lesprit du Dieu-Ours, mais comme personnellement je ne lai jamais vu, je ne peux rien affirmer. Puis les lutteurs scartrent et ils reprirent leur chemin. Une vieille femme en haillons de laine tait debout sur les marches du temple, la serre osseuse qui lui tenait lieu de main crispe sur un long bton, ltoupe de ses cheveux voltigeant follement autour de son visage. Salut toi, Grand Barak, appela-t-elle dune voix fle comme ils passaient devant elle. Ton Destin est toujours devant toi ; il tattend. Arrtez, grommela Barak au conducteur. Il se dbarrassa de son manteau de fourrure et mit pied terre. On ta interdit de rder par ici, Martje, tonna-t-il. Si je dis Anheg que tu as dsobi, il demandera aux prtres du temple de te brler comme sorcire.

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La vieille femme lui rpondit par un ricanement, et Garion remarqua avec un frisson quelle avait les yeux morts, dun blanc laiteux. Le feu ne toucherait pas la vieille Martje, dit-elle avec un rire strident. Ce nest pas le Destin qui lattend. a suffit avec toutes ces histoires, fit Barak. Fiche le camp dici. Martje voit ce quelle voit, dit la vieille femme. La marque du Destin est toujours sur toi, valeureux Barak. Lorsquil te rattrapera, tu te souviendras des paroles de la vieille Martje. Et puis, bien que ses yeux lactescents fussent de toute vidence aveugles, elle sembla regarder le traneau o Garion tait assis et son expression changea subitement, passant de la jubilation malveillante une terreur incomprhensible. Salut, Seigneur parmi les Seigneurs, entonna-t-elle avec une profonde rvrence. Lorsque tu viendras en possession de ton hritage, rappelle-toi que la vieille Martje fut la premire te saluer. Barak fona sur elle avec un rugissement, mais elle dtala en frappant les marches de pierre du bout de son bton. Quest-ce quelle a voulu dire ? demanda Garion, lorsque Barak revint prs du traneau. Cest une vieille folle, rpondit Barak, le visage blme de colre. Elle rde toujours autour du temple, mendier et faire peur aux femmes crdules avec ses bavardages. Si Anheg avait deux sous de jugeote, il y a des annes quil laurait fait brler, ou tout le moins chasser de la ville. Allons-y, grommela-t-il ladresse du cocher en remontant dans le traneau. Comme le traneau reprenait de la vitesse, Garion regarda par-dessus son paule, mais la vieille aveugle tait hors de vue.

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CHAPITRE 13
Le palais dAnheg, le roi de Cherek, tait une grande btisse sombre, situe peu prs au centre du Val dAlorie. De gigantesques ailes, la plupart labandon, partaient dans tous les sens autour du btiment principal, braquant vers le ciel le regard aveugle de leurs fentres sans vitres et offrant aux intempries la plaie bante de leurs toits effondrs. Pour autant que Garion puisse en juger, le palais navait jamais fait lobjet dun projet arrt. Ctait plutt comme sil avait pouss au petit bonheur depuis trois mille ans, sinon plus, que les rois de Cherek rgnaient l. Pourquoi tant de parties sont-elles inhabites et en ruine comme a ? demanda-t-il Barak alors que leur cocher faisait tourner son attelage dans la cour envahie par la neige. Ce que certains rois avaient construit, dautres lont laiss tomber en dcrpitude, rpondit brivement Barak. Cest ainsi que font les rois. Lhumeur de Barak stait considrablement assombrie depuis leur rencontre avec la vieille femme aveugle, au temple. Les autres avaient mis pied terre et les attendaient. Tu es parti de chez toi depuis trop longtemps, si tu ne sais plus retrouver ton chemin depuis le port, fit plaisamment Silk. Nous avons t retards, grommela Barak. Un large portail garni de ferrures vers lequel montait un majestueux escalier souvrit sur ces entrefaites, comme si quelquun attendait derrire quils soient tous arrivs. Une femme aux longues tresses de lin et vtue dune ample cape de velours carlate borde dune somptueuse fourrure sortit sous le portique et resta plante les regarder du haut des marches. Salut, seigneur Barak, comte de Trellheim, mon poux, dit-elle dun ton crmonieux. Le visage de Barak sassombrit encore. -216-

Merel, rpondit-il avec un bref hochement de tte en guise de salut. Le roi Anheg ma donn lautorisation de venir accueillir mon seigneur et matre, conformment mes droits et mes devoirs, reprit la femme de Barak. Tu as toujours t trs soucieuse de tes devoirs, Merel, fit Barak. O sont les filles ? A Trellheim, mon seigneur et matre, dit-elle. Jai pens quil valait mieux ne pas leur imposer un si long voyage par ce froid. Il y avait quelque chose de vaguement cruel dans ses paroles. Je vois, fit Barak avec un soupir. Etais-je dans lerreur, mon seigneur et matre ? demanda Merel. Passons, fit Barak. Si vous tes prts, vos amis et vous-mme, mon seigneur et matre, dit-elle, je vais vous escorter la salle du trne. Barak monta les marches, embrassa sa femme brivement et plutt formellement, et ils franchirent le vaste portail. Tragique, murmura le comte de Seline en secouant la tte comme ils gravissaient tous ensemble lescalier qui menait lentre du palais. Pas tant que a, dit Silk. Aprs tout, Barak a eu ce quil voulait, non ? Vous tes un homme cruel, Prince Kheldar, fit le comte. Pas vraiment, dit Silk. Je suis raliste, cest tout. Barak a pass des annes languir aprs Merel, eh bien, maintenant, il la. Je suis ravi de voir une telle fidlit rcompense. Pas vous ? Le comte de Seline poussa un profond soupir. Un groupe de soldats en cotte de mailles les rejoignit pour les escorter dans un labyrinthe de couloirs, de grandes voles de marches qui montaient et de petits escaliers qui descendaient, les entranant toujours plus profondment dans le vaste btiment. Jai toujours admir larchitecture cheresque, fit sardoniquement Silk. Elle a quelque chose de si imprvu. -217-

Agrandir leur palais a toujours fourni une occupation aux rois faibles, observa le roi Fulrach. Ce nest pas une si mauvaise ide, en fait. En Sendarie, les mauvais rois passent le plus clair de leur temps faire repaver les rues, mais il y a des milliers dannes que le Val dAlorie est intgralement pav. Cest lternel problme, Votre Majest, fit Silk en riant. Comment empcher les mauvais rois de faire des btises ? Prince Kheldar, dit le roi Fulrach, je ne souhaite pas de mal votre oncle, mais je crois quil serait trs intressant de voir la couronne de Drasnie vous choir. Je conjure Votre Majest, rpondit Silk, avec une feinte horreur, de ne pas dire une chose pareille, de ne pas mme y songer. Ainsi quune femme, renchrit malicieusement le comte de Seline. Il faudrait absolument une pouse au prince. De mieux en mieux, fit Silk avec un frisson. La salle du trne du roi Anheg tait une immense pice vote au centre de laquelle tait mnage une fosse o brlait un grand feu dans lequel sifflaient et crpitaient dnormes bches. Contrairement la salle du trne richement dcore du roi Fulrach, ici, les murs de pierre taient nus, et des flambeaux vacillaient et fumaient dans des anneaux de fer scells aux murs. Les hommes qui se prlassaient auprs du feu ntaient pas les lgants courtisans de la cour du roi Fulrach, mais bien plutt des guerriers cheresques barbus, qui plastronnaient dans leur cotte de mailles. A un bout de la salle se trouvaient cinq trnes, chacun surmont par une bannire. Quatre des trnes taient occups, et trois femmes lair altier bavardaient non loin de l. Fulrach, roi de Sendarie ! annona dune voix de stentor lun des hommes darmes qui les avaient escorts, en heurtant du bout de sa lance le sol de pierre jonch de roseaux, lui arrachant un son creux. Salut Toi, Fulrach ! scria un homme la barbe noire en se levant du trne o il tait assis. Sa longue robe bleue tait pleine de faux plis et de taches, et il avait les cheveux gras, mal peigns. Sa couronne dor tait entaille en un ou deux endroits, et il y manquait une pointe. -218-

Salut toi, Anheg ! rpondit le roi des Sendariens en sinclinant lgrement. Ton trne Tattend, bien cher Fulrach, fit lhomme aux cheveux hirsutes en indiquant ltendard de Sendarie fix au mur, derrire le trne vacant. Les rois dAlorie sont heureux daccueillir la sagesse du roi de Sendarie ce conseil. Garion fut trangement impressionn par la forme dadresse archaque, emphatique. Qui sont ces rois, ami Silk ? murmura Durnik comme ils approchaient des trnes. Le gros en robe rouge dont la bannire est orne dun renne est mon oncle, Rhodar de Drasnie. Celui en noir, avec le visage en lame de couteau est Cho-Hag dAlgarie. Le grand en gris lair sinistre, sans couronne, et qui trne sous la bannire lpe, est Brand, le Gardien de Riva. Brand ? linterrompit Garion, surpris, en pensant aux rcits de la bataille de Vo Mimbre. Tous les Gardiens de Riva portent le nom de Brand, leur expliqua Silk. Le roi Fulrach salua chacun des autres rois dans le langage crmonieux qui semblait tre de rigueur avant de prendre place sous la bannire la gerbe de bl qui tait lemblme de Sendarie. Salut Toi, Belgarath, disciple dAldur, dit Anheg et salut Toi, dame Polgara, honore fille de limmortel Belgarath. Le moment se prte peu toutes ces simagres, Anheg, fit prement sire Loup, en rejetant sa cape en arrire et en avanant vers eux. Pourquoi les rois dAlorie mont-ils fait venir ? Souffre que nous nous livrions notre petit crmonial, vnrable Matre, dit malicieusement Rhodar, le gros roi de Drasnie. Nous navons que si rarement loccasion de jouer aux rois. Il ny en a plus pour longtemps. Sire Loup hocha la tte, lair cur. Lune des trois femmes lair altier savana alors. Ctait une grande et belle femme aux cheveux aile de corbeau et elle portait une robe de velours noir au drap labor. Elle sinclina devant le roi Fulrach et sa joue effleura rapidement celle du roi. -219-

Votre Majest, dit-elle, votre prsence honore ma maison. Votre Altesse, rpondit Fulrach en inclinant la tte avec respect. La reine Islena, murmura Silk, lattention de Durnik et de Garion. Lpouse dAnheg. Regardez-la bien quand elle saluera Polgara, fit le petit homme dont le nez se tortillait comme sil rprimait son allgresse. La reine se tourna vers sire Loup et sinclina profondment devant lui. Divin Belgarath, dit-elle, dune voix chaude, palpitante de dfrence. Oh, si peu, rpondit schement le vieil homme. Fils immortel dAldur, poursuivit-elle, ignorant linterruption, plus puissant sorcier du monde entier. Ma pauvre maison tremble devant le pouvoir effrayant que vous apportez en ses murs. Beau discours, Islena, fit sire Loup. Quelque peu entach dinexactitude, mais bien joli tout de mme. Mais la reine stait dj tourne vers tante Pol. Glorieuse sur, entonna-t-elle. Cest sa sur ? fit Garion, stupfait. Cest une mystique, dit Silk, tout bas, mais l, elle fabule. Elle flirte un peu avec la magie et elle se prend pour une sorcire. Regarde. Avec un geste emphatique, la reine produisit un joyau vert quelle tendit tante Pol. Il tait dans sa manche, chuchota Silk, aux anges. Quel royal cadeau, Islena, fit tante Pol dune voix trange. Dommage que je naie que ceci vous offrir en change. Elle tendit la reine une rose dun rouge profond. Do est-ce quelle la sort ? demanda Garion, stupfait. Silk lui fit un clin dil. La reine regarda la rose dun air dubitatif et la prit entre ses deux mains en coupe. Elle lexamina attentivement et carquilla les yeux, puis toute couleur se retira de son visage et ses mains commencrent trembler. -220-

La seconde reine avait fait un pas en avant. Ctait une petite femme blonde au sourire irrsistible. Sans crmonie, elle embrassa le roi Fulrach, puis sire Loup, et serra chaleureusement tante Pol contre son cur. Son affection semblait simple et parfaitement spontane. Porenn, la reine de Drasnie, dit Silk. Mais il y avait quelque chose dinsolite dans sa voix. Garion lui jeta un coup dil, et vit lbauche dun soupon damertume et dautodrision passer fugitivement sur son visage. A cet instant, aussi clairement que sil avait t tout coup illumin par une lumire vive, Garion comprit la raison du comportement parfois bizarre de Silk. Il fut submerg par une vague de sympathie qui lui coupa presque le souffle. La troisime reine, Silar dAlgarie, salua le roi Fulrach, sire Loup et tante Pol de quelques paroles rapides, prononces dune voix tranquille. Le Gardien de Riva nest pas mari ? demanda Durnik en cherchant du regard une autre reine. Il avait une pouse, rpondit brivement Silk, qui narrivait pas dtacher son regard de la reine Porenn, mais elle est morte il y a quelques annes, aprs lui avoir donn quatre fils. Ah, fit Durnik. Puis Barak, la mine svre et visiblement furieux, entra dans la salle du trne et sapprocha grandes enjambes du trne du roi Anheg. Bienvenue la maison, cousin, dit le roi Anheg. Je commenais me dire que tu avais d te perdre. Des histoires de famille, Anheg, dit Barak. Javais deux mots dire ma femme. Je vois, rpondit Anheg, qui sempressa de laisser tomber le sujet. Vous avez fait la connaissance de nos amis ? demanda Barak la cantonade. Pas encore, Messire Barak, dit le roi Rhodar. Nous tions absorbs par les formalits dusage. Il eut un petit rire, qui fit tressauter sa grosse panse. -221-

Je suis sr que vous connaissez tous le comte de Seline, dit Barak, et voici Durnik, un forgeron et un homme de bien. Le garon sappelle Garion. Cest le protg de dame Polgara un brave garon. Vous ne pensez pas que a a assez dur comme a ? demanda impatiemment sire Loup. Cho-Hag, le roi des Algarois, leva une voix dune douceur surprenante. Es-tu conscient, Belgarath, de linfortune qui nous frappe ? Nous nous tournons vers toi pour conseil. Enfin, Cho-Hag, rpondit sire Loup, avec humeur, voil que vous vous mettez parler comme une mauvaise pope arendaise, maintenant ? Tous ces tu et ces toi sont-ils vraiment indispensables ? Cho-Hag prit lair un peu penaud et jeta un coup dil embarrass au roi Anheg. Cest de ma faute, Belgarath, dit le roi Anheg, dun ton lugubre. Jai demand des scribes de consigner nos entretiens par crit. Cho-Hag parlait pour lhistoire tout autant que pour vous. Sa couronne, qui avait un peu gliss, tait perche de faon fort prcaire au-dessus de lune de ses oreilles. Lhistoire est trs tolrante, Anheg, fit sire Loup. Nul nest besoin dessayer de limpressionner. De toute faon, elle oublie la majeure partie de ce que nous disons, alors... Brand, fit-il en se tournant vers le roi de Riva, pensez-vous tre capable de nous expliquer laffaire sans trop de fioritures ? Je crains fort que tout ceci ne soit ma faute, Belgarath, dit le Gardien, dune voix profonde. Si lApostat a russi mener son forfait bien, cest que jai relch ma vigilance. La chose est cense assurer sa propre protection, Brand, rpondit sire Loup. Mme moi, je ne peux pas la toucher. Je connais le voleur, et je sais quil vous tait impossible de le tenir lcart de Riva. Ce qui mennuie, cest que je ne comprends pas comment il a russi mettre la main dessus sans tre dtruit par son pouvoir. Brand carta les bras en signe dimpuissance. Nous nous sommes rveills un matin et elle ntait plus l. Tout ce que les prtres ont t capables de faire, ctait de deviner le nom du voleur. LEsprit du Dieu-Ours nen a pas dit -222-

davantage. Depuis, sachant de qui il sagissait, nous nous sommes bien gards de prononcer son nom, ou celui de la chose quil avait prise. Trs bien, dit sire Loup. Il est capable dintercepter des mots des distances stupfiantes. Cest dailleurs moi qui le lui ai appris. Nous le savions, rpondit Brand en hochant la tte. Cela na pas t pour simplifier la formulation du message que nous vous avons fait parvenir. En voyant que vous ne veniez pas Riva, et que mon messager ne revenait pas, je me suis dit que quelque chose avait d aller de travers, et voil pourquoi nous avons envoy des hommes votre recherche. Jimagine que je nai qu men prendre moi-mme si je suis ici, alors, fit sire Loup en se grattant la barbe. Jai emprunt votre messager. Il fallait que je fasse prvenir certaines personnes en Arendie. Je dois dire que jaurais pu faire preuve de plus de jugement. Puis-je dire un mot ? demanda poliment Silk en sclaircissant la voix. Certainement, Prince Kheldar, rpondit le roi Anheg. Est-il bien prudent de poursuivre cet entretien en public ? demanda Silk. Les Murgos ont assez dor pour acheter des oreilles en de nombreux endroits, et les Grolims sont experts dans lart de soutirer les penses dans lesprit des plus fidles soldats. Ce que lon ignore, on ne risque pas de le rvler, si vous voyez ce que je veux dire. Les guerriers dAnheg ne sont pas faciles acheter, Silk, rpondit Barak, quelque peu froiss. Et il ny a pas de Grolims Cherek. Etes-vous donc aussi sr de tous les hommes qui vous servent, et des femmes de cuisine ? insinua Silk. Par ailleurs, il mest arriv de rencontrer des Grolims dans des endroits fort inattendus. Il y a tout de mme du vrai dans ce que dit mon neveu, commenta le roi Rhodar, dun ton pensif. La Drasnie a des sicles dexprience dans le renseignement, et Kheldar est lun de nos meilleurs agents. Sil pense que nos propos pourraient -223-

bien franchir ces murs, nous serions peut-tre mieux inspirs de lcouter. Merci, mon oncle, fit Silk en sinclinant. Pensez-vous que vous seriez capable de vous introduire subrepticement dans ce palais, Prince Kheldar ? demanda le roi Anheg, dun air de dfi. Je lai dj fait, Votre Majest, rpondit modestement Silk. Une douzaine de fois, sinon plus. Anheg regarda Rhodar en haussant un sourcil. Rhodar eut une petite toux. Ctait il y a bien longtemps, Anheg. Rien de grave. Je me demandais simplement quelques petites choses, et voil tout. Tu navais qu men parler, fit Anheg, quelque peu bless. Je ne voulais pas tembter, rpondit Rhodar avec un haussement dpaules. Et puis, cest tellement plus amusant comme a. Mes amis, dit le roi Fulrach, le problme qui se pose nous est trop grave pour que nous le prenions la lgre. Ne pensez-vous pas quil est prfrable de se montrer exagrment circonspect que de risquer de tout compromettre par imprudence ? Comme tu voudras, fit le roi Anheg en fronant les sourcils, puis il haussa les paules. Nous poursuivrons donc cet entretien en priv. Cousin, voudrais-tu faire vacuer la salle du vieux roi Eldrig et poster des gardes dans les couloirs qui y mnent ? Certainement, Anheg, rpondit Barak. Barak quitta la salle avec une douzaine de gardes. Les rois descendirent de leurs trnes tous, sauf Cho-Hag. Un grand guerrier maigre, presque aussi grand que Barak, qui avait la tte rase et portait la mche flottante des Algarois, vint vers lui et laida se redresser. Garion interrogea Silk du regard. Une maladie, quand il tait enfant, expliqua Silk, tout bas. Il a les jambes si faibles quil ne peut se lever ou marcher seul. -224-

a doit tre un peu dur pour lui dtre roi, non ? demanda Garion. Les Algarois sont plus souvent cheval que les deux pieds par terre, rpondit Silk. Et cheval, Cho-Hag vaut nimporte quel Algarois. Celui qui laide est Hettar, son fils adoptif. Tu le connais ? demanda Garion. Je connais tout le monde, Garion, rpondit Silk avec un petit rire. Jai dj eu affaire lui quelques fois. Je laime bien, mme si je prfre quil ne le sache pas. La reine Porenn les rejoignit. Islena nous emmne, Silar et moi, dans ses appartements privs, dit-elle Silk. Les femmes ne sont apparemment pas censes se mler des affaires dtat, Cherek. Il semblerait que nos cousins cheresques aient une vision quelque limite des choses, Votre Majest, rpondit Silk. Ils sont ultraconservateurs, et il ne leur est apparemment pas encore venu lide que les femmes taient des tres humains part entire. La reine Porenn lui ddia un clin dil et un petit sourire entendu. Jesprais que nous aurions peut-tre la chance de parler un peu tous les deux, Kheldar, mais je crains que ce ne soit pas possible pour linstant. Avez-vous fait parvenir mon message Layla ? Elle a rpondu quelle vous crivait immdiatement, rpondit Silk en hochant la tte. Si nous avions su que vous seriez l, jaurais pu vous porter sa lettre moi-mme. Encore une ide dIslena, dit-elle. Cest elle qui a imagin quil ne serait peut-tre pas mauvais que les reines tiennent conseil pendant que les rois sentretenaient de leurs affaires. Elle aurait galement invit Layla, sil ntait de notorit publique quelle a horreur des voyages en mer. Et votre conseil a-t-il donn le jour un projet capital, Votre Majest ? demanda Silk, dun ton anodin. La reine Porenn fit une grimace. Nous passons notre temps assises en rond, regarder Islena faire des tours elle fait disparatre des pices et autres -225-

objets dans sa manche, ce genre de chose, quand elle ne nous lit pas lavenir. Silar est trop bien leve pour faire valoir sa faon de penser, et je suis la plus jeune, alors je ne suis pas cense dire grand-chose. Cest prir dennui, surtout quand elle entre en transes au-dessus de cette stupide boule de cristal. Layla penset-elle pouvoir maider ? Si quelquun en est capable, lui assura Silk, cest bien elle. Je dois toutefois vous avertir que ses conseils risquent dtre sans quivoque. La reine Layla est une petite crature trs terre--terre, et il lui arrive parfois dtre plus quexplicite. Cest parfait, rpondit la reine Porenn en gloussant avec espiglerie. Je suis une grande fille, aprs tout. Mais certainement, fit Silk. Je voulais juste vous mettre en garde, et voil tout. Vous ne vous moqueriez pas de moi, par hasard, Kheldar ? Moi, Majest ? Comment oserais-je ? demanda Silk, dun air anglique. Je pense que vous en seriez bien capable, dit-elle. Vous venez, Porenn ? demanda la reine Islena, non loin de l. A linstant, Votre Grce, rpondit la reine de Drasnie. Ses doigts sanimrent rapidement dans la direction de Silk. Quelle barbe ! Patience, Votre Majest, rpondit Silk, toujours par gestes. La reine Porenn accompagna docilement limposante reine de Cherek et la silencieuse reine dAlgarie dans le couloir. Silk la suivit des yeux, avec la mme expression dsabuse que Garion lui avait dj vue. Les autres sen vont, fit dlicatement ce dernier en indiquant, lautre bout de la salle, la porte par laquelle les rois aloriens taient juste en train de sortir. Trs bien, dit Silk, en prenant la mme direction. Ils lui embotrent rapidement le pas, Garion fermant la marche, le long des couloirs envahis par les courants dair qui menaient la salle du roi Eldrig. La voix sche qui lui parlait intrieurement lui disait que si tante Pol le voyait, elle trouverait probablement une bonne raison de lloigner. -226-

Comme il sattardait en queue de file, il perut un mouvement furtif au loin, dans lun des corridors transversaux. Lespace dun instant, il aperut un homme darmes cheresque tout ce quil y a de plus banal, vtu dune cape vert fonc, puis ils se retrouvrent de lautre ct du couloir. Garion sarrta et fit un pas en arrire pour jeter un coup dil dans la galerie quils venaient de couper mais lhomme la cape verte avait disparu. Tante Pol lattendait, les bras croiss, debout devant la porte de la salle du roi Eldrig. O tais-tu pass ? lui demanda-t-elle. Je regardais quelque chose, cest tout, rpondit-il, dun ton quil esprait aussi innocent que possible. Je vois, dit-elle. Le conseil va probablement durer un bon moment, dit-elle en se tournant vers Barak, et il est probable que Garion ne pourra pas tenir en place jusqu la fin. Il ny a pas un endroit o il pourrait samuser en attendant le dner ? Tante Pol ! protesta Garion. Larmurerie, peut-tre ? suggra Barak. Quest-ce que vous voulez que je fasse dans larmurerie ? demanda Garion. Tu prfrerais peut-tre larrire-cuisine ? demanda tante Pol, dun ton acerbe. Rflexion faite, je pense que je prfre encore larmurerie. Cest bien ce que je pensais, aussi. Cest tout au bout de ce couloir, Garion, dit Barak. La pice la porte rouge. Vas-y vite, chri, dit tante Pol. Et tche de ne pas te couper avec nimporte quoi. Garion sloigna lentement dun air morose dans le couloir que Barak venait de lui indiquer, profondment affect par linjustice de la situation. Inutile desprer pouvoir couter aux portes, des gardes taient posts dans le couloir devant la salle du roi Eldrig. Garion poussa un soupir et poursuivit son chemin solitaire vers larmurerie. Lautre partie de son cerveau tait quand mme occupe ruminer certains problmes. En dpit de son refus obstin -227-

dadmettre la possibilit que sire Loup et tante Pol soient rellement Belgarath et Polgara, lattitude des rois dAlorie prouvait lvidence que eux, au moins, en taient fermement persuads. Puis il y avait la question de la rose que tante Pol avait donne la reine Islena. En dehors du fait que les roses ne poussent pas en hiver, comment tante Pol savait-elle quIslena lui offrirait cette pierre verte et avait-elle pu la prparer lavance ? Il carta dlibrment lide que sa tante avait tout simplement fait surgir la fleur du nant sous son nez. La galerie quil suivait, abm dans ses penses, tait plonge dans une demi-obscurit, seulement troue par de rares torches places dans des anneaux scells aux murs. Des couloirs latraux en partaient et l, ouvrant leurs bouches obscures sur les tnbres des entrailles du palais. Il tait presque arriv larmurerie quand il entendit un bruit furtif provenant de lun de ces passages sombres. Sans trop savoir pourquoi, il recula dans lune des autres ouvertures et attendit. Lhomme la cape verte sengagea dans le couloir clair et regarda autour de lui la drobe. Ctait un homme dallure ordinaire, la courte barbe blonde, et il aurait probablement pu se promener nimporte o dans le palais sans attirer lattention. Mais son comportement et son attitude sournoise criaient plus fort que des mots quil faisait quelque chose quil naurait pas d faire. Il se prcipita dans le couloir, dans la direction do venait Garion, et Garion se recroquevilla dans lobscurit protectrice de sa cachette. Lorsquil pointa prcautionneusement le nez dans le couloir, lhomme avait disparu, et il tait impossible de savoir dans laquelle des bouches dombre il stait engouffr. La voix intrieure de Garion lui disait que mme sil parlait de cela quelquun, personne ne voudrait lcouter. Il lui fallait quelque chose de plus concret rapporter quun vague soupon sil ne voulait pas paratre ridicule. Il navait quune seule chose faire pour linstant : ouvrir lil et surveiller les mouvements de lhomme la cape verte.

