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Alphonse Daudet

Le Petit Chose

- Collection Romans / Nouvelles -

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Table des matires


Le Petit Chose.............................................................................................1 I - LA FABRIQUE..............................................................................2 II - LES BABAROTRES .....................................................................9 III - IL EST MORT ! PRIEZ POUR LUI !.......................................17 IV - LE CAHIER ROUGE................................................................21 V - GAGNE TA VIE.........................................................................31 VI - LES PETITS..............................................................................40 VII - LE PION...................................................................................48 VIII - LES YEUX NOIRS.................................................................56 IX - L'AFFAIRE BOUCOYRAN ......................................................64 X - LES MAUVAIS JOURS.............................................................71 XI - MON BON AMI LE MAITRE D'ARMES ................................75 XII - L'ANNEAU DE FER ................................................................83 XIII - LES CLEFS DE M. VIOT......................................................92 XIV - L'ONCLE BAPTISTE .............................................................96 DEUXIEME PARTIE.......................................................................99 I - MES CAOUTCHOUCS.............................................................100 II - DE LA PART DU CURE DE SAINT-NIZIER........................104 III - MA MERE JACQUES.............................................................112 IV - LA DISCUSSION DU BUDGET............................................115 V - COUCOU-BLANC ET LA DAME DU PREMIER.................123 VI - LE ROMAN DE PIERROTTE................................................130 VII - LA ROSE ROUGE ET LES YEUX NOIRS..........................141 VIII - UNE LECTURE AU PASSAGE DU SAUMON.................149 IX - TU VENDRAS DE LA PORCELAINE..................................163 X - IRMA BOREL..........................................................................173 XI - LE COEUR DE SUCRE..........................................................180 XII - TOLOCOTOTIGNAN...........................................................192 XIII - L'ENLEVEMENT.................................................................200 XIV - LE REVE..............................................................................208 XV...................................................................................................216 XVI - LA FIN DU REVE................................................................223
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Le Petit Chose
Auteur : Alphonse Daudet Catgorie : Romans / Nouvelles

Souvenirs de jeunesse pas toujours heureuse.

Licence : Domaine public

I - LA FABRIQUE

JE suis n le 13 mai 18..., dans une ville du Languedoc o l'on trouve, comme dans toutes les villes du Midi, beaucoup de soleil, pas mal de poussire, un couvent de carmlites et deux ou trois monuments romains. Mon pre, M. Eyssette, qui faisait cette poque le commerce des foulards, avait, aux portes de la ville, une grande fabrique dans un pan de laquelle il s'tait taill une habitation commode, tout ombrage de platanes, et spare des ateliers par un vaste jardin. C'est l que je suis venu au monde et que j'ai pass les premires, les seules bonnes annes de ma vie. Aussi ma mmoire reconnaissante a-t-elle gard du jardin, de la fabrique et des platanes un imprissable souvenir, et lorsque la ruine de mes parents il m'a fallu me sparer de ces choses, je les ai positivement regrettes comme des tres. Je dois dire, pour commencer, que ma naissance ne porta pas bonheur la maison Eyssette. La vieille Annou, notre cuisinire, m'a souvent cont depuis comme quoi mon pre, en voyage ce moment, reut en mme temps la nouvelle de mon apparition dans le monde et celle de la disparition d'un de ses clients de Marseille, qui lui emportait plus de quarante mille francs ; si bien que M. Eyssette, heureux et dsol du mme coup, se demandait, comme l'autre, s'il devait pleurer pour la disparition du client de Marseille, ou rire pour l'heureuse arrive du Petit Daniel... Il fallait pleurer, mon bon monsieur Eyssette, il fallait pleurer doublement. C'est une vrit, je fus la mauvaise toile de mes parents. Du jour de ma naissance, d'incroyables malheurs les assaillirent par vingt endroits. D'abord nous emes donc le client de Marseille, puis deux fois le feu dans la mme anne, puis la grve des ourdisseuses, puis notre brouille avec l'oncle Baptiste ?, puis un procs trs coteux avec nos marchands de couleurs, puis, enfin, la rvolution de 18..., qui nous donna le coup de grce. A partir de ce moment, la fabrique ne battit plus que d'une aile ; petit
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petit, les ateliers se vidrent : chaque semaine un mtier bas, chaque mois une table d'impression de moins. C'tait piti de voir la vie s'en aller de notre maison comme d'un corps malade, lentement, tous les jours un peu. Une fois, on n'entra plus dans les salles du second. Une autre fois, la cour du fond fut condamne. Cela dura ainsi pendant deux ans ; pendant deux ans, la fabrique agonisa. Enfin, un jour, les ouvriers ne vinrent plus, la cloche des ateliers ne sonna pas, le puits roue cessa de grincer, l'eau des grands bassins, dans lesquels on lavait les tissus, demeura immobile, et bientt, dans toute la fabrique, il ne resta plus que M. et Mme Eyssette, la vieille Annou, mon frre Jacques et moi ; puis, l-bas, dans le fond, pour garder les ateliers, le concierge Colombe et son fils le petit Rouget. C'tait fini, nous tions ruins. J'avais alors six ou sept ans. Comme j'tais trs frle et maladif, mes parents n'avaient pas voulu m'envoyer l'cole. Ma mre m'avait seulement appris lire et crire, plus quelques mots d'espagnol et deux ou trois airs de guitare, l'aide desquels on m'avait fait, dans la famille, une rputation de petit prodige. Grce ce systme d'ducation, je ne bougeais jamais de chez nous, et je pus assister dans tous ses dtails l'agonie de la maison Eyssette. Ce spectacle me laissa froid, je l'avoue ; mme je trouvai notre ruine ce ct trs agrable que je pouvais gambader ma guise par toute la fabrique, ce qui, du temps des ouvriers, ne m'tait permis que le dimanche. Je disais gravement au petit Rouget : " Maintenant, la fabrique est moi ; on me l'a donne pour jouer. " Et le petit Rouget me croyait. Il croyait tout ce que je lui disais, cet imbcile. A la maison, par exemple, tout le monde ne prit pas notre dbcle aussi gaiement. Tout coup, M. Eyssette devint terrible : c'tait dans l'habitude une nature enflamme, violente, exagre, aimant les cris, la casse et les tonnerres ; au fond, un trs excellent homme, ayant seulement la main leste, le verbe haut et l'imprieux besoin de donner le tremblement tout ce qui l'entourait. La mauvaise fortune, au lieu de l'abattre, l'exaspra. Du soir au matin, ce fut une colre formidable qui, ne sachant qui s'en prendre, s'attaquait tout, au soleil, au mistral, Jacques, la vieille Annou, la Rvolution, oh ! surtout la Rvolution !... A entendre mon pre, vous auriez jur que cette rvolution de 18..., qui nous avait mis
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mal, tait spcialement dirige contre nous. Aussi, je vous prie de croire que les rvolutionnaires n'taient pas en odeur de saintet dans la maison Eyssette. Dieu sait ce que nous avons dit de ces messieurs dans ce temps. l... Encore aujourd'hui, quand le vieux papa Eyssette (que Dieu me le conserve !) sent venir son accs de goutte, il s'tend pniblement sur sa chaise longue, et nous l'entendons dire : " Oh ! ces rvolutionnaires !... " A l'poque dont je vous parle, M. Eyssette n'avait pas la goutte, et la douleur de se voir ruin en avait fait un homme terrible que personne ne pouvait approcher. Il fallut le saigner deux fois en quinze jours. Autour de lui, chacun se taisait ; on avait peur. A table, nous demandions du pain voix basse. On n'osait pas mme pleurer devant lui. Aussi, ds qu'il avait tourn les talons, ce n'tait qu'un sanglot, d'un bout de la maison l'autre ; ma mre, la vieille Annou, mon frre Jacques et aussi mon grand frre l'abb, lorsqu'il venait nous voir, tout le monde s'y mettait. Ma mre, cela se conoit, pleurait de voir M. Eyssette malheureux ; l'abb et la vieille Annou pleuraient de voir pleurer Mme Eyssette ; quant Jacques, trop jeune encore pour comprendre nos malheurs - il avait peine deux ans de plus que moi - il pleurait par besoin, pour le plaisir. Un singulier enfant que mon frre Jacques ; en voil un qui avait le don des larmes ! D'aussi loin qu'il me souvienne, je le vois les yeux rouges et la joue ruisselante. Le soir, le matin, de jour, de nuit, en classe, la maison, en promenade, il pleurait sans cesse, il pleurait partout. Quand on lui disait : "Qu'as-tu ?" il rpondait en sanglotant : " Je n'ai rien. " Et, le plus curieux, c'est qu'il n'avait rien. Il pleurait comme on se mouche, plus souvent, voil tout. Quelquefois M. Eyssette, exaspr, disait ma mre : " Cet enfant est ridicule, regardez-le... c'est un fleuve. " A quoi Mme Eyssette rpondait de sa voix douce : " Que veux-tu, mon ami ? cela passera en grandissant ; son ge, j'tais comme lui. " En attendant, Jacques grandissait ; il grandissait beaucoup mme, et cela ne lui passait pas. Tout au contraire, la singulire aptitude qu'avait cet trange garon rpandre sans raison des averses de larmes allait chaque jour en augmentant. Aussi la dsolation de nos parents lui fut une grande fortune... C'est pour le coup qu'il s'en donna de sangloter son aise, des journes entires, sans que personne vnt lui
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dire : " Qu'as-tu ? " En somme, pour Jacques comme pour moi, notre ruine avait son joli ct. Pour ma part, j'tais trs heureux. On ne s'occupait plus de moi. J'en profitais pour jouer tout le jour avec Rouget parmi les ateliers dserts, o nos pas sonnaient comme dans une glise, et les grandes cours abandonnes, que l'herbe envahissait dj, Ce jeune Rouget, fils du concierge Colombe, tait un gros garon d'une douzaine d'annes, fort comme un boeuf, dvou comme un chien, bte comme une oie et remarquable surtout par une chevelure rouge, laquelle il devait son surnom de Rouget. Seulement, je vais vous dire : Rouget, pour moi, n'tait pas Rouget. Il tait tout tour mon fidle Vendredi, une tribu de sauvages, un quipage rvolt, tout ce qu'on voulait. Moi-mme, en ce temps-l, je ne m'appelais pas Daniel Eyssette : j'tais cet homme singulier, vtu de peaux de btes, dont on venait de me donner les aventures, master Cruso lui-mme. Douce folie ! Le soir, aprs souper, je relisais mon Robinson, je l'apprenais par coeur ; le jour, je le jouais, je le jouais avec rage, et tout ce qui m'entourait, je l'enrlais dans ma comdie. La fabrique n'tait plus la fabrique ; c'tait mon le dserte, oh ! bien dserte. Les bassins jouaient le rle d'Ocan. Le jardin faisait une fort vierge. Il y avait dans les platanes un tas de cigales qui taient de la pice et qui ne le savaient pas . Rouget, lui non plus, ne se doutait gure de l'importance de son rle. Si on lui avait demand ce que c'tait que Robinson, on l'aurait bien embarrass ; pourtant je dois dire qu'il tenait son emploi avec la plus grande conviction, et que, pour imiter le rugissement des sauvages, il n'y en avait pas comme lui. O avait-il appris ? Je l'ignore... Toujours est-il que ces grands rugissements de sauvage qu'il allait chercher dans le fond de sa gorge, en agitant sa forte crinire rouge, auraient fait frmir les plus braves. Moi-mme, Robinson, j'en avais quelquefois le coeur boulevers, et j'tais oblig de lui dire voix basse ! " Pas si fort, Rouget, tu me fais peur. " Malheureusement, si Rouget, imitait le cri des sauvages trs bien, il savait encore mieux dire les gros mots d'enfants de la rue et jurer le nom de Notre-Seigneur. Tout en jouant, j'appris faire comme lui, et un jour, en
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pleine table, un formidable juron m'chappa je ne sais comment, Consternation gnrale ! " Qui t'a appris cela ? O l'as-tu entendu ? " Ce fut un vnement. M. Eyssette parla tout de suite de me mettre dans une maison de correction ; mon grand frre l'abb dit qu'avant toute chose on devait m'envoyer confesse, puisque j'avais l'ge de raison. On me mena confesse. Grande affaire ! Il fallait ramasser dans tous les coins de ma conscience un tas de vieux pchs qui tranaient l depuis sept ans. Je ne dormis pas de deux nuits ; c'est qu'il y en avait toute une panere de ces diables de pchs ; j'avais mis les plus petits dessus, mais c'est gal, les autres se voyaient, et lorsque, agenouill dans la petite armoire de chne, il fallut montrer tout cela au cur des Rcollets , je crus que je mourrais de peur et de confusion... Ce fut fini. Je ne voulus plus jouer avec Rouget ; je savais maintenant, c'est saint Paul qui l'a dit et le cur des Rcollets me le rpta, que le dmon rde ternellement autour de nous comme un lion, quaerens quem devoret ? Oh ! ce quaerens quem devoret, quelle impression il me fit ! Je savais aussi que cet intrigant de Lucifer prend tous les visages qu'il veut pour vous tenter ; et vous ne m'auriez pas t de l'ide qu'il s'tait cach dans la peau de Rouget pour m'apprendre jurer le nom de Dieu. Aussi, mon premier soin, en rentrant la fabrique, fut d'avertir Vendredi qu'il et rester chez lui dornavant. Infortun Vendredi ! Cet ukase lui creva, le coeur, mais il s'y conforma sans une plainte. Quelquefois je l'apercevais debout, sur la porte de la loge, du ct des ateliers ; il se tenait l tristement ; et lorsqu'il voyait que je le regardais, le malheureux poussait pour m'attendrir les plus effroyables rugissements, en agitant sa crinire flamboyante ; mais plus il rugissait, plus je me tenais loin. Je trouvais qu'il ressemblait au fameux lion quaerens. Je lui criais : " Va-t'en ! tu me fais horreur. " Rouget s'obstina rugir ainsi pendant quelques jours ; puis, un matin, son pre, fatigu de ses rugissements domicile, l'envoya rugir en apprentissage, et je ne le revis plus. Mon enthousiasme pour Robinson n'en fut pas un instant refroidi. Tout juste vers ce temps-l, l'oncle Baptiste se dgota subitement de son perroquet et me le donna. Ce perroquet remplaa Vendredi. Je l'installai dans une belle cage au fond de ma rsidence d'hiver ; et me voil, plus Cruso que jamais, passant mes journes en tte--tte avec cet intressant
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volatile et cherchant lui faire dire : " Robinson, mon pauvre Robinson !" Comprenez-vous cela ? Ce perroquet, que l'oncle Baptiste m'avait donn pour se dbarrasser de son ternel bavardage, s'obstina ne pas parler ds qu'il fut moi... Pas plus " mon pauvre Robinson" qu'autre chose ; jamais je n'en pus rien tirer. Malgr cela, je l'aimais beaucoup et j'en avais le plus grand soin. Nous vivions ainsi, mon perroquet et moi, dans la plus austre solitude, lorsqu'un matin il m'arriva une chose vraiment extraordinaire. Ce jour-l, j'avais quitt ma cabane de bonne heure et je faisais, arm jusqu'aux dents, un voyage d'exploration travers mon le... Tout coup, je vis venir de mon ct un groupe de trois ou quatre personnes, qui parlaient voix trs haute et gesticulaient vivement. Juste Dieu ! des hommes dans mon le ! Je n'eus que le temps de me jeter derrire un bouquet de lauriers roses, et plat ventre, s'il vous plat... Les hommes passrent prs de moi sans me voir... Je crus distinguer la voix du concierge Colombe, ce qui me rassura un peu ; mais, c'est gal, ds qu'ils furent loin je sortis de ma cachette et je les suivis distance pour voir ce que tout cela deviendrait... Ces trangers restrent longtemps dans mon le. Ils la visitrent d'un bout l'autre dans tous ses dtails. Je les vis entrer dans mes grottes et sonder avec leurs cannes la profondeur de mes ocans. De temps en temps ils s'arrtaient et remuaient la tte. Toute ma crainte tait qu'ils ne vinssent dcouvrir mes rsidences... Que serais-je devenu, grand Dieu ! Heureusement, il n'en fut rien, et au bout d'une demi-heure, les hommes se retirrent sans se douter seulement que l'le tait habite. Ds qu'ils furent partis, je courus m'enfermer dans une de mes cabanes, et passai l le reste du jour me demander quels taient ces hommes et ce qu'ils taient venus faire. J'allais le savoir bientt. Le soir, souper, M. Eyssette nous annona solennellement que la fabrique tait vendue, et que, dans un mois, nous partirions tous pour Lyon, o nous allions demeurer dsormais. Ce fut un coup terrible. Il me sembla que le ciel croulait. La fabrique vendue !... Eh bien, et mon le, mes grottes, mes cabanes ? Hlas ! l'le, les grottes, les cabanes, M. Eyssette avait tout vendu ; il fallait tout quitter.
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Dieu, que je pleurais !... Pendant un mois, tandis qu' la maison on emballait les glaces, la vaisselle, je me promenais triste et seul dans ma chre fabrique, Je n'avais plus le coeur jouer, vous pensez... oh ! non... J'allais m'asseoir dans tous les coins, et regardant les objets autour de moi, je leur parlais comme des personnes ; je disais aux platanes : " Adieu, mes chers amis !" et aux bassins : " C'est fini, nous ne nous verrons plus ! " Il y avait dans le fond du jardin un grand grenadier dont les belles fleurs rouges s'panouissaient au soleil. Je lui dis en sanglotant : "Donne-moi une de tes fleurs." Il me la donna. Je la mis dans ma poitrine, en souvenir de lui. J'tais trs malheureux. Pourtant, au milieu de cette grande douleur, deux choses me faisaient sourire : d'abord la pense de monter sur un navire, puis la permission qu'on' m'avait donne d'emporter mon perroquet avec moi. Je me disais que Robinson avait quitt son le dans des conditions peu prs semblables, et cela me donnait du courage . Enfin, le jour du dpart arriva. M. Eyssette tait dj Lyon depuis une semaine. Il avait pris les devant avec les gros meubles. Je partis donc en compagnie de Jacques, de ma mre et de la vieille Annou. Mon grand frre l'abb ne partait pas, mais il nous accompagna jusqu' la diligence de Beaucaire ?, et aussi le concierge Colombe nous accompagna. C'est lui qui marchait devant en poussant une norme brouette charge de malles. Derrire venait mon frre l'abb, donnant le bras Mme Eyssette. Mon pauvre abb, que je ne devais plus revoir ! La vieille Annou marchait ensuite, flanque d'un norme parapluie bleu et de Jacques, qui tait bien content d'aller Lyon, mais qui sanglotait tout de mme... Enfin, la queue de la colonne venait Daniel Eyssette, portant gravement la cage du perroquet et se retournant chaque pas du ct de sa chre fabrique. A mesure que la caravane s'loignait, l'arbre aux grenades se haussait tant qu'il pouvait par-dessus les murs du jardin pour la voir encore une fois... Les platanes agitaient leurs branches en signe d'adieu... Daniel Eyssette, trs mu, leur envoyait des baisers tous, furtivement et du bout des doigts. Je quittai mon le le 30 septembre 18...
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II - LES BABAROTRES

