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Les Indignes de la rpublique Visage blanc sur fond blanc

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MERCREDI 7 OCTOBRE 2009

Visage blanc sur fond blanc


Cet article de Richard Dyer et le livre ponyme quil publiera quelques annes plus tard ont ouvert la voie dans le champ des cultural studies et des tudes filmiques un angle de rflexion nouveau portant non plus sur les strotypes engluant [1] les minorits ethnoraciales leur image, mais sur la formation dune hgmonie raciale traversant et structurant - ainsi que travers et structur par - les reprsentations. Ces travaux, parfois rassembls sous la bannire dun champ appel critical white studies [2] (ltude critique de la blanchit) interrogent notamment la sur-visibilisation et sur-reprsentation des Blancs, rebours donc des dbats franais sur la diversit et les minorits visibles [3]. Retraant aussi bien lhistoire des significations culturelles attaches la couleur blanc que la culture de la lumire au sein de laquelle se sont dveloppes les identits raciales modernes, Dyer rend compte de la constitution de lidentit blanche comme modle et talon de lhumanit via la culture cinmatographique et audiovisuelle. La double signification du terme whiteness , qui peut tre aussi bien traduit par blancheur , soit une proprit chromatique, que blanchit [4], soit un rapport de pouvoir, facilite cette exploration des intrications entre culture visuelle et (re-)production des hgmonies raciales. Ses travaux se sont attachs dconstruire la mcanique des reprsentations raciales, aussi bien structure par la narration, lesthtique, la technologie ou lconomie, en apprhendant la blanchit comme un rapport social asymtrique hirarchis posant les termes dune hgmonie culturelle. Dans son ouvrage Sight Unseen : Whiteness and American Visual Culture, Martin A. Berger emprunte une voie similaire ces questionnements, tout en tendant le champ de sa rflexion au-del des crans de cinma et des salles obscures pour embrasser la culture visuelle dans son ensemble, de la peinture bucolique au cinma muet en passant par la photographie paysagiste et larchitecture musale. Il tudie lducation raciale de loeil du spectateur, en se penchant sur les rapports entre lagencement social du regard et lassignation une position raciale - ce quon pourrait appeler linjonction racialiste. Nanmoins, et contrairement de nombreuses tudes portant sur lpistmologie de la race, cet ouvrage dhistoire culturelle ninterroge pas proprement parler linvention des signes visibles de lidentit raciale. La mise en scne, en discours et en images, des diffrences phnotypiques et des variations de couleur de peau comme fondements de la race nest pas son principal sujet dtude. Il analyse plutt les modalits de la rception de la culture visuelle tats-unienne, du dbut du xixe sicle au milieu du xxe sicle. Scartant quelque peu des recherches en cultural studiesportant sur ce que Stuart Hall a appel la politique de la reprsentation [5] , Berger tente de rvler le caractre racial des grilles de lecture et dinterprtation alors en vigueur : Puisque changer les modes de reprsentation des Blancs et des non-Blancs ne peut en soit causer (ou empcher) des ingalits raciales qui trouvent leur source dans des systmes discursifs et structuraux, il est essentiel que les tudes sur la race sondent les dessous des images, au-del de la surface narrative (p. 8.). Culture visuelle et blanchit Sonder les dessous des images revient pour lui en premier lieu se dfaire de ce quil pense tre un biais mthodologique potentiellement dommageable : celui qui consiste ne penser la race que dans le cadre de corpus prsentant des minorits ethnoraciales. Il vise ainsi contester lide selon laquelle la prsence de minorits raciales transformerait des textes sinon racialement neutres en de vritables traits sur la race (p. 2). Cette position mthodologique tait dj celle de Dyer dans White. Dans le premier article quil consacra la blanchit, Dyer considra les reprsentations blanches dans des films traitant explicitement de la diffrence raciale , avant de revenir sur ce point en tentant de spcifier les caractristiques de la reprsentation de la blanchit indpendamment de la prsence de personnages non blancs. Les mthodes danalyse consistant comparer les reprsentations blanches et non blanches tendent rinstaurer les minorits ethnoraciales dans la fonction qui leur est culturellement assigne : celle dadjuvants du hros blanc, lui permettant de se rvler lui-mme. Un tel angle de recherche permet en outre dviter lcueil mthodologique consistant reproduire les rapports sociaux de race hirarchiss en faisant des Blancs une catgorie discrte neutre ne faisant pas lexprience de la racialisation (soit lide, assez rpandue, selon laquelle seuls les non-Blancs seraient ethniques ou concerns par les enjeux raciaux). Ce changement de constitution du corpus permet par ailleurs dviter le risque ncessairement encouru par une tude sur la reprsentation des minorits ethnoraciales de renforcement des strotypes culturels. Si la stratgie mthodologique de Dyer consiste ainsi fonder sa recherche sur des reprsentations de personnages blancs, Berger va quant lui jusqu parfois tudier des natures mortes dnues de toute prsence humaine directe afin de retracer le parcours des modes de lectures racialises qui ont travers lhistoire de lart et de la reprsentation. Le dpassement de lanalyse narrative des enjeux de race dans la culture visuelle auquel appelle Berger est, en second

