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Jean-Arsne Yao (2011) LA TRATA DE NEGROS EN EL RO DE LA PLATA: RESTRICCIONES LEGALES Y CONTRABANDO EN LA EPOCA COLONIAL

La trata legal y las primeras complicaciones judiciales Sabido es que los primeros varones africanos que llegaron al actual territorio argentino lo hicieron como esclavos de los descubridores y conquistadores. Mano de obra negra Lo expuesto pone de relieve una creciente necesidad de la mano de obra negra. Fundada por segunda vez en 1580, la ciudad puerto de Buenos Aires no tuvo impedimento para ejercer su comercio hasta finales del siglo XVI. Su escasa poblacin no demandaba un volumen importante de intercambio. No obstante, ciudades como Crdoba, Tucumn y, principalmente, Potos, prometan hacer de Buenos Aires un puerto de intenso trfico comercial de ultramar. A pesar de que en un principio no fue importante, el incremento constante del comercio directo con Brasil y frica constituy una amenaza al monopolio ejercido por los comerciantes de Lima. Frente a este golpe, el Consulado de Sevilla decidi el cierre del puerto de Buenos Aires, cortando a la ciudad de toda relacin comercial con Brasil y Angola por Real Cdula en 1594. Fue el comienzo de un largo perodo marcado por continuas prohibiciones y autorizaciones que, lejos de ejercer un control sobre las transacciones, facilitaron la ilegalidad. La Corona mantuvo una permanente intervencin en el comercio de negros en sus territorios americanos. Para eso invent todo un mecanismo administrativo. Primero fueron las Licencias y luego los Asientos, que abundaron entre los siglos XVI-XVIII. Los porteos venan surtindose ilegalmente de negros, incluso enviando expediciones directas a Guinea y Angola. No obstante, eso fue slo un parntesis, ya que pronto el trfico negrero recomenz. El incremento de la necesidad de mano de obra en todo el territorio tuvo su expresin ms alta en Potos, donde la explotacin de las minas de plata absorba la poblacin indgena y contribua a su disminucin. As, la introduccin de esclavos negros pali esa situacin en forma ms rpida y menos costosa a partir de Buenos Aires. Pero los comerciantes monopolistas limeos no estaban dispuestos a permitir que el nuevo puerto monopolizara el comercio de tan preciada mercadera. Como consecuencia consiguieron que el puerto de Buenos Aires permaneciera cerrado y dependiera de Lima para su abastecimiento. Toda la normativa real fue puesta a disposicin de esta estrategia: ordenanzas, aduanas interiores, cdulas de prohibicin, navos de registro, decomisos. Como contrapartida se fue tejiendo en Buenos Aires una red comercial que, a travs del contrabando, introducira esclavos negros. La Corona frente al contrabando negrero rioplatense Buenos Aires pudo negociar directamente con Brasil y Guinea, gracias a las gestiones del obispo del Ro de la Plata, fray Martn Ignacio de Loyola. Fueron seis aos dorados para el contrabando de esclavos. Pero la Corona no tard en poner fin al floreciente negocio. En este perodo, por orden de la Corona, se llev especial cuenta de los esclavos que llegaban a su puerto en un libro destinado especialmente a tal fin. La Corona permita la venta de esclavos descaminados, o sea que se hubieran perdido en su camino. Aprovechndose de esta normativa, los contrabandistas los sacaban de noche para luego traerlos como negros descaminados. De este modo, los podan vender aunque no tuvieran los permisos correspondientes. La esclavitud en cifras Entre 1612 y 1615, arribaron al Ro de la Plata 4.515 esclavos, de los que 3.463 partieron al interior. Buenos Aires se haba convertido en un centro de redistribucin de esclavos en Sudamrica. En 1615 el gobernador Hernandarias cerr Buenos Aires al comercio con Brasil. En aquel entonces, las necesidades de mano de obra esclava para los trabajos en chacras y estancias llevaron al Cabildo a dirigirse al Rey. Queran poder ir directamente a Angola a buscar negros ya que las viruelas haban matado a negros e indios. Un ao ms tarde se volva a pedir permiso para ingresar esclavos de angora, pues los entrados en aos anteriores fueron llevados a Per por mercaderes que venan de all con plata para pagarlos a los tratantes portugueses. Al alto precio no poda ms que llevar a la poblacin a buscar vas ilegales para proveerse de esclavos. Aunque se intent resolver esta situacin autorizando ms trfico legal, mediante el establecimiento de la aduana seca de Crdoba en 1622. Adems, se pusieron obstculos al paso de esclavos a Per, Paraguay, Tucumn y hasta se decret la libertad inmediata de todos los entrados de contrabando. En los aos que siguieron, los reyes oyeron continuamente, a veces con odos sordos, las suplicas del Cabildo, la Audiencia y los Gobernadores de Buenos Aires que pedan navos de esclavos. La sucesin de permisos y prohibiciones slo foment el contrabando que fue la mayor fuente de ingreso de esclavos al Ro de la Plata. Para salvar la cara se instaur una normativa que permiti canalizar parte de este y convertirlo en comercio legal. Los Decomisos y Manifiestos fueron las formas ms comunes que