O CHOSES de mon enfance, quelle impression VOUS m'avez laisse ! Il me semble que c'est hier, ce voyage sur le Rhne. Je vois encore le bateau, ses passagers, son quipage ; j'entends le bruit des roues et le sifflet de la machine. Le capitaine s'appelait Gnis, le matre coq Montlimart. On n'oublie pas ces choses l. La traverse dura trois jours. Je passai ces trois jours sur le pont, descendant au salon juste pour manger et dormir. Le reste du temps, j'allais me mettre la pointe extrme du navire, prs de l'ancre. Il y avait l une grosse cloche qu'on sonnait en entrant dans les villes : je m'asseyais ct de cette cloche, parmi des tas de cordes ; je posais la cage du perroquet entre mes jambes et je regardais. Le Rhne tait si large qu'on voyait peine ses rives. Moi, je l'aurais voulu encore plus large, et qu'il se ft appel : la mer ! Le ciel riait, l'onde tait verte. Des grandes barques descendaient au fil de l'eau. Des mariniers, guant le fleuve dos de mules, passaient prs de nous en chantant. Parfois, le bateau longeait quelque le bien touffue, couverte de joncs et de saules : " Oh ! une le dserte !" me disais-je dans moi-mme ; et je la dvorais des yeux... Vers la fin du troisime jour, je crus que nous allions avoir un grain. Le ciel s'tait assombri subitement ; un brouillard pais dansait sur le fleuve ; l'avant du navire on avait allum une grosse lanterne, et, ma foi, en prsence de tous ces symptmes, je commenais tre mu... A ce moment, quelqu'un dit prs de moi : "Voil Lyon !" En mme temps la grosse cloche se mit sonner. C'tait Lyon. Confusment, dans le brouillard, je vis des lumires briller sur l'une et sur l'autre rive ; nous passmes sous un pont, puis sous un autre. A chaque fois l'norme tuyau de la chemine se courbait en deux et crachait des torrents d'une fume noire qui faisait tousser... Sur le bateau, c'tait un remue-mnage effroyable. Les passagers cherchaient leurs malles ; les
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matelots juraient en roulant des tonneaux dans l'ombre. Il pleuvait... Je me htai de rejoindre ma mre, Jacques et la vieille Annou qui taient l'autre bout du bateau, et nous voil tous les quatre, serrs les uns contre les autres, sous le grand parapluie d'Annou, tandis que le bateau se rangeait au long des quais et que le dbarquement commenait, En vrit, si M. Eyssette n'tait pas venu nous tirer de l, je crois que nous n'en serions jamais sortis. Il arriva vers nous, ttons, en criant : " Qui vive ! qui vive ! " A ce "qui vive ! " bien connu, nous rpondmes : "amis !" tous les quatre la fois avec un bonheur, un soulagement inexprimable... M. Eyssette nous embrassa lestement, prit mon frre d'une main, moi de l'autre, dit aux femmes : " Suivez-moi !" et en route... Ah ! c'tait un homme. Nous avancions avec peine ; il faisait nuit, le pont glissait. A chaque pas, on se heurtait contre des caisses... Tout coup, du bout du navire, une voix stridente, plore, arrive jusqu' nous : "Robinson ! Robinson !" disait la voix. " Ah ! mon Dieu ! " m'criai-je ; et j'essayai de dgager ma main de celle de mon pre ; lui, croyant que j'avais gliss, me serra plus fort. La voix reprit, plus stridente encore, et plus plore : " Robinson ! mon pauvre Robinson !" Je fis un nouvel effort pour dgager ma main. " Mon perroquet, criai-je, mon perroquet ! - Il parle donc maintenant ?" dit Jacques. S'il parlait, je crois bien ; on l'entendait d'une lieue. Dans mon trouble, je l'avais oubli l-bas, tout au bout du navire, prs de l'ancre, et c'est de l qu'il m'appelait, en criant de toutes ses forces : " Robinson ! Robinson ! mon pauvre Robinson ! " Malheureusement nous tions loin ; le capitaine criait : " Dpchons-nous. " " Nous viendrons le chercher demain, dit M. Eyssette, sur les bateaux, rien ne s'gare. " Et l-dessus, malgr mes larmes, il m'entrana. Pcaire ! le lendemain on l'envoya chercher et on ne le trouva pas... Jugez de mon dsespoir : plus de Vendredi ! plus de perroquet ! Robinson n'tait plus possible. Le moyen, d'ailleurs, avec la meilleure volont du monde, de se forger une le dserte, un quatrime tage, dans une maison sale et humide, rue Lanterne ? Oh ! l'horrible maison ! Je la verrai toute ma vie :
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l'escalier tait gluant ; la cour ressemblait un puits ; le concierge, un cordonnier, avait son choppe contre la pompe... C'tait hideux. Le soir de notre arrive, la vieille Annou, en s'installant dans sa cuisine, poussa un cri de dtresse : " Les babarottes ! les babarottes ! " Nous accourmes. Quel spectacle !... La cuisine tait pleine de ces vilaines btes ; il y en avait sur la crdence, au long des murs, dans les tiroirs, sur la chemine, dans le buffet, partout. Sans le vouloir, on en crasait. Pouah ! Annou en avait dj tu beaucoup ; mais plus elle en tuait, plus il en venait. Elles arrivaient par le trou de l'vier, on boucha le trou de l'vier ; mais le lendemain soir elles revinrent par un autre endroit, on ne sait d'o. Il fallut avoir un chat exprs pour les tuer, et toutes les nuits c'tait dans la cuisine une effroyable boucherie. Les babarottes me firent har Lyon ds le premier soir. Le lendemain, ce fut bien pis. Il fallait prendre des habitudes nouvelles ; les heures des repas taient changes... Les pains n'avaient pas la mme forme que chez nous. On les appelait des "couronnes". En voil un nom ! Chez les bouchers, quand la vieille Annou demandait une carbonadel, l'talier lui riait au nez ; il ne savait pas ce que c'tait une " carbonade", ce sauvage !... Ah ! je me suis bien ennuy. Le dimanche, pour nous gayer un peu, nous allions nous promener en famille sur les quais du Rhne, avec des parapluies. Instinctivement nous nous dirigions toujours vers le Midi, du ct de Perrache. " Il me semble que cela nous rapproche du pays ", disait ma mre, qui languissait encore plus que moi... Ces promenades de famille taient lugubres. M. Eyssette grondait. Jacques pleurait tout le temps, moi je me tenais toujours derrire ; je ne sais pas pourquoi, j'avais honte d'tre dans la rue, sans dout parce que nous tions pauvres. Au bout d'un mois, la vieille Annou tomba malade. Les brouillards la tuaient ; on dut la renvoyer dans le Midi. Cette pauvre fille, qui aimait ma mre la passion, ne pouvait pas se dcider nous quitter. Elle suppliait qu'on la gardt, promettant de ne pas mourir. Il fallut l'embarquer de force. Arrive dans le Midi, elle s'y maria de dsespoir ?. Annou partie, on ne prit pas de nouvelle bonne, ce qui me parut le comble de la misre... La femme du concierge montait faire le gros ouvrage ; ma mre, au feu des fourneaux, calcinait ses belles mains blanches que
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j'aimais tant embrasser ; quant aux provisions, c'est Jacques qui les faisait. On lui mettait un grand panier sous le bras, en lui disant : " Tu achteras a et a " ; et il achetait a et a trs bien, toujours en pleurant, par exemple. Pauvre Jacques ! il n'tait pas heureux, lui non plus. M. Eyssette, de le voir ternellement la larme l'oeil, avait fini par le prendre en grippe et l'abreuvait de taloches... On entendait tout le jour : " Jacques, tu es un butor ! Jacques, tu es un ne ! " Le fait est que, lorsque son pre tait l, le malheureux Jacques perdait tous ses moyens. Les efforts qu'il faisait pour retenir ses larmes le rendaient laid. M. Eyssette lui portait malheur. Ecoutez la scne de la cruche : Un soir, au moment de se mettre table, on s'aperoit qu'il n'y a plus une goutte d'eau dans la maison. " Si vous voulez, j'irai en chercher", dit ce bon enfant de Jacques. Et le voil qui prend la cruche, une grosse cruche de grs. M. Eyssette hausse les paules : " Si c'est Jacques qui y va ; dit-il, la cruche est casse, c'est sr. - Tu entends, Jacques, - c'est Mme Eyssette qui parle avec sa voix tranquille - tu entends, ne la casse pas, fais bien attention. " M. Eyssette reprend : " Oh ! tu as beau lui dire de ne pas la casser, il la cassera tout de mme." Ici, la voix plore de Jacques i" Mais enfin, pourquoi voulez-vous que je la casse ? - Je ne veux pas que tu la casses, je te dis que tu la casseras ", rpond M. Eyssette, et d'un ton qui n'admet pas de rplique. Jacques ne rplique pas ; il prend la cruche d'une main fivreuse et sort brusquement avec l'air de dire : "Ah ! je la casserai ? Eh bien, nous allons voir. " Cinq minutes, dix minutes se passent ; Jacques ne revient pas. Mme Eyssette commence se tourmenter : " Pourvu qu'il ne lui soit rien arriv ! - Parbleu ! que veux-tu qu'il lui soit arriv ? dit M. Eyssette d'un ton bourru. Il a cass la cruche et n'ose plus rentrer. " Mais tout en disant cela - avec son air bourru, c'tait le meilleur homme du monde -, il se lve et va ouvrir la porte pour voir un peu ce que Jacques tait devenu. Il n'a pas loin aller ; Jacques est debout sur le
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palier, devant la porte, les mains vides, silencieux, ptrifi. En voyant M. Eyssette, il plit, et d'une voix navrante et faible, oh ! si faible : " Je l'ai casse ", dit-il... Il l'avait casse !... Dans les archives de la maison Eyssette, nous appelons cela " la scne de la cruche". Il y avait environ deux mois que nous tions Lyon, lorsque nos parents songrent nos tudes. Mon pre aurait bien voulu nous mettre au collge, mais c'tait trop cher. " Si nous les envoyions dans une mancanterie ? dit Mme Eyssette ; il parat que les enfants y sont bien. " Cette ide sourit mon pre, et comme Saint-Nizier tait l'glise la plus proche, on nous envoya la mancanterie de Saint-Nizier. C'tait trs amusant, la mancanterie ! Au lieu de nous bourrer la tte de grec et de latin comme dans les autres institutions, on nous apprenait servir la messe du grand et du petit ct, chanter les antiennes, faire des gnuflexions, encenser lgamment, ce qui est trs difficile. Il y avait bien par-ci par-l, quelques heures dans le jour consacres aux dclinaisons et l'Epitome mais ceci n'tait qu'accessoire. Avant tout, nous tions l pour le service de l'glise. Au moins une fois par semaine, l'abb Micou nous disait entre deux priss et d'un air solennel : " Demain, messieurs, pas de classe du matin ! Nous sommes d'enterrement. " Nous tions d'enterrement. Quel bonheur ! Puis c'taient des baptmes, des mariages, une visite de monseigneur, le viatique qu'on portait un malade. Oh ! le viatique ! comme on tait fier quand on pouvait l'accompagner !... Sous un petit dais de velours rouge, marchait le prtre, portant l'hostie et les saintes huiles. Deux enfants de choeur soutenaient le dais, deux autres l'escortaient avec de gros falots dors. Un cinquime marchait devant, en agitant une crcelle. D'ordinaire, c'taient mes fonctions... Sur le passage du viatique, les hommes se dcouvraient, les femmes se signaient. Quand on passait devant un poste, la sentinelle criait : Aux armes ! " les soldats accouraient et se mettaient en rang. " Prsentez... armes ! genou terre ! " disait l'officier... Les fusils sonnaient, le tambour battait aux champs. J'agitais ma crcelle par trois fois, comme au Sanctus, et nous passions. C'tait trs amusant la mancanterie. Chacun de nous avait dans une petite armoire un fourniment complet
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d'ecclsiastique : une soutane noire avec une longue queue, une aube, un surplis grandes manches roides d'empois, des bas de soie noire, deux calottes, l'une en drap, l'autre en velours, des rabats bords de petites perles blanches, tout ce qu'il fallait. Il parait que ce costume m'allait trs bien : " Il est croquer l-dessous ", disait Mme Eyssette. Malheureusement j'tais trs petit, et cela me dsesprait. Figurez-vous que, mme en me haussant, je ne montais gure plus haut que les bas blancs de M. Caduffe, notre suisse, et puis si frle ! Une fois, la messe, en changeant les Evangiles de place, le gros livre tait si lourd qu'il m'entrana. Je tombai de tout mon long sur les marches de l'autel. Le pupitre fut bris, le service interrompu, C'tait un jour de Pentecte. Quel scandale !... A part ces lgers inconvnients de ma petite taille, j'tais trs content de mon sort, et souvent le soir, en nous couchant, Jacques et moi, nous nous disions : " En somme, c'est trs amusant la mancanterie. " Par malheur, nous n'y restmes pas longtemps. Un ami de la famille, recteur d'universit dans le Midi, crivit un jour mon pre que s'il voulait une bourse d'externe au collge de Lyon pour un de ses fils, on pourrait lui en avoir une. " Ce sera pour Daniel, dit M. Eyssette. - Et Jacques ? dit ma mre. - Oh ! Jacques ! Je le garde avec moi ; il me sera trs utile. D'ailleurs, je m'aperois qu'il a du got pour le commerce. Nous en ferons un ngociant. " De bonne foi, je ne sais comment, M. Eyssette avait pu s'apercevoir que Jacques avait du got pour le commerce. En ce temps-l, le pauvre garon n'avait du got que pour les larmes, et si on l'avait consult... Mais on ne le consulta pas, ni moi non plus. Ce qui me frappa d'abord, mon arrive au collge, c'est que j'tais le seul avec une blouse, A Lyon, les fils de riches ne portent pas de blouses ; il n'y a que les enfants de la rue, les gones comme on dit. Moi, j'en avais une, une petite blouse -j'avais l'air d'un gone... Quand j'entrai dans la classe, les lves ricanrent. On disait : " Tiens ! il a une blouse ! " Le professeur fit la grimace et tout de suite me prit en aversion. Depuis lors, quand il me parla, ce fut toujours du bout des lvres, d'un air mprisant. Jamais il ne m'appela par mon nom ; il disait toujours : " H ! vous, l-bas, le petit Chose !" Je lui avais dit
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pourtant plus de vingt fois que je m'appelais Daniel Ey-sset-te... A la fin, mes camarades me surnommrent " le petit Chose ", et le surnom me resta... Ce n'tait pas seulement ma blouse qui me distinguait des autres enfants. Les autres avaient de beaux cartables en cuir jaune, des encriers de buis qui sentaient bon, des cahiers cartonns, des livres neufs avec beaucoup de notes dans le bas ; moi, mes livres taient de vieux bouquins achets sur les quais, moisis, fans, sentant le rance ; les couvertures taient toujours en lambeaux, quelquefois il manquait des pages. Jacques faisait bien de son mieux pour me les relier avec du gros carton et de la colle forte ; mais il mettait toujours trop de colle, et cela puait. Il m'avait fait aussi un cartable avec une infinit de poches, trs commode, mais toujours trop de colle. Le besoin de coller et de cartonner tait devenu chez Jacques une manie comme le besoin de pleurer. Il avait constamment devant le feu un tas de petits pots de colle et, ds qu'il pouvait s'chapper du magasin un moment, il collait, reliait, cartonnait. Le reste du temps, il portait des paquets en ville, crivait sous la dicte, allait aux provisions - le commerce enfin. Quant moi, j'avais compris que lorsqu'on est boursier, qu'on porte une blouse, qu'on s'appelle " le petit Chose ", il faut travailler deux fois plus que les autres pour tre leur gal, et ma foi ! le petit Chose se mit travailler de tout son courage. Brave petit Chose ! Je le vois, en hiver, dans sa chambre sans feu, assis sa table de travail, les jambes enveloppes d'une couverture. Au-dehors, le givre fouettait les vitres. Dans le magasin, on entendait M. Eyssette qui dictait. " J'ai reu votre honore du 8 courant. " Et la voix pleurarde de Jacques qui reprenait : " J'ai reu votre honore du 8 courant. " De temps en temps, la porte de la chambre s'ouvrait doucement : c'tait Mme Eyssette qui entrait. Elle s'approchait du petit Chose sur la pointe des pieds. Chut !... " Tu travailles ? lui disait-elle tout bas. - Oui, mre. - Tu n'as pas froid ? - Oh ! non ! " Le petit Chose mentait, il avait bien froid, au contraire.
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Alors, Mme Eyssette s'asseyait auprs de lui, avec son tricot, et restait l de longues heures, comptant ses mailles voix basse, avec un gros soupir de temps en temps. Pauvre Mme Eyssette ! Elle y pensait toujours ce cher pays qu'elle n'esprait plus revoir... Hlas ! pour notre malheur, pour notre malheur tous, elle allait le revoir bientt...

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III - IL EST MORT ! PRIEZ POUR LUI !