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CHAPITRE 14
Le lendemain matin, il neigeait. Tante Pol, Silk, Barak et sire Loup sassemblrent nouveau pour dlibrer avec les rois, laissant Garion la garde de Durnik. Ils restrent tous deux prs du feu, dans limmense salle des trnes, regarder la bonne vingtaine de guerriers cheresques barbus qui sy prlassaient ou sengageaient dans des activits diverses et varies pour passer le temps. Certains dentre eux aiguisaient leur pe ou astiquaient leur armure ; dautres mangeaient ou commenaient boire il tait pourtant encore bien tt. Quelques-uns taient absorbs dans une partie de ds acharne. Le reste, enfin, dormait tranquillement, assis par terre, le dos appuy au mur. Ces Cheresques semblent tre des gens bien oisifs, dit tout bas Durnik. Je nen ai pas vu un seul en train de travailler srieusement depuis que nous sommes arrivs. Pas toi ? Garion hocha la tte. Je pense que cest la garde prive du roi, fit-il, tout aussi bas. Il faut croire quils nont rien dautre faire que de rester assis dans un coin en attendant que le roi leur dise daller se battre avec lennemi. a doit tre trs ennuyeux de vivre comme a, conclut Durnik, en plissant le front. Dis, Durnik, fit Garion au bout dun moment, tu as vu comment Barak et sa femme se parlent, tous les deux ? Cest vraiment triste, dit Durnik. Silk men a parl hier. Barak est tomb amoureux delle quand ils taient trs jeunes, tous les deux, mais elle tait de haute naissance et ne la pas pris au srieux. Comment se fait-il quils se soient maris, alors ? Ctait une ide de sa famille elle, expliqua Durnik. Quand Barak est devenu comte de Trellheim, ses parents se sont dit que ce mariage pourrait leur tre utile. Merel a eu beau -229-

protester, rien ny a fait. Daprs Silk, Barak se serait rendu compte, aprs leur mariage, que ctait quelquun de trs superficiel, mais il tait trop tard, videmment. Elle narrte pas de lui faire des mchancets pour lembter, et il passe le plus de temps possible hors de chez lui. Ils ont des enfants ? demanda Garion. Deux, rpondit Durnik. Deux filles, de cinq et sept ans. Barak les aime beaucoup, mais il na pas souvent loccasion de les voir. Je voudrais bien pouvoir faire quelque chose pour lui, fit Garion, avec un soupir. Il ne faut jamais se mler des affaires des couples. a ne se fait pas. Tu savais que Silk tait amoureux de sa tante ? demanda Garion, sans rflchir. Garion ! sexclama Durnik, choqu. Ce ne sont pas des choses dire ! Cest pourtant vrai, rpondit Garion, sur la dfensive. Maintenant, je pense que ce nest pas vraiment sa tante ; ce nest que la seconde femme de son oncle. Ce nest pas tout fait comme si ctait sa vraie tante. Elle est marie avec son oncle, rpondit Durnik, dun ton sans rplique. Qui a invent cette histoire scandaleuse ? Personne, rpondit Garion. Jai bien vu comment il lui parlait, hier. Elle ne le laisse pas indiffrent, cest vident. Je suis sr que tu as tout imagin, rpondit Durnik dun ton dsapprobateur, en se levant. Allons faire un tour. a vaudra toujours mieux que de rester ici dire du mal de nos amis. Les gens comme il faut ne font pas ce genre de chose. Daccord, sempressa dacquiescer Garion, un peu embarrass. Il se leva et traversa la salle enfume la suite de Durnik, puis ils sengagrent dans le couloir. Allons jeter un coup dil aux cuisines, suggra Garion. Ensuite nous irons la forge, ajouta Durnik. Les cuisines royales taient immenses. Des bufs entiers rtissaient sur des broches, et des troupeaux doies au grand complet mitonnaient dans des ocans de sauce. Des mirotons bouillonnaient dans des -230-

chaudrons grands comme des tombereaux, et des bataillons de pains cuisaient dans des fours o ils auraient pu tenir debout. Contrairement la cuisine bien ordonne de tante Pol la ferme de Faldor, tout ici ntait que chaos et confusion. Le chef cuisinier tait un homme gigantesque au visage cramoisi qui beuglait des ordres que tout le monde ignorait. Ce ntaient que cris et menaces, entrecroiss de plaisanteries dun got douteux. Une cuillre chauffe au feu et laisse un endroit o un marmiton peu mfiant la prendrait dclenchait des hurlements de joie, et un homme se fit faucher son chapeau qui fut dlibrment projet dans une marmite o mijotait un ragot. Ne restons pas l, Durnik, dit-il. Ce nest pas du tout ce quoi je mattendais. Durnik accepta dun mouvement de tte. Dame Pol naurait jamais tolr toutes ces btises, dit-il dun ton dsapprobateur. Une servante aux cheveux blonds tirant sur la carotte et vtue dune robe vert deau ple au corsage trs chancr flnait dans le couloir, la sortie des cuisines. Excusez-moi, lui demanda poliment Durnik, pourriezvous nous indiquer le chemin de la forge, sil vous plat ? Elle le toisa dun air effront. Vous tes nouveau ici, ou quoi ? demanda-t-elle. Je ne vous ai jamais vu. Nous sommes juste de passage, rpondit Durnik. Do venez-vous ? demanda-t-elle. De Sendarie, rpondit Durnik. Comme cest intressant. Et si vous envoyiez le garon faire cette course votre place ? Comme a, nous pourrions bavarder un moment, tous les deux. Elle braqua sur lui un regard sans quivoque. Durnik eut un toussotement et ses oreilles se mirent rougir. Euh... la forge ? demanda-t-il nouveau. La fille de cuisine eut un petit rire. Dans la cour, au bout du couloir, dit-elle. Je suis souvent dans le coin. Vous ne devriez pas avoir de mal me retrouver quand vous aurez fini ce que vous avez faire la forge. -231-

Oui, rpondit Durnik. Je ne devrais pas avoir de mal. Allez, viens, Garion. Ils prirent le couloir et se retrouvrent dans une cour intrieure couverte de neige. Rvoltant ! scria Durnik, indign, les oreilles encore en feu. Cette fille na aucun sens des convenances. Je le dirais qui de droit, si je savais seulement qui. Scandaleux, renchrit Garion, secrtement amus par lembarras de Durnik. Ils traversrent la cour sous les flocons qui volaient de toutes parts, pareils du duvet. Lhomme qui prsidait aux destines de la forge tait un grand gaillard la barbe noire et aux avant-bras aussi gros que les cuisses de Garion. Durnik se prsenta et ils se mirent bientt parler boutique, accompagns par les coups retentissants du marteau du forgeron. Garion remarqua quau lieu des socs de charrue, des pelles et des houlettes qui envahissaient les forges sendariennes, ici, les murs disparaissaient sous les pes, les lances et les haches darmes. A lun des feux, un apprenti faonnait des pointes de flche coups de marteau, et un autre, un maigrichon borgne ouvrageait une dague la lame inquitante. Durnik et le forgeron passrent un bon bout de la matine bavarder, pendant que Garion rdait dans la cour intrieure en regardant les diffrents corps de mtier vaquer leurs occupations. Il y avait des tonneliers et des charrons, des cordonniers, des menuisiers, des bourreliers et des fabricants de chandelles, dont le travail assurait le fonctionnement de limmense maisonne du roi Anheg. Garion les observa tout en restant vigilant, dans lexpectative dune apparition de lhomme la barbe blonde et la cape verte quil avait vu la veille au soir. Il savait quil navait que peu de chances de le retrouver au milieu de ces braves gens qui se livraient leurs honntes tches, mais il ouvrait lil tout de mme. Vers midi, Barak vint les chercher et ils retrouvrent Silk vautr par terre dans la grande salle, o il regardait avec intrt une partie de ds. -232-

Anheg et les autres voudraient se runir en priv cet aprs-midi, annona Barak. Jai une course faire, et je me suis dit que a tamuserait peut-tre de venir avec moi. Ce ne serait peut-tre pas une mauvaise ide, fit Silk en sarrachant la partie. Les hommes de ton cousin ne savent pas jouer, et je ne sais pas ce qui me retient de faire rouler les ds avec eux. Or il vaut mieux que je mabstienne. Les hommes napprcient gnralement pas de perdre contre des trangers. Je suis sr quils seraient trs heureux de te laisser jouer, Silk, fit Barak avec un grand sourire. Ils ont tout autant de chances de gagner que toi. A peu prs autant que le soleil de se lever louest, tu veux dire, rpondit Silk. Tu es bien sr de ton habilet, ami Silk, dit Durnik. Je suis sr de la leur, ricana Silk, en se relevant dun bond. Allons-y, dit-il. Jai les doigts qui commencent me dmanger. Eloignons-les de la tentation. Tout ce que vous voudrez, Prince Kheldar, fit Barak en riant. Ils enfilrent de gros manteaux de fourrure et quittrent le palais. La neige avait presque cess de tomber, mais il soufflait un petit vent frisquet. Je my perds un peu dans tous ces noms, dit Durnik tandis quils avanaient laborieusement vers le centre du Val dAlorie dans les rues obstrues par la neige. Je voulais justement vous en parler. Toi, ami Silk, tu es aussi le prince Kheldar, et parfois le marchand Ambar de Kotu ; sire Loup sappelle Belgarath, et dame Pol, tantt dame Polgara et tantt la duchesse dErat. L do je viens, les gens nont gnralement quun seul nom. Les noms sont comme les vtements, Durnik, expliqua Silk. Nous portons celui qui est le mieux adapt loccasion. Les honntes gens nont gure besoin de saffubler de vtements trangers ou de noms qui ne sont pas eux. Mais il arrive aux moins scrupuleux dentre nous davoir besoin den changer. Je ne trouve pas amusant dentendre dire que dame Pol nest pas une honnte femme, rpondit Durnik, dun ton rigoureux. -233-

Je navais pas lintention de lui manquer de respect, le rassura Silk. Les dfinitions simples ne sappliquent pas dame Polgara. Et quand je dis que nous ne sommes pas des honntes gens, je veux tout simplement dire que laffaire qui nous occupe exige que nous nous cachions dindividus aussi machiavliques que torturs. Durnik neut pas lair convaincu, mais il ninsista pas. Prenons cette rue, suggra Barak. Jaimerais autant ne pas passer devant le temple de Belar, aujourdhui. Pourquoi ? demanda Garion. Je ne suis pas tout fait jour dans mes pratiques religieuses, rpondit Barak, avec une expression douloureuse. Et je nai pas envie de me faire rappeler lordre par le grand prtre de Belar. Il a une voix qui porte, et je napprcierais gure dtre pris partie en public. Lhomme avis ne donne pas loccasion un prtre ou une femme de le rprimander devant tmoins. Les petites rues tortueuses du Val dAlorie, surplombes par les balcons des vieilles maisons de pierre, hautes et troites, semblaient, en dpit de la neige intermittente et du vent glacial, grouiller de gens pour la plupart emmitoufls dans des fourrures cause du froid. Lon changeait beaucoup de cris joyeux et dinjures grossires. Deux hommes dge mur et dallure trs digne se battaient coups de boules de neige au milieu de la rue, encourags par les cris rauques de la foule. Ce sont de vieux amis, expliqua Barak avec un sourire qui lui dcouvrit les dents. Ils font a tous les jours, du dbut la fin de lhiver. Dici peu, ils vont aller dans une taverne bire et ils se saouleront mort en chantant de vieilles chansons jusquau moment o ils tomberont de leur banc. Il y a des annes que a dure. Et quest-ce quils font en t ? demanda Silk. Ils se balancent des pierres, rpondit Barak. Pour le reste la bire, les chansons et la chute du banc le programme demeure inchang, bien sr. Salut, Barak ! appela du haut dun balcon une jeune femme aux yeux verts. Quand est-ce que tu reviens me voir ? -234-

Barak jeta un coup dil en lair et son visage sempourpra, mais il ne rpondit pas. La dame te parle, Barak, dit Garion. Jai entendu, rpondit schement Barak. On dirait quelle te connat, renchrit Silk avec un regard finaud. Elle connat tout le monde, fit Barak, encore plus rouge. Bon, si on avanait un peu, l ? A un autre coin de rue, un groupe dhommes habills de peaux de btes avanaient en file indienne. Ils avaient une curieuse dmarche, comme sils taient anims par un mouvement de roulis qui les faisait se balancer dun ct sur lautre, et les gens scartaient prcipitamment devant eux. Salut toi, Seigneur Barak, entonna leur chef. Salut toi, Seigneur Barak, rptrent les autres, lunisson, sans cesser de se dandiner. Barak sinclina avec raideur. Puisse le bras de Belar te protger, dit le chef. Lou soit Belar, le Dieu-Ours dAlorie, dirent les autres. Barak sinclina nouveau et resta plant l les regarder passer. Qui sont ces gens ? demanda Durnik. Les adeptes du culte de lOurs, rpondit Barak, comme avec rpugnance. Des fanatiques religieux. Des fauteurs de troubles, expliqua Silk. Ils ont des chapitres dans tous les royaumes aloriens. Ce sont dexcellents guerriers, mais aussi les instruments du grand prtre de Belar. Ils se consacrent uniquement leurs rites, leur entranement militaire, et mettre leur nez dans les affaires intrieures du pays. O est cette Alorie dont ils parlent ? demanda Garion. Tout autour de nous, rpondit Barak avec un geste ample. LAlorie tait lunion de tous les royaumes aloriens, qui ne formaient alors quune seule nation. Les adeptes du culte voudraient les runifier. Ce qui ne parat pas compltement absurde, fit Durnik.

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LAlorie na tout de mme pas t morcele pour rien, fit Barak. Il fallait assurer la protection dune certaine chose, et la partition de lAlorie tait le meilleur moyen dy parvenir. Ctait si important que a ? demanda Durnik. Cest la chose la plus importante au monde, rpondit Silk. Les adeptes du culte de lOurs ont une fcheuse tendance loublier. Sauf quelle a t vole, maintenant, nest-ce pas ? balbutia Garion, comme la voix sche qui lui parlait intrieurement lavisait du lien entre ce que Barak et Silk venaient de dire et le soudain bouleversement de sa propre existence. Cest la chose que sire Loup suit la trace. Barak lui jeta un rapide coup dil. Le gamin est plus malin que nous ne pensions, Silk, dit-il sobrement. Cest un petit fut, acquiesa Silk. Mais ce ntait pas difficile deviner. Tu as videmment raison, Garion, dit-il, dun ton grave, tout coup. Nous ne savons pas encore comment, mais quelquun a russi sen emparer. Si Belgarath fait passer le mot, les rois Aloriens vont retourner le monde pierre par pierre pour le rcuprer. Tu veux dire... la guerre ? commena Durnik, qui la voix manqua pour finir. Il y a des choses pire que la guerre, fit Barak, avec un froncement de sourcils. Ce serait peut-tre loccasion de se dbarrasser des Angaraks une bonne fois pour toutes. Esprons que Belgarath nira pas fourrer cette ide dans la tte des rois Aloriens, dit Silk. Il faut retrouver la chose, insista Barak. Daccord, concda Silk, mais il y a dautres moyens dy arriver, et je ne pense pas que la voie publique soit lendroit idal pour parler des alternatives qui soffrent nous dans ce but. Barak jeta un coup dil alentour, en plissant les yeux. A ce moment-l, ils taient arrivs au port o les mts des vaisseaux cheresques slevaient aussi haut que des arbres dans une fort. Ils franchirent un pont verglac qui enjambait un -236-

ruisseau gel et arrivrent plusieurs grands docks o dimmenses squelettes de navires reposaient dans la neige. Un homme vtu dun sarrau de cuir sortit en boitant dun btiment de pierre enfonc dans le sol, au milieu de lune des cours, et se campa devant sa porte en les regardant approcher. Salut, Krendig, fit Barak. Salut, Barak, rpondit lhomme en blouse de cuir. Comment vont les affaires ? demanda Barak. Cest toujours calme en cette saison, rpondit Krendig. Ce nest pas le meilleur moment pour travailler le bois. Mes artisans soccupent des grements et scient les planches, mais nous ne pourrons pas faire grand-chose dautre avant le printemps. Barak hocha la tte et alla poser la main sur le bois frais de lavant dun navire qui mergeait de la neige. Krendig est en train de me construire a, dit-il en tapotant la proue du bateau. Ce sera le plus beau vaisseau que les mers aient jamais port. Si tes rameurs sont assez costauds pour le faire avancer, fit Krendig. Il sera norme, Barak, et trs lourd. Eh bien, je prendrai des hommes normes, fit Barak, en regardant encore la carcasse de son futur bateau. Un hurlement de joie sleva du flanc de la colline qui dominait le chantier naval, et Garion leva rapidement les yeux. Une petite bande dadolescents dvalaient la pente enneige sur des planches. Il tait vident que Barak et les autres allaient passer la plus grande partie de laprs-midi discuter du bateau. Bien que cela pt tre trs intressant, Garion se rendit compte quil y avait un bon bout de temps quil navait pas parl quelquun de son ge. Il sloigna lentement des autres et alla voir au pied de la colline ce qui se passait. Une fille blonde attira particulirement son regard. Elle ntait pas sans lui rappeler Zubrette, avec quelques diffrences subtiles. Alors que Zubrette tait petite et menue, cette fille-l tait aussi grande quun garon sauf que ce ntait visiblement pas un garon. Son rire rsonnait joyeusement comme elle glissait sur le flanc de la colline, les joues rougies -237-

par lair froid de laprs-midi, ses longues tresses flottant derrire elle. a a lair amusant, fit Garion comme la luge improvise simmobilisait prs de lui. Tu veux essayer ? demanda-t-elle en se levant et en faisant tomber la neige de sa robe de laine. Je nai pas de luge, dit-il. Je peux te prter la mienne, dit-elle en le regardant dun air espigle, mais il faudra que tu me donnes quelque chose en change. Quest-ce que tu voudrais que je te donne ? demanda-til. Eh bien, trouve quelque chose, dit-elle en le regardant dun air effront. Comment tu tappelles ? Garion, dit-il. Cest un drle de nom. Tu es dici ? Non. Je viens de Sendarie. Tu es sendarien ? Vraiment ? (Ses yeux bleus se mirent jeter des tincelles.) Je navais encore jamais rencontr de Sendariens. Je mappelle Maidee. Garion inclina lgrement la tte. Tu veux essayer ma luge ? demanda Maidee. Jaimerais bien, fit Garion. Je te la prte, dit-elle. En change dun baiser. Garion se mit rougir furieusement et Maidee clata de rire. Un grand garon aux cheveux roux, vtu dune longue tunique, stoppa sa luge prs deux et se releva, lair mauvais. Il tait un peu plus grand que Garion, et sensiblement plus lourd. Va-ten dici tout de suite, Maidee, ordonna-t-il. Et si je ne veux pas ? demanda-t-elle. Le garon aux cheveux poil-de-carotte sapprocha de Garion en roulant les paules. Et toi, quest-ce que tu fiches ici ? lui demanda-t-il. Je parlais avec Maidee, rpondit Garion. Qui ten a donn la permission ? demanda le garon aux cheveux rouges. Je nai pas pris la peine de demander, rpondit Garion. -238-

Le garon aux cheveux rouges le lorgna en gonflant les muscles dun air menaant. Je peux te pulvriser, si je veux, fit-il. Garion se rendit compte que le rouquin tait dhumeur belliqueuse et que le combat tait invitable. Les prliminaires menaces, insultes et tout ce qui sensuit dureraient probablement quelques minutes encore, mais les hostilits commenceraient ds que le garon la longue tunique se serait bien chauff. Garion dcida de ne pas attendre. Il serra le poing et le flanqua dans le nez de la grosse brute. Le coup avait port, et srieusement. Le rouquin saffala dans la neige, porta une main son nez et la ramena toute rouge. H, fit-il dun ton accusateur. Je saigne ! Tu mas fait saigner du nez ! a va sarrter dans quelques minutes, dit Garion. Et si a ne sarrte pas ? On na jamais vu un nez saigner ternellement, linforma Garion. Pourquoi tu mas frapp ? demanda le rouquin, au bord des larmes, en sessuyant le nez. Je ne tai rien fait. Pas encore, mais tu allais le faire. Mets de la neige dessus, et ne pleurniche pas comme un bb. a saigne encore, dit le garon. Mets de la neige dessus, je te dis, rpta Garion. Et si a narrte pas de saigner ? Eh bien, tu mourras probablement saign comme un cochon, fit Garion, dun ton factuel. Ctait un truc quil avait appris de tante Pol. Et a marcha aussi bien sur le Cheresque que sur Doroon ou Rundorig. Le rouquin le regarda en clignant des paupires, mais il finit par prendre une bonne poigne de neige quil se colla sur le nez. Les Sendariens sont ils tous aussi cruels ? demanda Maidee. Je ne connais pas tous les Sendariens, rpondit Garion. Laffaire ne stait absolument pas droule comme prvu, et il tourna les talons regret pour rejoindre les autres au chantier naval. -239-

Attends, Garion, appela Maidee, en lui courant aprs et en le prenant par le coude. Tu as oubli mon baiser. Elle lui passa les bras autour du cou et lui appliqua un baiser sonore sur les lvres. L, dit-elle. Elle fit volte-face et fila en riant aux clats vers le haut de la colline, ses tresses blondes voletant derrire elle. Il retrouva Barak, Silk et Durnik en train de rire de bon cur. Tu tais cens lui courir aprs, dit Barak. Pour quoi faire ? demanda Garion en sempourprant sous leurs quolibets. Elle esprait que tu allais la rattraper. Je ne comprends pas. Barak, dit Silk, je crois que lun de nous devrait informer dame Polgara que notre Garion a besoin dun petit complment dducation. Tu es trs dou pour le baratin, Silk, dit Barak. Je suis sr que tu te feras un plaisir de le lui dire. Pourquoi ne jouerions-nous pas ce privilge aux ds ? suggra Silk. Parce que jai dj vu comment tu jouais aux ds, rpondit Barak en riant. Evidemment, nous pourrions toujours nous contenter de rester un peu dans le coin, dit finement Silk. Jimagine que la petite camarade de Garion serait trs heureuse de parfaire sa culture gnrale, et que, de la sorte, nous naurions pas ennuyer dame Polgara avec ce problme. Garion avait les oreilles en feu. Je ne suis pas aussi stupide que a, dit-il avec chaleur. Je sais trs bien de quoi vous parlez, et vous navez pas besoin de raconter quoi que ce soit tante Pol. Furieux, il sloigna en frappant le sol du talon et en donnant de grands coups de pieds dans la neige. Barak sentretint encore un moment avec le constructeur naval, puis, comme le port sassombrissait lapproche du soir, ils reprirent le chemin du palais. Garion les suivait distance, en boudant, encore mortifi par leurs railleries. Les nuages qui -240-

planaient au-dessus de leur tte depuis quils taient arrivs au Val dAlorie avaient dcid de sentrouvrir, faisant apparatre des taches plus claires dans le ciel. et l, une toile isole se mettait scintiller alors que le soir sinstallait lentement dans les rues enneiges. La douce lumire des bougies commenait briller aux fentres des maisons, et les rares personnes qui marchaient encore dans les rues se htaient de rentrer chez elles avant la nuit. Garion, qui sattardait un peu derrire eux, vit deux hommes franchir une large porte surmonte dune enseigne rudimentaire reprsentant une grappe de raisin. Lun deux tait lhomme la barbe blonde et la cape verte quil avait vu au palais, la veille au soir. Lautre portait un capuchon sombre, et Garion prouva un pincement au cur. Il ne pouvait pas voir le visage de lhomme encapuchonn, mais ctait inutile. Ils staient trop souvent observs pour quil y ait le moindre doute. Comme chaque fois, Garion eut limpression dtre frapp de mutisme, un peu comme si un doigt fantme lui effleurait les lvres. Lhomme la capuche tait Asharak, et bien que la prsence du Murgo en ces lieux prt une extrme importance, il lui tait, pour une raison ou une autre, impossible den parler. Garion ne regarda les deux hommes quun instant, puis il se hta de rattraper ses amis. Il seffora un moment de vaincre la force qui lui paralysait la langue, puis il tenta une autre approche. Dis, Barak, demanda-t-il, il y a beaucoup de Murgos au Val dAlorie ? Il ny a pas de Murgos Cherek, rpondit Barak. Les Angaraks nont pas le droit de mettre les pieds dans le royaume, sous peine de mort. Cest la plus ancienne de nos lois. Elle a t dicte par le vieux roi Cherek Garrot-dOurs en personne. Pourquoi me demandes-tu a ? Je me posais la question, cest tout, rpondit lamentablement Garion. Son esprit hurlait denvie de leur parler dAsharak, mais ses lvres restrent scelles. Ce soir-l, alors quils taient tous assis autour de la longue table de la salle centrale du roi Anheg, sur laquelle un grand -241-

festin tait dress, Barak les fit rire en leur racontant avec outrance la rencontre de Garion avec les jeunes gens, sur la colline. Ce fut un coup magistral, dit-il avec emphase. Digne du plus valeureux guerrier, et puissamment assn sur le nez du flon. Lon vit jaillir le sang vermeil, et lennemi, branl, fut dfait. Tel un hros, notre Garion se pencha sur le vaincu et, en vrai brave, il ne se glorifia pas et nhumilia pas son ennemi terre, mais lui offrit bien plutt des conseils sur la faon dtancher le flot carlate. Avec une simple dignit, alors, il quitta le thtre des oprations, mais la fille aux yeux de braise ne voulut pas le laisser partir sans lui accorder le prix de sa bravoure. Elle se lana vivement sa poursuite et noua chaleureusement ses bras crmeux autour de son cou. Et l, elle lui accorda avec abandon le baiser qui constitue la plus grande rcompense du vrai hros. Ses yeux sembrasrent dadmiration, et son chaste sein se souleva dune passion nouvellement close. Mais lhumble Garion sloigna modestement et ne sattarda pas pour revendiquer ce complment de reconnaissance que le tendre zle de la douce fille promettait si ostensiblement. Et cest ainsi que notre hros mit fin laventure, sur la satisfaction du triomphe, et le probe renoncement la vraie rparation de la victoire. Les hommes darmes et les rois se mirent rugir de rire et frapper la table du poing, puis se flanquer mutuellement de grandes claques sur les cuisses et sur le dos en signe dallgresse. La reine Islena et la reine Silar eurent un petit sourire indulgent, et la reine Porenn se mit rire ouvertement. Mais dame Merel conserva son visage de pierre et braqua sur son mari un regard quelque peu mprisant. Garion resta assis, le visage en feu, les oreilles tintant de tous les conseils et de tous les avis quon lui donnait. Est-ce vraiment ainsi que les choses se sont passes, mon neveu ? demanda le roi Rhodar Silk, qui sessuyait les yeux. Plus ou moins, rpondit Silk. Le rcit de Messire Barak est un chef-duvre du genre, quoique sensiblement enjoliv. -242-

Nous devrions faire venir un mnestrel, suggra le comte de Seline. Cette pope devrait tre immortalise et mise en musique. Ne le chahutez pas comme a, dit la reine Porenn avec un regard compatissant ladresse de Garion. Quant tante Pol, elle navait pas lair de trouver a drle du tout. Le regard quelle braqua sur Barak tait glacial. Vous ne trouvez pas extraordinaire tout de mme que trois grands gaillards comme cela ne soient pas capables dempcher un petit gamin de faire des folies ? demanda-t-elle en haussant un sourcil. Ce ntait quun coup de poing, ma dame, protesta Silk, et un seul petit baiser, aprs tout. Vraiment ? demanda-t-elle. Et quest-ce que a sera, la prochaine fois ? Un duel lpe, peut-tre, et pourquoi pas de plus grosses btises encore aprs ? Il ny avait pas vraiment de danger, dame Pol, lui assura Durnik. Tante Pol secoua la tte. Je croyais que vous, au moins, Durnik, vous aviez un peu de bon sens, dit-elle, mais je vois maintenant que je me trompais. Tout dun coup, Garion soffusqua de ses remarques. Quoi quil fasse, il fallait toujours quelle voie les choses sous le plus mauvais clairage possible. Sa rancune sattisa, couvant les flammes de la rbellion. Quel droit avait-elle, dailleurs, de porter un jugement sur ses actes ? Ils ntaient unis par aucun lien, aprs tout, et il pouvait faire ce que bon lui semblait sans lui demander la permission, sil en avait envie. Il lui jeta un regard mauvais, charg dune noire colre. Elle surprit son regard et le lui rendit avec une telle froideur quil lui sembla presque quelle le mettait au dfi. Eh bien ? demanda-t-elle. Oh rien, dit-il brivement.