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lieu, celui dune tude en rception visant dbusquer les significations raciales dans les structures socio-discursives qui superposent aux images des modes dinterprtation racialiss. Pour Berger, la racialisation du domaine visuel nest ni dans loeil du spectateur, ni dans le texte lui-mme, mais dans la somme des discours qui structurent le regard face au texte. Son attention aux structures discursives contribuant la reproduction de la race lui permet didentifier lavnement dun paradigme racial nouveau autour des annes 1870 qui tend dsarticuler apparence physique et identit raciale. Ds lors, dans le contexte tats-unien, la race ne repose plus sur des signes visibles marquant la diffrence, mais sur des ralits dordre juridique et gnalogique (la one-drop rule par exemple) [6]. Consquemment, un texte visuel peut dsormais tre connot racialement sans prendre appui sur la prsence de minorits ethnoraciales. La thse de Berger est ainsi que, si ds la fin du xixe sicle, la race ne repose plus sur une pistmologie du visible, elle continue nanmoins de structurer la rception de la culture visuelle. Bien que les publics blancs de lpoque puissent ne pas avoir eu conscience des enjeux raciaux des textes, leurs ractions face eux dnotent pour Berger un investissement dans lidentit blanche [7] . Ainsi, les structures discursives induisant comment voir et percevoir la race joueraient selon lui un rle non ngligeable dans la formation de lidentit blanche. Quil enqute sur le discours racial log au coeur du cinma muet, de la pratique architecturale, de la scnographie musale ou des paysages bucoliques du peintre William Sydney Mount, Berger expose lomniprsence de la race qui, tel le voile dont parlait Du Bois, se surimpose notre vision du monde. Il montre ainsi combien la culture visuelle en son entier est traverse par le racialisme (lide de lexistence de races biologiques) et la racialisation (lopration de production et matrialisation des diffrences raciales ). Sincrivant dans le sillage des travaux de Dyer, louvrage de Martin Berger et ses apports ne peuvent tre distingus des nombreux textes qui, de diffrentes faons, visent questionner et contester lemprise de la blanchit sur le domaine du visible. Gwendolyn Audrey Foster, par exemple, a analys la performativit des reprsentations cinmatographiques de lidentit blanche, notamment au travers du concept de white space , espace dinteraction entre la digse et les publics o se ngocie la subjectivit raciale [8], tandis que dans leur ouvrage, Screen Saviors : Hollywood Fictions of Whiteness, Hernn Vera et Andrew Gordon ont questionn lagencement narratif de la blanchit en identifiant ses tropes principaux [9]. Ils partent dun postulat dialectique selon lequel le cinma aurait dune part une fonction pdagogique, en ce sens quil nous apprendrait ce qutre Blanc veut dire, et dautre part quil serait une sorte de tampon social permettant de supporter linjustice raciale en niant ou dissimulant les privilges blancs [10] . Dans la mme ligne, Daniel Bernardi a quant lui dirig trois publications visant mettre jour la place quoccupe la blanchit au sein du cinma tats-unien. Le premier ouvrage collectif dirig par Bernardi, The Birth of Whiteness : Race and the Emergence of United States Cinema traite de lapparition simultane du cinma tats-unien et des conceptions modernes de la race, notamment au travers des films de D. W. Griffith [11]. Le second, Classic Hollywood, Classic Whiteness, se concentre sur le rle jou par lhgmonie blanche dans le processus cratif de lge dor hollywoodien [12]. Enfin, le dernier opus tudie la re-production de la blanchit en tant que code racial et discours implicite [13] structurant les modalits de rception et pratiques filmiques tats-unienne actuelles. Au-del du seul fait de questionner lhistoire de lart et en particulier les mthodes danalyse de la rception des oeuvres, louvrage de Martin Berger pose sans doute une seconde question. Celle de la non-neutralit raciale de la culture visuelle et de ses avatars discursifs, et donc de leur nature politique. Il faudrait ainsi lire et parcourir, en cho loeuvre de Berger, le livre White : Whiteness and Race in Contemporary Art prsentant le travail de onze artistes confrontant leur crativit lhgmonie culturelle blanche [14]. Dlogeant la blanchit de sa position privilgie labri des regards - car dissimule sous lapparence du neutre et du commun - ces travaux mettent en oeuvre une vritable rarticulation critique de la politique du visible. Pour voir enfin la blanchit telle quelle est, sans masque ni fard : une hgmonie sociale, politique et culturelle. Maxime Cervulle SOURCE : RILI