C'TAIT UN LUNDI DU MOIS DE JUILLET. Ce jour-l, en sortant du collge, je m'tais laiss entraner faire une partie de barres, et lorsque je me dcidai rentrer la maison, il tait beaucoup plus tard que je n'aurais voulu. De la place des Terreaux la rue Lanterne, je courus sans m'arrter, mes livres la ceinture, ma casquette entre les dents. Toutefois, comme j'avais une peur effroyable de mon pre, je repris haleine une minute dans l'escalier, juste le temps d'inventer une histoire pour expliquer mon retard. Sur quoi, je sonnai bravement. Ce fut M. Eyssette lui-mme qui vint m'ouvrir. " Comme tu viens tard !" me dit-il. Je commenais dbiter mon mensonge en tremblant ; mais le cher homme ne me laissa pas achever et, m'attirant sur sa poitrine, il m'embrassa longuement et silencieusement. Moi qui m'attendais pour le moins une verte semonce, cet accueil me surprit. Ma premire ide fut que nous avions le cur de Saint-Nizier dner ; je savais par exprience qu'on ne nous grondait jamais ces jours-l. Mais en entrant dans la salle manger, je vis tout de suite que je m'tais tromp. Il n'y avait que deux couverts sur la table, celui de mon pre et le mien. " Et ma mre ? Et Jacques ? " demandai-je, tonn. M. Eyssette me rpondit d'une voix douce qui ne lui tait pas habituelle. " Ta mre et Jacques sont partis, Daniel ; ton frre l'abb est bien malade. " Puis, voyant que j'tais devenu tout ple, il ajouta presque gaiement pour me rassurer : "Quand je dis bien malade, c'est une faon de parler : on nous a crit que l'abb tait au lit ; tu connais ta mre, elle a voulu partir et je lui ai donn Jacques pour l'accompagner. En somme, ce ne sera rien !... Et maintenant mets-toi l et mangeons ; je meurs de faim. " Je m'attablai sans rien dire, mais j'avais le coeur serr et toutes les peines du monde retenir mes larmes, en pensant que mon grand frre l'abb tait bien malade. Nous
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dnmes tristement en face l'un de l'autre, sans parler. M. Eyssette mangeait vite, buvait grands coups, puis s'arrtait subitement et songeait... Pour moi, immobile au bout de la table et comme frapp de stupeur, je me rappelais les belles histoires que l'abb me contait lorsqu'il venait la fabrique. Je le voyais retroussant bravement sa soutane pour franchir les bassins. Je me souvenais aussi du jour de sa premire messe, o toute la famille assistait, comme il tait beau lorsqu'il se tournait vers nous, les bras ouverts, disant Dominus vobiscum d'une voix si douce que Mme Eyssette en pleurait de joie !... Maintenant je me le figurais l-bas, couch, malade (oh ! bien malade ; quelque chose me le disait), et ce qui redoublait mon chagrin de le savoir ainsi, c'est une voix que j'entendais me crier au fond du coeur : " Dieu te punit, c'est ta faute ! il fallait rentrer tout droit ! Il fallait ne pas mentir ! " Et plein de cette effroyable pense que Dieu, pour le punir, allait faire mourir son frre, le petit Chose se dsesprait en lui-mme, disant : "Jamais, non ! jamais, je ne jouerai plus aux barres en sortant du collge. " Le repas termine, on alluma la lampe, et la veille commena. Sur la nappe, au milieu des dbris du dessert, M. Eyssette avait pos ses gros livres de commerce et faisait ses comptes haute voix. Finet, le chat des babarottes, miaulait tristement en rdant autour de la table... ; moi, j'avais ouvert la fentre et je m'y tais accoud... Il faisait nuit, l'air tait lourd... On entendait les gens d'en bas rire et causer devant leurs portes, et les tambours du fort Loyassel battre dans le lointain... J'tais l depuis quelques instants, pensant des choses tristes et regardant vaguement dans la nuit, quand un violent coup de sonnette m'arracha de ma croise brusquement. Je regardai mon pre avec effroi, et je crus voir passer sur son visage le frisson d'angoisse et de terreur qui venait de m'envahir. Ce coup de sonnette lui avait fait peur, lui aussi. " On sonne ! me dit-il presque voix basse. - Restez, pre ! j'y vais. " Et je m'lanai vers la porte. Un homme tait debout sur le seuil. Je l'entrevis dans l'ombre, me tendant quelque chose que j'hsitais prendre. " C'est une dpche, dit-il. - Une dpche, grand Dieu ! pour quoi faire ?" Je la pris en frissonnant, et
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dj je repoussais la porte ; mais l'homme la retint avec son pied et me dit froidement : " Il faut signer. " Il fallait signer ! Je ne savais pas : c'tait la premire dpche que je recevais. " Qui est l, Daniel ? " me cria M. Eyssette ; sa voix tremblait. Je rpondis : " Rien ! c'est un pauvre... " Et, faisant signe l''homme de m'attendre, je courus ma chambre, je trempai ma plume dans l'encre, ttons, puis je revins. L'homme dit : " Signez l. " Le petit Chose signa d'une main tremblante, la lueur des lampes de l'escalier ; ensuite il ferma la porte et rentra, tenant la dpche cache sous sa blouse. Oh ! oui, je te tenais cache sous ma blouse, dpche de malheur ! Je ne voulais pas que M. Eyssette te vt ; car d'avance je savais que tu venais nous annoncer quelque chose de terrible, et lorsque je t'ouvris, tu ne m'appris rien de nouveau, entends-tu, dpche ! Tu ne m'appris rien que mon coeur n'et dj devin. " C'tait un pauvre ?" me dit mon pre en me regardant. Je rpondis sans rougir : " C'tait un pauvre " ; et pour dtourner les soupons, je repris ma place la croise. J'y restai encore quelque temps, ne bougeant pas, ne parlant pas, serrant contre ma poitrine ce papier qui me brlait. Par moments, j'essayais de me raisonner, de me donner du courage, je me disais : " Qu'en sais-tu ? c'est peut-tre une bonne nouvelle. Peut-tre on crit qu'il est guri... " Mais, au fond, je sentais bien que ce n'tait pas vrai, que je me mentais moi-mme, que la dpche ne dirait pas qu'il tait guri. Enfin, je me dcidai passer dans ma chambre pour savoir une bonne fois quoi m'en tenir. Je sortis de la salle manger, lentement, sans avoir l'air ; mais quand je fus dans ma chambre, avec quelle rapidit fivreuse j'allumai ma lampe ! Et comme mes mains tremblaient en ouvrant cette dpche de mort ! Et de quelles larmes brlantes je l'arrosai, lorsque je l'eus ouverte !... Je la relus vingt fois, esprant toujours m'tre tromp ; mais, pauvre de moi ! j'eus beau la lire et la relire, et la tourner dans tous les sens, je ne pus lui faire dire autre chose que ce qu'elle avait dit d'abord,
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ce que je savais bien qu'elle dirait : " Il est mort ! Priez pour lui !" Combien de temps je restai l, debout, pleurant devant cette dpche ouverte, je l'ignore. Je me souviens seulement que mes yeux me cuisaient beaucoup, et qu'avant de sortir de ma chambre, je baignai mon visage longuement. Puis, je rentrai dans la salle manger, tenant dans ma petite main crispe la dpche trois fois maudite. Et maintenant, qu'allais-je faire ? Comment m'y prendre pour annoncer l'horrible nouvelle mon pre, et quel ridicule enfantillage m'avait pouss la garder pour moi seul ? Un peu plus tt, un peu plus tard, est-ce qu'il ne l'aurait pas su ? Quelle folie ! Au moins, si j'tais all droit lui lorsque la dpche tait arrive, nous l'aurions ouverte ensemble ; prsent, tout serait dit. Or, tandis que je me parlais moi-mme, je m'approchai de la table et je vins m'asseoir ct de M. Eyssette, juste ct de lui. Le pauvre homme avait ferm ses livres et, de la barbe de sa plume, s'amusait chatouiller le museau blanc de Finet. Cela me serrait le coeur qu'il s'amust ainsi. Je voyais sa bonne figure que la lampe clairait demi, s'animer et rire par moments, et j'avais envie de lui dire : " Oh ! non, ne riez pas ; je vous en prie. " . Alors, comme je le regardais ainsi tristement avec, ma dpche la main, M. Eyssette leva la tte. Nos regards se rencontrrent, et je ne sais pas ce qu'il vit dans le mien, mais je sais que sa figure se dcomposa tout coup, qu'un grand cri jaillit de sa poitrine, qu'il me dit d'une voix fendre l'me : " Il est mort, n'est-ce pas ? " que la dpche glissa de mes doigts, que je tombai dans ses bras en sanglotant, et que nous pleurmes, tandis qu' nos pieds Finet jouait avec la dpche, l'horrible dpche de mort, cause de toutes nos larmes. Ecoutez, je ne mens pas : voil longtemps que ces choses se sont passes, voil longtemps qu'il dort dans la terre, mon cher abb que j'aimais tant ; eh bien, encore aujourd'hui, quand je reois une dpche, je ne peux pas l'ouvrir sans un frisson de terreur. Il me semble que je vais lire qu'il est mort, et qu'il faut prier pour lui !
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IV - LE CAHIER ROUGE

On trouve dans les vieux missels de naves enluminures, o la Dame des sept douleurs est reprsente ayant sur chacune de ses joues une grande ride profonde, cicatrice divine que l'artiste a mise l pour nous dire : " Regardez comme elle a pleur !... " Cette ride - la ride des larmes - je jure que je l'ai vue sur le visage amaigri de Mme Eyssette, lorsqu'elle revint Lyon, aprs avoir enterr son fils. Pauvre mre, depuis ce jour elle ne voulut plus sourire. Ses robes furent toujours noires, son visage toujours dsol, Dans ses vtements comme dans son coeur, elle prit le grand deuil, et ne le quitta jamais... Du reste, rien de chang dans la maison Eyssette ; ce fut un peu plus lugubre, voil tout. Le cur de Saint-Nizier dit quelques messes pour le repos de l'me de l'abb. On tailla deux vtements noirs pour les enfants dans une vieille roulire ? de leur pre, et la vie, la triste vie recommena. Il y avait dj quelque temps que notre cher abb tait mort, lorsqu'un soir, l'heure de nous coucher, je fus tonn de voir Jacques fermer notre chambre double tour, boucher soigneusement les rainures de la porte, et, cela fait, venir vers moi, d'un grand air de solennit et de mystre. Il faut vous dire que, depuis son retour du Midi, un singulier changement s'tait opr dans les habitudes de l'ami Jacques. D'abord, ce que peu de personnes voudront croire, Jacques ne pleurait plus, ou presque plus ; puis, son fol amour du cartonnage lui avait peu prs pass. Les petits pots de colle allaient encore au feu de temps en temps, mais ce n'tait plus avec le mme entrain ; maintenant, si vous aviez besoin d'un cartable, il fallait vous mettre genoux pour l'obtenir... Des choses incroyables ! un carton chapeaux que Mme Eyssette avait command tait sur le chantier depuis huit jours... A la maison, on ne s'apercevait de rien ; mais moi, je voyais bien que Jacques avait quelque chose. Plusieurs fois, je l'avais surpris dans le magasin, parlant seul et faisant des gestes. La nuit, il ne dormait pas ; je l'entendais marmotter entre ses dents, puis subitement sauter bas du lit et marcher grands pas dans la chambre... tout cela n'tait pas naturel et me
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faisait peur quand j'y songeais. Il me semblait que Jacques allait devenir fou. Ce soir-l, quand je le vis fermer double tour la porte de notre chambre, cette ide de folie me revint dans la tte et j'eus un mouvement d'effroi ; mon pauvre Jacques ! lui, ne s'en aperut pas, et prenant gravement une de mes mains dans les siennes : " Daniel, me dit-il, je vais te confier quelque chose mais il faut me jurer que tu n'en parleras jamais. " Je compris tout de suite que Jacques n'tait pas fou. Je rpondis sans hsiter : " Je te le jure, Jacques. - Eh bien, tu ne sais pas ?...,chut !... Je fais un pome, un grand pome. - Un pome, Jacques ! Tu fais un pome, toi !" Pour toute rponse, Jacques tira de dessous sa veste un norme cahier rouge qu'il avait cartonn lui-mme, et en tte duquel il avait crit de sa plus belle main : RELIGION ! RELIGION ! Pome en douze chants PAR EYSSETTE (JACQUES) C'tait si grand que j'en eus comme un vertige. Comprenez-vous cela ?... Jacques, mon frre Jacques, un enfant de treize ans, le Jacques des sanglots et des petits pots de colle, faisait : Religion ! Religion ! pome en douze chants. Et personne ne s'en doutait ! et on continuait l'envoyer chez les marchands d'herbes avec un panier sous le bras ! et son pre lui criait plus que jamais : "Jacques, tu es un ne !..." Ah ! pauvre cher Eyssette (Jacques) ! comme je vous aurais saut. au cou de bon coeur, si j'avais os, Mais je n'osai pas... Songez donc !... Religion ! Religion ! pome en douze chants !... Pourtant la vrit m'oblige dire que ce pome en douze chants tait loin d'tre termin. Je crois mme qu'il n'y avait encore de fait que les quatre premiers vers du premier chant ; mais vous savez, en ces sortes d'ouvrages la mise en train est toujours ce qu'il y a de plus difficile, et comme disait Eyssette (Jacques) avec beaucoup de raison : "Maintenant que j'ai mes quatre premiers vers, le reste n'est rien ; ce n'est qu'une affaire de temps". " * Les voici, ces quatre vers. Les voici tels que je les ai vus ce soir-l, mouls en belle ronde, la premire page du cahier rouge :
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Religion ! Religion ! Mot sublime ! Mystre ! Voix touchante et solitaire. Compassion ! Compassion ! Ne riez pas, cela lui avait cot beaucoup de mal. Ce reste qui n'tait rien qu'une affaire de temps, jamais Eyssette (Jacques) n'en put venir bout... Que voulez-vous ? les pomes ont leurs destines ; il parat que la destine de Religion ! Religion ! pome en douze chants, tait de ne pas tre en douze chants du tout. Le pote eut beau faire, il n'alla jamais plus loin que les quatre premiers vers. C'tait fatal. A la fin, le malheureux garon, impatient, envoya son pome au diable et congdia la Muse (on disait encore la Muse en ce temps-l). Le jour mme, ses sanglots le reprirent et les petits pots de colle reparurent devant le feu... Et le cahier rouge ?... Oh ! le cahier rouge, il avait sa destine aussi, celui-l. Jacques me dit : " Je te le donne, mets-y ce que tu voudras. " Savez-vous ce que j'y mis, moi ?... Mes posies, parbleu ! les posies du petit Chose. Jacques m'avait donn son mal. Et maintenant, si le lecteur le veut bien, pendant que le petit Chose est en train de cueillir des rimes, nous allons d'une enjambe franchir quatre ou cinq annes de sa vie. J'ai hte d'arriver un certain printemps de 18..., dont la maison Eyssette n'a pas encore aujourd'hui perdu le souvenir ; on a comme cela des dates dans les familles. Du reste, ce fragment de ma vie que je passe sous silence, le lecteur ne perdra rien ne pas le connatre. C'est toujours la mme chanson, des larmes et de la misre ! les affaires qui ne vont pas, des loyers en retard, des cranciers qui font des scnes, les diamants de la mre vendus, l'argenterie au mont-de-pit, les draps de lit qui ont des trous, les pantalons qui ont des pices, des privations de toutes sortes, des humiliations de tous les jours, l'ternel "comment ferons-nous demain ? ", le coup de sonnette insolent des huissiers, le concierge qui sourit quand on passe, et puis les emprunts, et puis les prts, et puis... et puis... Nous voil donc en 18... . Cette anne-l, le petit Chose achevait sa philosophie. C'tait, si j'ai bonne mmoire, un jeune garon trs prtentieux, se prenant
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tout fait au srieux comme philosophe et aussi comme pote ; du reste pas plus haut qu'une botte et sans un poil de barbe au menton. Or, un matin que ce grand philosophe de petit Chose se disposait aller en classe, M. Eyssette pre l'appela dans le magasin et, sitt qu'il le vit entrer, lui fit de sa voix brutale : " Daniel, jette tes livres, tu ne vas plus au collge. " Ayant dit cela, M. Eyssette pre se mit marcher grands pas dans le magasin, sans parler. Il paraissait trs mu, et le petit Chose aussi, je vous assure... Aprs un long moment de silence, M. Eyssette pre reprit la parole : " Mon garon, dit-il, j'ai une mauvaise nouvelle t'apprendre, oh ! bien mauvaise... nous allons tre obligs de nous sparer tous, voici pourquoi." Ici, un grand sanglot, un sanglot dchirant retentit derrire la porte entrebille. " Jacques, tu es un ne ! " cria M. Eyssette sans se retourner, puis il continua : " Quand nous sommes venus Lyon, il y a six ans, ruins par les rvolutionnaires, j'esprais, force de travail, arriver reconstruire notre fortune ; mais le dmon s'en mle ! Je n'ai russi qu' nous enfoncer jusqu'au cou dans les dettes et dans la misre... A prsent, c'est fini, nous sommer embourbs... Pour sortir de l, nous n'avons qu'un parti prendre, maintenant que vous voil grandis : vendre le peu qui nous reste et chercher notre vie chacun de notre ct. " Un nouveau sanglot de l'invisible Jacques vint interrompre M. Eyssette ; mais il tait tellement mu lui-mme qu'il ne se fcha pas. Il fit seulement signe Daniel de fermer la porte, et, la porte ferme, il reprit : "Voici donc ce que j'ai dcid : jusqu' nouvel ordre, ta mre va s'en aller vivre dans le Midi, chez son frre, l'oncle Baptiste. Jacques restera Lyon ; il a trouv un petit emploi au mont-de-pit, Moi, j'entre commis voyageur la Socit vinicole... Quant toi, mon pauvre enfant, il va falloir aussi que tu gagnes ta vie... Justement, je reois une lettre du recteur qui te propose une place de matre d'tude ; tiens, lis ! " Le petit Chose prit la lettre. " D'aprs ce que je vois, dit-il tout en lisant, je n'ai pas de temps perdre. - Il faudrait partir demain. - C'est bien, je partirai... " L-dessus le petit Chose replia la lettre et la
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rendit son pre d'une main qui ne tremblait pas. C'tait un grand philosophe, comme vous voyez. A ce moment, Mme Eyssette entra dans le magasin, puis Jacques timidement derrire elle... Tous deux s'approchrent du petit Chose et l'embrassrent en silence depuis la veille ils taient au courant de ce qui se passait, "Qu'on s'occupe de sa malle ! fit brusquement M. Eyssette, il part demain matin par le bateau. " Mme Eyssette poussa un gros soupir, Jacques esquissa un sanglot, et tout fut dit. On commenait tre fait au malheur dans cette maison-l. Le lendemain de cette journe mmorable, toute la famille accompagna le petit Chose au bateau. Par une concidence singulire, c'tait le mme bateau qui avait amen les Eyssette Lyon six ans auparavant. Capitaine Gnis, matre coq Montlimart ! Naturellement on se rappela le parapluie d'Annou, le perroquet de Robinson, et quelques autres pisodes du dbarquement... Ces souvenirs gayrent un peu ce triste dpart, et amenrent l'ombre d'un sourire sur les lvres de Mme Eyssette. Tout coup la cloche sonna. Il fallait partir. Le petit Chose, s'arrachant aux treintes de ses amis, franchit bravement la passerelle. "Sois srieux, lui cria son pre. - Ne sois pas malade ", dit Mme Eyssette. Jacques voulait parler, mais il ne put pas ; il pleurait trop. Le petit Chose ne pleurait pas, lui. Comme j'ai eu l'honneur de vous le dire, c'tait un grand philosophe, et positivement les philosophes ne doivent pas s'attendrir... Et pourtant, Dieu sait s'il les aimait, ces chres cratures qu'il laissait derrire lui, dans le brouillard. Dieu sait s'il aurait donn volontiers pour elles tout son sang et toute sa chair... Mais que voulez-vous ? La joie de quitter Lyon, le mouvement du bateau, l'ivresse du voyage, l'orgueil de se sentir homme homme libre, homme fait, voyageant seul et gagnant sa vie - tout cela grisait le petit Chose et l'empchait de songer, comme il aurait d, aux trois tres chris qui sanglotaient l-bas, debout sur les quais du Rhne... Ah ! ce n'taient pas des philosophes, ces trois-l. D'un oeil anxieux et plein de tendresse, ils suivaient la marche asthmatique
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du navire, et son panache de fume n'tait pas plus gros qu'une hirondelle l'horizon, qu'ils criaient encore : " Adieu ! Adieu ! " en faisant des signes. Pendant ce temps, monsieur le philosophe se promenait de long en large sur le pont, les mains dans les poches, la tte au vent. Il sifflotait, crachait trs loin, regardait les dames sous le nez, inspectait la manoeuvre, marchait des paules comme un gros homme, se trouvait charmant. Avant qu'on ft seulement Vienne, il avait appris au matre coq Montlimart et ses deux marmitons qu'il tait dans l'Universit et qu'il y gagnait fort bien sa vie... Ces messieurs lui en firent compliment. Cela le rendit trs fier. Une fois, en se promenant d'un bout l'autre du navire, notre philosophe heurta du pied, l'avant, prs de la grosse cloche, un paquet de cordes sur lequel, six ans de l, Robinson Cruso tait venu s'asseoir pendant de longues heures, son perroquet entre les jambes. Ce paquet de cordes le fit beaucoup rire et un peu rougir. " Que je devais tre ridicule, pensait-il, de traner partout avec moi cette grande cage peinte en bleu et ce perroquet fantastique... " Pauvre philosophe ! il ne se doutait pas que pendant toute sa vie il tait condamn traner ainsi ridiculeusement cette cage peinte en bleu, couleur d'illusion, et ce perroquet vert, couleur d'esprance. Hlas ! l'heure o j'cris ces lignes, le malheureux garon la porte encore, sa grande cage peinte en bleu. Seulement de jour en jour l'azur des barreaux s'caille et le perroquet vert est aux trois quarts dplum, pcaire ! Le premier soin du petit Chose, en arrivant dans sa ville natale, fut de se rendre l'Acadmie, o logeait M. le recteur. Ce recteur, ami d'Eyssette pre, tait un grand beau vieux, alerte et sec, n'ayant rien qui sentt le pdant, ni quoi que ce ft de semblable. Il accueillit Eyssette fils avec une grande bienveillance. Toutefois, quand on l'introduisit dans son cabinet, le brave homme ne put retenir un geste de surprise. " Ah ! mon Dieu ! dit-il, comme il est petit !" Le fait est que le petit Chose tait ridiculeusement petit ; et puis, l'air si jeune, si mauviette. L'exclamation du recteur lui porta un coup terrible. " Ils ne vont pas vouloir de moi ", pensa-t.il. Et tout son corps se mit trembler. Heureusement, comme s'il et devin ce qui se passait dans cette pauvre petite cervelle, le recteur reprit :
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"Approche ici, mon garon... Nous allons donc faire de toi un matre d'tude... A ton ge, avec cette taille et cette figure-l, le mtier te sera plus dur qu' un autre... Mais enfin, puisqu'il le faut, puisqu'il faut que tu gagnes ta vie, mon cher enfant, nous arrangerons cela pour le mieux... En commenant, on ne te mettra pas dans une grande baraque... Je vais t'envoyer dans un collge communal, quelques lieues d'ici, Sarlande, en pleine montagne... L tu feras ton apprentissage d'homme, tu t'aguerriras au mtier, tu grandiras, tu prendras de la barbe ; puis le poil venu, nous verrons !" Tout en parlant, M. le recteur crivait au principal du collge de Sarlande pour lui prsenter son protg. La lettre termine, il la remit au petit Chose et l'engagea partir le jour mme ; l-dessus, il lui donna quelques sages conseils et le congdia d'une tape amicale sur la joue en lui promettant de ne pas le perdre de vue. Voil mon petit Chose bien content. Quatre quatre il dgringole l'escalier sculaire de l'Acadmie et s'en va d'une haleine retenir sa place pour Sarlande. La diligence ne part que dans l'aprs-midi ; encore quatre heures attendre ! Le petit Chose en profite pour aller parader au soleil sur l'esplanade et se montrer ses compatriotes. Ce premier devoir accompli, il songe prendre quelque nourriture et se met en qute d'un cabaret porte de son escarcelle... Juste en face les casernes, il en avise un propret, reluisant, avec une belle enseigne toute neuve : Au Compagnon du tour de France. " Voici mon affaire ", se dit-il. Et, aprs quelques minutes d'hsitation c'est la premire fois que le petit Chose entre dans un restaurant - il pousse rsolument la porte. Le cabaret est dsert pour le moment. Des murs peints la chaux..., quelques tables de chne... Dans un coin de longues cannes de compagnons, bouts de cuivre, ornes de rubans multicolores... Au comptoir, un gros homme qui ronfle, le nez dans un journal. " Hol ! quelqu'un ! " dit le petit Chose, en frappant de son poing ferm sur les tables, comme un vieux coureur de tavernes. Le gros homme du comptoir ne se rveille pas pour si peu ; mais du fond de l'arrire-boutique, la cabaretire accourt... En voyant le nouveau client
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que l'ange Hasard lui amne, elle pousse un grand cri : " Misricorde ! monsieur Daniel ! - Annou ! ma vieille Annou !" rpond le petit Chose. Et les voil dans les bras l'un de l'autre. Eh ! mon Dieu, oui, c'est Annou, la vieille Annou, anciennement bonne des Eyssette, maintenant cabaretire, mre des compagnons, marie Jean Peyrol, ce gros qui ronfle l-bas dans le comptoir... Et comme elle est heureuse, si vous saviez, cette brave Annou, comme elle est heureuse de revoir M. Daniel ! Comme elle l'embrasse ! comme elle l'treint ! comme elle l'touffe ! Au milieu de ces effusions, l'homme du comptoir se rveille. Il s'tonne d'abord un peu du chaleureux accueil que sa femme est en train de faire ce jeune inconnu ; mais quand on lui apprend que ce jeune inconnu est M. Daniel Eyssette en personne, Jean Peyrol devient rouge de plaisir et s'empresse autour de son illustre visiteur. " Avez-vous djeun, monsieur Daniel ? - Ma foi ! non, mon bon Peyrol... ; c'est prcisment ce qui m'a fait entrer ici. " Justice divine !... M. Daniel n'a pas djeun !... La vieille Annou court sa cuisine ; Jean Peyrol se prcipite la cave, - une fire cave, au dire des compagnons. En un tour de main, le couvert est mis, la table est pare, le petit Chose n'a qu' s'asseoir et fonctionner... A sa gauche, Annou lui taille des mouillettes pour ses oeufs, des oeufs du matin, blancs, crmeux, duvets... A sa droite Jean Peyrol lui verse un vieux Chteauneuf-du-Pape, qui semble une poigne de rubis jete au fond de son verre, Le petit Chose est trs heureux, il boit comme un templier mange comme un hospitalier, et trouve encore moyen de raconter, entre deux coups de dents, qu'il vient d'entrer dans l'Universit, ce qui le met mme de gagner honorablement sa vie. Il faut voir de quel air il dit cela : gagner honorablement sa vie ! La vieille Annou s'en pme d'admiration. L'enthousiasme de Jean Peyrol est moins vif. Il trouve tout simple que M. Daniel gagne sa vie, puisqu'il est en tat de la gagner. A l'ge de M. Daniel, lui, Jean Peyrol, courait le monde depuis dj quatre ou cinq ans, et ne cotait plus un liard la maison, au contraire... Bien entendu, le digne cabaretier garde ses rflexions pour lui seul. Oser comparer Jean Peyrol Daniel Eyssette !... Annou ne le souffrirait pas. En attendant, le petit Chose va son train. Il parle, il boit, il mange, il
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s'anime ; ses yeux brillent, sa joue s'allume. Hol ! matre Peyrol, qu'on aille chercher des verres ; le petit Chose va trinquer... Jean Peyrol apporte des verres et on trinque... d'abord Mme Eyssette, ensuite M. Eyssette, puis Jacques, Daniel, la vieille Annou, au mari d'Annou, l'Universit... quoi encore ?... Deux heures se passent ainsi en libations et en bavardages. On cause du pass couleur de deuil, de l'avenir couleur de rose. On se rappelle la fabrique, Lyon, la rue Lanterne, ce pauvre abb qu'on aimait tant. Tout coup le petit Chose se lve pour partir... " Dj ", dit tristement la vieille Annou, Le petit Chose s'excuse ; il a quelqu'un de la ville voir avant de s'en aller, une visite trs importante... Quel dommage ! on tait si bien !... On avait tant de choses se raconter encore !... Enfin, puisqu'il le faut, puisque M. Daniel a quelqu'un de la ville voir, ses amis du Tour de France ne veulent pas le retenir plus longtemps... " Bon voyage, monsieur Daniel ! Dieu vous conduise, notre cher matre !" Et jusqu'au milieu de la rue, Jean Peyrol et sa femme l'accompagnent de leurs bndictions. Or, savez-vous quel est ce quelqu'un de la ville que le petit Chose veut voir avant de partir ? C'est la fabrique, cette fabrique qu'il aimait tant et qu'il a tant pleure !... c'est le jardin, les ateliers, les grands platanes, tous les amis de son enfance, toutes ses joies du premier jour... Que voulez-vous ? Le coeur de l'homme a de ces faiblesses ; il aime ce qu'il peut, mme du bois, mme des pierres, mme une fabrique... D'ailleurs, l'histoire est l pour vous dire que le vieux Robinson, de retour en Angleterre, reprit la mer, et fit je ne sais combien de mille lieues pour revoir son le dserte. Il n'est donc pas tonnant que, pour revoir la sienne, le petit Chose fasse quelques pas. Dj les grands platanes, dont la tte empanache regarde par-dessus les maisons, ont reconnu leur ancien ami qui vient vers eux toutes jambes. De loin ils lui font signe et se penchent les uns vers les autres, comme pour se dire : voil Daniel Eyssette ! Daniel Eyssette est de retour ! Et lui se dpche, se dpche ; mais, arriv devant la fabrique, il s'arrte stupfait. De grandes murailles grises sans un bout de laurierrose ou de grenadier qui dpasse... Plus de fentres, des lucarnes ; plus d'ateliers, une chapelle.
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Au-dessus de la porte, une grosse croix de grs rouge avec un peu de latin autour !... O douleur ! la fabrique n'est plus la fabrique ; c'est un couvent de carmlites, o les hommes n'entrent jamais.