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CHAPITRE 15
Le lendemain, le jour se leva, radieux, sur un matin tout neuf. Le ciel tait dun bleu fondamental et la cime des montagnes couvertes de neige qui dominaient la ville tincelait dun clat blouissant sous les rayons du soleil. Aprs le petit djeuner, sire Loup annona quils se runiraient nouveau en priv ce jour-l, tante Pol, Fulrach, les rois aloriens et lui-mme. Bonne ide, commenta Barak. Les funbres mditations sont bonnes pour les rois. Maintenant, pour ceux qui nont pas dobligations royales, cest une bien trop belle journe pour rester enferms. Il ddia un immense sourire moqueur son cousin. Il y a en toi un fond de cruaut que je ne souponnais pas, Barak, articula le roi Anheg en jetant un regard concupiscent par une fentre voisine. Les sangliers sauvages viennent toujours rder la lisire de la fort ? demanda Barak. Par troupeaux entiers, rpondit Anheg, de plus en plus inconsolable. Jtais justement en train de me dire que je pourrais peut-tre runir quelques braves et aller voir sil ne serait pas possible de restreindre un peu cette multitude, reprit Barak avec un sourire encore plus clatant peut-tre. Jtais pratiquement sr que tu avais une ide de ce genre derrire la tte, conclut Anheg dun ton lugubre en grattant ses cheveux en dsordre. Cest juste pour te rendre service, Anheg, rpliqua Barak. Tu ne voudrais pas que ton royaume soit envahi par cette vermine, non ? L, je crois quil ta eu, Anheg, fit Rhodar, le gros roi de Drasnie, en clatant dun rire norme. Comme toujours, convint aigrement Anheg.

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Je suis heureux de laisser ces activits des hommes plus minces et plus jeunes, poursuivit Rhodar en se flanquant de grandes claques sur la panse avec les deux mains. Je nai jamais refus un bon dner, mais jaime autant ne pas tre oblig de me bagarrer pralablement avec. Je fais une trop belle cible. Le sanglier le plus myope de la fort naurait aucun mal me reprer. Eh bien, Silk, demanda Barak. Quen dis-tu ? Tu nes pas srieux, rpondit Silk. Vous devriez y aller, Prince Kheldar, insista la reine Porenn. Il faut bien que quelquun dfende lhonneur de la Drasnie dans cette entreprise. Silk prit une expression chagrine. Vous serez mon champion, ajouta-t-elle, les yeux brillants. Votre Altesse aurait-elle rcemment lu de nouvelles popes arendaises ? insinua Silk dun ton acide. Considrez cela comme un ordre de votre reine, repritelle. Un peu dexercice et dair frais ne vous feront pas de mal. Vous commencez avoir lair dyspeptique. Il en sera fait selon votre bon plaisir, Votre Altesse, acquiesa Silk avec une rvrence ironique. Jimagine que si les choses nous chappent, je pourrai toujours grimper un arbre. Et toi, Durnik ? demanda Barak. Je ne connais pas grand-chose la chasse, ami Barak, rpondit le forgeron dun air dubitatif. Mais je vous accompagnerai si vous y tenez. Et vous, Messire ? proposa poliment Barak en se tournant vers le comte de Seline. Oh non, Messire Barak, dclina Seline en riant. Jai perdu tout enthousiasme pour ce sport il y a de longues annes dj. Merci tout de mme pour votre invitation. Hettar ? demanda Barak au svelte Algarois. Hettar jeta un rapide coup dil en direction de son pre. Vas-y, Hettar, fit Cho-Hag de sa voix douce. Je suis sr que le roi Anheg mettra lun de ses hommes ma disposition pour maider marcher. -245-

Je le ferai moi-mme, Cho-Hag, intervint Anheg. Jai port de plus lourds fardeaux. Je vous accompagnerai donc, Messire Barak, rpondit Hettar. Et je vous remercie davoir fait appel moi. Il avait une voix grave et sonore, mais trs harmonieuse, tout fait comme son pre. Et toi, gamin ? demanda Barak en regardant Garion. Avez-vous compltement perdu lesprit, Barak ? protesta tante Pol. Vous ne lui avez pas laiss faire suffisamment de btises comme a hier ? Ctait la goutte deau qui faisait dborder le vase. La soudaine exaltation que Garion avait prouve linvitation de Barak se changea en colre. Il serra les dents, oubliant toute prudence. Si Barak na pas peur de mavoir dans ses jambes, je serai heureux de laccompagner, annona-t-il dun air de dfi. Tante Pol le regarda, les yeux trs durs tout coup. Ton petit protg commence se faire les dents, Pol, ricana sire Loup. On se calme, pre, rpondit tante Pol en faisant toujours les gros yeux Garion. Pas cette fois, Mademoiselle, fit le vieil homme dune voix qui charriait des glaons. Il a fait un choix, et tu ne vas pas lhumilier en le dfaisant pour lui. Garion nest plus un bb. Tu ne las peut-tre pas remarqu, mais il est presque aussi grand que toi, maintenant, et il stoffe. Il aura bientt quinze ans, Pol. Il va falloir que tu lui lches un peu la bride, et cette occasion de commencer le traiter en adulte en vaut une autre. Elle le regarda un instant. Comme tu voudras, pre, accorda-t-elle enfin avec une feinte soumission. Mais je suis sre que nous aurons envie de reparler de tout ceci. En priv. Sire Loup tiqua. Tante Pol regarda de nouveau Garion. Essaie de ne pas commettre dimprudences, chri, reprit-elle. Et quand tu reviendras, nous aurons une bonne petite conversation, nest-ce-pas ? -246-

Mon seigneur et matre aura-t-il besoin de mon aide pour se prparer la chasse ? senquit dame Merel, du ton hautain et insultant quelle prenait toujours pour sadresser Barak. Ce ne sera pas ncessaire, Merel, rpondit celui-ci. Je ne ngligerai aucun de mes devoirs, poursuivit-elle. a suffit, Merel, fit Barak. Tu as dit ce que tu avais dire : le message est pass. Ai-je la permission de mon seigneur et matre de me retirer, dans ce cas ? reprit-elle. Tu las, laissa-t-il tomber schement. Ces dames voudront peut-tre se joindre moi ? suggra la reine Islena. Allons consulter les augures ; voyons si nous parvenons prdire lissue de la chasse. La reine Porenn, un peu en retrait derrire la reine de Cherek, leva les yeux au ciel dun air fataliste. La reine Silar lui sourit. Allons-y, dcrta alors Barak. Ne faisons pas attendre les sangliers. Ils afftent srement dj leurs dfenses, commenta Silk. Barak les conduisit vers la porte rouge de larmurerie, o les rejoignit un homme grisonnant, aux paules normes, vtu dune chemise en peau de taureau sur laquelle taient cousues des plaques de mtal. Je vous prsente Torvik, annona Barak. Le grand veneur dAnheg. Il connat tous les sangliers de la fort par leur petit nom. Messire Barak est trop bon, rpondit Torvik, en sinclinant. Comment chasse-t-on le sanglier, ami Torvik ? demanda poliment Durnik. Cest la premire fois que je participe ce genre de chose. Cest trs simple, expliqua Torvik. Nous allons dans la fort, mes hommes et moi, et nous rabattons les btes en poussant des cris et en faisant du bruit. Et vous et les autres chasseurs, vous les attendez avec a, fit-il avec un geste en direction dun rtelier o taient prsentes de solides lances -247-

sanglier pointe large. Quand le sanglier voit que vous tes sur son chemin, il vous charge et tente de vous empaler sur ses dfenses, sauf que cest vous qui le tuez avec votre lance. Je vois, dit Durnik dun ton quelque peu dubitatif. a na pas lair trs compliqu. Nous portons des cottes de mailles, Durnik, prcisa Barak. Nous chasseurs ne sont presque jamais srieusement blesss. Ce presque jamais implique une notion de frquence des plus inquitantes, Barak, souligna Silk en titillant une cotte de mailles accroche une patre ct de la porte. Aucun sport ne saurait tre vritablement amusant sans une certaine part de risque, repartit Barak en haussant les paules et en semparant dune solide lance sanglier. Tu nas jamais song jouer plutt la chose aux ds ? suggra Silk. Pas avec les tiens, en tout cas, sesclaffa Barak. Ils entreprirent de revtir leurs cottes de mailles pendant que les hommes de Torvik transportaient des brasses de lances sur les traneaux qui attendaient dans la cour enneige du palais. Garion trouva la cotte de mailles lourde et redoutablement inconfortable. Les mailles dacier senfonaient dans sa peau au travers mme de ses pais vtements, et chaque fois quil tentait de changer de position pour diminuer la pression sur lune delles, ctait une douzaine dautres qui lui mordaient les chairs. Le froid tait vraiment intense lorsquils prirent place dans les traneaux, et les robes de fourrure quils y trouvrent comme laccoutume semblaient peine suffire les en protger. Lhaleine des chevaux fumait dans lair glacial tandis quils suivaient les troites ruelles tortueuses qui menaient la grande porte de louest, du ct oppos au port du Val dAlorie. Surgissant de lentre dune porte devant laquelle ils passaient, la vieille femme en haillons du temple se dressa dans le soleil clatant du matin.

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Salut toi, Messire Barak, croassa-t-elle. Voici venir ton Destin ! Tu le connatras avant que le soleil de ce jour ne sincline sur lhorizon. Sans un mot, Barak se redressa dans son traneau, prit une lance sanglier et lenvoya avec une prcision mortelle droit sur la vieille femme. Avec une promptitude stupfiante, la sorcire brandit son bton et dtourna la lance en plein vol. Il ne te servira de rien de tenter de tuer la vieille Martje, scria-t-elle avec un rire mprisant. Ta lance ne la trouvera pas, non plus que ton pe. Va-ten, Barak. Ne fais pas attendre ton Destin. Puis elle se tourna vers le traneau dans lequel Garion tait assis ct de Durnik, interloqu. Salut toi, Seigneur parmi les Seigneurs, entonna-t-elle. Grand sera ton pril, aujourdhui, mais tu y survivras. Et cest ton pril qui rvlera la marque de la bte qui est le Destin de ton ami Barak. Sur quoi elle sinclina et dtala avant que Barak ait eu le temps de mettre la main sur une autre lance. Quest-ce quelle a voulu dire, Garion ? demanda Durnik, les yeux encore carquills. Barak dit que cest une vieille folle aveugle, rpondit Garion. Elle nous a arrts quand on est arrivs au Val dAlorie, alors que vous tiez dj passs, toi et les autres. Quest-ce que cest que toutes ces histoires de Destin ? questionna Durnik avec un frisson. Je nen sais rien. Barak na pas voulu mexpliquer. Cest un mauvais prsage, si tt dans la journe, reprit Durnik. Ces Cheresques sont dcidment des gens bien tranges. Garion hocha la tte en signe dassentiment. Aprs avoir franchi la porte ouest de la ville, ils se dirigrent vers la lisire sombre de la fort qui stendait deux lieues de l, traversant de vastes champs dun blanc clatant sous la lumire blouissante du soleil matinal, en soulevant de grandes gerbes de neige poudreuse derrire leurs traneaux lancs au grand galop. -249-

Des fermes au toit trs pointu taient ensevelies sous la neige, le long de la piste. Les btiments taient tous faits de rondins de bois. Ces gens semblent navoir aucun sens du danger, stonna Durnik. Pour rien au monde je ne voudrais habiter dans une maison de bois. Jaurais toujours peur quelle prenne feu ou je ne sais quoi. On nest pas en Sendarie, ici. Tu ne voudrais pas que le monde entier vive comme nous, tout de mme ? Non, bien sr, admit Durnik avec un soupir, mais je ne me sens pas laise ici. Il y a des gens qui ne sont pas faits pour voyager. Je ne peux pas te dire quel point je regrette, certains moments, la ferme de Faldor. Moi aussi, certains moments, avoua Garion en regardant les montagnes majestueuses qui semblaient surgir directement au milieu de la fort, droit devant eux. Mais quand tout a sera fini, un jour, nous pourrons rentrer chez nous. Durnik hocha la tte et poussa encore un soupir. En entrant dans la fort, Barak avait retrouv son calme et sa bonne humeur, et il indiqua leur place aux chasseurs comme sil ne stait rien pass. Il conduisit Garion, dans la neige qui lui arrivait mi-mollet, jusqu un gros arbre, une certaine distance de la piste troite quils avaient emprunte. Cest un bon endroit, dit-il. II y a une piste de gibier, ici, et les sangliers lutiliseront peut-tre pour fuir quand ils entendront le bruit que vont faire Torvik et ses hommes. Quand tu en verras un, cramponne-toi et pointe ta lance sur son poitrail. Ils ny voient pas trs bien, et il viendra sembrocher dessus avant davoir eu le temps de comprendre ce qui lui arrivait. Aprs, je crois que le mieux faire sera encore de courir te cacher derrire un arbre. Il arrive que la lance les mette de trs mauvaise humeur. Et si je le rate ? demanda Garion. Je ne ferais pas a, ta place, conseilla Barak. Ce nest pas une trs bonne ide. Je nai pas dit que jallais le faire exprs, reprit Garion. Il essaiera de senfuir, ou quoi ? -250-

Il arrive quils tentent de prendre la fuite, mais je ne compterais pas dessus. Il est plus vraisemblable quil aura envie de touvrir le ventre en deux avec ses dfenses. Dans ces cas-l, la meilleure stratgie consiste grimper dans un arbre. Je tcherai de men souvenir. Je ne suis pas loin, si tu as un problme, promit Barak, en tendant Garion une paire de lourdes lances. Puis il regagna son traneau en se frayant pniblement un chemin dans la neige, et tout le monde repartit au galop, laissant Garion seul sous son chne. On ne voyait pas grand-chose sous les sombres futaies, et il y faisait un froid glacial. Garion marcha un peu dans la neige en cherchant le meilleur endroit pour attendre le sanglier. La piste que Barak lui avait indique tait un sentier battu qui sinuait entre les broussailles sombres, et Garion trouva inquitante la taille des traces imprimes dans la neige du chemin. Le chne commena lui paratre trs accueillant, avec ses grandes branches basses, mais il carta cette ide avec hargne. On sattendait ce quil reste debout les deux pieds par terre pour affronter la charge du sanglier, et il dcida quil prfrerait mourir plutt que de se rfugier dans un arbre comme un enfant terrifi. La voix sche qui lui parlait intrieurement fit valoir quil passait beaucoup trop de temps sinquiter pour des dtails aussi futiles. Tant quil ne serait pas adulte, personne ne le considrerait comme un homme, alors pourquoi se donner tant de mal pour avoir lair dun brave puisque a ne servirait rien de toute faon ? Tout tait calme dans la fort, maintenant. La neige touffait tous les bruits. On nentendait rien, pas un oiseau, seulement, de temps autre, le choc assourdi de la neige qui tombait dune branche trop charge. Garion se sentait terriblement seul. Et dabord, quest-ce quil faisait l ? Que pouvait bien faire un brave garon sendarien plein de bon sens plant l, au milieu de cette immense fort cheresque, attendre la charge de sangliers sauvages vraiment sauvages avec une paire de lances pour toute compagnie ? Quest-ce -251-

quil lui avait fait, ce cochon ? Il se rendit compte quil ne raffolait mme pas spcialement du porc. Il sadossa en frissonnant au tronc du chne situ une certaine distance de la piste frquente quavaient emprunte leurs traneaux, et il attendit. Il aurait t incapable de dire depuis combien de temps le bruit avait commenc quand il en prit pleinement conscience. Ce ntait pas le pitinement des sabots, la dbandade accompagne de couinements dun sanglier affol fonant toute vitesse auxquels il sattendait, mais plutt le pas mesur de plusieurs chevaux avanant lentement sur le tapis de neige de la fort, et cela venait de derrire lui. Il coula un regard prudent derrire larbre. Trois cavaliers, emmitoufls dans des fourrures, mergrent des bois, de lautre ct de la piste trace par les patins des traneaux. Deux dentre eux taient des guerriers barbus, qui ressemblaient beaucoup ceux que Garion avait vus au palais du roi Anheg. Mais le troisime homme tait imberbe et avait de longs cheveux de lin. Son visage arborait lexpression affecte et boudeuse dun enfant gt, bien quil ft largement adulte, et il chevauchait dun air ddaigneux, un peu comme si la compagnie des deux hommes constituait une offense sa personne. Au bout dun moment, le bruit dun autre cheval se fit entendre la lisire de la fort. Garion attendit en retenant son souffle. Lautre cavalier approcha lentement des trois hommes qui avaient arrt leurs montures dans la neige, en bordure des arbres. Ctait lhomme au manteau vert et la barbe blonde que Garion avait vu se faufiler dans les corridors du palais du roi Anheg, deux jours auparavant. Messire, fit respectueusement lhomme la cape verte en rejoignant les trois autres. Quest-ce que tu faisais ? demanda lhomme aux cheveux de lin. Messire Barak a emmen certaines de ses htes la chasse au sanglier, ce matin. Il a emprunt la mme route que moi, et je ne voulais pas le suivre de trop prs. -252-

Nous les avons vus, un peu plus loin, dans les bois, commenta le noble, avec un grognement peu amne. Eh bien, quas-tu entendu ? Pas grand-chose, Messire. Les rois se runissent avec le vieillard et la femme dans une pice garde. Je nai pas russi approcher suffisamment pour entendre ce quils se disent. Je te donne assez dor pour que tu ten rapproches. Il faut que je sache ce quils se racontent. Retourne au palais et trouve un moyen dcouter de quoi ils parlent. Je vais essayer, Messire, assura lhomme la cape verte en sinclinant, non sans raideur. Je te conseille dy arriver, lana lhomme aux cheveux de lin. Il en sera fait selon votre bon vouloir, Messire, dclara lautre en sapprtant faire volte-face. Attends ! reprit le noble. As-tu russi rencontrer notre ami ? Votre ami, Messire, corrigea lautre, dun air dgot. Oui, je lai rencontr. Nous sommes alls bavarder un peu dans une taverne. Qua-t-il dit ? Rien de trs intressant. Les gens de son espce disent rarement des choses utiles. Il nous retrouvera comme prvu ? Cest ce quil ma dit. A vous de voir si vous voulez le croire. Le noble ignora cette rplique. Qui est arriv avec le roi des Sendariens ? Le vieil homme, la femme, un autre vieillard un noble sendarien, je crois messire Barak, un Drasnien tte de fouine, et un autre Sendarien, un genre dhomme du peuple, banal et ordinaire. Cest tout ? Il ny avait pas un garon avec eux ? Je ne pensais pas que le garon avait de limportance, fit lespion en haussant les paules. Il est donc l, au palais ?

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Oui, Messire. Un gamin sendarien dune quinzaine dannes, apparemment. Il semblerait quil sagisse du page de la femme. Trs bien. Retourne au palais et rapproche toi suffisamment de cette pice pour entendre ce que les rois et le vieil homme se racontent. Cela risque dtre fort dangereux, Messire. Il pourrait tre encore plus dangereux pour toi que tu ny arrives pas. Vas-y, maintenant, avant que ce gorille de Barak ne revienne et ne te trouve en train de rder dans les parages. Il cabra son cheval et le fit tourner sur les pattes arrire et, suivi de ses deux hommes de main, senfona nouveau dans la fort, de lautre ct de la piste enneige qui sincurvait entre les arbres obscurs. Lhomme la cape verte resta un moment assis sur son cheval les regarder sloigner dun air sinistre, puis fit galement faire demi-tour son cheval et repartit comme il tait venu. Garion, qui tait toujours accroupi derrire son arbre, se releva. Il avait tellement serr la hampe de sa lance quil en avait mal aux mains. Toute cette affaire allait dcidment beaucoup trop loin. Il fallait la porter lattention de quelquun. Et puis, une certaine distance dans les profondeurs neigeuses de la fort, il entendit le vacarme des cornes de chasse et le choc retentissant des pes frappant rythmiquement des boucliers. Les chasseurs arrivaient, rabattant toutes les btes de la fort devant eux. Il entendit un craquement dans les fourrs, et un grand cerf aux bois magnifiques bondit hors du couvert, les yeux carquills par la peur. En trois immenses bonds, il fut hors de vue. Garion se mit trembler dexcitation. Puis il y eut le couinement dune fuite prcipite, et une truie aux yeux rouges dboula sur la piste, suivie par une demidouzaine de marcassins qui dtalaient de toute la vitesse de leurs pattes. Garion se tapit derrire son arbre et les laissa passer. Les couinements quil entendit ensuite taient plus rauques et traduisaient moins la peur que la colre. Ctait le sanglier, -254-

Garion en eut la certitude avant mme de voir lanimal sortir des fourrs pais. Lorsque lanimal apparut, Garion sentit le cur lui manquer. Ce ntait pas un gros cochon gras et endormi, mais une bte sauvage, furieuse. Des fragments de brindilles et de racines taient accrochs aux horribles dfenses jaunes qui sortaient du mufle renclant, preuve, sil en tait besoin, que lanimal nhsiterait pas rentrer dans tout ce qui se trouverait devant lui : les arbres, les buissons, ou un gamin sendarien qui naurait pas eu assez de jugeote pour scarter de son chemin. Cest alors quune chose curieuse se produisit. Comme au cours du combat dautrefois avec Rundorig, ou lors de son chauffoure avec les acolytes de Brill dans les ruelles tnbreuses de Muros, Garion sentit son sang se mettre bouillonner dans ses veines et une clameur assourdissante lui emplit les oreilles. Il eut limpression dentendre quelquun lui hurler un dfi, un vritable cri de guerre, et put peine accepter lide quil manait de sa propre gorge. Il ralisa tout coup quil tait au beau milieu de la piste et saccroupit, brandissant sa lance la hauteur de lencolure de lnorme bte. Le sanglier chargea, les yeux rouges, la gueule cumante, avec un grognement rageur qui venait du fond de son gosier. Il plongea sur Garion qui lattendait de pied ferme, faisant maintenant jaillir la neige poudreuse de ses sabots frntiques, comme lcume de la proue dun bateau. Et les cristaux de neige semblaient suspendus dans lair, tincelant dans un rayon de soleil qui, passant entre les arbres, venait se jeter sur le sol de la fort. Le choc, au moment o le sanglier heurta la lance, fut terrifiant, mais Garion avait bien vis. La large pointe de la pique senfona dans le poitrail couvert dune fourrure rche et lcume blanche qui gouttait des dfenses du sanglier devint une mousse sanguinolente. Garion fut branl par limpact ; il sentit ses pieds glisser sous lui, puis le manche de sa lance se brisa comme une brindille sche, et le sanglier fut sur lui. Un premier coup meurtrier, dirig de haut en bas, destin lventrer, atteignit Garion juste au creux de lestomac, et il sentit ses poumons se vider dun seul coup. En hoquetant, il -255-

tenta de rouler hors du chemin, et cest alors quun second assaut le heurta la hanche. Sa cotte de mailles le protgea des dfenses tranchantes, lui vitant toute plaie, mais la charge avait de quoi assommer un buf. Le troisime coup de boutoir du sanglier latteignit dans le dos, le projetant en lair, et il alla scraser contre un arbre. Sa tte heurta violemment lcorce, et ses yeux semplirent dune lumire tremblotante. Cest alors que Barak arriva, rugissant et chargeant dans la neige sauf que lon naurait pas dit Barak. A moiti aveugl par le coup quil avait pris sur la tte, Garion vit sans y rien comprendre quelque chose qui ne pouvait pas tre vrai. Ctait Barak, il ny avait aucun doute ce sujet, mais ctait aussi autre chose. Etrangement, comme sil occupait dune certaine faon le mme espace que Barak, il vit venir vers lui un ours norme, hideux. Les deux silhouettes fonant dans la neige se superposaient dans la mme image, animes de mouvements identiques, comme si, partageant le mme espace elles partageaient aussi les mmes penses. Des bras normes se refermrent sur le sanglier mortellement bless mais qui se dbattait encore, et le broyrent. Un sang vermeil jaillit de la gueule de lanimal, et la chose hirsute, mi-homme, mi-bte, qui semblait tre Barak et quelque chose dautre en mme temps, souleva le cochon mourant et le projeta brutalement terre. Levant son horrible mufle, la chose humaine poussa alors un rugissement de triomphe, un hurlement faire trembler la terre, tandis que la lumire se drobait aux yeux de Garion, et quil se sentait driver dans le gouffre gris de linconscience. Il aurait t bien en peine de dire combien de temps avait pass lorsquil revint lui, dans le traneau qui filait travers les champs immaculs vers le Val dAlorie. Silk lui appliquait un linge plein de neige sur la nuque. Je constate que tu as finalement dcid de regagner le monde des vivants, lui dit Silk avec un grand sourire. O est Barak ? marmonna Garion, un peu groggy. Juste derrire nous, rpondit Silk avec un coup dil par-dessus son paule, en direction du traneau qui les suivait. Il va... il va bien ? -256-

Quest-ce qui pourrait arriver Barak ? Je veux dire... Il a lair dtre lui-mme ? Pour moi, cest bien Barak, fit Silk avec un haussement dpaules. Allons, petit, reste tranquille. Ce sanglier sauvage ta peut-tre fendu les ctes. Il posa doucement une main sur la poitrine de Garion pour lempcher de bouger. Et mon sanglier ? demanda faiblement Garion. O il est ? Les chasseurs le rapportent rpondit Silk. Tu auras droit ton retour triomphal. Si je puis me permettre une suggestion, toutefois, tu devrais rflchir un peu aux vertus positives de la lchet et lutter contre ta propension naturelle la bravoure. Tu es en proie des instincts auxquels tu pourrais bien succomber un jour pour de bon, cest le cas de le dire. Mais Garion stait dj nouveau englouti dans linconscience. Puis ils furent au palais. Barak le portait dans ses bras, et tante Pol tait l, le visage blanc comme un linge la vue de tout ce sang. Ce nest pas le sien, la rassura rapidement Barak, il a embroch un sanglier qui sest vid de son sang sur lui dans la mle. Je crois que le gamin va bien. Il a pris un petit coup sur le crne, cest tout. Amenez-le par ici, ordonna tante Pol dun ton premptoire en lui indiquant lescalier qui montait vers la chambre de Garion. Plus tard, lorsquil fut allong dans son lit, le front et la poitrine bandes, et quune tasse de lune de ces immondes dcoctions dont tante Pol avait le secret lui eut vid la tte et donn envie de dormir, Garion entendit sa tante Pol prendre finalement Barak partie. Espce de grand bent mont en graine, fit-elle avec fureur, vous avez vu ce que vous avez fait avec toutes vos btises ? Le garon est trs courageux, rpondit Barak, tout bas, comme sil tait plong dans une sorte de rumination sinistre. -257-

Je me fiche pas mal quil soit brave, riposta tante Pol, avant de sinterrompre. Quest-ce qui vous arrive ? demanda-telle. Elle tendit soudain les mains et les plaa de chaque ct du visage de lnorme individu. Elle le regarda un moment dans les yeux, puis baissa lentement les bras. Oh, dit-elle doucement. Je vois. a a fini par arriver. Je nai pas pu me dominer, Polgara, confia Barak, dun ton dsespr. Tout ira bien, Barak, rpondit-elle en effleurant dlicatement la tte incline vers elle. Rien nira plus jamais bien. Allez dormir un peu, conseilla-t-elle. a ne vous paratra pas si grave demain matin. Limmense bonhomme se dtourna et quitta silencieusement la chambre. Garion savait quils parlaient de la drle de chose quil avait vue quand Barak lavait sauv du sanglier, et il aurait bien voulu en discuter avec tante Pol ; mais le breuvage amer quelle lui avait fait boire lengloutit dans un sommeil profond et sans rve avant quil ait eu le temps de trouver les mots qui lui auraient permis de formuler sa question.