permitieron una legalizacin del contrabando. Los Decomisos de negros y mercaderas en barcos arribados sin permiso y su posterior remate fueron moneda corriente. El mecanismo era sencillo. Decomisaban sus cargamentos y luego, una vez dispuesto el remate, volvan a comprarlos por medio de testaferros. En cuanto a los manifiestos de esclavos, consistan en una prctica sencilla. Se declaraba la posesin de esclavos sin licencias, de forma que quedaran legitimados previo pago de los derechos. No slo las arcas reales resultaron beneficiadas, sino que tambin lo fueron los contrabandistas, los comerciantes y distribuidores, los vecinos y funcionarios. No debe resultar extrao que, con una legislacin tal fcil de eludir, el comercio negrero fuera afianzndose a lo largo de los aos en todo el territorio rioplatense. Rutas y mercados de esclavos Los esclavos no siempre tenan por destino Buenos Aires o la Banda Oriental. Muchos eran conducidos al interior hasta llegar a Per, a Chile o a Paraguay. La primera de las rutas una Buenos Aires con Crdoba, Santiago del Estero, Tucumn, Salta, Jujuy, para finalizar en Potos. La ruta que iba a Chile totalizaba 370 leguas pasando por Crdoba, San Luis y Mendoza y llegaba hasta Santiago y Valparaso. Para llegar a Paraguay se segua la ruta que remontaba el Paran pasando por Santa Fe y Corrientes para terminar en Asuncin. A estos caminos se aaden la peligrosa ruta desde Santa Fe a Santiago del Estero, concebida para eludir la aduana seca de Crdoba. Aparece as muy clara la ubicacin de Crdoba como nudo de comunicaciones. Pese a la existencia de algn comercio directo entre Buenos Aires y el frica occidental, al parecer la mayora de los esclavos de la capital argentina procedan de Brasil. Una vez llegados a travs de las factoras, los negros eran concentrados en sucias barracas que se les destinaban especialmente. La compaa francesa de Guinea tena un misrrimo barracn situado en el actual Parque Lezama. El mercado de la compaa inglesa, Compaa del Mar del Sur, se ubicaba en el rea de Retiro. Este mercado se cerr al finalizar el asiento britnico y a causa de los problemas de higiene. En 1791, el Gobierno estableci un nuevo mercado en el rea de la aduana real, donde los distintos comerciantes pagaban aranceles por el derecho de almacenamiento de esclavos. Se prohibi asimismo que se baaran en otra parte que no fuese el extremo sur del Riachuelo, donde no haba que temer que lo infestasen con sus malos humores por ser rio abajo. Estos elementos ponen de relieve las condiciones infrahumanas en las que vivan los negros trados a estas tierras. Los negreros, antes que otra cosa se preocupaban de su propia salud y no de la de los esclavos. Y, como si eso no fuera suficiente, se negaban a dar sepultura a aquellos negros que moran. Naturalmente, eso provoc fuertes protestas entre la oligarqua local. Las autoridades de la poca corroboraron las quejas, aunque parecan ms preocupadas por los posibles riesgos de epidemia que por la situacin desesperada de los africanos. En varios casos, las negras, independientemente de su origen, cuestan hasta el doble de los hombres. Esta diferencia de precio se podra justificar por un hecho: el trabajo femenino esclavo era principalmente domstico. Desempeaban una muy amplia gama de actividades en el mbito domstico o trabajando fuera y aportando sus jornales a la economa de sus amos. Lo que justifica la importancia del comercio negrero en la economa colonial y por lo tanto espaola.

[Jean-Arsne Yao, La trata de negros en el Ro de la Plata: restricciones legales y contrabando en la poca colonial, en Marisa Pineau (Editora), La ruta del Esclavo en el Ro de la Plata. Aportes para el dilogo intercultural, Editorial Universidad Nacional de Tres de febrero, Caseros, 2011, pp. 173-186.]