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SARLANDE est une petite ville des Cvennes, btie au fond d'une troite valle que la montagne enserre de partout comme un grand mur. Quand le soleil y donne, c'est une fournaise ; quand la tramontane souffle, une glacire ... Le soir de mon arrive, la tramontane faisait rage depuis le matin ; et quoiqu'on ft au printemps, le petit Chose, perch sur le haut de la diligence, sentit, en entrant dans la ville, le froid le saisir jusqu'au coeur. Les rues taient noires et dsertes... Sur la place d'armes, quelques personnes attendaient la voiture, en se promenant de long en large devant le bureau mal clair. A peine descendu de mon impriale, je me fis conduire au collge, sans perdre une minute. J'avais hte d'entrer en fonctions. Le collge n'tait pas loin de la place ; aprs m'avoir fait traverser deux ou trois larges rues silencieuses, l'homme qui portait ma malle s'arrta devant une grande maison, o tout semblait mort depuis des annes. " C'est ici ", dit-il, en soulevant l'norme marteau de la porte... Le marteau retomba lourdement, lourdement... la porte s'ouvrit d'elle-mme... Nous entrmes . J'attendis un moment sous le porche, dans l'ombre. L'homme posa sa malle par terre, je le payai, et il s'en alla bien vite... Derrire lui, l'norme porte se referma lourdement, lourdement... Bientt aprs, un portier somnolent, tenant la main une grosse lanterne, s'approcha de moi. "Vous tes sans doute un nouveau ?" me dit-il d'un air endormi. Il me prenait pour un lve... " Je ne suis pas un lve du tout. Je viens ici comme matre d'tude ; conduisez-moi chez le principal... " Le portier parut surpris ; il souleva sa casquette et m'engagea entrer une minute dans la loge. Pour le quart d'heure, M. le principal tait l'glise, avec les enfants. On me mnerait chez lui ds que la prire du soir serait termine, Dans la loge, on achevait
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de souper. Un grand beau gaillard moustaches blondes dgustait un verre d'eau-de-vie aux cts d'une petite femme maigre, souffreteuse, jaune comme un coing et emmitoufle jusqu'aux oreilles dans un chle fan. "Qu'est-ce donc, monsieur Cassagne ? demanda l'homme aux moustaches. - C'est le nouveau matre d'tude, rpondit le concierge en me dsignant... Monsieur est si petit que je l'avais d'abord pris pour un lve. - Le fait est, dit l'homme aux moustaches, en me regardant par-dessus son verre, que nous avons ici des lves plus grands et mme plus gs que monsieur... Veillon l'an, par exemple. - Et Crouzat, ajouta le concierge. - Et Soubeyrol... ", fit la femme. L-dessus, ils se mirent parler entre eux voix basse le nez dans leur vilaine eau-de-vie et me dvisageant du coin de l'oeil... Au-dehors on entendait la tramontane qui ronflait et les voix criardes des lves rcitant les litanies la chapelle. Tout coup une cloche sonna ; un grand bruit de pas se fit dans les vestibules. " La prire est finie, me dit M. Cassagne en se levant ; montons chez le principal. " Il prit sa lanterne, et je le suivis. Le collge me sembla immense... D'interminables corridors, de grands porches, de larges escaliers avec des rampes de fer ouvrag..., tout cela vieux, noir, enfum... Le portier m'apprit qu'avant 89 la maison tait une cole de marine, et qu'elle avait compt jusqu' huit cents lves, tous de la plus grande noblesse. Comme il achevait de me donner ces prcieux renseignements, nous arrivions devant le cabinet du principal... M. Cassagne poussa doucement une double porte matelasse, et frappa deux fois contre la boiserie. Une voix rpondit : " Entrez ! " Nous entrmes. C'tait un cabinet de travail trs vaste, tapisserie verte. Tout au fond, devant une longue table, le principal crivait la lueur ple d'une lampe dont l'abat-jour tait compltement baiss. " Monsieur le principal, dit le portier en me poussant devant lui, voil le nouveau matre qui vient pour remplacer M. Serrires. - C'est bien ", fit le principal sans se dranger. Le portier s'inclina et sortit. Je restai debout au milieu de la pice, en
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tortillant mon chapeau entre mes doigts. Quand il eut fini d'crire, le principal se tourna vers moi, et je pus examiner mon aise sa petite face plotte et sche, claire par deux yeux froids, sans couleur. Lui, de son ct, releva, pour mieux me voir, l'abat-jour de la lampe et accrocha un lorgnon son nez. " Mais c'est un enfant ! s'cria-t-il en bondissant sur son fauteuil. Que veut-on que je fasse d'un enfant !" Pour le coup le petit Chose eut une peur terrible ; il se voyait dj dans la rue, sans ressources... Il eut peine la force de balbutier deux ou trois mots et de remettre au principal la lettre d'introduction qu'il avait pour lui. Le principal prit la lettre, la lut, la relut, la plia, la dplia, la relut encore, puis il finit par me dire que, grce la recommandation toute particulire du recteur et l'honorabilit de ma famille ; il consentait me prendre chez lui, bien que ma grande jeunesse lui ft peur. Il entama ensuite de longues dclamations. sur la gravit de mes nouveaux devoirs ; mais je ne l'coutais plus. Pour moi, l'essentiel tait qu'on ne me renvoyt pas ; j'tais heureux, follement heureux. J'aurais voulu que M. le principal et mille mains et les lui embrasser toutes. Un formidable bruit de ferraille m'arrta dans mes effusions. Je me retournai vivement et me trouvai en face d'un long personnage, favoris rouges, qui venait d'entrer dans le cabinet sans qu'on J'et entendu : c'tait le surveillant gnral. Sa tte penche sur l'paule, l'Ecce homo, il me regardait avec le plus doux des sourires, en secouant un trousseau de clefs de toutes dimensions, suspendu son index. Le sourire m'aurait prvenu en sa faveur, mais les clefs grinaient avec un bruit terrible - frinc ! frinc ! frinc ! - qui me fit peur. " Monsieur Viot, dit le principal, voici le remplaant de M. Serrires qui nous arrive. " M. Viot s'inclina et me sourit le plus doucement du monde. Ses clefs, au contraire, s'agitrent d'un air ironique et mchant comme pour dire : "Ce petit homme-l remplacer M. Serrires ! allons donc ! allons donc ! " Le principal comprit aussi bien que moi ce que les clefs venaient de dire, et ajouta avec un soupir : " Je sais qu'en perdant M. Serrires, nous faisons une perte presque irrparable (ici les clefs poussrent un vritable sanglot...) : mais je suis sr
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que si M. Viot veut bien prendre le nouveau matre sous sa tutelle spciale, et lui inculquer ses prcieuses ides sur l'enseignement, l'ordre et la discipline de la maison n'auront pas trop souffrir du dpart de M. Serrires : Toujours souriant et doux, M. Viot rpondit que sa bienveillance m'tait acquise et qu'il m'aiderait volontiers de ses conseils ; mais les clefs n'taient pas bienveillantes, elles. Il fallait les entendre s'agiter et grincer avec frnsie ; " Si tu bouges, petit drle, gare toi. " "Monsieur Eyssette, conclut le principal, vous pouvez vous retirer. Pour ce soir encore, il faudra que vous couchiez l'htel... Soyez ici demain huit heures... Allez... " Et il me congdia d'un geste digne. M. Viot, plus souriant et plus doux que jamais, m'accompagna jusqu' la porte ; mais, avant de me quitter, il me glissa dans la main un petit cahier. " C'est le rglement de la maison, me dit-il. Lisez et mditez... " . Puis il ouvrit la porte et la referma sur moi, en agitant ses clefs d'une faon... frinc ! frinc ! frinc ! Ces messieurs avaient oubli de m'clairer... J'errai un moment parmi les grands corridors tout noirs, ttant les murs pour essayer de retrouver mon chemin. De loin en loin, un peu de lune entrait par le grillage d'une fentre haute et m'aidait m'orienter. Tout coup, dans la nuit des galeries, un point lumineux brilla, venant ma rencontre... Je fis encore quelques pas ; la lumire grandit, s'approcha de moi, passa mes cts, s'loigna, disparut. Ce fut. comme une vision ; mais, si rapide qu'elle et t, je pus en saisir les moindres dtails. Figurez-vous deux femmes, non, deux ombres... L'une vieille, ride, ratatine, plie en deux, avec d'normes lunettes qui lui cachaient la moiti du visage ; l'autre, jeune, svelte, un peu grle comme tous les fantmes, mais ayant - ce que les fantmes n'ont pas en gnral une paire d'yeux, trs grands et si noirs, si noirs... La vieille tenait la main une petite lampe de cuivre ; les yeux noirs, eux, ne portaient rien... Les deux ombres passrent prs de moi, rapides, silencieuses, sans me voir, et depuis longtemps elles avaient disparu que j'tais encore debout, la mme place, sous une double impression de charme et de terreur, Je repris ma route ttons, mais le coeur me battait bien fort, et j'avais toujours devant moi, dans l'ombre, l'horrible fe aux lunettes marchant ct des yeux noirs...
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Il s'agissait cependant de dcouvrir un gte pour la nuit ; ce n'tait pas une mince affaire. Heureusement, l'homme aux moustaches, que je trouvai fumant sa pipe devant la loge du portier, se mit tout de suite ma disposition et me proposa de me conduire dans un bon petit htel point trop cher, o je serais servi comme un prince. Vous pensez si j'acceptai de bon coeur. Cet homme moustaches avait l'air trs bon enfant ; chemin faisant, j'appris qu'il s'appelait Roger, qu'il tait professeur de danse, d'quitation, d'escrime et de gymnastique au collge de Sarlande, et qu'il avait servi longtemps dans les chasseurs d'Afrique. Ceci acheva de me le rendre sympathique. Les enfants sont toujours ports aimer les soldats. Nous nous sparmes la porte de l'htel avec force poignes de main, et la promesse formelle de devenir une paire d'amis. Et maintenant, lecteur, un aveu me reste te faire. Quand le petit Chose se trouva seul dans cette chambre froide, devant ce lit d'auberge inconnu et banal, loin de ceux qu'il aimait, son coeur clata, et ce grand philosophe pleura comme un enfant. La vie l'pouvantait prsent ; il se sentait faible et dsarm devant elle, et il pleurait, il pleurait... Tout coup, au milieu de ses larmes, l'image des siens passa devant ses yeux ; il vit la maison dserte, la famille disperse, la mre ici, le pre l-bas... Plus de toit ! plus de foyer ! et alors, oubliant sa propre dtresse pour ne songer qu' la misre commune, le petit Chose prit une grande et belle rsolution : celle de reconstituer la maison Eyssette et de reconstruire le foyer lui tout seul. Puis, fier d'avoir trouv ce noble but sa vie, il essuya ces larmes indignes d'un homme, d'un reconstructeur de foyer, et sans perdre une minute, entama la lecture du rglement de M. Viot, pour se mettre au courant de ses nouveaux devoirs. Ce rglement, recopi avec amour de la propre main de M. Viot, son auteur, tait un vritable trait, divis mthodiquement en trois parties ! 1 Devoirs du matre d'tude envers ses suprieurs ; 2 Devoirs du matre d'tude envers ses collgues ; 3 Devoirs du matre d'tude envers les lves. Tous les cas y taient prvus, depuis le carreau bris jusqu'aux deux mains qui se lvent en mme temps l'tude ; tous les dtails de la vie des
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matres y taient consigns, depuis le chiffre de leurs appointements jusqu' la demi-bouteille de vin laquelle ils avaient droit chaque repas. Le rglement se terminait par une belle pice d'loquence, un discours sur l'utilit du rglement lui-mme ; mais, malgr son respect pour l'oeuvre de M. Viot, le petit Chose n'eut pas la force d'aller jusqu'au bout, et - juste au plus beau passage du discours - il s'endormit... Cette nuit-l, je dormis mal. Mille rves fantastiques troublrent mon sommeil... Tantt, c'tait les terribles clefs de M. Viot que je croyais entendre, frinc ! frinc ! frinc ! ou bien la fe aux lunettes qui venait s'asseoir mon chevet et qui me rveillait en sursaut ; d'autres fois aussi les yeux noirs - oh ! comme ils taient noirs ! - s'installaient au pied de mon lit, me regardant avec une trange obstination... Le lendemain, huit heures, j'arrivai au collge. M. Viot, debout sur la porte, son trousseau de clefs la main, surveillait l'entre des externes. Il m'accueillit avec son plus doux sourire. " Attendez sous le porche, me dit-il, quand les lves seront rentrs, je vous prsenterai vos collgues. " J'attendis sous le porche, me promenant de long en large, saluant jusqu' terre MM. les professeurs qui accouraient, essouffls. Un seul de ces messieurs me rendit mon salut ; c'tait un prtre, le professeur de philosophie, " un original " me dit M. Viot... Je l'aimai tout de suite, cet original-l. La cloche sonna. Les classes se remplirent... Quatre ou cinq grands garons de vingt-cinq trente ans, mal vtus, figures communes, arrivrent en gambadant et s'arrtrent interdits l'aspect de M. Viot. " Messieurs, leur dit le surveillant gnral en me dsignant, voici M. Daniel Eyssette, votre nouveau collgue. " Ayant dit, il fit une longue rvrence et se retira, toujours souriant, toujours la tte sur l'paule, et toujours agitant les horribles clefs. Mes collgues et moi nous nous regardmes un moment en silence. Le plus grand et le plus gros d'entre eux prit le premier la parole : c'tait M. Serrires, le fameux Serrires, que j'allais remplacer. " Parbleu ! s'cria-t-il d'un ton joyeux, c'est bien le cas de dire que les matres se suivent, mais ne se ressemblent pas. " Ceci tait une allusion la prodigieuse diffrence de taille qui existait entre nous. O en rit beaucoup, beaucoup, moi le premier ; mais je vous assure qu' ce moment-l, le petit
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Chose aurait volontiers vendu son me au diable pour avoir seulement quelques pouces de plus. " a ne fait rien, ajouta le gros Serrires en me tendant la main ; quoiqu'on ne soit pas bti pour passer sous la mme toise, on peut tout de mme vider quelques flacons ensemble. Venez avec nous, collgue..., je paie un punch d'adieu au caf Barbette ; je veux que vous en soyez..., on fera connaissance en trinquant. " Sans me laisser le temps de rpondre, il prit mon bras sous le sien et m'entrana dehors. Le caf Barbette, o mes nouveaux collgues me menrent, tait situ sur la place d'armes. Les sous-officiers de la garnison le frquentaient, et ce qui frappait en y entrant, c'tait la quantit de shakos et de ceinturons pendus aux patres... Ce jour-l, le dpart de Serrires et son punch d'adieu avaient attir le ban et l'arrire-ban des habitus... Les sous-officiers auxquels Serrires me prsenta en arrivant, m'accueillirent avec beaucoup de cordialit. A vrai dire, pourtant, l'arrive du petit Chose ne fit pas grande sensation, et je fus bien vite oubli, dans le coin de la salle o je m'tais rfugi timidement... Pendant que les verres se remplissaient, le gros Serrires vint s'asseoir ct de moi ; il avait quitt sa redingote et tenait aux dents une longue pipe de terre sur laquelle son nom tait en lettres de porcelaine. Tous les matres d'tude avaient, au caf Barbette, une pipe comme cela. " Eh bien, collgue, me dit le gros Serrires, vous voyez qu'il y a encore de bons moments dans le mtier... En somme, vous tes bien tomb en venant Sarlande pour votre dbut. D'abord l'absinthe du caf Barbette est excellente et puis, l-bas, la bote, vous ne serez pas trop mal. " La bote, c'tait le collge. "Vous allez avoir l'tude des petits, des gamins qu'on mne la baguette. Il faut voir comme je les ai dresss ! Le principal n'est pas mchant ; les collgues sont de bons garons : il n'y a que la vieille et le pre Viot... - Quelle vieille ? demandai-je en tressaillant. - Oh ! vous la connatrez bientt. A toute heure du jour et de la nuit, on la rencontre rdant par le collge, avec une norme paire de lunettes... C'est une tante du principal, et elle remplit ici les fonctions d'conome. Ah ! la coquine ! si nous ne mourons pas de faim, ce n'est pas de sa faute." Au signalement que me donnait Serrires, j'avais reconnu la fe aux lunettes et
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malgr moi je me sentais rougir. Dix fois, je fus sur le point d'interrompre mon collge et de lui demander : " Et les yeux noirs ?" Mais je n'osai pas. Parler des yeux noirs au caf Barbette ! '. En attendant, le punch circulait, les verres vides s'emplissaient, les verres remplis se vidaient ; c'tait des toasts, des oh ! oh ! des ah ! ah ! des queues de billard en !.'air, des bousculades, de gros rires, des calembours, des confidences... Peu peu, le petit Chose se sentit moins timide. Il avait quitt son encoignure et se promenait par le caf, parlant haut, le verre la main. A cette heure, les sous-officiers taient ses amis ; il raconta effrontment l'un d'eux qu'il appartenait une famille trs riche et qu' la suite de quelques folies de jeune homme, on l'avait chass de la maison paternelle ; il s'tait fait matre d'tude pour vivre mais il ne pensait pas rester au collge longtemps... Vous comprenez, avec une famille tellement riche !... Ah ! si ceux de Lyon avaient pu l'entendre ce moment-l. Ce que c'est que de nous, pourtant ! Quand on sut au caf Barbette, que j'tais un fils de famille en rupture de ban, un polisson, un mauvais drle, et non point, comme on aurait pu le croire, un pauvre garon condamn par la misre la pdagogie, tout le monde me regarda d'un meilleur oeil. Les plus anciens sous-officiers ne ddaignrent pas de m'adresser la parole ; on alla mme plus loin : au moment de partir, Roger, le matre d'armes, mon ami de la veille, se leva et porta un toast Daniel Eyssette. Vous pensez si le petit Chose fut fier. Le toast Daniel Eyssette donna le signal du dpart. Il tait dix heures moins le quart, c'est--dire l'heure de retourner au collge. L'homme aux clefs nous attendait sur la porte. "Monsieur Serrires, dit-il mon gros collgue que le punch d'adieu faisait trbucher, vous allez, pour la dernire fois, conduire vos lves l'tude ; ds qu'ils seront entrs, M. le principal et moi nous viendrons installer le nouveau matre. " En effet, quelques minutes aprs, le principal M. Viot et le nouveau matre faisaient leur entre solennelle l'tude. Tout le monde se leva. Le principal me prsenta aux lves en un discours un peu long, mais plein de dignit ; puis il se retira suivi du gros Serrires que le punch d'adieu
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tourmentait de plus en plus. M. Viot resta le dernier. Il ne pronona pas de discours, mais ses clefs, frinc ! frinc ! frinc ! parlrent pour lui d'une faon si terrible, frinc ! frinc ! frinc ! si menaante, que toutes les ttes se cachrent sous les couvercles des pupitres et que le nouveau matre lui-mme n'tait pas rassur. Aussitt que les terribles clefs furent dehors, un tas de figures malicieuses sortirent de derrire les pupitres ; toutes les barbes de plumes se portrent aux lvres, tous ces petits yeux brillants, moqueurs, effars, se fixrent sur moi, tandis qu'un long chuchotement courait de table en table. Un peu troubl, je gravis lentement les degrs de ma chaire ; j'essayai de promener un regard froce autour de moi, puis, enflant ma voix, je criai entre deux grands coups secs frapps sur la table : "Travaillons, messieurs, travaillons !" C'est ainsi que le petit Chose commena sa premire tude.