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CHAPITRE 16
Le lendemain, Garion tait tellement raide et endolori quil lui aurait t impossible de se lever, mais un dfil incessant de visiteurs loccupa beaucoup trop pour lui laisser le temps de rflchir ses douleurs et ses ecchymoses. Les visites des rois Aloriens dans leurs splendides robes furent particulirement flatteuses, dautant que chacun encensa son courage. Puis ce fut le tour des reines, qui firent grand cas de ses blessures, lui offrant la chaleur de leur sympathie et de douces caresses sur son front. Il tait transport par cet alliage de louanges et de sympathie, et par une certaine conscience du fait quil tait au cur de lattention gnrale, et il avait le cur gonfl dexaltation. Mais le dernier venir le voir ce jour-l fut sire Loup. Il arriva alors que le soir sinsinuait dans les rues enneiges du Val dAlorie, vtu de sa sempiternelle tunique, et il avait relev le capuchon de sa cape comme sil venait de dehors. Tu as vu mon sanglier, Sire Loup ? demanda firement Garion. Un magnifique animal, rpondit le Vieux Loup Solitaire, sans gure denthousiasme toutefois. Mais personne ne ta dit que la coutume consistait scarter dun bond aprs avoir atteint la bte ? Je ny ai pas vraiment pens, admit Garion. Mais est-ce que a naurait pas eu lair un peu... euh, lche ? Tu tinquitais donc tellement de lopinion du cochon ? Eh bien, fit Garion, pris de cours, jimagine que non. Tu es atteint dun manque de bon sens rellement stupfiant chez un sujet aussi jeune, observa sire Loup. Il faut normalement des annes et des annes pour en arriver au point o tu sembles tre parvenu en une nuit. Dis-donc, Polgara, demanda-t-il en se tournant vers tante Pol, assise non loin de l, tu es sre quil ny a pas une trace de sang arendais dans -259-

lascendance de notre Garion national ? Je lui trouve un comportement typiquement arendais depuis quelque temps. Dabord il sembarque pour le grand maelstrm comme sil montait sur un cheval bascule, ensuite il tente de casser les dfenses dun sanglier sauvage avec ses ctes. Tu es bien certaine que tu ne las pas fait tomber sur la tte quand il tait bb ? Tante Pol sourit mais ne rpondit pas. Jespre que tu seras vite sur pied, gamin, reprit sire Loup. Et essaye de rflchir un peu ce que je tai dit. Garion se renfrogna, mortifi par les paroles de sire Loup, et malgr tous ses efforts, il ne put retenir ses larmes. Merci dtre pass, pre, dit tante Pol. Cest toujours un plaisir de venir te voir, ma fille, rpondit sire Loup en quittant tranquillement la chambre. Pourquoi fallait-il quil me dise tout a ? clata Garion en sessuyant le nez. Il na pas pu sempcher de tout gcher, hein ? Il a gch quoi, chri ? sinforma tante Pol en lissant le devant de sa robe grise. Tout, pleurnicha Garion. Les rois ont tous dit que jtais trs courageux. Les rois disent toujours ce genre de choses. Je ny ferais pas trop attention ta place. Mais jai t courageux, quand mme, non ? Jen suis sre, chri. Et je suis sre que le cochon a t trs impressionn. Oh, toi, tu es aussi mauvaise que sire Loup ! Oui, chri, srement. Mais cest normal. Et maintenant, que veux-tu manger ce soir ? Je nai pas faim, rpondit Garion dun ton agressif. Vraiment ? Il va peut-tre falloir que je te concocte un remontant, alors. Je vais ten prparer un tout de suite. Je crois que jai chang davis, fit Garion, trs vite. Cest bien ce que je pensais. Puis, sans raison apparente, elle passa tout dun coup ses bras autour de lui et le serra longtemps contre elle. Quest-ce que je vais faire de toi ? demanda-t-elle enfin. Je vais bien, tante Pol, lui assura-t-il. -260-

Cette fois, peut-tre, rpondit-elle en lui prenant le visage entre ses deux mains. Cest une chose merveilleuse que dtre brave, mon Garion, mais tu ne pourrais pas rflchir un petit peu avant, une fois de temps en temps ? Promets-moi dessayer. Daccord, tante Pol, dit-il un peu embarrass par toutes ces dmonstrations. Trs bizarrement, elle se comportait encore comme sil comptait vraiment pour elle. Lide quil pourrait tout de mme y avoir entre eux un lien autre que de parent commena lui apparatre. Rien ne serait plus jamais comme avant, bien sr, mais ctait toujours quelque chose. Il commena voir toute laffaire sous un jour un peu moins noir. Le lendemain, il parvint se lever. Il avait encore les muscles endoloris et les ctes un peu sensibles, mais il tait jeune et se remettait vite. Vers le milieu de la matine, il tait assis avec Durnik dans la grande salle du palais dAnheg lorsque le comte de Seline la barbe dargent sapprocha deux. Le roi Fulrach me prie de vous demander si vous auriez la bont de nous rejoindre dans la salle du conseil, mon bon Durnik, annona-t-il poliment. Moi, Votre Honneur ? demanda Durnik, incrdule. Sa Majest est trs impressionne par votre bon sens, rpondit le vieux monsieur. Elle a limpression que vous tes lincarnation de ce quil y a de meilleur dans le sens pratique sendarien. Ce quoi nous sommes confronts requiert tous les hommes valides, et pas seulement les souverains des royaumes du Ponant. Il nest que normal que le solide bon sens soit reprsent en nos instances. Jarrive tout de suite, Votre Honneur, fit Durnik en se levant prcipitamment, mais vous ne men voudrez point si je nai pas grand-chose dire. Garion attendit, dans lexpectative. Nous avons tous entendu parler de votre aventure, mon garon, lui dit plaisamment le comte de Seline. Ah, tre jeune encore ! soupira-t-il. Vous venez, Durnik ? Je vous suis, Votre Honneur. -261-

Les deux hommes sortirent et prirent le couloir qui menait la salle du conseil. Garion resta seul, piqu au vif par cet ostracisme. Il tait un ge o lamour-propre est encore tendre, et le manque de considration induit par le fait de ntre pas convi la runion le crucifiait intrieurement. Humili et meurtri, il quitta la grande salle en boudant pour aller voir son sanglier qui tait suspendu dans une chambre froide remplie de glace, juste auprs des cuisines. Le sanglier lavait pris au srieux, lui, au moins. Toutefois, il est un fait dment tabli que lon ne peut rester longtemps en compagnie dun sanglier mort sans se sentir dprim. Le sanglier ne paraissait pas tout fait aussi grand que lorsquil tait vivant et occup charger, et si ses dfenses taient impressionnantes, elles ntaient ni tout fait aussi longues ni tout fait aussi acres que dans le souvenir de Garion. Sans compter quil faisait trs froid dans la glacire, et que cette atmosphre ntait pas proprement parler propice lassouplissement de ses muscles endoloris. Inutile dessayer daller rendre visite Barak. Le gant la barbe rouge stait enferm dans sa chambre o il sabmait dans la plus noire rumination et refusait de rpondre ou douvrir sa porte, mme sa femme. Cest ainsi que Garion, livr compltement lui-mme, se morfondit un moment avant de dcider quil ferait aussi bien dexplorer ce vaste palais avec ses chambres abandonnes la poussire des sicles, et ses corridors obscurs et tortueux. Il marcha pendant ce qui lui paraissait des heures, ouvrant des portes et suivant des couloirs qui sarrtaient parfois abruptement sur un mur de pierre nue. La construction du palais dAnheg stait tale, ainsi que Barak le lui avait expliqu, sur trois mille ans sinon davantage. Le toit de lune des ailes du ct sud, compltement en ruine, stait effondr des sicles auparavant. Garion se promena pendant un bon moment dans les couloirs du second tage de la partie abandonne, ruminer de lugubres considrations sur la gloire fugitive du monde des mortels, tout en jetant un coup dil dans des pices dont les lits et les siges disparaissaient sous une paisse couche de neige, seulement dflore par le -262-

rseau enchevtr des traces des souris et des cureuils. Cest alors quen arrivant un couloir au plafond affaiss, il dcouvrit dautres traces, humaines, celles-l. Les empreintes devaient tre trs fraches, car il avait beaucoup neig la nuit dernire, or il ny avait pas le moindre flocon dedans. Au dbut, il pensa quil sagissait de ses propres pas, quil avait tourn en rond et stait retrouv dans un couloir par lequel il tait dj pass, mais les empreintes taient beaucoup plus grandes que les siennes. Il y avait bien une douzaine dexplications possibles, videmment, mais Garion sentit sa respiration sacclrer. Lhomme la cape verte rdait encore dans le palais, Asharak, le Murgo, tait quelque part au Val dAlorie, et le noble aux cheveux de lin qui se cachait dans un coin de la fort tait de toute vidence anim dintentions inamicales. Garion se rendit compte que la situation pouvait devenir dangereuse et quil tait seul et sans armes, en dehors de sa petite dague. Il revint rapidement sur ses propres traces pour prendre, dans une chambre au sol couvert de neige quil venait dexplorer, une pe rouille qui avait d rester abandonne pendant un nombre incalculable dannes une patre. Puis, se sentant ainsi un peu plus sr de lui, il retourna suivre les traces muettes. Tant que la piste de lintrus inconnu se limita ce couloir au toit dfonc et depuis longtemps dsaffect, la suivre fut la simplicit mme ; la neige immacule rendait la poursuite aise. Mais partir du moment o, passant par-dessus un amoncellement de dbris crouls, les traces senfoncrent dans lobscurit bante dun corridor poussireux dont le plafond tait encore intact, les choses se compliqurent. La poussire qui recouvrait le sol lui facilitait un peu la tche, bien sr, mais il tait souvent oblig de se pencher et de se plier en deux. Garion avait encore mal aux ctes et dans les jambes, et il avait beau serrer les dents, il ne pouvait retenir un grognement chaque fois quil lui fallait se baisser pour examiner le sol de pierre. Au bout de trs peu de temps, il tait en sueur et il commenait se dire quil allait tout laisser tomber. Puis il entendit un bruit touff, tout au bout du couloir, devant lui. Il se recroquevilla contre le mur, en esprant -263-

quaucune lumire, filtrant dans son dos, ne viendrait rvler sa prsence. Face lui, mais encore assez loin, une silhouette passa furtivement dans la maigre lumire dune unique petite fentre. Garion aperut un clair fugitif de vert et sut enfin qui il suivait. Restant coll au mur, il se dplaa avec la prudence du chat sur ses semelles de cuir, la main crispe sur la garde de lpe rouille. Mais si la voix du comte de Seline ne stait pas fait entendre, tonnamment proche, cet instant prcis, il serait probablement rentr droit dans lhomme quil suivait. Y a t-il le moindre risque, noble Belgarath, que notre ennemi se rveille avant que toutes les conditions prvues par lancienne prophtie soit runies ? demandait le comte. Garion sarrta net. Juste devant lui, dans un petit recoin du mur, il perut un lger mouvement. Lhomme la cape verte tait tapi dans le noir, et il coutait les paroles qui semblaient provenir dun endroit situ en dessous de lui. Garion se recroquevilla contre le mur, osant peine respirer. Il recula prudemment jusqu la premire embrasure de porte quil put trouver et se recroquevilla dans lobscurit protectrice. Cest une bonne question, Belgarath, fit la voix douce de Cho-Hag, lAlgarois. LApostat peut-il utiliser lobjet de pouvoir qui est maintenant entre ses mains pour redonner vie au Maudit ? Il dispose de la force ncessaire, rpondit la voix familire de sire Loup, mais il hsitera peut-tre en faire usage. Si elle nest pas employe comme il convient, sa puissance le dtruira. Il est probable quil se gardera bien de hter les choses, et quil rflchira soigneusement avant de sy risquer. Cest cette apprhension qui nous donne le peu de temps dont nous disposons. Puis la voix de Silk se fit entendre. Navez-vous pas dit quil aurait peut-tre envie de la garder pour lui ? Peut-tre son intention nest-elle pas de tirer son matre de son sommeil mais bien plutt de mettre profit linstrument de puissance dont il sest empar pour se hisser sur le trne des royaumes Angaraks. Le roi Rhodar de Drasnie eut un ricanement. -264-

Je ne sais pas pourquoi, mais je ne vois pas les prtres Grolim renoncer si facilement leur emprise sur les territoires angaraks et sincliner devant un tranger la tribu. Je me suis laiss dire que le grand prtre des Grolims ntait pas un pitre sorcier, lui non plus. Je te demande pardon, Rhodar, intervint le roi Anheg, mais sil dtient vraiment ce pouvoir, les Grolims nauront pas le choix ; ils sinclineront devant lomnipotence du voleur. Jai tudi le pouvoir de la chose, et mme si la moiti de ce que jai lu est vrai, il pourrait lemployer la destruction de Rak Cthol comme dautres donnent un coup de pied dans une fourmilire. Puis, sils lui opposaient encore la moindre rsistance, il lui serait facile de dpeupler tout Cthol Murgos, de Rak Goska la frontire tolnedraine. Peu importe, partir de ce moment-l, que ce soit lApostat ou le Maudit qui finisse par tirer parti de cette force, les Angaraks suivront comme un seul homme et viendront vers louest. Ne devrions-nous pas, dans ce cas, informer les Arendais et les Tolnedrains et pourquoi pas les Ulgos, au fond de ce qui est arriv ? suggra Brand, le Gardien de Riva. Ne nous laissons pas prendre par surprise une nouvelle fois. Je ne suis pas press de soulever nos voisins du Sud, dclara sire Loup. Lorsque nous partirons, Pol et moi, nous prendrons la route du Sud. Si lArendie et la Tolnedrie se mobilisent pour la guerre, la panique gnrale ne fera que nous retarder. Les lgionnaires de lempereur sont des soldats de mtier, ils sauront ragir rapidement si le besoin sen fait sentir, quant aux Arendais, ils sont toujours prts en dcoudre. Tout le royaume est en permanence sur le pied de guerre. Je pense en effet que cest prmatur, ajouta la voix familire de tante Pol. Non seulement les armes ne feraient que nous mettre des btons dans les roues, mais encore, si nous parvenons tenir en chec lancien lve de mon pre et faire retrouver la chose quil a vole la place quelle naurait jamais d quitter, Riva, la crise sera vite. Ne mettons pas le Sud feu et sang pour rien. Elle a raison, reprit sire Loup. La mobilisation gnrale nest jamais exempte de risque. Jai remarqu que le fait davoir -265-

une arme leur disposition avait souvent tendance donner de fcheuses ides aux rois. Je dirai au roi des Arendais, en passant Vo Mimbre, et lempereur, Tol Honeth, ce quils ont besoin de savoir. Mais il faudrait que linformation parvienne Ulgo, le Gorim. Cho-Hag, pensez-vous pouvoir faire parvenir un messager Prolgu cette poque de lanne ? Cest difficile dire, vnrable Matre, rpondit ChoHag. Les montagnes ne sont pas faciles franchir, en hiver. Mais je vais tout de mme essayer. Bien, fit sire Loup. En dehors de cela, nous ne pouvons pas faire grand-chose pour linstant. Il serait peut-tre prfrable que rien de ceci ne sorte de la famille si je puis dire. Mettons les choses au pire : si les Angaraks reviennent nous envahir, du moins lAlorie sera-t-elle pare pour le combat. LArendie et lEmpire auront toujours le temps de sarmer. Le roi Fulrach prit la parole dune voix altre. Les rois Aloriens ont beau jeu de parler de guerre, dit-il. Ce sont des soldats ; mais la Sendarie que je gouverne est un royaume pacifique. Il ny a plus de chteaux forts ou de forteresses sur notre territoire, et mon peuple est compos de fermiers et de commerants. Kal-Torak a fait une erreur en choisissant de livrer bataille Vo Mimbre ; et les Angaraks ne feront srement pas la mme btise. Je pense quils frapperont directement les herbages dAlgarie du Nord et sabattront sur la Sendarie. Il y a beaucoup de nourriture et trs peu de soldats, chez nous. Notre pays fournirait une base idale pour une campagne dans lOuest, et jai bien peur que nous ne tombions trs facilement. Cest alors que Durnik intervint, la grande surprise de Garion. Ne sous-estimez pas ainsi le peuple de Sendarie, Messire mon roi, dclara-t-il dune voix ferme. Je connais mes compatriotes, et ils se battront. Nous ne nous y entendons gure en pes et en lances, mais nous saurons nous dfendre. Si les Angaraks viennent en Sendarie, ils ne trouveront pas la victoire aussi aise quils se limaginent peut-tre, et si nous mettons le feu aux champs et aux silos, il ne leur restera pas grand-chose se mettre sous la dent. -266-

Il y eut un long silence, puis le roi Fulrach reprit la parole dune voix trangement humble. Vos paroles me couvrent dopprobre, bon Durnik. Peuttre ai-je t si longtemps roi que jai oubli ce que cela signifiait dtre tout simplement Sendarien. Nous savons tous quil ny a que quelques passes qui permettent de traverser les escarpements rocheux de lOuest pour venir en Sendarie, dit calmement Hettar, le fils du roi ChoHag. Quelques avalanches aux endroits stratgiques pourraient rendre la Sendarie aussi inaccessible que la lune. Et il suffirait que les boulements se produisent aux bons moments pour que des armes entires dAngaraks se retrouvent prisonnires de ces dfils exigus. Voil une pense distrayante, ricana Silk. Aprs cela, nous pourrions employer les pulsions incendiaires de Durnik un usage un peu plus srieux que limmolation de quelques planches de navets. Puisque Torak lil Mort semble tant apprcier la fume du bcher sacrificiel, pourquoi ne lui accorderions-nous pas ce petit plaisir ? Tout au bout du couloir poussireux dans lequel il se cachait, Garion surprit le soudain flamboiement dune torche et entendit un cliquetis distant qui ne pouvait tre produit que par des cottes de mailles. Il ne prit conscience du danger quau dernier moment. Lhomme la cape verte entendit aussi le bruit et vit la lumire du flambeau. Il quitta sa cachette et partit comme il tait venu en passant juste devant la cachette de Garion, qui se recroquevilla, se cramponnant son pe rouille ; mais, par bonheur, lhomme regardait par-dessus son paule en direction de la torche vacillante tout en sloignant sans bruit. Ds quil eut fil, Garion se glissa son tour hors de sa cachette et sclipsa. Les hommes darmes cheresques taient l pour dbusquer les ventuels intrus, et il aurait peut-tre du mal leur expliquer ce quil faisait dans ce couloir obscur. Il envisagea brivement de continuer suivre lespion, puis il dcida quil en avait assez fait pour aujourdhui. Le moment tait venu de raconter tout ce quil avait vu. Il fallait quil se confie quelquun quelquun que les rois couteraient. Une -267-

fois quil eut regagn les couloirs plus frquents du palais, il prit dun pas assur la direction de la chambre dans laquelle Barak tait toujours plong dans ses sinistres ruminations.

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CHAPITRE 17
Barak ! appela Garion, travers la porte laquelle il frappait en vain depuis plusieurs minutes. Allez-vous-en, rpondit enfin la voix touffe de Barak, lintrieur. Barak, cest moi, Garion. Il faut que je te parle. Il y eut un long silence dans la chambre, puis le bruit dun lent dplacement, et la porte souvrit enfin. Barak avait une allure effrayante. Sa tunique tait compltement chiffonne et pleine de taches. Sa barbe rouge tait tout emmle, et ses cheveux, quil portait habituellement tresss, pendaient en dsordre sur ses paules. Mais ce quil y avait de plus terrible, ctait le regard hant de ses yeux qui refltaient un tel mlange dhorreur et de dgot de lui-mme que Garion fut contraint de dtourner les siens. Tu as vu a, nest-ce pas ? demanda Barak. Tu as vu ce qui mest arriv l-bas. Je nai pas vu grand-chose, dit prudemment Garion. Je me suis cogn la tte sur larbre, et tout ce que jai vu, en fait, cest des toiles. Tu as bien d le voir, insista Barak. Tu nas pas pu faire autrement que de voir la maldiction que mon funeste Destin a place sur moi. Ton funeste Destin ? Mais de quoi parles-tu ? Tu es toujours vivant, que je sache ? Ce nest pas forcment mourir que de rencontrer son Destin, remarqua Barak, dun ton morose, en se laissant tomber dans un grand fauteuil. Jaurais bien voulu que tel soit le mien. Le Destin ma condamn ce qui peut arriver de pire un homme, et la mort nest pas ce quil y a de pire. Ce sont les paroles de cette vieille folle aveugle qui tont enflamm limagination.

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Sil ny avait que Martje... Mais elle ne fait que rpter ce que tout le monde sait Cherek. Un augure a t appel quand je suis n cest la coutume, ici. La plupart du temps, les signes ne prsagent rien de particulier, et cest quil ne se produira rien de spcial pendant la vie de lenfant. Mais il arrive que le poids de lavenir pse si lourdement sur lindividu que presque tout le monde peut voir son Destin. Tout a, cest des superstitions, railla Garion. Je nai jamais vu un devin qui soit capable de dire avec certitude sil allait pleuvoir le lendemain. Il y en a un qui est venu la ferme de Faldor, une fois, et il a dit Durnik quil allait mourir deux fois. Ce nest pas stupide, a ? Les dons des augures et des prophtes de Cherek sont bien rels, rtorqua Barak, le visage toujours empreint dune insondable mlancolie. Ils mont tous prdit le mme Destin : je dois me changer en animal. Jen ai bien vu une douzaine, et chaque fois, ils mont dit la mme chose. Eh bien, cest arriv. Il y a deux jours que je reste l mobserver. Mes dents et les poils de mon corps ont commenc pousser. L, tu te fais des ides. Pour moi, tu es exactement comme dhabitude. Tu es un gentil garon, Garion, reprit Barak. Je sais que tu essaies de me rconforter, seulement jai des yeux pour voir. Je sais que mes dents sont plus pointues et que mon corps se couvre de fourrure. Dici peu, Anheg sera oblig de me faire enchaner dans les oubliettes pour viter que je fasse du mal quelquun, ou bien je naurai plus qu menfuir dans les montagnes pour partager la vie des trolls. Compltement idiot, rpta Garion. Dis-moi ce que tu as vu, lautre jour, implora Barak. A quoi est-ce que je ressemble quand je me change en animal ? Tout ce que jai vu, cest les toiles, au moment o je me suis cogn la tte sur cet arbre, sobstina Garion en essayant davoir lair sincre. Je veux juste savoir quel genre de bte je deviens quand je me mtamorphose, poursuivit Barak, dun ton pitoyable. Estce que je vais me changer en ours, en loup, ou en une espce de monstre pour lequel personne na de nom ? -270-

Tu ne te souviens pas du tout de ce qui est arriv ? demanda prudemment Garion, en essayant deffacer de sa mmoire ltrange image de lours venant se superposer celle de Barak. Rien du tout. Je tai entendu crier, et la seule chose dont je me souviens aprs, cest que le sanglier tait mort, par terre, mes pieds, et que tu tais couch sous larbre, couvert de sang. Mais jtais bien conscient quil y avait une bte en moi. Je devinais mme son odeur. Tout ce que tu as senti, ctait le sanglier, dcrta Garion. Et ce qui sest pass, cest que tu as perdu la tte dans la panique. Tu veux dire que jaurais eu un moment de folie passagre ? sexclama Barak en relevant son visage, plein despoir tout coup, avant de hocher la tte en signe de dngation. Non, Garion. Il mest dj arriv dtre fou de rage. Ce nest pas du tout la mme chose. Ctait compltement diffrent, cette fois. Il poussa un profond soupir. Tu nes pas en train de te changer en animal, insista Garion. Je sais ce que je sais, dclara obstinment Barak. Cest alors que dame Merel, la femme de Barak, entra dans la chambre par la porte reste entrouverte. Je vois que mon seigneur et matre est en train de reprendre ses esprits, annona-t-elle. Fiche-moi la paix, Merel, dit Barak. Je ne suis pas dhumeur jouer a avec toi. A jouer, mon seigneur et matre ? releva-t-elle innocemment. Je mapplique simplement remplir mes devoirs. Si mon seigneur et matre ne se sent pas bien, cest moi quil incombe de veiller sur lui. Tel est mon devoir dpouse, nest-ce pas ? Arrte un peu de te proccuper de tes droits et de tes devoirs, Merel. Fiche le camp et laisse-moi tranquille, cest tout ce que je te demande. Mon seigneur et matre sest montr suffisamment insistant sur le chapitre de ses droits et de certains de mes -271-

devoirs, la nuit de son retour au Val dAlorie. Mme la serrure de ma chambre coucher na pas suffi temprer sa dtermination. Trs bien, fit Barak en sempourprant lgrement. Je suis dsol. Jesprais que les choses auraient pu changer entre nous. Je me trompais. Je ne timportunerai plus. Mimportuner, mon seigneur et matre ? Un devoir nest pas une importunit. Une bonne pouse se doit daccder toutes les exigences de son poux aussi ivre ou brutal soit-il lorsquil vient la rejoindre dans sa couche. Personne ne pourra jamais me reprocher davoir fait preuve de ngligence en ce domaine. Tu es contente, hein ? accusa Barak. Contente de quoi, mon seigneur et matre ? Elle sexprimait dun ton lger, mais il y avait des lames de couteau dans sa voix. Quest-ce que tu veux, Merel ? demanda abruptement Barak. Je veux servir mon seigneur et matre dans sa maladie, rpondit-elle. Je veux moccuper de lui et suivre les progrs du mal, de chacun des symptmes, au fur et mesure quil apparatra. Tu me hais donc ce point ? fit Barak avec un lourd mpris. Prends garde, Merel. Je pourrais me fourrer dans la tte dexiger que tu restes mes cts. Cest ce que tu voudrais ? Comment apprcierais-tu de te retrouver enferme dans cette pice avec une bte enrage ? Si vous devenez intraitable, mon seigneur et matre, je pourrai toujours vous faire enchaner au mur suggra-t-elle en soutenant son regard avec une indiffrence glaciale. Barak, fit Garion, mal laise, il faut que je te parle. Pas maintenant, Garion, rtorqua celui-ci dun ton sans rplique. Cest important. Il y a un espion dans le palais. Un espion ? Un homme avec une cape verte. Je lai vu plusieurs fois. Beaucoup dhommes portent une cape verte, intervint dame Merel. -272-