[1] Jemprunte ce terme Frantz Fanon, Peau noire, masques blancs, Paris, Seuil, 1952, p. 27. [2] Ce champ, qui parcourt des disciplines aussi diverses que la sociologie, lhistoire, les tudes filmiques, lanthropologie, lhistoire de lart ou la gographie, a connu dans luniversit anglo-saxonne une prolifration rapide et tout fait impressionnante de la fin des annes 1990 a aujourdhui. En 2002, Peter Kolchin recensait 51 livres et 373 articles comportant, dans leur titre ou abstract, le mot whiteness (Peter Kolchin, Whiteness Studies : The New History of Race in America , in The Journal of American History, vol. 89, n 1, 2002, p. 154-173). Pour un aperu de ltendu du champ, voir Richard Delgado et Jean Stefancic (dir.), Critical White Studies : Looking Behind the Mirror, Philadelphie, Temple University Press, 1997 [3] Maxime Cervulle, Dans le blanc des yeux : diversit, visibilit et reprsentation raciale , in Tausend Augen : cultures audiovisuelles et reprsentations, n 33, paratre. [4] La traduction du terme whiteness par blanchit a t propose par Judith Ezekiel. Elle soppose la traduction par blanchitude , qui tablirait selon elle un parallle erron avec la notion de ngritude, effaant par l le caractre asymtrique de leurs rapports et le statut hgmonique du whiteness . [5] Stuart Hall, Nouvelles ethnicits , in Identits et cultures : politiques des cultural xtudies, dition tablie par M. Cervulle, trad. de C. Jacquet, Paris, ditions Amsterdam, 2007, p. 203-213.

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[6] Voir le chapitre Genre Painting and the Foundations of Modern Race , in Martin Berger, Sight Unseen : Whiteness and American Visual Culture., op. cit., p. 11-42. [7] Le one-drop rule , soit la rgle de la goutte de sang , est un concept juridique datant du dbut du XXe sicle et qui fut appliqu dans certains des tats-Unis dAmrique lors de la Sgrgation. Il implique que quiconque aurait un anctre noir serait juridiquement considr comme Noir. [8] Gwendolyn Audrey Foster, Performing Whiteness : Postmodern Re/Constructions in the Cinema, New York, State University of New York Press, 2003, p. 47-66. [9] Hernn Vera et Andrew Gordon, Screen Saviors : Hollywood Fictions of Whiteness, Lanhamn Boulder, New York et Oxford, Rowman & Littlefield Publishers Inc., 2003. [10] Ibid., p. 5-13. [11] Daniel Bernardi (dir.), The Birth of Whiteness : Race and the Emergence of United States Cinema, New Brunswick, Rutgers University Press, 1996. [12] Daniel Bernardi (dir.), Classic Hollywood, Classic Whiteness, Minneapolis, Minnesota University Press, 2001. [13] Daniel Bernardi (dir.), The Persistence of Whiteness : Race and Contemporary Hollywood Cinema, Londres et New York, Routledge, 2008, p. xv. [14] Maurice Berger, David Roediger et Patricia Williams (dir.), White : Whiteness And Race In Contemporary Art, UMBC, Center for Art and Visual Culture, 2003.

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