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VI - LES PETITS

CEUX-LA n'taient pas mchants ; c'taient les autres. Ceux-l ne me firent jamais de mal, et moi je les aimais bien, parce qu'ils ne sentaient pas encore le collge et qu'on lisait toute leur me dans leurs yeux. Je ne les punissais jamais : A quoi bon ? Est-ce qu'on punit les oiseaux ?... Quand ils ppiaient trop haut, je n'avais qu' crier : " Silence ! " Aussitt ma volire se taisait - au moins pour cinq minutes. Le plus g de l'tude avait onze ans. Onze ans, je vous demande ! Et le gros Serrires qui se vantait de les mener la baguette !... Moi, je ne les menai pas la baguette. J'essayai d'tre toujours bon, voil tout. Quelquefois, quand ils avaient t bien sages, je leur racontais une histoire... Une histoire !... Quel bonheur ! Vite, vite, on pliait les cahiers, on fermait les livres ; encriers, rgles, porte-plume, on jetait tout ple-mle au fond des pupitres ; puis, les bras croiss sur la table, on ouvrait de grands yeux et on coutait. J'avais compos leur intention cinq ou six petits contes fantastiques : les Dbuts d'une cigal, les Infortunes de Jean Lapin, etc. Alors, comme aujourd'hui, le bonhomme La Fontaine tait mon saint de prdilection dans le calendrier littraire, et mes romans ne faisaient que commenter ses fables ; seulement j'y mlais de ma propre histoire. Il y avait toujours un pauvre grillon oblig de gagner sa vie comme le petit Chose, des btes bon Dieu qui cartonnaient en sanglotant, comme Eyssette (Jacques). Cela amusait beaucoup mes petits, et moi aussi cela m'amusait beaucoup. Malheureusement, M. Viot n'entendait pas qu'on s'amust de la sorte. Trois ou quatre fois par semaine, le terrible homme aux clefs faisait une tourne d'inspection dans le collge, pour voir si tout s'y passait selon le rglement... Or, un de ces jours-l, il arriva dans notre tude juste au moment le plus pathtique de l'histoire de Jean Lapin. En voyant entrer M. Viot toute l'tude tressauta. Les petits, effars, se regardrent. Le narrateur
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s'arrta court, Jean Lapin, interdit, resta une patte en l'air, en dressant de frayeur ses grandes oreilles. Debout devant ma chaire, le souriant M. Viot promenait un long regard d'tonnement sur les pupitres dgarnis. Il ne parlait pas, mais ses clefs s'agitaient d'un air froce : " Frinc ! frinc ! frinc ! tas de drles, on ne travaille donc plus ici !" J'essayai tout tremblant d'apaiser les terribles clefs. " Ces messieurs ont beaucoup travaill, ces jours-ci, balbutiai-je... J'ai voulu les rcompenser en leur racontant une petite histoire. " M. Viot ne me rpondit pas. Il s'inclina en souriant, fit gronder ses clefs une dernire fois et sortit !. Le soir, la rcration de quatre heures, il vint vers moi, et me remit, toujours souriant, toujours muet, le cahier du rglement ouvert la page 12 : Devoirs du matre envers les lves. Je compris qu'il ne fallait plus raconter d'histoires et je n'en racontai plus jamais. Pendant quelques jours, mes petits furent inconsolables. Jean Lapin leur manquait, et cela me crevait le coeur de ne pouvoir le leur rendre. Je les aimais tant, si vous saviez, ces gamins-l ! Jamais nous ne nous quittions... Le collge tait divis en trois quartiers trs distincts : les grands, les moyens, les petits ; chaque quartier avait sa cour, son dortoir, son tude. Mes petits taient donc moi, bien moi. Il me semblait que j'avais trente-cinq enfants. A part ceux-l, pas un ami. M. Viot avait beau me sourire, me prendre par le bras aux rcrations, me donner des conseils au sujet du rglement, je ne l'aimais pas, je ne pouvais pas l'aimer ; ses clefs me faisaient trop peur. Le principal, je ne le voyais jamais. Les professeurs mprisaient le petit Chose et le regardaient du haut de leur toque. Quant mes collgues, la sympathie que l'homme aux clefs paraissait me tmoigner me les avait alins ; d'ailleurs, depuis ma prsentation aux sous-officiers, je n'tais plus retourn au caf Barbette, et ces braves gens ne me le pardonnaient pas. Il n'y avait pas jusqu'au portier Cassagne et au matre d'armes Roger qui ne fussent pas contre moi. Le matre d'armes surtout semblait m'en vouloir terriblement. Quand je passait ct de lui, il frisait sa moustache d'un air froce et roulait de gros
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yeux, comme s'il et voulu sabrer un cent d'Arabes. Une fois il dit trs haut Cassagne, en me regardant, qu'il n'aimait pas les espions. Cassagne ne rpondit pas ; mais je vis bien son air qu'il ne les aimait pas non plus... De quels espions s'agissait-il ?... Cela me fit beaucoup penser. Devant cette antipathie universelle, j'avais pris bravement mon parti. Le matre des moyens partageait avec moi une petite chambre, au troisime tage, sous les combles ; c'est l que je me rfugiais pendant les heures de classe. Comme, mon collgue passait tout son temps au caf Barbette, la chambre m'appartenait ; c'tait ma chambre, mon chez moi. A peine rentr, je m'enfermais double tour, je tranais ma malle - il n'y avait pas de chaise dans ma chambre - devant un vieux bureau cribl de taches d'encre et d'inscriptions au canif, j'talais dessus tous mes livres, et l'ouvrage. Alors on tait au printemps..., Quand je levais la tte, je voyais le ciel tout bleu et les grands arbres de la cour dj couverts de feuilles. Au-dehors pas de bruit. De temps en temps la voix monotone d'un lve rcitant sa leon, une exclamation de professeur en colre, une querelle sous le feuillage entre moineaux... ;. puis, tout rentrait dans le silence, le collge avait l'air de dormir. Le petit Chose, lui, ne dormait pas. Il ne rvait pas mme, ce qui est une adorable faon de dormir. Il travaillait, travaillait sans relche, se bourrant de grec et de latin se faire sauter la cervelle. Quelquefois, au plein coeur de son aride besogne, un doigt mystrieux frappait la porte. " Qui est l ? - C'est moi, la Muse, ton ancienne amie, la femme du cahier rouge, ouvre-moi vite, petit Chose. " Mais le petit Chose se gardait d'ouvrir. Il s'agissait bien de la Muse, ma foi ! Au diable le cahier rouge ! L'important pour le quart d'heure tait de faire beaucoup de thmes grecs, de passer licenci, d'tre nomm professeur, et de reconstruire au plus vite un beau foyer tout neuf pour la famille Eyssette. Cette pense que je travaillais pour la famille me donnait un grand courage et me rendait la vie plus douce. Ma chambre elle-mme en tait embellie... Oh ! mansarde, chre mansarde, quelles belles heures j'ai passes entre tes quatre murs ! Comme j'y travaillais bien ! Comme je m'y sentais brave !...
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Si j'avais quelques bonnes heures, j'en avais de mauvaises aussi. Deux fois par semaine, le dimanche et le jeudi, il fallait mener les enfants en promenade. Cette promenade tait un supplice pour moi. D'habitude nous allions la Prairie, une grande pelouse qui s'tend comme un tapis au pied de la montagne, une demi-lieue de la ville. Quelques gros chtaigniers, trois ou quatre guinguettes peintes en jaune, une source vive courant dans le vert, faisaient l'endroit charmant et gai pour l'oeil... Les trois tudes s'y rendaient sparment ; une fois l, on les runissait sous la surveillance d'un seul matre qui tait toujours moi. Mes deux collgues allaient se faire rgaler par des grands dans les guinguettes voisines, et, comme on ne m'invitait jamais, je restais pour garder les lves... Un dur mtier dans ce bel endroit ! Il aurait fait si bon s'tendre sur cette herbe verte, dans l'ombre des chtaigniers, et se griser de serpolet, en coutant chanter la petite source !... Au lieu de cela, il fallait surveiller, crier, punir... J'avais tout le collge sur les bras. C'tait terrible... Mais le plus terrible encore, ce n'tait pas de surveiller les lves la Prairie, c'tait de traverser la ville avec ma division, la division des petits. Les autres divisions embotaient le pas merveille et sonnaient des talons comme de vieux grognards ! cela sentait la discipline et le tambour. Mes petits, eux, n'entendaient rien toutes ces belles choses. Ils n'allaient pas en rang, se tenaient par la main et jacassaient le long de la route. J'avais beau leur crier : " Gardez vos distances !" ils ne me comprenaient pas et marchaient tout de travers. J'tais assez content de ma tte de colonne. J'y mettais les plus grands, les plus srieux, ceux qui portaient la tunique ; mais la queue, quel gchis ! quel dsordre ! Une marmaille folle, des cheveux bouriffs, des mains sales, des culottes. en lambeaux ! Je n'osais pas les regarder. Desinit in piscem, me disait ce sujet le souriant M. Viot, homme d'esprit ses heures. Le fait est que ma queue de colonne avait une triste mine. Comprenez-vous mon dsespoir de me montrer dans les rues de Sarlande en pareil quipage, et le dimanche, surtout ! Les cloches carillonnaient, les rues taient pleines de monde. On rencontrait des pensionnats de demoiselles qui allaient vpres, des modistes en bonnet rose, des lgants en pantalon gris perle. Il fallait traverser tout cela avec un habit rp et une
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division ridicule. Quelle honte !... Parmi tous ces diablotins bouriffs que je promenais deux fois par semaine dans la ville, il y en avait un surtout, un demi-pensionnaire, qui me, dsesprait par sa laideur et sa mauvaise tenue. Imaginez un horrible petit avorton, si petit que c'en tait ridicule ; avec cela disgracieux, sale, mal peign, mal vtu, sentant le ruisseau, et, pour que rien ne lui manqut, affreusement bancal. Jamais pareil lve, s'il est permis toutefois de donner a le nom d'lve, ne figura sur les feuilles d'inscription de l'Universit. C'tait dshonorer un collge. Pour ma part, je l'avais pris en aversion ; et quand je le voyais, les jours de promenade, se dandiner la queue de la colonne avec la grce d'un jeune canard, il me venait des envies furieuses de le chasser grands coups de botte pour l'honneur de ma division. Bamban - nous l'avions surnomm Bamban cause de sa dmarche plus qu'irrgulire - Bamban tait loin d'appartenir une famille aristocratique. Cela se voyait sans peine ses manires, ses faons de dire et surtout aux belles relations qu'il avait dans le pays. Tous les gamins de Sarlande taient ses amis. Grce lui, quand nous sortions, nous avions toujours nos trousses une nue de polissons qui faisaient la roue sur nos derrires, appelaient Bamban par son nom, le montraient du doigt, lui jetaient des peaux de chtaignes, et mille autres bonnes singeries. Mes petits s'en amusaient beaucoup, mais moi, je ne riais pas, et j'adressais chaque semaine au principal un rapport circonstanci sur l'lve Bamban et les nombreux dsordres que sa prsence entranait. Malheureusement mes rapports restaient sans rponse et j'tais toujours oblig de me montrer dans les rues en compagnie de M. Bamban, plus sale et plus bancal que jamais. Un dimanche entre autres, un beau dimanche de fte et de grand soleil, il m'arriva pour la promenade dans un tat de toilette tel que nous en fmes tous pouvants. Vous n'avez jamais rien rv de semblable. Des mains noires, des souliers sans cordon, de la boue jusque dans les cheveux, presque plus de culotte... un monstre. Le plus risible, c'est qu'videmment on l'avait fait trs beau, ce jour l, avant de me l'envoyer. Sa tte, mieux
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peigne qu' l'ordinaire, tait encore roide de pommade, et le noeud de cravate avait je ne sais quoi qui sentait les doigts maternels. Mais il y a tant de ruisseaux avant d'arriver au collge !... Bamban s'tait roul dans tous. Quand je le vis prendre son rang parmi les autres, paisible et souriant comme si de rien n'tait, j'eus un mouvement d'horreur et d'indignation. Je lui criai : " Va-t'en ! " Bamban pensa que je plaisantais et continua de sourire. Il se croyait trs beau, ce jour-l ! Je lui criai de nouveau : "Va-t'en ! va-t'en ! " Il me regarda d'un air triste et soumis, son oeil suppliait ; mais je fus inexorable et la division s'branla, le laissant seul, immobile au milieu de la rue. Je me croyais dlivr de lui pour toute la journe, lorsqu'au sortir de la ville des rires et des chuchotements mon arrire-garde me firent retourner la tte. A quatre ou cinq pas derrire nous, Bamban suivait la promenade gravement. " Doublez le pas ", dis-je aux deux premiers. Les lves comprirent qu'il s'agissait de faire une niche au bancal, et la division se mit filer d'un train d'enfer. De temps en temps on se retournait pour voir si Bamban pouvait suivre, et on riait de l'apercevoir l-bas, bien loin, gros comme le poing, trottant dans la poussire de la route, au milieu des marchands de gteaux et de limonade. Cet enrag-l arriva la Prairie presque en mme temps que nous. Seulement il tait ple de fatigue et tirait la jambe faire piti. J'en eus le coeur touch, et, un peu honteux de ma cruaut, je l'appelai prs de moi doucement. Il avait une petite blouse fane, carreaux rouges, la blouse du petit Chose, au collge de Lyon. Je la reconnus tout de suite, cette blouse, et dans moi-mme je me disais : "Misrable, tu n'as pas honte ? Mais c'est toi le petit Chose que tu t'amuses martyriser ainsi !. " Et, plein de larmes intrieures, je me mis aimer de tout mon coeur ce pauvre dshrit. Bamban s'tait assis par terre cause de ses jambes qui lui faisaient mal. Je m'assis prs de lui. Je lui parlai... Je lui achetai une orange... J'aurais voulu lui laver les pieds .A partir de ce jour, Bamban devint mon ami.
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J'appris sur son compte des choses attendrissantes... C'tait le fils d'un marchal ferrant qui, entendant vanter partout les bienfaits de l'ducation, se saignait les quatre membres, le pauvre homme ! pour envoyer son enfant demi-pensionnaire au collge. Mais, hlas ! Bamban n'tait pas fait pour le collge, et il n'y profitait gure. Le jour de son arrive, on lui avait donn un modle de btons en lui disant : " Fais des btons ! " Et depuis un an, Bamban, faisait des btons. Et quels btons, grand Dieu !... tortus, sales, boiteux, clopinants, des btons de Bamban !.. Personne ne s'occupait de lui. Il ne faisait spcialement partie d'aucune classe ; en gnral, il entrait dans celle qu'il voyait ouverte. Un jour, on le trouva en train de faire ses btons dans la classe de philosophie... Un drle d'lve ce Bamban ! Je le regardais quelquefois l'tude, courb en deux sur son cahier, suant, soufflant, tirant la langue, tenant sa plume pleines mains et appuyant de toutes ses forces, comme s'il et voulu traverser la table... A chaque bton il reprenait de l'encre, et la fin de chaque ligne, il rentrait sa langue et se reposait en se frottant les mains. . Bamban travaillait de meilleur coeur maintenant que nous tions amis... Quand il avait termin une page, il s'empressait de gravir ma chaire quatre pattes et posait son chef d'oeuvre devant moi, sans parler. Je lui donnais une petite tape affectueuse en lui disant : "C'est trs bien !" C'tait hideux, mais je ne voulais pas le dcourager. De fait, peu peu, les btons commenaient marcher plus droit, la plume crachait moins, et il y avait moins d'encre sur les cahiers... Je crois que je serais venu bout de lui apprendre quelque chose ; malheureusement, la destine nous spara. Le matre des moyens quittait le collge. Comme la fin de l'anne tait proche, le principal ne voulut pas prendre un nouveau matre. On installa un rhtoricien ! barbe, dans la chaire des petits, et c'est moi qui fus charg de l'tude des moyens. Je considrai cela comme une catastrophe. D'abord les moyens m'pouvantaient. Je les avais vus l'oeuvre les jours de Prairie, et la pense que j'allais vivre sans cesse avec eux me serrait le coeur. Puis il fallait quitter mes petits, mes chers petits que j'aimais tant... Comment serait pour eux le rhtoricien barbe ?... Qu'allait devenir
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Bamban ? J'tais rellement malheureux, Et mes petits aussi se dsolaient de me voir partir. Le jour o je leur fis ma dernire tude, il y eut un moment d'motion quand la cloche sonna... Ils voulurent tous m'embrasser. Quelques-uns mme, je vous assure, trouvrent des choses charmantes me dire. Et Bamban ?... Bamban ne parla pas. Seulement, au moment o je sortais, il s'approcha de moi, tout rouge, et me mit dans la main, avec solennit, un superbe cahier de btons qu'il avait dessins mon intention. Pauvre Bamban !