Ne te mle pas de a, Merel, ordonna Barak, avant de revenir Garion. Et quest-ce qui te fait penser quil sagit dun espion ? Je lai encore vu ce matin, alors je lai suivi. Il se glissait sournoisement dans un couloir que personne ne prend jamais, apparemment, et qui passe au-dessus de la salle o les rois sont runis avec sire Loup et tante Pol. Il coutait tout ce quils se disaient. Comment peux-tu savoir ce quil entendait ? senquit Merel, en plissant les yeux. Jtais tout prs, cach derrire lui, et je les ai entendus moi aussi presque comme si jtais dans la mme pice queux. A quoi ressemble-t-il ? demanda Barak. Il a les cheveux blonds trs clairs, rpondit Garion, une barbe, et comme je te disais, il porte une cape verte. Je lai vu pour la premire fois le jour o nous sommes alls voir ton bateau. Il entrait dans une taverne avec un Murgo. Il ny a pas de Murgos au Val dAlorie, objecta Merel. Il y en a au moins un, insista Garion. Dailleurs, je le connais. Je lai dj vu. Il lui tait impossible daborder le sujet de but en blanc. La contrainte de ne pas parler de son tnbreux ennemi tait toujours aussi forte. Le seul fait de laisser chapper cet indice lui avait laiss les lvres engourdies et la langue toute raide. Qui est-ce ? demanda Barak. Garion ignora la question. Ensuite, je lai revu dans la fort, le jour de la chasse au sanglier, poursuivit-il. Le Murgo ? stonna Barak. Non, lhomme la cape verte. Il a rencontr dautres hommes, l-bas. Ils ont parl pendant un moment non loin de lendroit o jattendais larrive du sanglier. Ils ne mont pas vu. Il ny a rien de suspect dans tout a, fit Barak. Chacun a le droit de rencontrer ses amis o bon lui semble. Je ne pense pas que ctaient prcisment des amis, rtorqua Garion. Lhomme la cape verte appelait lun des autres hommes monseigneur , et celui-l lui donnait lordre -273-

de se rapprocher suffisamment pour entendre ce que sire Loup et les rois se disaient. a, cest plus grave, commenta Barak, qui semblait sortir de sa mlancolie. Ils ont dit autre chose ? Lhomme aux cheveux de lin lui a pos des questions sur nous. Toi, Durnik, Silk, moi nous tous. Un homme aux cheveux de lin ? demanda rapidement Merel. Celui quil appelait monseigneur , prcisa Garion. Il avait lair de nous connatre. Il a mme entendu parler de moi. De longs cheveux trs clairs ? reprit Merel. Imberbe ? Un peu plus vieux que Barak ? a ne peut tout de mme pas tre lui, protesta Barak. Anheg la chass de Cherek, avec interdiction dy rentrer sous peine de mort. Tu es un enfant, Barak, repartit Merel. Tu penses quil allait se gner sil en avait envie. Il me semble que nous ferions mieux den parler Anheg. Vous le connaissez ? demanda Garion. Il a fait, au sujet de Barak, des commentaires plutt dsobligeants. a, jimagine, dit ironiquement Merel. Barak tait au nombre de ceux qui voulaient lui couper la tte. Barak tirait dj sur sa cotte de mailles. Arrange-toi les cheveux, fit Merel sur un ton do toute rancur avait curieusement disparu. On dirait une meule de foin. Je nai pas le temps de moccuper de a, rpondit impatiemment Barak. Venez, vous deux. Nous allons tout de suite voir Anheg. Ce ntait pas le moment de poser des questions, car Garion et Merel furent presque obligs de courir pour ne pas se laisser distancer par Barak. Ils traversrent la grande salle comme une tornade, la grande surprise des hommes darmes qui scartaient dun bond aprs un coup dil au visage de Barak. Messire Barak, dit lun des gardes la porte de la salle du conseil, en saluant lnorme bonhomme. -274-

Ecarte-toi, ordonna Barak en ouvrant la porte en grand dun coup de poing. Le roi Anheg leva les yeux, surpris par linterruption brutale. Bienvenue, cousin ! commena-t-il. Trahison, Anheg ! rugit Barak. Le comte de Jarvik a rompu le bannissement et te fait espionner dans ton propre palais ! Jarvik ? rpta Anheg. Il noserait jamais ! Oh si, il a os, sexclama Barak. On la vu non loin du Val dAlorie, et on la surpris en train de comploter quelque chose. Qui est ce Jarvik ? sinforma le Gardien de Riva. Un comte que jai condamn au bannissement lanne dernire, rpondit Anheg. Lun de ses hommes avait t intercept avec un message adress un Murgo, en Sendarie, qui rvlait les dtails de lun de nos conseils les plus restreints. Jarvik a tent de nier tre lauteur du message, bien quil portt son propre sceau et que sa salle forte et t pleine dor rouge tout droit sorti des mines de Cthol Murgos. Jaurais fait piquer sa tte au bout dune lance si nous ntions apparents, sa femme et moi, mais elle ma suppli de lpargner. Alors au lieu de lui faire ter la vie, je lai banni et lai envoy en exil dans lun des domaines quil possde sur la cte ouest. Comment as-tu dcouvert tout a ? demanda-t-il aprs un coup dil Barak. La dernire fois que jai entendu parler de toi, tu tais enferm dans ta chambre et tu ne voulais parler personne. Mon mari dit vrai, Anheg, confirma dame Merel, dune voix pleine de dfi. Je nen doute pas, Merel, rpondit Anheg en braquant sur elle un regard lgrement surpris. Je voulais seulement savoir comment il se faisait quil en sache aussi long au sujet de Jarvik, voil tout. Cest ce jeune Sendarien qui la vu, expliqua Merel. Il la surpris en train de parler son espion. Jai moi-mme entendu le rcit de ce garon, et je confirme les paroles de mon mari, au cas o quelquun oserait douter de lui. Garion ? sexclama tante Pol, surprise. -275-

Puis-je me permettre de suggrer que nous coutions le petit ? dit doucement Cho-Hag, lAlgarois. Je pense quune histoire de noble suspect damiti envers les Murgos et qui choisit ce moment prcis pour rompre son bannissement ne peut que tous nous intresser. Dis-leur ce que tu nous a racont Merel et moi, Garion, ordonna Barak en poussant Garion en avant. Majest, commena Garion, avec une rvrence maladroite, jai vu plusieurs reprises depuis que nous sommes arrivs un homme vtu dune cape verte qui se cachait ici, dans votre palais. Il se faufile dans les couloirs et il se donne beaucoup de mal pour ne pas tre aperu. Je lai vu le soir de notre arrive, et je lai encore revu le lendemain, alors quil entrait dans une taverne de la ville avec un Murgo. Barak dit quil ny a pas de Murgos Cherek, mais je sais que lhomme avec qui il tait est un Murgo. Comment le sais-tu ? demanda finement Anheg. Garion le regarda dun air impuissant, incapable de prononcer le nom dAsharak. Eh bien, mon garon ? insista le roi Rhodar. Garion eut beau se faire violence, aucun son ne voulut sortir de sa bouche. Tu connais peut-tre ce Murgo ? suggra Silk. Garion hocha la tte avec soulagement. Au moins, quelquun donnait limpression de le comprendre. Tu ne connais pas beaucoup de Murgos, poursuivit Silk en se frottant le nez avec un doigt. Cest celui que nous avons rencontr Darine, peut-tre ? Et plus tard Muros ? Celui qui se fait appeler Asharak ? Garion hocha nouveau la tte. Pourquoi ne nous las-tu pas dit ? demanda Barak. Je... je ne pouvais pas, balbutia Garion. Tu ne pouvais pas ? Les mots ne voulaient pas sortir, dit Garion. Je ne sais pas ce qui marrive, mais je narrive pas parler de lui. Alors, tu lavais dj vu ? reprit Silk. Oui. Et tu nen as jamais parl personne ? Non. -276-

Silk jeta un rapide coup dil tante Pol. Vous devez en savoir plus long que nous sur ce genre de chose, Polgara, non ? Elle hocha lentement la tte. Il y a bien un moyen, dit-elle. Comme il nest pas infaillible je ny ai personnellement jamais recours... Mais cest possible. Elle prit une expression tragique. Les Grolims pensent que a impressionne les populations, intervint sire Loup. Il nen faut pas beaucoup pour les impressionner. Viens avec moi, Garion, ordonna tante Pol. Pas encore, dcrta sire Loup. Cest important, assura-t-elle, et son visage se durcit. Tu feras a plus tard. Ecoutons dabord la suite de son histoire. Les dgts sont dj faits. Vas-y, Garion, quest-ce que tu as vu dautre ? Trs bien, reprit Garion en inspirant profondment, soulag de parler au vieil homme plutt quaux rois. Jai revu lhomme la cape verte le jour o nous sommes alls chasser. Il avait rendez-vous dans la fort avec un homme aux cheveux jaunes qui na pas de barbe. Ils ont parl un moment, et jai entendu tout ce quils se disaient. Lhomme aux cheveux jaunes voulait savoir ce que vous vous racontiez dans cette salle. Tu aurais d venir me voir immdiatement, dclara le roi Anheg. Ce quil y a, poursuivit Garion, cest quen tuant ce sanglier, je me suis cogn la tte contre un arbre et je me suis assomm. Je ne me suis souvenu de tout ce que javais vu que ce matin. Quand le roi Fulrach a appel Durnik ici, je suis all explorer un peu le palais. Je suis arriv dans un endroit o le plafond est tout croul, et jai trouv des empreintes de pas. Je les ai suivies et au bout dun moment, jai revu une nouvelle fois lhomme la cape verte. Cest l que je me suis souvenu de tout a. Je lai fil et il a pris un couloir qui passe quelque part audessus de cette salle. Il sest cach pour couter ce que vous disiez, et jai fait comme lui. -277-

Quest-ce que tu crois quil a entendu, Garion ? demanda le roi Cho-Hag. Vous parliez de quelquun qui sappelle lApostat, rpondit Garion. Et vous vous demandiez sil pourrait utiliser je ne sais quelle force pour rveiller un ennemi endormi depuis longtemps. Certains dentre vous pensaient quil vaudrait mieux prvenir les Arendais et les Tolnedrains, mais sire Loup a dit que non. Et Durnik a expliqu comment le peuple se battrait si les Angaraks envahissaient la Sendarie. Ils parurent stupfaits. Je me cachais tout prs de lhomme la cape verte, poursuivit Garion. Je suis sr quil a entendu la mme chose que moi. Et puis des soldats sont arrivs, alors lhomme sest enfui. Cest l que je me suis dit quil fallait que je raconte tout a Barak. L-haut, dit Silk, debout prs de lun des murs, en indiquant un coin du plafond de la salle. Le mortier se dtache. Le bruit de nos voix doit monter par les interstices entre les pierres dans le corridor qui passe au-dessus. Cest un garon de valeur que vous nous avez amen l, dame Polgara, dclara gravement le roi Rhodar. Sil cherche une situation, je crois que je pourrais lui en trouver une. Le renseignement est une profession gratifiante, et il semble avoir certains dons inns dans ce domaine. Il a toutes sortes de dons, renchrit tante Pol. Il semble notamment trs dou pour se trouver dans des endroits o il nest pas cens tre. Ne soyez pas trop dure avec ce petit, Polgara, reprit le roi Anheg. Il nous a rendu un tel service que nous ne serons peuttre jamais capable de lui rendre la pareille. Garion sinclina nouveau et battit en retraite sous le regard inflexible de tante Pol. Il semblerait, cousin, dit alors Anheg en se tournant vers Barak, quun visiteur indsirable se promne quelque part dans le palais. Je crois que jaimerais dire deux mots ce petit curieux en cape verte. Je vais prendre quelques hommes, dcrta Barak dun ton menaant. Nous retournerons tout ton palais pierre par -278-

pierre, et nous le secouerons comme un prunier jusqu ce quil en tombe sil le faut. Je prfrerais le rcuprer plus ou moins intact, linforma Anheg. Bien sr, acquiesa Barak. Enfin, pas trop intact tout de mme. Le tout, cest quil soit encore capable de sexprimer intelligiblement. Je veillerai ce quil soit trs bavard quand je te le livrerai, cousin, fit Barak en se fendant dun grand sourire. Un rictus sinistre effleura en rponse les lvres dAnheg, et Barak prit la direction de la porte. Je voudrais galement vous remercier, dame Merel, dit Anheg en se tournant vers lpouse de Barak. Je suis sre que vous avez jou un rle significatif dans cette affaire. Je nai nul besoin de vos remerciements, Votre Majest, rpondit-elle. Je nai fait que mon devoir. Anheg poussa un soupir. Faut-il toujours que ce soit le devoir, Merel ? demandat-il avec tristesse. Quy a-t-il dautre ? rtorqua-t-elle. Bien dautres choses, en fait, rpondit le roi. Mais il faudra que vous en preniez conscience toute seule. Allez, Garion, ordonna tante Pol, viens par ici. Oui, mdame, fit Garion en la suivant dun air un peu inquiet. Naie pas peur, grosse bte. Je ne vais pas te manger. Elle plaa lgrement le bout de ses doigts sur son front. Alors ? questionna sire Loup. Cest bien a, affirma-t-elle. Cest trs lger, car je men serais dj aperue, autrement. Je suis vraiment dsole, pre. Voyons a, marmonna sire Loup. Il approcha de Garion et lui effleura aussi la tte avec sa main. Ce nest pas trs grave, dclara-t-il. Caurait pu ltre, dit tante Pol. Et ctait moi de veiller ce que ce genre de chose ne se produise pas. Ne te fais pas de reproches inutiles, Pol, reprit sire Loup. a te va vraiment trs mal. Contente-toi de nous en dbarrasser. -279-

De quoi sagit-il ? sinquita Garion. Rien de grave, chri, rpondit tante Pol. Elle lui prit la main droite et la plaa un instant sur la mche blanche qui striait sa chevelure, juste au-dessus du front. Garion se sentit envahi par une vague, un raz-de-mare dimpressions confuses, puis il prouva un picotement suivi dune violente douleur, comme un arrachement, derrire les oreilles. Un vertige soudain sempara de lui et il serait tomb si tante Pol ne lavait pas retenu. Qui est le Murgo ? demanda-t-elle en le regardant droit dans les yeux. Il sappelle Asharak, rpondit Garion, trs vite. Depuis combien de temps le connais-tu ? Depuis toujours. Il venait me regarder la ferme de Faldor, quand jtais tout petit. a suffit pour linstant, Pol, intervint sire Loup. Laisse-le se reposer un peu. Je vais faire en sorte que a ne puisse plus jamais se reproduire. Le petit serait-il malade ? demanda le roi Cho-Hag. Ce nest pas exactement une maladie, Cho-Hag, expliqua sire Loup. Cest un peu difficile expliquer. Mais a va aller mieux, maintenant. Je veux que tu montes dans ta chambre, Garion, dit tante Pol, qui le maintenait toujours par les paules. Tu tiens assez sur tes jambes pour y aller tout seul ? Je me sens trs bien, rpondit-il, la tte encore un peu vide. Plus de dtours ni dexploration, commanda-t-elle fermement. Non, mdame. Et allonge-toi un moment. Je veux que tu rflchisses toutes les fois o tu as vu ce Murgo. Essaye de te souvenir de ce quil a fait, de ce quil a dit. Il ne ma jamais parl. Il me regardait, cest tout. Jarrive dans un petit moment, poursuivit-elle, et je veux que tu me racontes tout ce que tu sais son sujet. Cest important, Garion, alors concentre-toi aussi fort que possible. Trs bien, tante Pol. -280-

Vas-y tout de suite, chri, dit-elle en dposant un lger baiser sur son front. La tte trangement lgre, comme en proie un tourdissement, Garion se dirigea vers la porte et sortit. Il traversa la grande salle o les hommes dAnheg se prparaient fouiller le palais, ceignant leurs pes et semparant de haches darmes fort inquitantes. Comme dans un vertige, il passa sans sarrter. Si une partie de son esprit paraissait moiti endormie, la voix sche, secrte, qui lui parlait intrieurement, tait parfaitement veille et lui fit observer que quelque chose dimportant venait darriver. La force considrable qui lui interdisait de parler dAsharak avait de toute vidence cess dagir. Dune faon ou dune autre, tante Pol avait russi len dbarrasser compltement, ce qui lui inspirait des sentiments curieusement ambigus. Cette trange relation entre le tnbreux et silencieux Asharak et lui avait toujours eu quelque chose de profondment intime, et voil quelle avait disparu. Il se sentait vaguement vid, comme si on lavait en quelque sorte viol. Il poussa un profond soupir et monta le large escalier qui menait sa chambre. Il y avait une demi-douzaine de guerriers sur le palier, devant sa chambre, probablement une partie du commando de Barak qui cherchait lhomme la cape verte. Mais Garion sarrta net. Cette partie du palais tait beaucoup trop peuple pour quil soit trs vraisemblable que lespion ait choisi de sy cacher. Son cur se mit battre plus vite, et il commena reculer, un pied derrire lautre, en direction de lescalier quil venait de gravir. Avec leurs barbes, leurs casques, leurs cottes de mailles et leurs fourrures, ces gardes ressemblaient tous les autres Cheresques du palais seulement il y avait quelque chose qui ne collait pas tout fait. Un homme de haute taille, vtu dune cape noire capuchon sortit de la porte de la chambre de Garion. Ctait Asharak. Le Murgo allait dire quelque chose quand ses yeux tombrent sur Garion. Ah, dit-il doucement. Je te cherchais, Garion. Ses yeux de braise se mirent luire dans son visage coutur de cicatrices. -281-

Viens par ici, mon garon. Garion sentit quon tentait de pntrer ses penses, mais en vain, comme si lon narrivait pas y assurer sa prise. Il secoua la tte sans un mot et continua reculer. Allons, viens, maintenant, reprit Asharak. Nous nous connaissons depuis beaucoup trop longtemps pour a. Fais ce que je dis. Tu sais que tu ne peux pas faire autrement. Lapproche devint une emprise puissante qui glissa nouveau. Viens ici, Garion ! ordonna rudement Asharak. Non ! rpondit Garion, en continuant reculer, marche aprs marche. Les yeux dAsharak se mirent lancer des clairs et il se redressa dans un mouvement de fureur. Cette fois, ce ntait plus une approche ou une emprise, ctait un coup. Garion en sentit la force, bien quil semblt quelque peu dvi et manqut, sans quil sache comment, son but. Asharak carquilla lgrement les yeux, puis les trcit. Qui a fait a ? demanda-t-il. Polgara ? Belgarath ? Cela ne te sera daucune utilit, Garion. Je tai eu une fois, et je te reprendrai quand je voudrai. Tu nes pas assez fort pour mchapper. Garion regarda son ennemi et ne rsista pas lenvie de le dfier. Peut-tre pas, dit-il, mais je crois quil faudra dabord que vous mattrapiez. Asharak se tourna rapidement vers ses hommes. Cest le garon que je cherche, aboya-t-il dune voix pre. Rattrapez-le ! Lestement, comme sans rflchir, lun des guerriers leva son arc et pointa une flche droit sur Garion. Asharak neut que le temps de lever le bras et de faire dvier larc avant quil ne dcoche son trait. La pointe dacier siffla dans lair et vint heurter grand fracas les pierres du mur, quelques pas de Garion, sur la gauche. Je le veux vivant, imbciles ! gronda Asharak en assenant larcher un coup sur le ct de la tte. On entendit un -282-

craquement sinistre, puis lhomme seffondra sur le sol o il resta se tortiller. Garion fit volte-face et se prcipita vers lescalier dont il dgringola les marches trois par trois. Il navait pas besoin de regarder derrire lui. Le bruit des lourdes bottes lui disait suffisamment quAsharak et ses hommes taient ses trousses. Au bas des marches, il tourna brusquement gauche et sengouffra dans un long corridor obscur qui senfonait dans le labyrinthe du palais dAnheg.

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CHAPITRE 18
Il y avait des soldats partout, et le palais tout entier retentissait de bruits de bataille. La premire ide de Garion, en prenant la fuite, tait simple. Il navait qu trouver les gardes de Barak, et il tait sauv. Mais les hommes de Barak ntaient pas seuls dans le palais. Le comte de Jarvik y avait fait entrer une vritable petite arme par les ailes en ruines du sud, et le combat faisait rage dans les couloirs. Garion se rendit trs vite compte quil navait aucun moyen de distinguer ses amis de ses ennemis. Pour lui, les gardes cheresques se ressemblaient tous comme autant de gouttes deau. A moins de tomber sur Barak ou quelquun de sa connaissance, il noserait jamais se remettre entre les mains de lun dentre eux. Il tait parfaitement conscient du fait quil fuyait aussi bien devant ses allis que ses adversaires, et cette notion ntait pas seulement frustrante, elle ajoutait encore sa peur. Car il tait tout fait possible sinon probable quil ne prenne la fuite devant les hommes de Barak que pour se jeter droit dans les bras de ceux de Jarvik. La chose la plus logique faire consistait retourner directement vers la salle du conseil, mais dans sa hte chapper Asharak, il avait fonc tte baisse dans tant de couloirs obscurs et tourn un si grand nombre de fois quil navait plus la moindre ide de lendroit o il se trouvait, ou de la faon de retourner dans les parties du palais qui lui taient familires. En outre, cette fuite perdue tait dangereuse. Asharak ou ses hommes pouvaient lattendre en embuscade nimporte quel dtour de couloir pour semparer de lui, et il savait que le Murgo ne mettrait pas longtemps rinstaller entre eux cet trange lien que tante Pol avait bris par le contact de ses doigts. Or il fallait viter cela tout prix. Si Asharak remettait la main sur lui, il ne relcherait plus jamais son

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emprise. La seule solution qui soffrait lui consistait donc trouver une cachette. Il plongea dans un autre passage troit et sarrta, le dos coll aux pierres du mur, pour reprendre son souffle. Au bout du corridor, il distinguait vaguement une troite vole de marches de pierre tout uses qui montait en sincurvant dans la lumire vacillante dune unique torche. Il se fit rapidement le raisonnement que plus il montait, moins il tait vraisemblable quil rencontre qui que ce soit. Les combats se concentreraient plus probablement dans les tages infrieurs. Il inspira profondment et sengagea en courant dans lescalier. Arriv mi-chemin, il se rendit compte quil y avait une faille dans son plan. Il ny avait pas de passages latraux lescalier, donc aucun moyen de schapper, et pas le moindre recoin o se cacher non plus. Sil narrivait pas trs vite en haut, il risquait fort dtre dcouvert et captur... sinon pire. Petit ! hurla une voix en dessous de lui. Garion jeta un rapide coup dil par-dessus son paule. Un Cheresque lair menaant, avec sa cotte de mailles et son casque, montait vers lui en brandissant son pe dgaine. Garion se mit grimper les marches quatre quatre, manquant tomber plusieurs fois. Il entendit un autre cri au-dessus de sa tte et se figea. Le garde den haut avait lair tout aussi sinistre que celui den bas, mais il tait arm dune redoutable hache darme. Pris entre deux feux, Garion se recroquevilla contre les pierres en tentant de dgainer sa dague, bien conscient du fait quelle lui serait dun faible secours. Puis les deux guerriers se virent. Avec des cris retentissants, ils saffrontrent. Celui lpe dpassa Garion tandis que celui la hache se prcipitait vers lui. La hache dcrivit un grand arc, manqua son coup et arracha une pluie dtincelles aux pierres du mur. Lpe eut plus de succs. Garion la vit et, dhorreur, ses cheveux se dressrent sur sa tte rentrer comme dans du beurre dans le milieu du corps de lhomme la hache qui sabattait sur lui. La hache heurta les marches dans un vacarme retentissant, et son propritaire, qui nen finissait pas de fondre sur son adversaire, -285-

tira une large dague dun fourreau sa ceinture et la plongea dans la poitrine de lennemi abhorr. Limpact, au moment o les deux hommes se heurtrent, les souleva de terre, et ils scroulrent dans lescalier sans se lcher, leurs lames lanant des clairs comme ils continuaient changer des coups. Paralys par lhorreur, Garion les regarda dvaler les marches en roulant lun par-dessus lautre, leurs dagues senfonant dans leurs chairs avec des bruits curants et le sang giclant de leurs blessures comme autant de fontaines carlates. Garion eut un haut-le-cur, serra fermement les dents et slana en courant dans lescalier en sefforant de fermer les oreilles aux sons horribles qui venaient den dessous, alors que les deux hommes continuaient sacharner lun sur lautre dans leur agonie. Il nenvisageait mme plus de se faufiler discrtement ; il se contentait de courir fuyant davantage la hideuse rencontre qui avait eu lieu dans lescalier quAsharak ou le comte de Jarvik. Enfin, aprs il naurait su dire combien de temps, pantelant, bout de souffle, il se prcipita par une porte entrouverte qui donnait dans une chambre poussireuse, inutilise. Il la referma en tremblant et resta un moment debout, le dos coll au chambranle. Un grand lit dfonc gisait le long de lun des murs dans lequel souvrait une petite fentre, deux chaises brises taient appuyes dun air las dans les coins, un coffre vide, le couvercle ouvert, billait dans un troisime, et ctait tout lameublement de la chambre. Au moins se trouvait-elle lcart des couloirs o ces sauvages sventraient mutuellement, mais Garion se rendit trs vite compte que le semblant de scurit quil croyait avoir trouv ntait quillusoire. Il suffisait que quelquun ouvre la porte, et il tait perdu. Affol, il fit du regard le tour de la chambre poussireuse. Des tentures taient accroches au mur de pierre, en face du lit. Songeant quelles dissimulaient peut-tre un placard ou une autre pice, Garion alla les carter. II y avait bien une ouverture derrire, toutefois elle ne donnait pas sur une autre chambre, mais dans un petit couloir plong dans lobscurit. Il -286-

jeta un coup dil dans le passage, mais il faisait si noir que cest peine sil y voyait quelques mtres. Il frissonna lide de ramper dans ces tnbres, des hommes arms piaffant sur ses talons. Puis son regard tomba sur la petite fentre. Il tira le lourd coffre de lautre ct de la pice pour monter dessus. Peut-tre arriverait-il voir quelque chose qui lui donnerait une ide de lendroit o il se trouvait. Il grimpa sur le coffre, se dressa sur la pointe des pieds et jeta un coup dil au-dehors. De hautes tours slevaient et l, au milieu des immenses toits dardoise qui coiffaient les interminables galeries et les innombrables salles du palais du roi Anheg. Ctait sans espoir. Il ne reconnaissait rien de ce quil voyait. Il se retourna vers la chambre et tait sur le point de redescendre du coffre lorsquil sarrta net. L, clairement imprime dans la poussire qui couvrait le sol dune couche paisse, stalait la marque de ses pas. Il sauta rapidement bas du coffre et empoigna le traversin du lit dans lequel personne navait dormi depuis des temps immmoriaux. Il le flanqua par terre et le trana sur le sol. Il savait pertinemment quil ne parviendrait jamais dissimuler le fait que quelquun tait pass dans la pice, mais il pouvait effacer ses empreintes dont la taille rvlerait immdiatement Asharak ou lun de ses hommes que celui, quel quil soit, qui se cachait l, navait pas fini sa croissance. Lorsquil eut fini, il remit le polochon sur le lit. Ce ntait pas parfait, mais ctait toujours mieux que rien. Puis il y eut un hurlement dans le couloir, au-dehors, et un cliquetis de lames dacier sentrechoquant. Garion prit une profonde inspiration et plongea derrire les tentures, dans le couloir obscur. Il avait peine fait quelques pas dans ltroit passage que les tnbres devinrent absolues. Au dpart, il marcha assez vite dans la poussire millnaire qui slevait, touffante, du sol ingal, avant tout dsireux de mettre la plus grande distance possible entre lui et les combats qui avaient lieu dans le couloir. Mais il trbucha, et lespace dun instant, il crut que son cur allait sarrter. Il avait eu limpression quil allait tomber dans le -287-

vide. Limage dun escalier vertigineux bant dans le noir lui traversa lesprit, et il se rendit compte qu lallure laquelle il allait, il narriverait jamais se retenir. A partir de ce momentl, il se dplaa plus lentement, une main sur les pierres du mur, lautre devant son visage afin de se protger des toiles daraignes qui pendaient en rideaux pais du plafond bas et dont le contact lui donnait la chair de poule. Il navait aucun sens de la dure, dans le noir, et il lui semblait quil y avait des heures quil avanait ttons dans ce couloir qui navait apparemment pas de fin. Puis, en dpit de ses prcautions, il rentra de bon cur dans un mur de pierre nue. II eut un moment de panique. Le passage se terminait-il ici ? Et si ctait un cul-de-sac ? Puis, du coin de lil, il perut une faible lueur. Le couloir ne se terminait pas ; il tournait angle droit vers la droite, et il semblait y avoir de la lumire au bout. Garion la suivit, le cur plein de reconnaissance, en senhardissant au fur et mesure quelle se prcisait. Il atteignit bientt la source lumineuse. Ctait une fente troite, vers le bas du mur. Garion sagenouilla sur les pierres poussireuses et regarda par le trou. Il plongeait le regard dans une norme salle au centre de laquelle tait mnage une fosse o brlait un grand feu dont la fume montait vers les ouvertures pratiques dans le plafond vot, encore au-dessus de lendroit o se trouvait Garion. Bien quelle ait lair trs diffrent de lendroit lev o il se trouvait, Garion reconnut immdiatement la salle du trne du roi Anheg. En regardant vers le bas, il vit la lourde silhouette du roi Rhodar, et celle, plus chtive du roi Cho-Hag, flanqu de lternel Hettar. A une certaine distance des trnes, le roi Fulrach tait absorb dans une grande conversation avec sire Loup, tante Pol ct de lui. Lpouse de Barak bavardait avec la reine Islena, la reine Porenn et la reine Silar debout non loin delles. Silk arpentait nerveusement la salle, en jetant de temps autre un coup dil aux portes bien gardes. Garion prouva un profond soulagement. Il tait sauv. Il allait les appeler quand la porte souvrit brutalement. Le roi Anheg, vtu dune cotte de mailles et lpe au poing, entra -288-

grandes enjambes dans la salle, Barak et le Gardien de Riva sur ses talons. Ceux-ci tenaient entre eux le corps de lhomme aux cheveux de lin que Garion avait vu dans la fort le jour de la chasse au sanglier, et qui se tortillait dans le vain espoir de se librer. Ta tratrise te cotera cher, Jarvik, dclara Anheg dun ton sinistre, en regardant par-dessus son paule tout en avanant vers son trne. Alors, tout est fini ? demanda tante Pol. Bientt, Polgara, rpondit Anheg. Mes hommes traquent les derniers brigands de Jarvik dans les parties les plus retires du palais. Si nous navions pas t prvenus, les choses ne se seraient peut-tre pas passes comme cela. Garion, qui avait retenu son cri sur ses lvres, dcida au dernier moment de conserver le silence pendant encore un instant. Le roi Anheg rengaina son pe et prit place sur son trne. Nous allons bavarder un peu, Jarvik, avant de faire ce qui doit tre fait. Lhomme aux cheveux de lin renona lutter contre Barak et le presque aussi puissant Brand. Je nai rien te dire, Anheg, lana-t-il dun ton de dfi. Si la chance avait t de mon ct, cest moi qui serais assis sur ton trne, en ce moment. Jai jou, jai perdu, et cest la fin du voyage. Pas tout fait, reprit Anheg. Je veux tout savoir. Tu ferais mieux de parler. Dune faon ou dune autre, tu finiras par dire tout ce que tu sais. Tu peux me faire tout ce que tu veux, rpliqua Jarvik avec un rictus sarcastique. Je me trancherai la langue avec les dents avant davoir eu le temps de rvler quoi que ce soit. Cest ce que nous verrons, rpondit Anheg, dun ton menaant. Ce ne sera pas ncessaire, Anheg, intervint tante Pol en approchant lentement du prisonnier. Il y a un moyen plus simple de le convaincre. Je ne parlerai pas, rpta Jarvik. Je suis un guerrier, et tu ne me fais pas peur, sorcire ! -289-

Tu es encore plus stupide que je ne pensais, Jarvik, remarqua sire Loup. Prfres-tu que ce soit moi qui le fasse, Pol ? Je men sortirai toute seule, pre, rpondit-elle sans quitter Jarvik des yeux. Attention, reprit le vieil homme. Il y a des moments o tu vas trop loin. Un lger effleurement suffit. Je sais ce que jai faire, Vieux Loup Solitaire, laissa-telle tomber dune voix acerbe. Elle regarda le prisonnier droit dans les yeux. Garion retint son souffle en se gardant bien de rvler sa prsence. Le comte de Jarvik commena transpirer et tenta dsesprment dviter le regard inflexible de tante Pol, mais en vain. La volont de tante Pol semblait stre substitue la sienne, lui verrouillant les paupires. Il commena trembler et son visage blmit. Elle ne fit pas un geste, pas un signe, elle se contenta de rester debout devant lui, ses yeux lui embrasant jusquau cerveau. Et puis, au bout dun moment, il se mit hurler. Il poussa encore un cri et seffondra, son corps pesant dsormais de tout son poids entre les mains des deux hommes qui le retenaient. Arrtez a ! gmit-il, en frissonnant dune faon incontrlable. Je vais parler, mais je vous en prie, arrtez a. Silk, qui se prlassait maintenant non loin du trne dAnheg, regarda Hettar. Je me demande ce quil a vu, sinterrogea-t-il haute voix. Je crois que je prfre ne pas le savoir, rpondit Hettar. La reine Islena, qui observait attentivement tante Pol, comme si elle esprait glaner un indice de la faon dont elle sy prenait pour faire ce tour, sourcilla quand Jarvik se mit crier, et dtourna les yeux. Trs bien, Jarvik, commena Anheg, dun ton trangement suave. Commence par le commencement. Je veux tout savoir. Ce ntait pas grand-chose, au dpart, dit Jarvik dune voix tremblante. Il ny avait apparemment aucun mal a. Il ny en a jamais, nota Brand. -290-

Le comte de Jarvik inspira profondment, jeta un coup dil tante Pol et se remit trembler. Puis il se raidit. Tout a commenc il y a deux ans environ, Kotu, en Drasnie, o jtais all avec mon bateau, reprit-il. L-bas, javais rencontr un marchand nadrak du nom de Grashor, qui mavait fait une assez bonne impression. Lorsque nous emes fait un peu connaissance, il me demanda si je serais intress par une affaire lucrative. Je lui rpondis que jtais comte et non pas un vulgaire marchand, mais il insista. Il me dit quil ntait pas tranquille cause des pirates qui infestaient les les du golfe de Cherek, et quun btiment comtal manuvr par des guerriers arms ne risquait pas de se faire attaquer. Il ne transportait quun unique coffre, pas trs grand. Je pensai quil avait russi passer des pierres prcieuses au nez et la barbe des douaniers de Boktor et quil voulait les faire parvenir Darine, en Sendarie. Je lui dis que je ntais pas vraiment intress, mais alors il ouvrit sa bourse et fit couler des pices dor dans sa main. Lor tait dun rouge vif, je men souviens, et je narrivais pas en dtourner mes yeux. Javais besoin dargent qui nen a pas besoin ? et je ne voyais pas vraiment ce quil y avait de dshonorant faire ce quil me demandait. Quoi quil en soit, je lamenai, avec son coffre, jusqu Darine, o il me fit rencontrer son associ, un Murgo du nom dAsharak. Garion sursauta en entendant ce nom, et il entendit Silk pousser tout bas un petit sifflement de surprise. Comme convenu, poursuivit Jarvik, Asharak me versa une somme gale celle que Grashor mavait remise, de sorte que je sortis de laffaire avec une bourse pleine dor. Asharak me dit que je leur avais rendu un grand service et que si javais encore besoin dor, il serait heureux de trouver des moyens de men faire gagner. Je dtenais maintenant davantage dor que je nen avais jamais eu la fois jusque-l, mais pour je ne sais quelle raison, javais limpression de ne pas en avoir assez ; il men fallait encore plus. Cest la particularit de lor angarak, expliqua sire Loup. On ne le possde pas, on est possd par lui, et plus on en a, -291-

plus la possession est forte. Cest pour cela que les Murgos en sont si prodigues. Asharak ne rmunrait pas tes services, Jarvik ; il achetait ton me. Jarvik hocha la tte, le visage lugubre. En tout cas, reprit-il, je ne mis pas longtemps trouver un prtexte pour remettre le cap sur Darine. Asharak me dit que depuis que lentre de Cherek tait interdite aux Murgos, il sinterrogeait beaucoup sur notre royaume et sur nous-mmes. Il me posa de nombreuses questions et me donna de lor chaque rponse. Il me semblait que ctait une faon stupide de dpenser son argent, mais je lui fournis les rponses et pris son or. Lorsque je rentrai Cherek, jen avais une bourse pleine. Jallai Jarviksholm mettre le nouvel or avec celui que javais dj. Je vis que jtais un homme riche, et je navais encore rien fait de dshonorant. Mais il me semblait maintenant que les journes ntaient pas assez longues. Je passais tout mon temps enferm dans ma salle forte, compter et recompter mon or, le faire briller jusqu ce quil soit plus rouge que du sang et quil memplisse les oreilles de son tintement. Mais au bout dun moment, jeus limpression de ne pas en avoir beaucoup, aussi retournai-je voir Asharak. Il me dit quil se posait toujours autant de questions au sujet de Cherek et quil aurait aim connatre les dispositions desprit dAnheg. Il mannona quil me donnerait autant dor que jen avais dj si je lui faisais parvenir le dtail de ce qui se disait dans les grands conseils qui se tenaient ici, au palais, pendant un an. Je commenai par refuser, parce que je savais que ce ntait pas digne dun homme dhonneur, mais cest alors quil me montra lor, et je ne fus plus en mesure de refuser. De son poste, Garion voyait lexpression de ceux qui se trouvaient dans la salle, en dessous de lui. Leurs visages arboraient un mlange de piti et de mpris comme Jarvik continuait son histoire. Cest alors, Anheg, poursuivit-il, que tes hommes interceptrent lun de mes messagers, et que je fus envoy en exil Jarviksholm. Au dpart, cela ne mimporta pas trop, parce que je pouvais encore jouer avec mon or. Mais une nouvelle fois, je ne tardai pas avoir limpression que cela ne me suffisait pas. -292-

Jenvoyai Darine, par la barre, un vaisseau rapide charg dun message destin Asharak le priant de me confier une autre mission afin que je puisse gagner encore plus dor. Lorsque le vaisseau revint, Asharak tait bord, et nous tudimes de concert ce que je pouvais faire pour augmenter mon trsor. Tu es donc doublement tratre, Jarvik, dclara Anheg dune voix presque attriste. Tu mas trahi et tu as rompu la plus ancienne loi de Cherek. Aucun Angarak navait pos le pied sur le sol de Cherek depuis le temps de Garrot-dOurs en personne. Je ne men souciais gure, ce moment-l, rpondit Jarvik en haussant les paules. Asharak avait un plan, qui me parut bon sur le coup. Si nous pouvions traverser la ville par petits groupes, nous pourrions dissimuler une arme dans les ruines sud du palais. Avec un peu de chance, en profitant de leffet de surprise, nous devions parvenir tuer Anheg et les autres rois aloriens, et jaurais pu monter sur le trne de Cherek, et pourquoi pas de toute lAlorie par-dessus le march. Et quel prix demandait Asharak ? demanda sire Loup, en plissant les yeux. Quexigeait-il de toi pour te mettre sur le trne ? Quelque chose de si anodin que jai ri quand jai su ce quil voulait, fit Jarvik. Mais il avait dit quil ne se contenterait pas de me donner la couronne, mais aussi une salle pleine dor si je parvenais le lui procurer. Et de quoi sagissait-il ? rpta sire Loup. Il a dit quil y avait un gamin dune quinzaine dannes dans le groupe qui accompagnait le roi Fulrach de Sendarie, et que ds que lenfant serait entre ses mains, il me donnerait tant dor que je ne pourrais pas le compter, et le trne de Cherek par la mme occasion. Le roi Fulrach eut lair surpris. Le petit Garion ? demanda-t-il. Quest-ce quAsharak pouvait bien vouloir faire de lui ? Le hoquet de frayeur de tante Pol porta jusqu lendroit o Garion tait dissimul. Durnik ! fit-elle dune voix sonore. -293-

Mais Durnik stait dj lev dun bond et fonait vers la porte, Silk sur ses talons. Tante Pol fit volte-face, les yeux tincelants, et la mche blanche au-dessus de son front se mit tinceler dans le minuit de sa chevelure. Le comte de Jarvik dfaillit lorsque son regard insoutenable sabattit sur lui. Sil arrive quelque chose lenfant, Jarvik, les hommes trembleront pendant mille ans au souvenir de ton sort, lui ditelle. Les choses taient alles assez loin comme cela. Garion avait honte de lui, et un peu peur aussi de la violence de la raction de tante Pol. Je vais bien, tante Pol, appela-t-il par la fente troite dans le mur. Je suis l, en haut. Garion ? (Elle leva les yeux dans lespoir de le voir.) O es-tu ? Ici, prs du plafond, dit-il. Derrire le mur. Comment es-tu arriv l ? Je nen sais rien. Jtais pourchass par des hommes, alors je me suis enfui. Cest comme a que je suis arriv l. Viens ici tout de suite. Je ne sais pas comment faire, tante Pol. Jai tellement couru et jai tourn tant de fois que je ne sais plus comment rentrer. Je suis perdu. Trs bien, fit-elle en reprenant son calme. Reste o tu es. Nous allons bien trouver un moyen de te faire redescendre. Esprons-le, dit-il.

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CHAPITRE 19
Allons, ce passage dbouche bien quelque part ; il na qu le suivre, suggra le roi Anheg en jetant un coup dil oblique vers lendroit o Garion attendait fbrilement. Pour se jeter droit dans les bras dAsharak le Murgo ? sexclama tante Pol. Il vaut mieux quil reste o il est. Asharak a d chercher son salut dans la fuite, objecta Anheg. Il nest plus au palais. Pour autant que je me souvienne, il ntait mme pas cens se trouver dans le royaume, reprit tante Pol, dun ton caustique. Daccord, Pol, dit sire Loup, avant dappeler : Garion, de quel ct le couloir part-il ? Il semble se diriger vers larrire de la salle o se trouvent les trnes, rpondit Garion. Je ne peux pas dire avec certitude sil va tout droit ou pas ; il fait compltement noir, ici. Nous allons te faire parvenir des torches. Laisses-en une lendroit o tu te trouves pour linstant, et va au bout du couloir avec lautre. Tant que tu verras la premire, cest que tu iras tout droit. Pas bte, commenta Silk. Je voudrais bien avoir quelques milliers dannes de plus pour pouvoir rsoudre aussi facilement mes problmes. Sire Loup prfra ne pas relever. Je pense malgr tout quil serait plus sr daller chercher des chelles et dagrandir le trou dans le mur, intervint Barak. Ne pourrions-nous dabord tenter de faire ce que suggre Belgarath ? demanda le roi Anheg, dun ton navr. Cest toi le roi, rpondit Barak en haussant les paules. Merci, fit schement Anheg. Un garde alla chercher un long bton et deux torches furent passes Garion.

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Si le couloir part en ligne droite, dit Anheg, il devrait aboutir quelque part dans les appartements royaux. Intressant, nota le roi Rhodar en haussant un sourcil. Il serait trs instructif de savoir si le passage menait aux appartements royaux, ou sil en partait. Il se peut trs bien que cette galerie nait t conue que pour permettre un repli stratgique en cas de ncessit, rtorqua Anheg dun ton offens. Aprs tout, notre histoire na pas toujours t pacifique. Je ne vois pas pourquoi il faudrait toujours imaginer le pire, nest-ce pas ? Bien sr que non, rpondit dun ton mielleux le roi Rhodar. On ne voit vraiment pas pourquoi. Garion plaa lune des torches ct de la fente perce dans le mur et suivit le couloir poussireux en se retournant frquemment pour sassurer que le flambeau tait toujours bien en vue. Il finit par arriver une porte troite qui souvrait dans le fond dun placard vide, mnag dans une chambre coucher splendide, donnant sur un large couloir bien clair. Plusieurs gardes arrivaient dans le couloir, parmi lesquels Garion reconnut, avec un profond soulagement, Torvik, le grand veneur. Me voil, dit-il en sortant de la chambre. Tu ne tennuies jamais, toi, hein ? fit Torvik, avec un grand sourire. Ce ntait pas mon ide. Retournons auprs du roi Anheg. La dame, ta tante, donne limpression de sen faire ton sujet. Jimagine quelle men veut, insinua Garion en embotant le pas lhomme aux larges paules. Cest plus que vraisemblable. De toute faon, quoi quon fasse, les femmes finissent toujours par nous en vouloir. Cest lune des choses auxquelles il faudra bien que tu thabitues en grandissant. Tante Pol attendait la porte de la salle du trne. Il neut pas droit au moindre reproche pas pour linstant, du moins. Pendant un bref instant, elle le serra imptueusement contre son cur, puis elle le regarda avec gravit. -296-

Nous tattendions, chri, fit-elle, dun ton presque calme, en le ramenant auprs des autres. Dans les appartements de ma grand-mre, dites-vous ? demandait Anheg Torvik. Quelle nouvelle surprenante. Jen garde le souvenir dune chre vieille petite chose toute tordue qui marchait avec une canne. Personne ne nat vieux, Anheg, rpondit le roi Rhodar avec un regard entendu. Je suis sre quil y a de nombreuses explications, Anheg, dclara la reine Porenn. Mon poux veut seulement vous taquiner. Lun des hommes a examin le passage, Majest, intervint diplomatiquement Torvik. La poussire est trs paisse. Il est possible que personne ne lait utilis depuis des sicles. Quelle ide stupfiante, rpta Anheg. On changea alors dlicatement de sujet de conversation, bien que le petit sourire fut du roi Rhodar en dt lui seul plus long quun discours entier. Le comte de Seline eut un toussotement poli. Je pensais que le jeune Garion aurait peut-tre des choses intressantes nous raconter, suggra-t-il. a, je limagine sans peine, renchrit tante Pol en se tournant vers Garion. Je croyais tavoir dit daller dans ta chambre. Oui, mais Asharak y tait avant moi, rpondit Garion. Avec des tonnes de guerriers. Il a essay de mattirer lui, et comme je ne voulais pas, il a dit quil mavait eu une fois et quil pourrait mavoir nouveau. Je nai pas trs bien compris ce quil entendait par l, mais je lui ai rpondu quil faudrait dabord quil mattrape, et cest l que je me suis mis courir. Brand, le Gardien de Riva, se mit rire. Je ne vois pas comment vous pourriez trouver redire cela, Polgara, dclara-t-il. Je pense que si je trouvais un prtre Grolim dans ma chambre, moi aussi, je prendrais mes jambes mon cou. Tu es sr que ctait Asharak ? demanda Silk. -297-

Je le connais depuis longtemps, rpondit Garion en hochant la tte. Depuis que je suis n, je crois. Et il me connat aussi. Il ma appel par mon nom. Je crois que jaimerais bien avoir une petite conversation avec cet Asharak, dit Anheg. Jaurais quelques questions lui poser sur tous les troubles quil a foments dans mon royaume. Je doute fort que vous arriviez remettre la main sur lui, Anheg, fit sire Loup. On dirait que ce nest pas un simple prtre Grolim. Jai effleur son esprit, une fois, Muros. Ce nest pas un esprit comme les autres. Cela mamusera beaucoup de le faire rechercher, reprit Anheg avec une expression sinistre. Tout Grolim quil soit, il na quand mme pas le pouvoir de marcher sur leau ; jimagine donc quil me suffira de faire bloquer les ports de Cherek et dordonner mes hommes de fouiler les montagnes et les forts. De toute faon, lhiver, ils engraissent et je ne peux plus les tenir ; au moins, a les occupera. Flanquer de gros guerriers dans la neige en plein cur de lhiver ne fera pas de toi un roi trs populaire, Anheg, observa Rhodar. Offrez une rcompense, suggra Silk. De la sorte, vous leur ferez abattre la besogne tout en restant populaire. a, cest une ide, acquiesa Anheg. Et quel genre de rcompense proposeriez-vous, Prince Kheldar ? Promettez le poids de la tte dAsharak en or, rpondit Silk. Voil qui devrait suffire dtourner les plus gros guerriers des ds et de la bire. Anheg fit une grimace. Noubliez pas que cest un Grolim, poursuivit Silk. Ils narriveront probablement pas mettre la main sur lui, mais ils retourneront tout le royaume sa recherche. Votre or restera en sret, vos guerriers prendront un peu dexercice, vous vous taillerez une rputation de grande gnrosit, et tant que tous les hommes valides de Cherek lui courront aprs en brandissant des hachoirs, Asharak sera trop occup se cacher pour faire des btises. Prince Kheldar, dclara gravement Anheg, vous tes un homme retors. -298-

Je fais ce que je peux, Majest, rpondit Silk avec une courbette ironique. Jimagine que vous naccepteriez pas dentrer mon service ? senquit le roi de Cherek. Anheg ! protesta Rhodar. Silk poussa un soupir. Le sang, Sire Anheg, fit Silk avec un soupir. Je suis li mon oncle par les liens du sang. Je serais nanmoins intress dentendre votre proposition. Il se pourrait que cela me soit utile lors de ngociations ultrieures concernant la rtribution de mes services. Le rire de la reine Porenn tinta comme une petite cloche dargent, et le roi Rhodar arbora une expression tragique. Vous voyez, je suis rigoureusement entour de tratres. Que peut faire un pauvre vieillard obse, dans un tel environnement, je vous le demande ? Un soldat la mine lugubre entra dans la salle et approcha du trne dAnheg. Cest fait, Sire, annona-t-il. Vous voulez voir sa tte ? Non, surtout pas, rpondit prcipitamment le roi Anheg. Faut-il la planter au bout dune pique, dans le port ? reprit le garde. Non. Jarvik fut jadis un homme de bien, et mon parent par alliance. Faites parvenir son corps sa femme pour quelle lui donne une spulture dcente. Le guerrier sinclina et quitta la salle. Le problme pos par ce Grolim, Asharak, mintresse, dclara la reine Islena, dun ton quelque peu suffisant. Ne pourrions-nous, dame Polgara, tenter dimaginer nous deux un moyen de dcouvrir o il se cache ? Sire Loup ne laissa pas tante Pol le temps de rpliquer. Voil qui part dune noble intention, Islena, se hta-t-il de rpondre. Mais nous ne pouvons nous permettre de laisser la reine de Cherek courir un tel risque. Je suis sr que vous disposez de dons remarquables, mais dans une telle qute, lesprit sabandonne compltement. Il suffirait quAsharak prenne conscience du fait que vous tes sa recherche pour exercer instantanment des reprsailles, et si, dans ce cas, Polgara ne court aucun danger, on peut redouter que votre -299-

conscience ne soit souffle comme une chandelle. Il serait par trop regrettable que la reine de Cherek passe le restant de ses jours errer dans les couloirs du palais comme une folle. Islena devint instantanment livide et ne vit pas le clin dil rus que sire Loup adressa Anheg. Je ne laisserai jamais faire une chose pareille, rpondit fermement Anheg. Ma royale pouse mest infiniment trop prcieuse pour que je lautorise sexposer un aussi terrible danger. Jaccderai la volont du roi, Monseigneur, fit Islena, grandement soulage. Sur son ordre, je retire ma proposition. La bravoure de ma royale pouse mhonore, dit Anheg, le visage rigoureusement impassible. Islena sinclina et sempressa de battre en retraite. Tante Pol regarda sire Loup en haussant un sourcil, mais ninsista pas. Lexpression de sire Loup avait retrouv toute sa gravit lorsquil quitta le fauteuil dans lequel il tait assis. Je crois que le moment est venu darrter certaines dcisions, dclara-t-il. Les vnements commencent se prcipiter, et nous ne pouvons plus nous permettre de perdre de temps. Y a-t-il un endroit o nous pouvons parler sans craindre que nos paroles ne soient surprises par des oreilles indiscrtes ? demanda-t-il Anheg. Il y a une salle, dans lune des tours, rpondit Anheg. Jy pensais avant notre premire runion, mais... Il sinterrompit et regarda Cho-Hag. Vous nauriez pas d vous arrter ce dtail, dit ChoHag. Jarrive monter les marches lorsquil le faut, et il aurait mieux valu que jaie subir ce petit inconvnient que de nous laisser espionner par les acolytes de Jarvik. Je resterai avec Garion, fit Durnik en regardant tante Pol. Srement pas, rtorqua tante Pol en secouant fermement la tte. Tant quAsharak se promnera en libert Cherek, je ne le quitterai pas des yeux. Si nous y allions, alors ? suggra sire Loup. Il se fait tard, et je voudrais partir demain, la premire heure. La piste que jtais en train de suivre est en train de refroidir. -300-