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Je pris donc possession de l'tude des moyens. Je trouvai l une cinquantaine de mchants drles, montagnards joufflus de douze quatorze ans, fils de mtayers enrichis, que leurs parents envoyaient au collge pour en faire de petits bourgeois, raison de cent vingt francs par trimestre. Grossiers, insolents, orgueilleux, parlant entre eux un rude patois cvenol auquel je n'entendais rien, ils avaient presque tous cette laideur spciale l'enfance qui mue, de grosses mains rouges avec des engelures, des voix de jeunes coqs enrhums, le regard abruti, et par l-dessus l'odeur du collge... Ils me harent tout de suite, sans me connatre. J'tais pour eux l'ennemi, le Pion ; et du jour o je m'assis dans ma chaire, ce fut la guerre entre nous, une guerre acharne, sans trve, de tous les instants. Ah ! les cruels enfants, comme ils me firent souffrir !... Je voudrais en parler sans rancune, ces tristesses sont si loin de nous !... Eh bien, non, je ne puis pas ; et tenez ! l'heure mme o j'cris ces lignes, je sens ma main qui tremble de fivre et d'motion. Il me semble que j'y suis encore. Eux ne pensent plus moi, j'imagine. Ils ne se souviennent plus du petit Chose, ni de ce beau lorgnon qu'il avait achet pour se donner l'air plus grave... Mes anciens lves sont des hommes maintenant, des hommes srieux. Soubeyrol doit tre notaire quelque part, l-haut, dans les Cvennes ; Veillon (cadet), greffier au tribunal ; Loupi, pharmacien, et Bouzanquet, vtrinaire. Ils ont des positions, du ventre, tout ce qu'il faut. Quelquefois, pourtant, quand ils se rencontrent au cercle ou sur la place de l'glise, ils se rappellent le bon temps du collge, et alors peut-tre il leur arrive de parler de moi. " Dis donc, greffier, te souviens-tu du petit Eyssette, notre pion de Sarlande, avec ses longs cheveux et sa figure de papier mch ? Quelles bonnes farces nous lui avons faites !" C'est vrai, messieurs. Vous lui avez fait de bonnes farces, et votre ancien pion ne les a pas encore oublies...
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Ah ! le malheureux pion ! vous a-t-il assez fait rire ! L'avez-vous fait assez pleurer !... Oui, pleurer !.. Vous l'avez fait pleurer, et c'est ce qui rendait vos farces bien meilleures... Que de fois, la fin d'une journe de martyre, le pauvre diable, blotti dans sa couchette, a mordu sa couverture pour que vous n'entendiez pas ses sanglots !... C'est si terrible de vivre entour de malveillance, d'avoir toujours peur, d'tre toujours sur le qui-vive, toujours mchant, toujours arm, c'est si terrible de punir - on fait des injustices malgr soi -, si terrible de douter, de voir partout des piges, de ne pas manger tranquille, de ne pas dormir en repos, de se dire toujours, mme aux minutes de trve : " Ah ! mon Dieu !... Qu'est-ce qu'ils vont me faire, maintenant ? " Non, vivrait-il cent ans, le pion Daniel Eyssette n'oubliera jamais tout ce qu'il souffrit au collge de Sarlande, depuis le triste jour o il entra dans l'tude des moyens. Et pourtant - je ne veux pas mentir - j'avais gagn quelque chose changer d'tude maintenant je voyais les yeux noirs. Deux fois par jour, aux heures de rcration, je les apercevais de loin travaillant derrire une fentre du premier tage qui donnait sur la cour des moyens... Ils taient l, plus noirs, plus grands que jamais, penchs du matin jusqu'au soir sur une couture interminable ; car les yeux noirs cousaient, ils ne se lassaient pas de coudre. C'tait pour coudre, rien que pour coudre, que la vieille fe aux lunettes les avait pris aux Enfants trouvs - car les yeux noirs ne connaissaient ni leur pre ni leur mre - et, d'un bout l'autre de l'anne, ils cousaient, cousaient sans relche, sous le regard implacable de l'horrible fe aux lunettes, filant sa quenouille ct d'eux. Moi, je les regardais. Les rcrations me semblaient trop courtes. J'aurais pass ma vie sous cette fentre bnie derrire laquelle travaillaient les yeux noirs. Eux aussi savaient que j'tais l. De temps en temps ils se levaient de dessus leur couture, et le regard aidant, nous nous parlions, - sans nous parler. " Vous tes bien malheureux, monsieur Eyssette ? - Et vous aussi, pauvres yeux noirs ?
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- Nous, nous n'avons ni pre ni mre. - Moi, mon pre et ma mre sont loin. - La fe aux lunettes est terrible, si vous saviez - Les enfants me font bien souffrir, allez. - Courage, monsieur Eyssette. - Courage, beaux yeux noirs. " On ne s'en disait jamais plus long. Je. craignais toujours de voir apparatre M. Viot avec ses clefs frinc ! frinc ! frinc ! -, et l-haut, derrire la fentre, les yeux noirs avaient leur M. Viot aussi. Aprs un dialogue d'une minute, ils se baissaient bien vite et reprenaient leur couture sous le regard froce des grandes lunettes monture d'acier. Chers yeux noirs ! nous ne nous parlions jamais qu' de longues distances et par des regards furtifs, et cependant je les aimais de toute mon me. Il y avait encore l'abb Germane que j'aimais bien... Cet abb Germane tait le professeur de philosophie. Il passait pour un original, et dans le collge tout le monde le craignait, mme le principal, mme M. Viot. Il parlait peu, d'une voix brve et cassante, nous tutoyait tous, marchait grands pas, la tte en arrire, la soutane releve, faisant sonner - comme un dragon - les talons de ses souliers boucles. Il tait grand et fort. Longtemps je l'avais cru trs beau ; mais un jour, en le regardant de plus prs, je m'aperus que cette noble face de lion avait t horriblement dfigure par la petite vrole. Pas un coin du visage qui ne ft hach, sabr, coutur, un Mirabeau en soutane. L'abb vivait sombre et seul, dans une petite chambre qu'il occupait l'extrmit de la maison, ce qu'on appelait le vieux collge. Personne n'entrait jamais chez lui, except ses deux frres, deux mchants vauriens qui taient dans mon tude et dont il payait l'ducation... Le soir, quand on traversait les cours pour monter au dortoir, on apercevait, l-haut, dans les btiments noirs et ruins du vieux collge, une petite lueur ple qui veillait : c'tait la lampe de l'abb Germane. Bien des fois aussi, le matin, en descendant pour l'tude de six heures, je voyais, travers la brume, la lampe brler encore, l'abb Germane ne s'tait pas couch... On disait qu'il travaillait un grand ouvrage de philosophie. Pour ma part, mme avant de le connatre, je me sentais une grande sympathie pour cet trange abb.
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Son horrible et beau visage, tout resplendissant d'intelligence, m'attirait. Seulement on m'avait tant effray par le rcit de ses bizarreries et de ses brutalits, que je n'osais pas aller vers lui. J'y allai cependant, et pour mon bonheur. Voici dans quelles circonstances... Il faut vous dire qu'en ce temps-l j'tais plong jusqu'au cou dans l'histoire de la philosophie... Un rude travail pour le petit Chose ! Or, certain jour, l'envie me vint de lire Condillac. Entre nous, le bonhomme ne vaut mme pas la peine qu'on le lise ! c'est un philosophe pour rire, et tout son bagage philosophique tiendrait dans le chaton d'une bague vingt-cinq sous ; mais, vous savez ! quand on est jeune, on a sur les choses et sur les hommes des ides tout de travers. Je voulais donc lire Condillac. Il me fallait un Condillac cote que cote. Malheureusement, la bibliothque du collge en tait absolument dpourvue, et les libraires de Sarlande ne tenaient pas cet article-l !. Je rsolus de m'adresser l'abb Germane. Ses frres m'avaient dit que sa chambre contenait plus de deux mille volumes, et je ne doutais pas de trouver chez lui le livre de mes rves. Mais ce diable d'homme m'pouvantait, et pour me dcider monter son rduit ce n'tait pas trop de tout mon amour pour M. de Condillac. En arrivant devant la porte, mes jambes tremblaient de peur... Je frappai deux fois trs douce. ment. " Entrez !" rpondit une voix de Titan. Le terrible abb Germane tait assis califourchon sur une chaise basse, les jambes tendues, la soutane retrousse et laissant voir de gros muscles qui saillaient vigoureusement dans des bas de soie noire. Accoud sur le dossier de sa chaise, il lisait un in-folio tranches rouges, et fumait grand bruit une petite pipe courte et brune, de celles qu'on appelle " brle-gueule ". " C'est toi ! me dit-il en levant peine les yeux de dessus son in-folio... Bonjour ! Comment vas-tu ?... Qu'est-ce que tu veux ? " Le tranchant de sa voix, l'aspect svre de cette chambre tapisse de livres, la faon cavalire dont il tait assis, cette petite pipe, qu'il tenait aux dents, tout cela m'intimidait beaucoup. Je parvins cependant expliquer tant bien que mal l'objet de ma visite et demander le fameux Condillac.
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" Condillac ! tu Veux lire Condillac ! me rpondit l'abb Germane en souriant. Quelle drle d'ide !... Est-ce que tu n'aimerais pas mieux fumer une pipe avec moi ! dcroche-moi ce joli calumet qui est pendu l-bas, contre la muraille, et allume-le... ; tu verras, c'est bien meilleur que tous les Condillac de la terre. " Je m'excusai du geste, en rougissant. " Tu ne veux pas ?... A ton aise, mon garon... Ton Condillac est l-haut, sur le troisime rayon gauche. Tu peux l'emporter ; je te le prte. Surtout ne le gte pas, ou je te coupe les oreilles. " J'atteignis le Condillac sur le troisime rayon gauche, et je me disposais me retirer ; mais l'abb me retint. " Tu t'occupes donc de philosophie ? me dit-il en me regardant dans les yeux... Est-ce que tu y croirais par hasard ?... Des histoires, mon cher, de pures histoires ! Et dire qu'ils ont voulu faire de moi un professeur de philosophie ! Je vous demande un peu !... Enseigner quoi ? zro, nant... Ils auraient pu tout aussi bien, pendant qu'ils y taient, me nommer inspecteur gnral des toiles ou contrleur des fumes de pipes... Ah ! misre de moi ! Il faut faire parfois de singuliers mtiers pour gagner sa vie... Tu en connais quelque chose, toi aussi, n'est ce pas ?... Oh ! tu n'as pas besoin de rougir. Je sais que tu n'es pas heureux, mon pauvre petit pion, et que les enfants te font une rude existence. " Ici l'abb Germane s'interrompit un moment, Il paraissait trs en colre et secouait sa pipe sur son ongle avec fureur. Moi, d'entendre ce digne homme s'apitoyer ainsi sur mon sort, je me sentais tout mu et j'avais mis le Condillac devant mes yeux, pour dissimuler les grosses larmes dont ils taient remplis. Presque aussitt l'abb reprit : " A propos ! j'oubliais de te demander... Aimes-tu le Bon Dieu ?... Il faut l'aimer, vois-tu ! mon cher, et avoir confiance en lui, et le prier ferme ; sans quoi tu ne t'en tireras jamais... Aux grandes souffrances de la vie, je ne connais que trois remdes : le travail, la prire et la pipe, la pipe de terre, trs courte, souviens-toi de cela... Quant aux philosophes, n'y compte pas ; ils ne te consoleront jamais de rien. J'ai pass par l, tu peux m'en croire. - Je vous crois, monsieur l'abb.
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- Maintenant, va t'en, t. me fatigues... Quand tu voudras des livres, tu n'auras qu' venir en prendre. La clef de ma chambre est toujours sur la porte, et les philosophes toujours sur le troisime rayon gauche... Ne me parle plus... Adieu !" L-dessus, il se remit sa lecture et me laissa sortir, sans mme me regarder. A partir de ce jour, j'eus tous les philosophes de l'univers ma disposition, j'entrais chez l'abb Germane sans frapper, comme chez moi. Le plus souvent, aux heures o je venais, l'abb faisait sa classe, et la chambre tait vide. La petite pipe dormait sur le bord de la table, au milieu des in-folio tranches rouges et d'innombrables papiers couverts de pattes de mouches... Quelquefois aussi l'abb Germane tait l. Je le trouvais lisant, crivant, marchant de long en large, grandes enjambes. En entrant, je disais d'une voix timide : "Bonjour, monsieur l'abb ! " La plupart du temps, il ne me rpondait pas... Je prenais mon philosophe sur le troisime rayon gauche, et je m'en allais, sans qu'on et seulement l'air de souponner ma prsence... Jusqu' la fin de l'anne, nous n'changemes pas vingt paroles ; mais n'importe ! quelque chose en moi-mme m'avertissait que nous tions de grands amis... Cependant les vacances approchaient. On entendait tout le jour les lves de la musique rptant, dans la classe de dessin, des polkas et des airs de marche pour la distribution des prix. Ces polkas rjouissaient tout le monde. Le soir, la dernire tude, on voyait sortir des pupitres une foule de petits calendriers, et chaque enfant rayait sur le sien le jour qui venait de finir : " Encore un de moins ! " Les cours taient pleines de planches pour l'estrade ; on battait des fauteuils, on secouait les tapis... plus de travail, plus de discipline. Seulement, toujours, jusqu'au bout, la haine du pion et les farces, les terribles farces. Enfin, le grand jour arriva. Il tait temps ; je n'y pouvais plus tenir. On distribua les prix dans ma cour, la cour des moyens..., je la vois encore avec sa tente bariole, ses murs couverts de draperies blanches, ses grands arbres verts pleins de drapeaux, et l-dessous tout un fouillis de toques, de kpis, de shakos, de casques, de bonnets fleurs, de claques brods, de plumes, de rubans, de pompons, de panaches... Au fond, une longue estrade o taient installes les autorits du collge dans des fauteuils en velours grenat... Oh ! cette estrade, comme on se sentait petit devant elle !
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Quel grand air de ddain et de supriorit elle donnait ceux qui taient dessus ! Aucun de ces messieurs n'avait plus la physionomie habituelle. L'abb Germane tait sur l'estrade, lui aussi, mais il ne paraissait pas s'en douter. Allong dans son fauteuil, la tte renverse, il coutait ses voisins d'une oreille distraite et semblait suivre de l'oeil, travers le feuillage, la fume d'une pipe imaginaire. Aux pieds de l'estrade, la musique, trombones et ophiclides, reluisant au soleil ; les trois divisions entasses sur des bancs, avec les matres en serre-file ; puis, derrire, la cohue des parents, le professeur de seconde offrant le bras aux dames en criant : " Place ! place !" et enfin, perdues au milieu de la foule, les clefs de M. Viot qui couraient d'un bout de la cour l'autre et qu'on entendait - frinc ! frinc ! frinc ! - droite, gauche, ici, partout en mme temps. La crmonie commena, il faisait chaud. Pas d'air sous la tente... il y avait de grosses dames cramoisies qui sommeillaient l'ombre de leurs marabouts, et des messieurs chauves qui s'pongeaient la tte avec des foulards ponceau. Tout tait rouge : les visages, les tapis, les drapeaux, les fauteuils... Nous emes trois discours, qu'on applaudit beaucoup ; mais moi, je ne les entendis pas. L-haut, derrire la fentre du premier tage, les yeux noirs cousaient leur place habituelle, et mon me allait vers eux... Pauvres yeux noirs ! mme ce jour-l, la fe aux lunettes ne les laissait pas chmer. Quand le dernier nom du dernier accessit de la dernire classe eut t proclam, la musique entama une marche triomphale et tout se dbanda. Tohu-bohu gnral, Les professeurs descendaient de l'estrade ; les lves sautaient par-dessus les bancs pour rejoindre leurs familles. On s_'embrassait, on s'appelait : " Par ici ! par ici ! " Les soeurs des laurats s'en allaient firement avec les couronnes de leurs frres. Les robes de soie faisaient froufrou travers les chaises... Immobile derrire un arbre, le petit Chose regardait passer les belles dames, tout malingre et tout honteux dans son habit rp. Peu peu la cour se dsemplit. A la grande porte, le principal et M. Viot se tenaient debout, caressant les enfants au passage, saluant les parents jusqu' terre. " A l'anne prochaine, l'anne prochaine ! " disait le principal avec un sourire clin... les clefs de M. Viot tintaient, pleines de caresses : "Frinc !
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frinc ! frinc ! Revenez-nous l'anne prochaine." Les enfants se laissaient embrasser ngligemment et franchissaient l'escalier d'un bond. Ceux-l montaient dans de belles voitures armories, o les mres et les soeurs rangeaient leurs grandes jupes pour faire place : clic ! clac !... en route vers le chteau !... Nous allons revoir nos parcs, nos pelouses, l'escarpolette sous les acacias, les volires pleines d'oiseaux rares, la pice d'eau avec ses deux cygnes, et la grande terrasse balustres o l'on prend des sorbets le soir. D'autres grimpaient dans les chars banc de famille, ct de jolies filles riant belles dents sous leurs coiffes blanches. La fermire conduisait avec sa chane d'or autour du cou... Fouette, Mathurine ! On retourne la mtairie ; on va manger des beurres, boire du vin muscat, chasser la pipe ! tout le jour et se rouler dans le foin qui sent bon ! Heureux enfants ! Ils s'en allaient, ils partaient tous... Ah ! si j'avais pu partir moi aussi...