La reine Islena, qui semblait encore sous le choc, resta lcart avec Porenn, et Silar ne fit pas mine de les suivre lorsque le Roi Anheg les mena hors de la salle du trne. Je te tiendrai au courant de tout, dit le roi Rhodar son pouse, par signes. Jespre bien, rpondit Porenn, toujours en langue secrte. Son visage restait impassible, mais le claquement de ses doigts trahissait sa nervosit. Du calme, mon petit, firent en retour les doigts de Rhodar. Nous ne sommes pas chez nous, ici, et il faut bien que je me conforme aux usages locaux. Aux ordres de Monseigneur, rpondit-elle en inclinant les mains dune faon incroyablement sarcastique. Le roi Cho-Hag vint bout de lescalier, avec laide de Hettar, mais son ascension fut laborieuse. Je vous prie de mexcuser, dit-il, hors dhaleine, en sarrtant mi-chemin pour reprendre son souffle. Tout ceci est aussi pnible pour moi que pour vous. Le roi Anheg posta des gardes au pied de lescalier avant de les rejoindre et de refermer la lourde porte derrire eux. Allume le feu, cousin, ordonna-t-il Barak. Autant tre notre aise. Barak acquiesa et approcha une torche du bois prpar dans la chemine. Ctait une pice ronde, pas trs grande, mais suffisamment quand mme pour accueillir tout Je monde, et il sy trouvait assez de siges pour que chacun trouve sa place. Sire Loup resta plant devant lune des fentres, regarder les lumires du Val dAlorie qui scintillaient en dessous de lui. Jai toujours aim les tours, dit-il, comme sil songeait haute voix. Mon Matre vivait dans une tour pareille celle-ci, et je garde un excellent souvenir de tout le temps que jy ai pass. Je donnerais ma vie pour avoir connu Aldur, dclara doucement Cho-Hag. Etait-il vraiment environn de lumire, comme on le dit parfois ? A moi, il me paraissait normal, rpondit sire Loup. Jai vcu cinq ans ses cts avant de savoir qui il tait. -301-

Etait-il vraiment aussi sage quon le dit ? demanda Anheg. Srement beaucoup plus. Je ntais quun petit garon sauvage quand il ma trouv, mourant, perdu dans une tempte de neige, devant sa tour. Il lui a fallu plusieurs sicles pour y parvenir, mais il a russi me former. Allons, au travail, maintenant, dit-il en scartant de la fentre avec un profond soupir. A partir do comptez-vous reprendre votre qute ? senquit le roi Fulrach. De Camaar, rpondit sire Loup. Cest l que jai retrouv la trace. Je crois quelle mne en Arendie. Nous enverrons des soldats votre rencontre. Aprs ce qui sest pass ici, il est probable que les Grolims vont essayer de vous mettre des btons dans les roues. Non, rpondit fermement sire Loup. Des hommes de guerre ne pourraient nous tre daucune utilit face aux Grolims, et je ne tiens vraiment pas me dplacer en tranant une arme derrire moi ; jaurai autre chose faire que dexpliquer au roi dArendie pourquoi jentre dans son royaume avec une horde dhommes en armes sur mes talons. Dautant quil est encore plus pnible dessayer de faire comprendre les choses aux Arendais quaux Aloriens, aussi incroyable que cela puisse paratre. Ne sois pas discourtois, pre, fit tante Pol. Cest aussi leur monde, et ils sont tout de mme concerns. Vous naurez pas ncessairement besoin dune arme, Belgarath, approuva le roi Rhodar, mais ne serait-il pas prudent de prendre quelques hommes srs ? Il y a trs peu de problmes que nous ne soyons en mesure de rgler nous-mmes, rpondit sire Loup. Et Silk, Barak et Durnik sont l pour parer aux plus triviaux. Moins nous serons nombreux, moins nous risquerons dattirer lattention. Cela dit, Cho-Hag, commena-t-il en se tournant vers ce dernier, puisque nous sommes sur ce sujet, je voudrais emmener votre fils, Hettar, avec nous. Nous aurons probablement besoin de ses talents trs spcialiss. -302-

Impossible, rpondit platement Hettar. Je ne peux pas quitter mon pre. Non, Hettar, dclara Cho-Hag. Je nai pas lintention de te condamner remplacer toute ta vie les jambes dun invalide. Je nai jamais prouv la moindre contrainte vous servir, Pre. De nombreux autres individus disposent des mmes capacits que moi. Que notre vnrable matre choisisse quelquun dautre. Combien de Sha-Darim y a-t-il parmi les Algarois ? reprit gravement sire Loup. Hettar braqua sur lui un regard pntrant comme sil tentait de lui faire comprendre quelque chose en silence. Le roi Cho-Hag retint brusquement son souffle. Hettar ? demanda-t-il. Cest vrai ? Hettar haussa les paules. Il se pourrait que oui, Pre, dit-il. Je ne pensais pas que ctait important. Cho-Hag regarda sire Loup, qui hocha la tte. Absolument, confirma-t-il. Je lai su linstant mme o jai pos le regard sur lui pour la premire fois. Cest un ShaDar. Mais il fallait quil en prenne conscience par lui-mme. Les yeux de Cho-Hag semplirent tout coup de larmes. Mon fils ! sexclama-t-il firement en serrant Hettar contre son cur en une accolade bourrue. Ce nest pas grand-chose, Pre, dit tranquillement Hettar, comme si tout cela lembarrassait. Mais quest-ce quils racontent ? demanda tout bas Garion. Cest quelque chose que les Algarois prennent trs au srieux, rpondit Silk, sur le mme ton. Ils pensent quil y a des gens qui peuvent parler aux chevaux par leurs seules penses. Ils les dsignent par le nom de Sha-Dar, qui signifie Chef du Clan des Chevaux . Cest trs rare ; il ny en a que deux ou trois par gnration, peut-tre. Cest la noblesse assure pour lAlgarois qui a ce don. La fiert de Cho-Hag naura plus de bornes quand il rentrera en Algarie. Cest si important que a ? -303-

Cest ce que les Algarois ont lair de croire, rpliqua Silk en haussant les paules. Quand ils trouvent un nouveau ShaDar, lensemble des clans se runissent la forteresse et cest la fte pendant six semaines dans tout le pays. On va lui offrir des quantits de cadeaux. Hettar sera un homme riche sil dcide de les accepter. Mais il les refusera peut-tre. Il est plutt bizarre, comme type. Il faut y aller, ordonna Cho-Hag son fils. Tu es porteur de lorgueil de lAlgarie. Ton devoir est clair. Il en sera fait selon la volont de mon pre, rpondit Hettar, comme regret. Bien, reprit sire Loup. Combien de temps vous faudra-til pour retourner en Algarie, runir une douzaine de vos meilleurs chevaux et les emmener Camaar ? Deux semaines, rpondit Hettar, aprs un instant de rflexion. Si je ne suis pas bloqu par la neige dans les montagnes de Sendarie. Nous partirons tous demain matin, alors, continua sire Loup. Anheg mettra un vaisseau votre disposition. Vous amnerez les chevaux sur la grand-route du Nord, quelques lieues lest de Camaar, lembranchement de la route qui va vers le sud. Elle traverse gu la Grande Camaar et coupe la grand-route de lOuest lendroit des ruines de Vo Wacune, en Arendie septentrionale. Nous vous y rejoindrons dans deux semaines. Hettar hocha la tte. Nous retrouverons galement Vo Wacune un Arendais asturien, poursuivit sire Loup, et, un peu plus tard, un mimbraque. Ils nous seront peut-tre utiles dans le Sud. ...Tout en accomplissant les prdictions des prophtes, fit mystrieusement Anheg. Sire Loup haussa les paules, mais ses yeux bleus se mirent tout dun coup tinceler. Je nai rien contre le fait daccomplir les prophties, dans la mesure o cela ne me cre pas trop de complications. Y a-t-il quelque chose que nous puissions faire pour vous aider dans votre qute ? demanda Brand. -304-

Vous aurez assez faire comme cela, rpondit sire Loup. Quelle que soit lissue de notre mission, il est vident que les Angaraks sapprtent tenter quelque chose. Si nous russissons, cela les fera peut-tre hsiter, mais les Angaraks nont pas le mme mode de pense que nous. Mme aprs ce qui sest pass Vo Mimbre, il se pourrait quils dcident de tenter le tout pour le tout et dattaquer les royaumes du Ponant. Il est possible quils ragissent en fonction de prophties eux dont nous ignorons tout. Quoi quil en soit, je pense que vous pouvez vous attendre quelque chose de srieux de leur part. Il faudra vous prparer leur rsister. Anheg eut un sourire qui dcouvrit des dents de loup. Il y a cinq mille ans que nous les attendons, dclara-t-il. Cette fois, nous allons purger le monde des Angaraks qui linfestent. Lorsque Torak lil Mort ouvrira celui qui lui reste, il se retrouvera aussi seul que Mara et tout aussi impuissant. Peut-tre, rpondit sire Loup, mais ne vendez pas la peau de lours et ne programmez pas la date de la victoire avant la fin des combats. Faites tranquillement vos prparatifs, et nameutez pas les populations de vos royaumes plus que de raison. LOuest pullule de Grolims, qui pient chacun de nos mouvements. La trace que je suis pourrait bien me mener Cthol Murgos, et jaimerais autant ne pas trouver une arme de Murgos masse la frontire. Je peux galement jouer le rle dobservateur, dit le roi Rhodar, et un sourire inquitant sinscrivit sur son visage rebondi. Probablement mme mieux que les Grolims. II est temps denvoyer quelques caravanes supplmentaires dans lEst. Les Angaraks ne bougeront pas le petit doigt sans laide de lEst, et les Malloriens seront bien obligs de passer par Gar og Nadrak sils veulent se dployer vers le sud. Un pot-de-vin parci, par-l, quelques barils de bire forte aux endroits stratgiques, dans les camps de mineurs, par exemple qui sait ce quun peu de corruption active peut obtenir ? Un ou deux mots capts par hasard pourraient nous faire gagner plusieurs mois. -305-

Sils projettent quelque chose de significatif, les Thulls difieront des entrepts de marchandises le long de lescarpement oriental, fit remarquer Cho-Hag. Les Thulls ne sont pas trs malins, et il ne devrait pas tre difficile de les observer sans se faire remarquer. Je vais augmenter la frquence de mes patrouilles le long de ces montagnes. Avec un peu de chance, nous devrions parvenir anticiper la route de leur invasion. Y a-t-il autre chose que nous puissions faire pour vous aider, Belgarath ? Sire Loup rflchit un moment. Puis, tout dun coup, il eut un grand sourire. Je suis sr que notre voleur tend loreille dans lespoir que lun de nous prononcera son nom ou celui de la chose quil a drobe. Tt ou tard, quelquun laissera chapper le mot fatidique. Et une fois quil nous aura reprs, il sera en mesure dentendre tout ce que nous dirons. Au lieu dessayer de nous retenir, je crois quil vaudrait mieux lui en donner pour son argent. Ce que je voudrais, cest que vous fassiez en sorte que tous les mnestrels et les conteurs du Nord se remettent raconter certaines vieilles histoires vous voyez de quoi je veux parler. Quand ces noms commenceront retentir sur toutes les places de march de tous les villages au nord de la Camaar, il aura limpression davoir un ouragan dans la tte, et il finira bien par se lasser dcouter. Et quand cela ne servirait qu nous permettre de parler librement entre nous, ce serait dj une bonne chose. Il se fait tard, Pre, dit tante Pol. Sire Loup hocha la tte en signe dassentiment. Nous jouons un jeu meurtrier, conclut-il, mais celui auquel samusent nos ennemis nest pas moins dangereux. Ils courent un pril tout aussi mortel que nous, et personne, en cet instant prcis, nest en mesure de prvoir ce qui finira par arriver. Prparez-vous au pire et envoyez des hommes srs en mission de reconnaissance. Ne vous impatientez pas, et surtout, ne commettez aucune imprudence. Cela pourrait tre plus dangereux que nimporte quoi dautre, en ce moment. Pour linstant, nous sommes seuls, Polgara et moi, pouvoir agir. Il va falloir que vous nous fassiez confiance. Je sais que certaines -306-

des choses que nous avons faites ont pu vous paratre parfois tranges, mais nous avions nos raisons. Je vous demande de ne plus nous mettre de btons dans les roues. Je vous ferai connatre de temps en temps lavancement de nos recherches, et si jai besoin de quoi que ce soit dautre, je vous le ferai savoir. Puis-je compter sur vous ? Les rois hochrent gravement la tte, et tout le monde se leva. Anheg sapprocha de sire Loup. Pourriez-vous, Polgara et vous, me rejoindre dans mon cabinet dici une petite heure ? demanda-t-il voix basse. Jaimerais vous dire quelques mots avant votre dpart, Belgarath. Si vous voulez, Anheg, rpondit sire Loup.

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CHAPITRE 20
Le cabinet du roi Anheg tait une vaste pice, situe en haut dune tour carre, compltement encombre de livres relis en cuir pais et dtranges dispositifs composs dengrenages, de poulies et de petites chanes de cuivre, poss un peu partout sur les tables ou sur divers supports. Des cartes aux dessins compliqus, ornes de belles couleurs, taient pingles aux murs, et le sol tait jonch de bouts de parchemin couverts dune fine criture. Le roi Anheg, ses cheveux noirs hirsutes lui tombant dans les yeux, tait assis une table incline dans la douce lumire dune paire de bougies, en train dtudier un grand livre compos de fines feuilles de parchemin craquel. Le garde en faction la porte les laissa entrer sans un mot, et sire Loup avana prestement au centre de la pice. Vous vouliez nous voir, Anheg ? Le roi de Cherek se redressa et repoussa son livre. Belgarath, dit-il, en laccueillant dun petit hochement de tte. Polgara, fit-il encore, avant de jeter un coup dil Garion, qui tait rest plant prs de la porte, lair un peu indcis. Je ne plaisantais pas, tout lheure, dcrta tante Pol. Je ne le quitterai pas des yeux tant que je naurai pas la certitude quil ne risque pas de retomber dans les griffes dAsharak, le Grolim. Comme vous voudrez, Polgara, acquiesa Anheg. Entre, Garion. Je vois que vous poursuivez vos tudes, commenta sire Loup dun ton approbateur, en jetant un coup dil au dsordre de la pice. Il y a tant apprendre, rpondit Anheg avec un geste impuissant qui englobait toute cette masse de livres, de papiers

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et de machines tranges. Jai le sentiment que jaurais t plus heureux si vous ne maviez jamais rvl cette impossible tche. Cest vous qui me lavez demand, rpondit simplement sire Loup. Vous auriez pu refuser, fit Anheg en riant. Puis son visage taill coups de serpe devint grave. Il jeta un coup dil Garion et commena parler dune faon de toute vidence dtourne. Je ne voudrais pas me mler de ce qui ne me regarde pas, mais le comportement de cet Asharak me proccupe. Garion sloigna de tante Pol et commena tudier lune des tranges petites inventions poses sur une table voisine, en prenant bien garde de ne pas leffleurer. Nous allons nous occuper dAsharak, dclara tante Pol. Mais Anheg insista. On raconte certaines choses, depuis des sicles. On dit que vous protgeriez... (Il hsita, jeta un coup dil en direction de Garion puis continua tout bas.) ... une certaine chose qui doit tre prserve tout prix. Cest ce que disent plusieurs de mes livres. Vous lisez trop, Anheg, commenta tante Pol. a fait passer le temps, Polgara, rpondit Anheg en clatant de rire nouveau. Lautre solution consiste boire avec mes pairs, et jai lestomac un peu trop dlabr pour a, maintenant. Tout comme les oreilles, au demeurant. Je suis sr que vous navez pas ide du bruit que peut faire une salle de festin pleine de Cheresques ivres morts. Au moins, mes livres ne poussent pas de hurlements, ils ne se rpandent pas en rodomontades, ils ne finissent pas le nez dans leur chope de bire avant de rouler sous la table, et mme sils scroulent par terre, au moins, ils ne ronflent pas. Je suis vraiment en bien meilleure compagnie avec eux. Cest stupide, lcha tante Pol. Nous faisons tous preuve de stupidit de temps en temps, repartit Anheg, avec philosophie. Mais revenons-en notre affaire. Sil y a quelque chose de vrai dans les rumeurs dont je viens de vous parler, ne prenez-vous pas de trop grands risques ? Votre qute sera sans doute pleine de prils. -309-

Nul nest jamais vritablement en scurit o que ce soit, rtorqua sire Loup. Pourquoi courir des risques inutiles ? Asharak nest pas le seul Grolim de la plante, vous savez. Je vois pourquoi on vous a surnomm Anheg le fut, rpondit sire Loup avec un sourire. Ne vaudrait-il pas mieux laisser la chose en question sous ma bonne garde jusqu votre retour ? suggra Anheg. Nous avons dj eu loccasion de constater que mme le Val dAlorie ne constituait pas un refuge toute preuve contre les Grolims, Anheg, rappela tante Pol, inbranlable. Les mines de Cthol Murgos et de Gar og Nadrak sont inpuisables, et les Grolims ont plus dor leur disposition que vous ne pourriez imaginer. Combien dhommes ont-ils achets, linstar de Jarvik ? Le Vieux Loup Solitaire et moi-mme sommes maintenant bien habitus protger ce dont vous parlez. Il sera en scurit avec nous. Merci quand mme de vous en inquiter, dit sire Loup. Cette affaire nous concerne tous, rpondit Anheg. En dpit de sa jeunesse et du fait quil agissait parfois de faon irrflchie, Garion ntait pas stupide. Il tait vident que ce dont ils parlaient le concernait dune faon ou dune autre, et il tait mme tout fait possible que cela ait quelque chose voir avec son hrdit. Pour dissimuler le fait quil coutait de toutes ses oreilles, il ramassa un petit livre reli dans un cuir la texture trange. Il louvrit, mais il ny avait dedans ni images ni enluminures, seulement des inscriptions dans une criture trangement repoussante, qui voquait des pattes daraigne. Tante Pol, qui donnait limpression de savoir tout instant ce quil tait en train de faire, jeta un coup dil dans sa direction. Quest-ce que tu fais avec a ? demanda-t-elle schement. Jtais juste en train de regarder, rpondit-il. Je ne sais pas lire. Repose a tout de suite, ordonna-t-elle. Le roi Anheg eut un sourire. -310-

Tu ne pourrais pas le lire de toute faon, Garion, expliqua-t-il. Cest crit en vieil angarak. Dailleurs, quest-ce que vous fabriquez avec cette salet ? lui demanda tante Pol. Vous devriez savoir mieux que personne que cest interdit. Ce nest quun livre, Pol, intervint sire Loup. Il na aucun pouvoir, moins que lon ne lui en confre. Dailleurs, fit le roi Anheg en se frottant un ct du visage dun air pensif, le livre donne des indications sur la mentalit de nos ennemis. Cest toujours bon savoir. Vous ne pouvez pas comprendre lesprit de Torak, objecta tante Pol, et il est dangereux de vous ouvrir lui. Vous pourriez tre contamin avant davoir compris ce qui vous arrivait. Je ne pense pas quil y ait de danger de ce ct-l, Pol, reprit sire Loup. Lesprit dAnheg est suffisamment entran pour viter les piges des livres de Torak, qui sont, dailleurs, plutt vidents. Anheg regarda en direction de Garion et lui fit signe dapprocher. Garion qui se trouvait de lautre ct de la pice vint se placer devant le roi de Cherek. Tu es un jeune garon trs observateur, mon petit Garion, dit gravement Anheg. Tu mas rendu un grand service, aujourdhui, et tu peux faire appel moi quand tu voudras ton tour. Sache quAnheg de Cherek est ton ami. Il tendit sa main droite, et Garion fourra sa petite patte dedans sans rflchir. Tout dun coup, le roi Anheg carquilla les yeux et se mit blmir. Il retourna la main de Garion et regarda la marque argente dans la paume du petit garon. Puis les mains de tante Pol furent aussi sur les leurs et refermrent avec autorit les doigts de Garion, les soustrayant la poigne dAnheg. Cest donc vrai, dit-il doucement. a suffit. Ne perturbez pas cet enfant, fit tante Pol qui tenait toujours fermement la main de Garion. Allez, viens, mon chou. Il est temps de finir nos paquets. Et ils sortirent de la pice. -311-

Les ides se bousculaient dans lesprit de Garion. Pourquoi Anheg avait-il t tellement surpris en voyant la marque dans sa main ? Il savait que ctait une marque hrditaire. Tante Pol lui avait dit une fois que son pre avait la mme, mais pourquoi Anheg y avait-il attach tant dintrt ? La mesure tait comble. Son besoin de savoir tait presque insupportable. Il fallait quil sache pour ses parents, pour tante Pol, pour tout. Si les rponses devaient faire mal, eh bien, elles feraient mal, mais au moins les choses seraient claires. Il faisait beau, le lendemain matin, et ils partirent trs tt pour le port. Ils se runirent tous dans la cour du palais o les traneaux les attendaient. Il ne fallait pas sortir par un froid pareil, Merel, dit Barak son pouse en robe de fourrure, au moment o elle sinstallait ct de lui dans le traneau. Il est de mon devoir dassister lembarquement de mon seigneur et matre, dclara-t-elle en redressant le menton avec arrogance. Comme tu voudras, soupira-t-il. King Anheg et la reine Islena ouvrirent la marche, et ls traneaux firent demi-tour dans la cour avant de sengager dans les rues enneiges. Le soleil brillait de tous ses feux, et lair tait vif. Garion avanait en silence avec Silk et Hettar. Tu es bien silencieux, Garion, remarqua Silk. Il sest pass ici des tas de choses auxquelles je ne comprends rien, dit Garion. On ne peut pas toujours tout comprendre, fit Hettar, dun ton sentencieux. Les Cheresques sont des gens violents et ombrageux, commenta Silk. Ils ne se comprennent pas eux-mmes. Il ny a pas que les Cheresques, reprit Garion en cherchant ses mots. Cest tante Pol, sire Loup, Asharak... tout a. Les choses vont trop vite. Je narrive pas faire le tri. Les vnements sont comme les chevaux, observa Hettar. Il leur arrive de semballer. Mais quand ils ont galop un moment, ils finissent par se remettre au pas. Le moment viendra o tu arriveras mettre de lordre dans tout a. -312-

Jespre bien, dit Garion dun air dubitatif, puis il retomba dans le silence. Les traneaux tournrent au coin dune maison et dbouchrent sur la vaste place, non loin du temple de Belar. Laveugle tait toujours debout sur les marches du temple, et Garion se rendit compte quil sattendait moiti la voir. Elle leva son bton. Les chevaux qui tiraient les traneaux simmobilisrent inexplicablement en tremblant, en dpit des ordres des conducteurs. Salut toi, Seigneur parmi les Seigneurs, dclama laveugle. Je te souhaite mille flicits pour ton voyage. Le traneau le plus proche des marches du temple tait celui de Garion, et il semblait bien que ce ft lui que sadressait la vieille femme. Merci, rpondit-il, presque sans rflchir. Mais pourquoi me donnes-tu ce nom ? Elle ignora sa question. Souviens-toi de moi, lexhorta-t-elle en sinclinant profondment. Noublie pas Martje quand tu viendras en possession de ton hritage. Ctait la seconde fois quelle disait cela, et Garion prouva un brusque picotement de curiosit. Quel hritage ? Mais Barak se mit rugir de rage, et tenta de tirer son pe tout en essayant de se dbarrasser de sa pelisse. Le roi Anheg descendit son tour de son traneau, son visage aux traits grossiers livide de rage. Non ! dclara, dun ton sans rplique, tante Pol qui se trouvait non loin de l. Je men occupe. Elle se leva et repoussa le capuchon de sa cape. Ecoute-moi, sorcire, nona-t-elle distinctement. Je crois que tu vois dcidment trop de choses avec tes yeux morts. Je vais te faire une faveur, de sorte que tu ne sois plus afflige par les tnbres et les visions drangeantes qui en sont issues. Tu peux toujours me frapper si tu le souhaites, Polgara, dit la vieille femme. Je vois ce que je vois. Je ne te frapperai pas, Martje. Je vais te faire un cadeau, au contraire. -313-

Elle leva brivement la main en mouvement trange. Garion vit clairement arriver la chose, de sorte quil neut aucun moyen de se persuader, par la suite, que ses sens avaient t abuss. Il regardait justement le visage de Martje lorsquil vit la pellicule blanche qui lui recouvrait les yeux se mettre couler comme du lait vers dans un verre. La vieille femme resta fige sur place tandis que le bleu tincelant de ses yeux mergeait de la taie qui les voilait jusqualors, puis elle se mit hurler. Elle tendit ses mains devant elle, les regarda et poussa un nouveau hurlement poignant qui tait lexpression dune perte irrparable. Quavez-vous fait ? demanda la reine Islena. Je lui ai rendu la vue, rpondit tante Pol en se rasseyant et en arrangeant les plis de la robe de fourrure autour delle. Vous pouvez faire a ? reprit Islena dune voix aussi blanche que son visage. Pas vous ? Ce nest pourtant pas compliqu. Mais, objecta la reine Porenn, maintenant quelle a retrouv ses yeux, elle va perdre cette autre vision, nest-ce pas ? Jimagine, dit tante Pol. Mais ce nest pas cher pay, aprs tout. Elle ne sera donc plus sorcire ? insista Porenn. Ce ntait pas une trs bonne sorcire, de toute faon. Sa vision tait brumeuse et imprcise. a vaut bien mieux ainsi. Elle ne sera plus inquite par des ombres, et elle ne drangera plus personne. Elle jeta un coup dil au roi Anheg, fig par la peur ct de sa royale pouse qui dfaillait moiti. Eh bien, si nous y allions ? suggra-t-elle calmement. Notre bateau nous attend. Comme peronns par ses paroles, les chevaux firent un bond en avant, et les traneaux sloignrent rapidement du temple, leurs attelages projetant des gerbes de neige sous leurs sabots. Garion jeta un coup dil en arrire. Debout sur les marches du temple, agite par des sanglots irrpressibles, la vieille Martje regardait ses deux mains tendues devant elle. -314-

Nous avons eu le privilge dassister un miracle, mes amis, annona Hettar. Il semblerait toutefois que la bnficiaire nen soit pas exagrment satisfaite, dclara schement Silk. Rappelez-moi de ne jamais offenser Polgara. Ses miracles semblent tre double tranchant.

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CHAPITRE 21
Lorsque leurs traneaux sarrtrent le long des quais de pierre, les rayons obliques du soleil matinal faisaient tinceler les eaux glaces du port. Le vaisseau de Greldik se balanait en tirant sur ses amarres comme sil piaffait sur place, non loin dun bateau de plus petite taille, qui semblait tout aussi impatient. Hettar mit pied terre et alla parler Cho-Hag et la reine Silar. Tous trois se mirent bavarder tranquillement et gravement, comme si une sorte de coquille dintimit stait forme autour deux. La reine Islena avait en partie retrouv son quant--soi. Elle tait assise, toute raide, dans son traneau, un sourire forc fig sur la figure. Aprs quAnheg fut parti sentretenir avec sire Loup, tante Pol traversa le quai verglac et sarrta prs du traneau de la reine de Cherek. A votre place, Islena, dclara-t-elle fermement, je chercherais un autre passe-temps. Vos dons pour la sorcellerie sont limits, et cest un jeu dangereux. Trop de choses peuvent mal tourner quand on ne sait pas ce que lon fait. La reine la dvisagea sans un mot. Oh, poursuivit tante Pol. Encore une chose. Il serait prfrable, je crois que vous rompiez tous liens avec le culte de lOurs, il nest gure convenable pour une reine dentretenir des relations avec les ennemis politiques de son mari. Les yeux dIslena sagrandirent. Anheg est au courant ? demanda-t-elle dune voix altre. Je nen serais pas surprise, rpondit tante Pol. Il est beaucoup plus fut quil nen a lair, vous savez. Vous vous aventurez-l aux limites de la trahison. Vous devriez avoir quelques bbs. a vous occuperait utilement tout en vous vitant de faire des btises. Ce nest quune suggestion, bien sr, -316-

mais vous devriez y rflchir. Jai beaucoup apprci cette visite, ma chre. Merci pour votre hospitalit. Et sur ces paroles, elle tourna les talons et sloigna. Voil qui explique pas mal de choses, fit Silk, avec un petit sifflement. a explique quoi ? senquit Garion. Le grand prtre de Belar a commenc fourrer son nez dans la politique, dernirement. Il est, de toute vidence, all un peu plus loin que je ne pensais en pntrant au cur mme du palais. La reine ? insinua Garion, stupfait. Islena est obsde par la magie. Les adeptes du culte de lOurs sadonnent certaines sortes de rituels qui peuvent offrir les apparences du mysticisme quelquun daussi crdule. Il jeta un rapide coup dil en direction du roi Rhodar, plong dans une grande conversation avec sire Loup et les autres rois, puis il inspira profondment. Allons dire quelques mots Porenn, reprit-il en conduisant Garion de lautre ct du quai, prs de la petite reine blonde de Drasnie qui regardait la mer charrier des glaons. Votre Grce, commena Silk, dun ton dfrent. Cher Kheldar, rpondit-elle avec un sourire. Pourriez-vous faire passer une information votre oncle, pour moi ? demanda-t-il. Mais bien sr. Il semblerait que la reine Islena soit alle un peu trop loin, dit Silk, et quelle se soit mise fricoter avec les adeptes du culte de lOurs, ici, Cherek. Oh non, dit Porenn. Anheg est au courant ? Difficile dire. Il est fort craindre quil ne ladmettrait pas, sil le savait. Nous avons, Garion et moi, entendu Polgara lui conseiller darrter. Jespre que cela mettra fin lexprience, fit Porenn. Si les choses allaient trop loin, Anheg serait oblig de prendre des mesures, qui pourraient avoir des consquences tragiques. Polgara a t trs ferme, prcisa Silk. Je crois quIslena fera ce quelle lui a dit, mais informez-en mon oncle. Il aime tre tenu au courant de ce genre de chose. -317-

Je le lui ferai savoir. Vous pourriez aussi lui suggrer de tenir lil les chapitres locaux du culte, tant Boktor qu Kotu, ajouta Silk. Ces choses-l ne marchent en gnral pas toutes seules. Il y a prs de cinquante ans que le culte a d tre interdit pour la dernire fois. La reine Porenn hocha gravement la tte. Je veillerai ce quil le sache, dit-elle. Certains de mes agents se sont fourvoys dans le culte de lOurs. Je leur parlerai ds que nous serons rentrs Boktor ; je verrai bien ce quils mijotent. Vos agents ? Vous en tes dj l ? demanda Silk dun ton goguenard. Vous allez vite en besogne, ma Reine. Il ne vous faudra pas longtemps pour tre aussi corrompue que nous tous. Boktor grouille dintrigues, Kheldar, rpondit la reine, dun ton compass. Il ny a pas que les adeptes du culte de lOurs, vous savez. Des marchands de tous les coins du monde se retrouvent dans notre cit, et la moiti dentre eux au moins sont des espions. Il faut bien que je me protge moi-mme ainsi que mon poux. Rhodar sait ce que vous trafiquez ? senquit finement Silk. Mais bien sr ! Cest lui-mme qui ma donn ma premire douzaine despions. En cadeau de mariage. Comme cest drasnien. Cest raliste, voil tout. Mon mari soccupe de tous les problmes qui mettent en jeu les autres royaumes. Je veille, quant moi, aux affaires intrieures afin de lui librer lesprit de ces contingences. Mes oprations sont plus modestes que les siennes, bien sr, mais je mefforce de me tenir au courant. Si vous dcidiez un jour de venir Boktor et de vous y installer, dit-elle en le regardant dun air entendu entre ses cils, il se pourrait que jarrive vous trouver quelque chose. Le monde semble dcidment plein dopportunits, ces temps derniers, rpondit Silk en sesclaffant. La reine le regarda dun air grave. Quand reviendrez-vous au pays, Kheldar ? Quand mettrez-vous fin cette vie vagabonde pour rentrer chez vous ? -318-

Vous manquez beaucoup mon poux, et vous serviriez mieux la Drasnie en devenant son conseiller impersonnel quen parcourant le monde en tous sens comme vous le faites. Silk dtourna le regard en clignant des yeux sous le radieux soleil hivernal. Pas pour linstant, Votre Altesse, rpondit-il. Belgarath a besoin de moi, lui aussi, et ce que nous faisons en ce moment est beaucoup trop important. Dailleurs, je ne suis pas encore prt me ranger. Le jeu rserve encore bien des plaisirs. Un jour, quand nous serons vieux et paisibles, peut-tre cessera-t-il de nous amuser, qui sait ? Elle poussa un soupir. Vous me manquez aussi, Kheldar, dit-elle doucement. Pauvre petite reine solitaire et dsole, railla Silk, gentiment moqueur. Oh, vous tes impossible, sexclama-t-elle en frappant le sol de son pied menu. On fait ce quon peut, laissa-t-il tomber avec un grand sourire. Aprs avoir embrass son pre et sa mre, Hettar bondit sur le pont du bateau que le roi Anheg avait mis sa disposition. A dans deux semaines, Belgarath ! lana-t-il alors que les matelots faisaient glisser les grosses cordes qui retenaient le bateau quai. Rendez-vous aux ruines de Vo Wacune. Nous y serons, rpondit sire Loup. Lquipage loigna le btiment du quai et commena ramer en direction du large. Debout sur le pont, sa longue mche crnienne flottant au vent, Hettar agita une fois la main puis se dtourna pour faire face la mer. Une planche troite allait des pierres couvertes de neige au flanc du bateau du capitaine Greldik. Si nous montions bord, Garion ? suggra Silk. Ils gravirent la passerelle improvise et prirent pied sur le pont. Dis mes filles que je les aime, demanda Barak sa femme. Je ny manquerai pas, mon seigneur et matre, rpondit Merel, du mme ton guind quelle employait toujours avec lui. Avez-vous dautres instructions me communiquer ? -319-

Je ne serai pas de retour de sitt. Ensemence les terres du Sud en avoine, cette anne, et laisse les champs de lOuest en jachre. Fais au mieux pour les champs du Nord. Et nemmne pas le troupeau dans les hauts pturages avant que le sol nait compltement dgel. Je prendrai le plus grand soin des terres et du btail de mon poux. Ce sont aussi les tiens, remarqua Barak. Il en sera fait selon les dsirs de mon seigneur et matre. Tu ne dsarmes jamais, nest-ce pas, Merel, soupira-t-il, attrist. Mon seigneur et matre ? Non, non. Rien. Mon seigneur et matre membrassera-t-il avant de partir ? A quoi bon ? Il franchit la rambarde dun bond et senfona immdiatement dans les profondeurs du navire. Tante Pol, qui sapprtait monter bord son tour, sarrta net et jeta un regard grave sur la femme de Barak. Elle la contempla comme si elle allait lui dire quelque chose, puis, sans raison apparente, elle clata de rire. Quelque chose vous amuse, Dame Polgara ? demanda Merel. Oui, beaucoup, Merel, rpondit tante Pol avec un petit sourire nigmatique. Puis-je partager votre hilarit ? Oh, vous la partagerez, Merel, promit tante Pol. Mais je ne veux pas vous gcher la surprise en vous la rvlant trop tt. Elle clata de rire nouveau et mit le pied sur la planche qui menait au bateau. Durnik lui offrit sa main pour laider, et cest ensemble quils franchirent la passerelle. Sire Loup treignit les mains de chacun des rois puis prit pied son tour sur le bateau avec agilit. Il resta un moment sur le pont regarder la vieille ville du Val dAlorie emmitoufle dans la neige, au pied des hautes montagnes de Cherek. Adieu, Belgarath ! scria le roi Anheg. Sire Loup eut un hochement de tte en retour. -320-

Noubliez pas les mnestrels, dit-il. Promis, rpondit Anheg. Bonne chance ! Sire Loup eut un sourire qui dcouvrit ses dents puis se dirigea vers lavant du vaisseau de Greldik. Cdant une impulsion, Garion le suivit. Certaines de ses questions ncessitaient une rponse, et si quelquun devait la connatre, ctait bien le vieil homme. Dis, Sire Loup, commena-t-il lorsquils arrivrent la haute proue. Oui, Garion ? Comme il ne savait pas trs bien par o commencer, il attaqua le problme par la bande. Comment tante Pol a-t-elle fait a aux yeux de la vieille Martje ? Le Vouloir et le Verbe, rpondit sire Loup dont la longue cape claquait dans le vent pre. Ce nest pas difficile. Je ne comprends pas, dit Garion. Il suffit de vouloir trs fort quelque chose, expliqua le vieil homme, et de prononcer les paroles ncessaires. Si la volont est assez forte, la chose se produit. Ce nest pas plus difficile que a ? stonna Garion, un peu du. Non, ce nest pas plus difficile que a. Et ce sont des paroles magiques ? Sire Loup se mit rire en regardant le soleil qui faisait tinceler la mer hivernale. Non, ce ne sont pas des paroles magiques. Il y a des gens qui le croient, mais ils se trompent. Les Grolims utilisent des formules tranges, mais ce nest pas vraiment ncessaire. Tous les mots peuvent faire laffaire. Cest le Vouloir qui compte, pas le Verbe. Le Verbe nest quun des vecteurs de la volont. Je pourrais y arriver, moi aussi ? demanda Garion, plein despoir. Sire Loup le regarda. Je nen sais rien, Garion. Je ntais gure plus g que toi la premire fois que cela mest arriv, mais il y avait plusieurs annes que je vivais avec Aldur. a fait une diffrence, je suppose. -321-

Comment est-ce arriv ? Mon Matre voulait me faire dplacer un rocher, raconta sire Loup. Il semblait penser quil lui barrait le chemin. Jai essay de le pousser, mais il tait trop lourd. Au bout dun moment, je me suis fch, et je lui ai dit de bouger. Et cest ce quil a fait. Jtais un peu surpris, mais mon matre na pas eu lair de trouver a particulirement bizarre. Tu lui as juste dit bouge , et cest tout ? Garion nen croyait pas ses oreilles. Eh oui, dclara sire Loup en haussant les paules. a paraissait tellement simple que jtais surpris de ne pas y avoir pens plus tt. A lpoque, je mimaginais que tout le monde en tait capable, mais les hommes ont bien chang depuis ce temps-l. Ce nest peut-tre plus possible aujourdhui. Cest difficile dire, en fait. Jai toujours pens que, la sorcellerie, cela consistait rciter de longues incantations et des formules magiques, ou faire des signes cabalistiques et des choses dans ce got-l, dit Garion. a, ce sont les trucs quemploient les illusionnistes et les charlatans, rpondit sire Loup. Ils font tout un tas de simagres pour impressionner et effrayer le bon peuple, mais les incantations et les signes cabalistiques nont rien voir avec la chose en elle-mme. Tout est dans le Vouloir. Bande ta volont et nonce le Verbe, et tu verras la chose se produire. Il arrive quun geste particulier puisse tre dune certaine utilit, mais ce nest pas vraiment ncessaire. Ta tante donne toujours limpression de gesticuler quand elle fait quelque chose. Il y a des centaines dannes que jessaie de lui faire perdre cette habitude. Garion accusa le coup. Des centaines dannes ? releva-t-il avec un hoquet. Mais quel ge a-t-elle ? Beaucoup plus vieille quelle nen a lair, rpondit sire Loup. Mais a ne se fait pas de demander lge des dames. Garion prouva tout dun coup un vide affreux. La pire de ses craintes venait de se trouver confirme. -322-

Alors ce nest pas vraiment ma tante, nest-ce pas ? demanda-t-il dune voix blanche. Quest-ce qui te fait dire a ? Eh bien, cest impossible. Je me suis toujours dit que ctait la sur de mon pre, mais si elle a des centaines et des milliers dannes, alors cest impossible. Tu aimes beaucoup trop ce mot, Garion. Quand on regarde bien, rien ou du moins trs peu de choses nest vraiment impossible. Comment se pourrait-il quelle le soit ? Que ce soit ma tante, je veux dire ? Trs bien. Polgara nest pas la sur de ton pre au sens strict du terme. Son lien de parent avec lui est sensiblement plus compliqu que cela. Ctait la sur de sa grand-mre une grand-mre dorigine, si tant est que le terme existe et donc de la tienne, videmment. Alors ce serait ma grand-tante ? Lespoir renaissait. Ctait toujours mieux que rien. Je crois que je mabstiendrais demployer ce terme en sa prsence, insinua sire Loup. Il se pourrait quelle en prenne ombrage. Mais pourquoi tinquites-tu tellement de tout cela ? Je me disais que ctait peut-tre simplement une chose quelle avait dite comme a quelle tait ma tante, je veux dire mais quen ralit, il ny avait pas de vrai lien entre nous, expliqua Garion. a fait un moment que jen ai peur. Pourquoi cela te faisait-il peur ? Cest un peu difficile expliquer. Tu comprends, je ne sais pas vraiment qui je suis, ni mme ce que je suis. Silk dit que je ne suis pas sendarien, et Barak dit que jaurais plutt lair dune sorte de Rivien, mais pas vraiment non plus. Jai toujours cru que jtais sendarien, comme Durnik, mais il faut croire que ce nest pas vrai. Je ne sais rien de mes parents, do ils taient, ou quoi que ce soit dautre. Si tante Pol et moi nous ne sommes pas de la mme famille, alors je nai plus personne au monde. Je suis tout seul, et cest terrible. Mais maintenant, tout va bien, nest-ce pas ? Ta tante est vraiment ta tante, ou du moins, vous tes du mme sang, tous les deux. -323-

Je suis bien content que tu me dises a. Il y a un moment que a me turlupinait. Les hommes dquipage de Greldik largurent les amarres et commencrent pousser le bateau pour lloigner du quai. Dis, Sire Loup, reprit Garion, comme une trange pense venait de lui traverser lesprit. Oui, Garion ? Alors, tante Pol est vraiment ma tante ou ma grandtante ? Oui. Et cest ta fille ? Je suis bien oblig de ladmettre, acquiesa sire Loup, avec un sourire tordu. Je mefforce de ne pas y penser plus souvent que ncessaire, mais je ne peux pas dire le contraire. Garion prit une profonde inspiration et plongea dans le vif du sujet. Alors, si cest vraiment ma tante, puisque tu es son pre, est-ce que tu ne serais pas un peu mon grand-pre, en quelque sorte ? Sire Loup le regarda dun air surpris. Eh bien, rpondit-il en clatant de rire, jimagine que oui, dune certaine faon. Je navais jamais vu la chose sous cet angle, mais cest un peu vrai. Les yeux de Garion semplirent soudain de larmes et il ne rsista pas lenvie de sauter au cou du vieil homme. Grand-pre ! dit-il, pour voir comment sonnait le mot. Allons, allons, fit sire Loup, dune voix trangement rauque, tout coup. Quelle dcouverte stupfiante. Il tapota maladroitement lpaule de Garion. Un peu embarrasss lun comme lautre par la soudaine dmonstration daffection de Garion, ils restrent un instant plants l en silence, regarder les rameurs de Greldik amener le bateau dans le port. Dis, grand-pre, reprit Garion, au bout dun moment. Oui ? Quest-il vraiment arriv mon pre et ma mre ? Je veux dire, comment sont-ils morts ? Le visage de sire Loup devint dune pleur mortelle. -324-

Il y a eu un incendie, dclara-t-il brivement. Un incendie ? rpta faiblement Garion, dont limagination se cabrait devant cette pense horrible, lide de cette douleur indicible. Comment est-ce arriv ? Ce nest pas une histoire trs agrable, rpondit sire Loup dun ton sinistre. Tu es vraiment sr de vouloir savoir ? Il le faut, grand-pre, insista calmement Garion. Il faut que je connaisse tout deux, tout ce que je peux apprendre leur sujet. Je ne sais pas pourquoi, mais cest trs important pour moi. Sire Loup poussa un profond soupir. Cest vrai, Garion. Jimagine en effet que a lest. Trs bien. Si tu es assez grand pour poser des questions, tu les aussi pour couter les rponses, dcida-t-il en sasseyant sur un banc un peu protg du vent glacial. Viens donc un peu par ici et assieds-toi. Il tapota le bout du banc, ct de lui. Garion sassit et referma sa cape autour de lui. Voyons, par o allons-nous commencer ? fit sire Loup en se grattant la barbe dun air songeur et en rflchissant un moment. Tu descends dune trs vieille famille, Garion, dit-il enfin. Et comme la plupart des vieilles familles, elles ne sont pas exemptes dennemis. Des ennemis ? stonna Garion. Voil une ide qui ne lui tait jamais venue lesprit. Cela na rien dexceptionnel. Lorsque des gens font des choses qui ne plaisent pas tout le monde, on se met les har, et la haine saccumule pendant des annes et des annes, au point de se changer en quelque chose qui ressemble une religion. Et lon ne se contente pas de les dtester, mais tout ce qui les concerne, de prs ou de loin. Quoi quil en soit, il y a bien longtemps, les ennemis de ta famille sont devenus tellement dangereux que nous avons dcid, ta tante et moi, que la seule faon de protger la famille tait de la cacher. Tu ne me dis pas tout, fit Garion. Non, rpondit abruptement sire Loup. Non, en effet. Je ne te dis que ce quil est prudent que tu saches pour le moment. Si tu savais certaines choses, tu te comporterais diffremment, -325-

et les gens sen rendraient compte. Il vaut mieux que tu restes encore un peu comme tu es maintenant. Cest plus sr. Comme maintenant... Tu veux dire ignare , accusa Garion. Trs bien, ignare, puisque tu y tiens. Tu veux que je te raconte lhistoire, ou tu prfres discuter ? Pardon, dit Garion. Allons, ce nest rien, reprit sire Loup en lui tapotant lpaule. Etant unis ta famille par des liens dun genre un peu particulier, nous tions naturellement intresss ta scurit. Cest pour cela que nous avons cach ta famille. Mais comment peut-on cacher une famille entire ? demanda Garion. a na jamais t une trs grande famille, rpondit sire Loup. Il semblerait plutt quelle se compose dune branche unique, ininterrompue ; pas de cousins ni doncles, ni rien de ce genre. Il nest pas trs difficile de cacher un homme, une femme et leur enfant. Cest ce que nous avons fait pendant des centaines dannes. Nous les avons cachs en Tolnedrie, Riva, Cherek, en Drasnie... dans toutes sortes dendroits. Ils vivaient trs simplement, la plupart du temps comme des artisans, parfois des paysans ordinaires, mais passant toujours rigoureusement inaperus. Enfin, tout sest bien pass jusqu il y a une vingtaine dannes. Nous avions fait dmnager ton pre, Geran, dun coin dArendie un petit village de Sendarie orientale, une soixantaine de lieues de Darine, dans les montagnes. Geran tait tailleur de pierre je ne tai jamais racont cela ? Garion hocha la tte en signe dassentiment. Il y a longtemps, acquiesa-t-il. Tu mas dit que tu laimais bien et que tu lui rendais visite de temps en temps. Ma mre tait sendarienne, alors ? Non. En fait, Ildera tait algaroise ; ctait la seconde fille dun chef de clan. Cest ta tante et moi qui lavions prsente Geran, quand ils avaient peu prs lge voulu. Il est arriv ce qui devait arriver et ils se sont maris. Tu es n un an aprs, environ. Et lincendie, il a eu lieu quand ? -326-

Jy arrive. Lun des ennemis de ta famille vous cherchait depuis longtemps. Depuis combien de temps ? Des centaines dannes, en fait. a veut dire quil tait sorcier, lui aussi, nest-ce pas ? Je veux dire, il ny a que les sorciers qui vivent aussi longtemps, non ? Il a des dispositions dans ce domaine, admit sire Loup. Mais le terme de sorcier nest pas appropri. Il ne correspond pas exactement la ralit de ce que nous sommes. Cest le nom que nous donnent les autres, mais ce nest pas tout fait ainsi que nous nous voyons. Disons que cest un terme pratique pour les gens qui ne comprennent pas vraiment de quoi il sagit en ralit. En tout cas, nous tions au loin, ta tante et moi, quand cet ennemi a fini par retrouver la trace de Geran et Ildera. II sest approch de leur maison, un matin, trs tt, alors quils dormaient encore, il a condamn toutes les portes et les fentres, et y a mis le feu. Je croyais que tu avais dit que la maison tait en pierre ? Oui, mais tu sais, on peut faire brler des pierres si on le veut vraiment. Il faut simplement que le feu soit plus chaud, cest tout. Geran et Ildera savaient quils navaient aucun moyen de sortir de la maison en flammes, mais Geran a russi faire sauter lune des pierres du mur, et Ildera ta pouss par le trou. Celui qui avait mis le feu nattendait que a. Il ta emport et a quitt le village. Nous ne savons pas exactement ce quil avait en tte voulait-il te tuer, ou bien avait-il lintention de te garder, pour une raison connue de lui seul, nous lignorons. Quoi quil en soit, cest ce moment-l que je suis arriv. Jai teint le feu, mais Geran et Ildera taient dj morts. Alors, je suis parti la recherche de celui qui tavait enlev. Tu las tu ? demanda frocement Garion. Jessaie de ne tuer que lorsque cest absolument ncessaire, rpondit sire Loup. a bouleverse trop le cours normal des vnements. Javais dautres ides, ce moment-l ; beaucoup plus dsagrables que le meurtre, dit-il, les yeux brillant, tout coup, dune lueur glaciale. Nimporte comment, les choses ont tourn de telle sorte que je nai pas eu loccasion -327-

de les mener bien. Il ta jet dans mes bras tu ntais quun bb, lpoque, et jai russi te rattraper, mais a lui a laiss le temps de prendre la fuite. Je tai confi la garde de Polgara et je me suis lanc la poursuite de votre ennemi. Mais je nai pas encore russi le retrouver. Jen suis bien content, dclara Garion. Sire Loup le dvisagea, un peu surpris de cette dclaration. Quand je serai grand, cest moi qui le retrouverai, expliqua Garion. Je pense que cest moi de lui faire payer son crime, tu ne crois pas ? Sire Loup le regarda avec gravit. a pourrait tre dangereux. Je men fiche pas mal. Comment sappelle-t-il ? Je crois quil vaut mieux que jattende un peu pour te le dire, rpondit sire Loup. Je ne tiens pas te voir foncer tte baisse dans une aventure laquelle tu nes pas encore prt. Mais tu me le diras ? Le moment venu, oui. Cest trs important, grand-pre. Oui, approuva sire Loup. Je men rends compte. Cest promis ? Dis ? Si tu insistes. De toute faon, mme si je ne le faisais pas, je suis sr que ta tante sen chargerait. Elle partage les mmes sentiments que toi. Pas toi ? Je suis beaucoup plus vieux. Je vois les choses sous un angle un peu diffrent. Mais moi, je ne suis pas assez vieux. Je ne serais pas capable de faire le mme genre de choses que toi, alors il faudra que jattende un peu pour le tuer. Il se leva et commena arpenter le pont grandes enjambes, bouillant de rage. Je pense que je narriverais jamais te convaincre de ne pas le faire, reprit sire Loup. Mais je pense sincrement que tu verras les choses autrement quand tout a sera termin. Cest peu probable, commenta Garion, sans sarrter. On verra bien. Merci de mavoir dit tout a, grand-pre. -328-

Tu laurais appris un jour ou lautre, nimporte comment, rpondit le vieil homme. Et il valait mieux que a soit moi qui te le dise plutt que de te le laisser apprendre de faon dforme, par quelquun dautre. Tu veux parler de tante Pol ? Oh, Polgara ne te mentirait pas dlibrment. Mais sa vision des vnements est beaucoup plus personnelle que la mienne. Il arrive que cela altre sa perception, tandis que moi, je mefforce davoir une vue densemble des choses, dit-il avec un petit rire grimaant. Jimagine que cest la seule vision dont je sois capable, compte tenu des circonstances. Garion regarda le vieil homme dont les cheveux et la barbe blanche semblaient briller dune lumire intrieure sous le soleil du matin. Comment a fait de vivre ternellement, grand-pre ? demanda-t-il. Je ne sais pas, rpondit sire Loup. Je nai encore jamais vcu ternellement. Tu vois ce que je veux dire. Cela ne change rien la qualit de la vie. Nous vivons tous le temps ncessaire. Il se trouve simplement que jai une trs, trs longue mission mener bien. Cette conversation prend un tour sinistre, ajouta-t-il avant de sinterrompre abruptement. La chose que nous faisons est trs importante, nest-ce pas, grand-pre ? Cest la chose la plus importante du monde en ce moment prcis. Jai bien peur de ne pas vous tre dun grand secours. Sire Loup le regarda un moment dun air grave et passa un bras autour de ses paules. Je crois que tu pourrais avoir une surprise ce sujet avant que nous nen venions bout, Garion, dit-il. Puis ils se tournrent pour regarder par-dessus la proue du bateau la cte enneige de Cherek qui glissait sur leur droite tandis que les rameurs emmenaient le navire vers Camaar et ce qui les attendait au-del. -329-

Ainsi sachve le Chant I de La Belgariade. Le Chant II, La Reine des sortilges, verra la rvlation des terribles pouvoirs de sorcier de Garion et lvera un coin du voile sur le secret de son hritage, sous-jacent leur qute.

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Table PROLOGUE .......................................................................... 7 Premire partie SENDARIE .............................................. 16 CHAPITRE PREMIER.................................................... 18 CHAPITRE 2 ...................................................................36 CHAPITRE 3 ................................................................... 45 CHAPITRE 4 ................................................................... 59 CHAPITRE 5 ................................................................... 77 CHAPITRE 6 ...................................................................94 CHAPITRE 7 ................................................................. 104 CHAPITRE 8................................................................. 123 CHAPITRE 9 ................................................................. 140 CHAPITRE 10 ............................................................... 154 CHAPITRE 11................................................................ 177 Deuxime partie CHEREK ............................................ 202 CHAPITRE 12 .............................................................. 204 CHAPITRE 13 ............................................................... 216 CHAPITRE 14 ...............................................................229 CHAPITRE 15 ...............................................................244 CHAPITRE 16 ...............................................................259 CHAPITRE 17 ...............................................................269 CHAPITRE 18 .............................................................. 284 CHAPITRE 19 ...............................................................295 CHAPITRE 20 ............................................................. 308 CHAPITRE 21 ............................................................... 316

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