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VIII - LES YEUX NOIRS

MAINTENANT le collge est dsert. Tout le monde est parti... D'un bout des dortoirs l'autre, des escadrons de gros rats font des charges de cavalerie. en plein jour. Les critoires se desschent au fond des pupitres. Sur les arbres des cours, la division des moineaux est en fte ; ces messieurs ont invit tous leurs camarades de la ville, ceux de l'vch, ceux de la sous-prfecture, et, du matin jusqu'au soir, c'est un ppiage assourdissant. De sa chambre, sous les combles, le petit Chose les coute en travaillant. On l'a gard par charit, dans la maison, pendant les vacances. Il en profite pour tudier mort les philosophes grecs. Seulement, la chambre est trop chaude et les plafonds trop bas. On touffe l-dessous... Pas de volets aux fentres. Le soleil entre comme une torche et met le feu partout. Le pltre des solives craque, se dtache... De grosses mouches, alourdies par la chaleur, dorment colles aux vitres... Le petit Chose, lui, fait de grands efforts pour ne pas dormir. Sa tte est lourde comme du plomb ; ses paupires battent. Travaille donc, Daniel Eyssette !... Il faut reconstruire le foyer... Mais non ! il ne peut pas... Les lettres de son livre dansent devant ses yeux, puis, ce livre qui tourne, puis la table, puis la chambre. Pour chasser cet trange assoupissement, le petit Chose se lve, fait quelques pas ; arriv devant la porte, il chancelle et tombe terre comme une masse, foudroy par le sommeil. Au-dehors, les moineaux piaillent ; les cigales chantent tue-tte ; les platanes, blancs de poussire, s'caillent au soleil en tirant leur mille branches. Le petit Chose fait un rve singulier ; il lui semble qu'on frappe la porte de sa chambre, et .qu'une voix clatante l'appelle par son nom : "Daniel, Daniel !... " Cette voix, il la reconnat. C'est du mme ton qu'elle criait autrefois : "Jacques, tu es un ne !".
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Les coups redoublent la porte : " Daniel, mon Daniel, c'est ton pre, ouvre vite. " Oh ! l'affreux cauchemar. Le petit Chose veut rpondre, aller ouvrir. Il se redresse sur son coude : mais sa tte est trop lourde, il retombe et perd connaissance. Quand le petit Chose revient lui, il est tout tonn de se trouver dans une couchette bien blanche, entoure de grands rideaux bleus qui font de l'ombre tout autour... Lumire douce, chambre tranquille. Pas d'autre bruit que le tic-tac d'une horloge et le tintement d'une cuiller dans la porcelaine... Le petit Chose ne sait pas o il est ; mais il se trouve trs bien. Les rideaux s'entrouvrent. M. Eyssette pre, une tasse la main, se penche vers lui avec un bon sourire et des larmes plein les yeux. Le petit Chose peut continuer son rve. " Est-ce vous, pre ? Est-ce bien vous ? - Oui, mon Daniel ; oui, mon cher enfant, c'est moi. - O suis-je donc ? - A l'infirmerie, depuis huit jours... ; maintenant tu es guri, mais tu as t bien malade... - Mais vous, mon pre, comment tes-vous ? Embrassez-moi donc encore !... Oh ! tenez ! de vous voir, il me semble que je rve toujours. " M. Eyssette pre l'embrasse : " Allons ! couvre-toi, sois sage... Le mdecin ne veut pas que tu parles. " Et pour empcher l'enfant de parler, le brave homme parle tout le temps. " Figure-toi qu'il y a huit jours, la Compagnie vinicole m'envoie faire une tourne dans les Cvennes, Tu penses si j'tais content : une occasion de voir mon Daniel ! J'arrive au collge... On t'appelle, on te cherche... Pas de Daniel. Je me fais conduire ta chambre : la clef tait en dedans... Je frappe : personne. Vlan ! j'enfonce ta porte d'un coup de pied, et je te trouve l, par terre, avec une fivre de cheval !... Ah ! pauvre enfant, comme tu as t malade ! Cinq jours de dlire ! Je ne t'ai pas quitt d'une minute... Tu battais la campagne tout le temps ; tu parlais toujours de reconstruire le foyer. Quel foyer ? dis !... Tu criais : " Pas de clefs ? tez les clefs des serrures ! " Tu ris ? Je te jure que je ne riais pas, moi. Dieu ! quelles nuits tu m'as fait passer !... Comprends-tu cela ! M. Viot - c'est bien M. Viot, n'est.ce pas ? qui voulait
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m'empcher de coucher dans le collge ! Il invoquait le rglement... Ah ! bien oui, le rglement ! Est-ce que je le connais, moi, son rglement ? Ce cuistre-l croyait me faire peur en me remuant ses clefs sous le nez. Je l'ai poliment remis sa place, va ! " Le petit Chose frmit de l'audace de M. Eyssette ; puis oubliant bien vite les clefs de M. Viot : " Et ma mre ?" demande-t-il, en tendant ses bras comme si sa mre tait l, porte de ses caresses. " Si tu te dcouvres, tu ne sauras rien, rpondit M. Eyssette d'un ton fch. Voyons ! couvre-toi... Ta mre va bien, elle est chez l'oncle Baptiste. - Et Jacques ? - Jacques ? c'est un ne !... Quand je dis un ne, tu comprends, c'est une faon de parler... Jacques est un trs brave enfant, au contraire... Ne te dcouvre donc pas, mille diables !... Sa position est fort jolie. Il pleure toujours, par exemple. Mais, du reste, il est trs content. Son directeur l'a pris pour secrtaire... Il n'a rien faire qu' crire sous la dicte... Une situation fort agrable. - Il sera donc toute sa vie condamn crire sous la dicte, ce pauvre Jacques !... " Disant cela, le petit Chose se met rire de bon coeur, et M. Eyssette rit de le voir rire, tout en le grondant cause de cette maudite couverture qui se drange toujours. Oh ! bienheureuse infirmerie ! Quelles heures charmantes le petit Chose passe entre les rideaux bleus de sa couchette !... M. Eyssette ne le quitte pas ; il reste l tout le jour, assis prs du chevet, et le petit Chose voudrait que M. Eyssette ne s'en allt jamais... Hlas ! c'est impossible. La Compagnie vinicole a besoin de son voyageur. Il faut reprendre la tourne des Cvennes... Aprs le dpart de son pre, l'enfant reste seul, dans l'infirmerie silencieuse... Il passe ses journes lire, au fond d'un grand fauteuil roul prs de la fentre. Matin et soir, la jaune Mme Cassagne lui apporte ses repas. Le petit Chose boit le bol de bouillon, suce l'aileron de poulet ; et dit : "Merci, madame ! " Rien de plus. Cette femme sent les fivres et lui dplat ; il ne la regarde mme pas. Or, un matin qu'il vient de faire son : "Merci, madame ! " tout sec comme
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l'ordinaire, sans quitter son livre des yeux, il est bien tonn d'entendre une voix trs douce lui dire : "Comment cela va-t-il aujourd'hui, monsieur Daniel ?" Le petit Chose lve la tte, et devinez ce qu'il voit ?... Les yeux noirs, les yeux noirs en personne, immobiles et souriants devant lui !... Les yeux noirs annoncent leur ami que la femme jaune est malade et qu'ils sont chargs de faire son service. Ils ajoutent en se baissant qu'ils prouvent beaucoup de joie voir M. Daniel rtabli ; puis ils se retirent avec une profonde rvrence, en disant qu'ils reviendront le mme soir. Le mme soir, en effet, les yeux noirs sont revenus, et le lendemain matin aussi, et, le lendemain soir encore. Le petit Chose est ravi. Il bnit sa maladie, la maladie de la femme jaune, toutes les maladies du monde ; si personne n'avait t malade, il n'aurait jamais eu de tte--tte avec les yeux noirs. Oh ! bienheureuse infirmerie ! Quelles heures charmantes le petit Chose passe dans son fauteuil de convalescent, roul prs de la fentre !... Le matin, les yeux noirs ont sous leurs grands cils un tas de paillettes d'or que le soleil fait reluire ; le soir, ils resplendissent doucement et font, dans l'ombre autour d'eux, de la lumire d'toile... Le petit Chose rve aux yeux noirs toutes les nuits, il n'en dort plus. Ds l'aube, le voil sur pied pour se prparer les recevoir : il a tant de confidences leur faire !... Puis, quand les yeux noirs arrivent, il ne leur dit rien. Les yeux noirs ont l'air trs tonns de ce silence. Ils vont et viennent dans l'infirmerie, et trouvent mille prtextes pour rester prs du malade, esprant toujours qu'il se dcidera parler ; mais ce damn de petit Chose ne se dcide pas. Quelquefois, cependant, il s'arme de tout son courage et commence ainsi bravement : "Mademoiselle !... " , Aussitt les yeux noirs s'allument et le regardent en souriant. Mais de les voir sourire ainsi ; le malheureux perd la tte, et d'une voix tremblante, il ajoute : " Je vous remercie de vos bonts pour moi. " Ou bien encore : " Le bouillon est excellent ce matin. " Alors les yeux noirs font une jolie petite moue qui signifie : " Quoi ! ce n'est que cela ! " Et ils s'en vont en soupirant.
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Quand ils sont partis, le petit Chose se dsespre : " Oh ! ds demain, ds demain sans faute, je leur parlerai. " . Et puis le lendemain c'est encore recommencer. Enfin, de guerre lasse et sentant bien qu'il n'aura jamais le courage de dire ce qu'il pense aux yeux noirs, le petit Chose se dcide leur crire... Un soir, il demande de l'encre et du papier, pour une lettre importante, oh ! trs importante... Les yeux noirs ont sans doute devin quelle est la lettre dont il s'agit ; ils sont si malins, les yeux noirs !... Vite, vite, ils courent chercher de l'encre et du papier, les posent devant le malade, et s'en vont en riant tout seuls. Le petit Chose se met crire ; il crit toute la nuit ; puis, quand le matin est venu, il s'aperoit que cette interminable lettre ne contient que trois mots, vous m'entendez bien ; seulement ces trois mots sont les plus loquents du monde, et il compte qu'ils produiront un trs grand effet. Attention, maintenant... Les yeux noirs, vont venir... Le petit Chose est trs mu ; il a prpar sa lettre d'avance et se jure de la remettre ds qu'on arrivera... Voici comment cela va se passer. Les yeux noirs entreront, ils poseront le bouillon et le poulet sur la table. " Bonjour, monsieur Daniel !... " Alors, lui, leur dira tout de suite, trs courageusement : " Gentils yeux noirs, voici une lettre pour vous. " Mais chut !... Un pas d'oiseau dans le corridor... Les yeux noirs approchent... Le petit Chose tient la lettre la main. Son coeur bat ; il va mourir... La porte s'ouvre... Horreur !... A la place des yeux noirs, parat la vieille fe, la terrible fe aux lunettes, Le petit Chose n'ose pas demander d'explications ; mais il est constern... Pourquoi ne sont-ils pas revenus ?... Il attend le soir avec impatience... Hlas !... le soir encore, les yeux noirs ne viennent pas, ni le lendemain non plus, ni les jours d'aprs, ni jamais. On a chass les yeux noirs. On les a renvoys aux Enfants trouvs ; o ils resteront enferms pendant quatre ans, jusqu' leur majorit... Les yeux noirs volaient du sucre !... Adieu les beaux jours de l'infirmerie ! les yeux noirs s'en sont alls, et pour comble de malheur, voil les lves qui reviennent... Et quoi ! dj la rentre... Oh ! que ces vacances ont t courtes ! Pour la premire fois
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depuis six semaines, le petit Chose descend dans les cours, ple, maigre, plus petit Chose que jamais... Tout le collge se rveille. On le lave du haut en bas. Les corridors ruissellent d'eau. Frocement, comme toujours, les clefs de M. Viot se dmnent. Terrible M. Viot, il a profit des vacances pour ajouter quelques articles son rglement et quelques clefs son trousseau. Le petit Chose n'a qu' bien se tenir. Chaque jour, il arrive des lves... Clic ! clac ! On revoit devant la porte les chars bancs et les berlines de la distribution des prix. Quelques anciens manquent l'appel, mais des nouveaux les remplacent. Les divisions se reforment. Cette anne comme l'an dernier, le petit Chose aura l'tude des moyens. Le pauvre pion tremble dj. Aprs tout, qui sait ? Les enfants seront peut-tre moins mchants cette anne-ci. Le matin de la rentre, grande musique la chapelle. C'est la messe du Saint-Esprit... Veni, creator Spiritus !... Voici M. le principal avec son bel habit noir et la petite palme d'argent la boutonnire. Derrire lui, se tient l'tat-major des professeurs en toge de crmonie : les sciences ont l'hermine orange ; les humanits, l'hermine blanche !'. Le professeur de seconde, un freluquet, s'est permis des gants de couleur tendre et une toque de fantaisie ; M. Viot n'a pas l'air content. Veni, creator Spiritus !... Au fond de l'glise, ple-mle avec les lves, le petit Chose regarde d'un oeil d'envie les toges majestueuses et les palmes d'argent... Quand sera-t-il professeur, lui aussi ?... Quand pourra-t-il reconstruire le foyer ? Hlas ! avant d'en arriver l, que de temps encore et que de peines ! Veni creator Spiritus !... Le petit Chose se sent l'me triste ; l'orgue lui donne envie de pleurer... Tout coup, l-bas, dans un coin du choeur, il aperoit une belle figure ravage qui lui sourit... Ce sourire fait du bien au petit Chose, et, de revoir l'abb Germane, le voil plein de courage et tout ragaillardi ! Veni creator Spiritus !... Deux jours aprs la messe du Saint-Esprit, nouvelles solennits. C'tait la fte du principal. Ce jour-l- de temps immmorial -, tout le collge clbre la Saint-Thophile sur l'herbe grand renfort de viandes froides et de vins de Limouk. Cette fois, comme l'ordinaire, M. le principal n'pargne rien pour donner du retentissement ce petit festival de famille,
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qui satisfait les instincts gnreux de son coeur, sans nuire cependant aux intrts de son collge. Ds l'aube, on s'emplit tous - lves et matres dans de grandes tapissires ? pavoises aux couleurs municipales, et le convoi part au galop, tranant sa suite, dans deux normes fourgons, les paniers de vin mousseux et les corbeilles de mangeaille... En tte, sur le premier char, les gros bonnets et la musique. Ordre aux ophiclides de jouer trs fort. Les fouets claquent, les grelots sonnent, les piles d'assiettes se heurtent contre les gamelles de fer-blanc. Tout Sarlande en bonnet de nuit se met aux fentres pour voir passer la fte du principal. C'est la Prairie que le gala doit avoir lieu. A peine arriv, on tend des nappes sur l'herbe, et les enfants crvent de rire en voyant messieurs les professeurs assis au frais dans les violettes comme de simples collgiens... Les tranches de pt circulent. Les bouchons sautent. Les yeux flambent. On parle beaucoup... Seul, au milieu de l'animation gnrale, le petit Chose a l'air proccup. Tout coup on le voit rougir... M. le principal vient de se lever, un papier la main : " Messieurs, on me remet l'instant mme quelques vers que m'adresse un pote anonyme. Il parat que notre Pindare ordinaire, M. Viot, a un mule cette anne. Quoique ces vers soient un peu trop flatteurs pour moi, je vous demande la permission de vous les lire. - Oui, oui... lisez !... lisez !... " Et de sa belle voix des distributions, M. le principal commence la lecture... C'est un compliment assez bien tourn, plein de rimes aimables l'adresse du principal et de tous ces messieurs. Une fleur pour chacun. La fe aux lunettes elle-mme n'est pas oublie. Le pote l'appelle "l'ange du rfectoire", ce qui est charmant. On l'applaudit longuement. Quelques voix demandent l'auteur. Le petit Chose se lve, rouge comme un ppin de grenade, et s'incline avec modestie, Acclamations gnrales. Le petit Chose devient le hros de la fte. Le principal veut l'embrasser. De vieux professeurs lui serrent la main d'un air entendu. Le rgent de seconde lui demande ses vers pour les mettre dans le journal. Le petit Chose est trs content : tout cet encens lui monte au cerveau avec les fumes du vin de Limoux. Seulement, et ceci le dgrise un peu, il croit entendre l'abb Germane murmurer : " L'imbcile !" et les clefs de son
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rival grincer frocement. Ce premier enthousiasme apais, M. le principal frappe dans ses mains pour rclamer le silence. "Maintenant, Viot, votre tour ! aprs la Muse badine, la Muse svre. " M. Viot tire gravement de sa poche un cahier reli, gros de promesses, et commence sa lecture en jetant sur le petit Chose un regard de ct. L'oeuvre de M. Viot est une idylle, une idylle toute virgilienne en l'honneur du rglement. L'lve Mnalque et l'lve Dorilas s'y rpondent en strophes alternes... L'lve Mnalque est d'un collge o fleurit le rglement ; l'lve Dorilas, d'un autre collge d'o le rglement est exil... Mnalque dit les plaisirs austres d'une forte discipline ; Dorilas, les joies infcondes d'une folle libert. A la fin, Dorilas est terrass. Il remet entre les mains de son vainqueur le prix de la lutte, et tous deux, unissant leurs voix, entonnent un chant d'allgresse la gloire du rglement. Le pome est fini... Silence de mort !... Pendant la lecture, les enfants ont emport leurs assiettes l'autre bout de la prairie, et mangent leurs pts, tranquilles, loin, bien loin, de l'lve Mnalque et Dorilas. M. Viot les regarde de sa place avec un sourire amer... Les professeurs ont tenu bon, mais pas un n'a le courage d'applaudir... Infortun M. Viot ! C'est une vraie droute... Le principal essaie de le consoler. " Le sujet tait aride, messieurs, mais le pote s'en est bien tir. " , "Moi, je trouve cela trs beau ", dit effrontment le petit Chose, qui son triomphe commence faire peur. Lchets perdues ! M. Viot ne veut pas tre consol. Il s'incline sans rpondre et garde son sourire amer... Il le garde tout le jour, et le soir, en rentrant, au milieu des chants des lves, des couacs de la musique et du fracas des tapissires roulant sur les pavs de la ville endormie, le petit Chose entend dans l'ombre, prs de lui, les clefs de son rival qui grondent d'un air mchant : " Frinc ! frinc ! frinc ! monsieur le pote, nous vous revaudrons cela !"

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Avec la Saint-Thophile, voil les vacances enterres. Les jours qui suivirent furent tristes ; un vrai lendemain de Mardi gras. Personne ne se sentait en train, ni les matres, ni les lves. On s'installait... Aprs deux grands mois de repos, le collge avait peine reprendre son va-et-vient habituel. Les rouages fonctionnaient mal, comme ceux d'une vieille horloge, qu'on aurait depuis longtemps oubli de remonter. Peu peu, cependant, grce aux efforts de M. Viot, tout se rgularisa. Chaque jour, aux mmes heures, au son de la mme cloche, on vit de petites portes s'ouvrir dans les cours et des litanies d'enfants, roides comme des soldats de bois, dfiler deux par deux sous les arbres ; puis la cloche sonnait encore, ding ! dong ! - et les mmes enfants repassaient sous les mmes petites portes. Ding ! dong ! Levez-vous. Ding ! dong ! Couchez-vous. Ding ! dong ! Instruisez-vous ! Ding ! dong ! Amusez-vous. Et cela pour toute l'anne. O triomphe du rglement ! Comme l'lve Mnalque aurait t heureux de vivre, sous la frule de M. Viot, dans le collge modle de Sarlande... Moi seul, je faisais ombre cet adorable tableau. Mon tude ne marchait pas, Les terribles moyens m'taient revenus de leurs montagnes, plus laids, plus pres, plus froces que jamais. De mon ct, j'tais aigri ; la maladie m'avait rendu nerveux et irritable ; je ne pouvais plus rien supporter... Trop doux l'anne prcdente, je fus trop svre cette anne... J'esprais ainsi mater ces mchants drles, et, pour la moindre incartade, je foudroyais toute l'tude de pensums et de retenues... Ce systme ne me russit pas. Mes punitions, force d'tre prodigues, se dprcirent et tombrent aussi bas que les assignats de l'an IV'... Un jour, je me sentis dbord. Mon tude tait en pleine rvolte, et je n'avais plus de munitions pour faire tte l'meute, Je me vois encore dans ma chaire, me dbattant comme un beau diable, au milieu des cris, des pleurs, des grognements, des sifflements : " A la porte !... Cocorico !... kss !... kss !... Plus de tyrans !... C'est une injustice !... " Et les encriers pleuvaient, et les
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papiers mchs s'pataient sur mon pupitre, et tous ces petits monstres sous prtexte de rclamations - se pendaient par grappes ma chaire, avec des hurlements de macaques. Quelquefois, en dsespoir de cause, j'appelais M. Viot mon secours. Pensez. quelle humiliation ! Depuis la Saint-Thophile, l'homme aux clefs me tenait rigueur et je le sentais heureux de ma dtresse. Quand il entrait dans l'tude brusquement, ses clefs la main, c'tait comme une pierre dans un tang de grenouilles : en un clin d'oeil tout le monde se retrouvait sa place, le nez sur les livres. On aurait entendu voler une mouche. M. Viot se promenait un moment de long en large, agitant son trousseau de ferraille, au milieu du grand silence ; puis il me regardait ironiquement et se retirait sans rien dire. J'tais trs malheureux. Les matres, mes collgues, se moquaient de moi. Le principal, quand je le rencontrais, me faisait mauvais accueil ; il y avait sans doute du M. Viot l-dessous... Pour m'achever, survint Boucoyran. Oh ! Cette affaire Boucoyran ! Je suis sr qu'elle est reste dans les annales du collge et que les Sarlandais en parlent encore aujourd'hui... Moi aussi, je veux en parler de cette terrible affaire. Il est temps que le public sache la vrit... Quinze ans, de gros pieds, de gros yeux, de grosses mains, pas de front, et l'allure d'un valet de ferme : tel tait le marquis de Boucoyran, terreur de la cour des moyens et seul chantillon de la noblesse cvenole au collge de Sarlande. Le principal tenait beaucoup cet lve, en considration du vernis aristocratique que sa prsence donnait l'tablissement. Dans le collge, on ne l'appelait que le " marquis ". Tout le monde le craignait ; moi mme je subissais l'influence gnrale et je ne lui parlais qu'avec des mnagements. Pendant quelque temps, nous vcmes en assez bons termes, M. le marquis avait bien par-ci par-l certaines faons impertinentes de me regarder ou de me rpondre qui rappelaient par trop l'Ancien Rgime, mais j'affectais de n'y point prendre garde, sentant que j'avais affaire forte partie. Un jour cependant, ce faquin de marquis se permit de rpliquer, en pleine tude, avec une insolence telle que je perdis toute patience. " Monsieur de Boucoyran, lui dis-je en essayant de garder mon sang-froid, prenez vos livres et sortez sur-le-champ. " C'tait un acte d'autorit inou
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pour ce drle. Il en resta stupfait et me regarda, sans bouger de sa place, avec des gros yeux. Je compris que je m'engageais dans une mchante affaire, mais j'tais trop avanc pour reculer. " Sortez, monsieur de Boucoyran !... " commandai-je de nouveau. Les lves attendaient, anxieux. Pour la premire fois, j'avais du silence. A ma seconde injonction, le marquis, revenu de sa surprise, me rpondit, il fallait voir de quel air : " Je ne sortirai pas !" Il y eut parmi toute l'tude, un murmure d'admiration. Je me levai dans ma chaire, indign. " Vous ne sortirez pas, monsieur ?... C'est ce que nous allons voir. " Et je descendis... Dieu m'est tmoin qu' ce moment-l toute ide de violence tait bien loin de moi ! je voulais seulement intimider le marquis par la fermet de mon attitude ; mais, en me voyant descendre de ma chaire, il se mit ricaner d'une faon si mprisante, que j'eus le geste de le prendre au collet pour le faire sortir de son banc. Le misrable tenait cache sous sa tunique une norme rgle en fer. A peine eus-je lev la main, qu'il m'assena sur le bras un coup terrible. La douleur m'arracha un cri. Toute l'tude battit des mains. " Bravo, marquis ! " . Pour le coup, je perdis la tte. D'un bond, je fus sur la table, d'un autre sur le marquis ; et alors, le prenant la gorge, je fis si bien, des pieds, des poings, des dents, de tout, que je l'arrachai de sa place et qu'il s'en alla rouler hors de l'tude jusqu'au milieu de la cour... Ce fut l'affaire d'une seconde ; je ne me serais jamais cru tant de vigueur. Les lves taient consterns. On ne criait plus : "Bravo, marquis !" On avait peur Boucoyran, le fort des forts, mis la raison par ce gringalet de pion ! Quelle aventure !... Je venais de gagner en autorit ce que le marquis venait de perdre en prestige. Quand je remontai dans ma chaire ple encore et tremblant d'motion, tous les visages se penchrent vivement sur les pupitres. L'tude tait mate. Mais le principal, M. Viot, qu'allaient-ils penser de cette affaire ? Comment ! j'avais os lever la main sur un lve ! Je voulais donc me faire chasser ! Ces rflexions, qui me venaient un peu tard, me troublrent dans
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mon triomphe. J'eus peur, mon tour. Je me disais : "C'est sr, le marquis est all se plaindre. " Et, d'une minute l'autre, je m'attendais voir entrer le principal. Je tremblai jusqu' la fin de l'tude ; pourtant personne ne vint. A la rcration, je fus trs tonn de voir Boucoyran rire et jouer avec les autres. Cela me rassura un peu ; et, comme toute la journe se passa sans encombres, je m'imaginai que mon drle se tiendrait coi et que j'en serai quitte pour la peur. Par malheur, le jeudi suivant tait jour de sortie, M. le marquis ne rentra pas au dortoir. J'eus comme un pressentiment et je ne dormis pas de toute la nuit. Le lendemain, la premire tude, les lves chuchotaient en regardant la place de Boucoyran qui restait vide. Sans en avoir l'air je mourais d'inquitude ! Vers les sept heures, la porte s'ouvrit d'un coup sec. Tous les enfants se levrent. J'tais perdu... Le principal entra le premier, puis M. Viot derrire lui, puis enfin un grand vieux, boutonn jusqu'au menton dans une longue redingote et cravat d'un col de crin haut de quatre doigts. Celui-l, je ne le connaissais pas, mais je compris tout de suite que c'tait M. de Boucoyran le pre. Il tortillait sa longue moustache et bougonnait entre ses dents. Je n'eus pas mme le courage de descendre de ma chaire pour faire honneur ces messieurs ; eux non plus, en entrant, ne me salurent pas. Ils prirent position tous les trois au milieu de l'tude et jusqu' leur sortie, ne regardrent pas une seule fois de mon ct. Ce fut le principal qui ouvrit le feu. " Messieurs, dit-il en s'adressant aux lves, nous venons ici remplir une mission pnible, trs pnible. Un de vos matres s'est rendu coupable d'une faute si grave, qu'il est de notre devoir de lui infliger un blme public. " L-dessus le voil parti m'infliger un blme qui dura au moins un grand quart d'heure. Tous les faits dnaturs : le marquis tait le meilleur lve du collge ; je l'avais brutalis sans raison, sans excuse. Enfin j'avais manqu tous mes devoirs. Que rpondre ces accusations ? De temps en temps, j'essayais de me dfendre.
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" Pardon, monsieur le principal !... " Mais le principal ne m'coutait pas, et il m'infligea son blme jusqu'au bout. Aprs lui, M. de Boucoyran, le pre, prit la parole et de quelle faon !... Un vritable rquisitoire. Malheureux pre ! On lui avait presque assassin son enfant. Sur ce pauvre petit tre sans dfense. on s'tait ru comme... comme... comment dirait-il ?... comme un buffle, comme un buffle sauvage. L'enfant gardait le lit depuis deux jours. Depuis deux jours, sa mre en larmes, le veillait... Ah ! s'il avait eu affaire un homme, c'est lui, M. de Boucoyran le pre, qui se serait charg de venger son enfant ! Mais On n'tait qu'un galopin dont il avait piti. Seulement qu'on se le tnt pour dit : si jamais On touchait encore un cheveu de son fils, On se ferait couper les deux oreilles tout net... Pendant ce beau discours, les lves riaient sous cape, et les clefs de M. Viot frtillaient de plaisir. Debout, dans sa chaire, ple de rage, le pauvre On coutait toutes ces injures, dvorait toutes ces humiliations et se gardait bien de rpondre. Si On avait rpondu, On aurait t chass du collge ; et alors o aller ? Enfin, au bout d'une heure, quand ils furent sec d'loquence, ces trois messieurs se retirrent. Derrire eux, il se fit dans l'tude un grand brouhaha. J'essayai, mais vainement, d'obtenir un peu de silence ; les enfants me riaient au nez. L'affaire Boucoyran avait achev de tuer mon autorit. Oh ! ce fut une terrible affaire ! Toute la ville s'en mut... Au Petit-Cercle, au Grand-Cercle, dans les cafs, la musique, on ne parlait pas d'autre chose. Les gens bien informs donnaient des dtails faire dresser les cheveux. Il parat que ce matre d'tude tait un monstre, un ogre. Il avait tortur l'enfant avec des raffinements inous de cruaut.. En parlant de lui, on ne disait plus que " le bourreau ". Quand le jeune Boucoyran s'ennuya de rester au lit, ses parents l'installrent sur une chaise longue, au plus bel endroit de leur salon, et pendant huit jours, ce fut travers ce salon une procession interminable. L'intressante victime tait l'objet de toutes les attentions. Vingt fois de suite, on lui faisait raconter son histoire, et chaque fois, le misrable inventait quelque nouveau dtail. Les mres frmissaient ; les vieilles demoiselles l'appelaient " pauvre ange !" et lui glissaient des
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bonbons. Le journal de l'opposition profita de l'aventure et fulmina contre le collge un article au profit d'un tablissement religieux des environs... Le principal tait furieux ; et, s'il ne me renvoya pas, je ne le dus qu' la protection du recteur... Hlas ! il et mieux valu pour moi tre renvoy tout de suite. Ma vie dans le collge tait devenue impossible. Les enfants ne m'coutaient plus ; au moindre mot, ils me menaaient de faire comme Boucoyran, d'aller se plaindre leur pre. Je finis par ne plus m'occuper d'eux. Au milieu de tout cela, j'avais une ide fixe : me venger des Boucoyran. Je revoyais toujours la figure impertinente du vieux marquis, et mes oreilles taient restes rouges de la menace qui leur avait t faite, D'ailleurs euss-je voulu oublier ces affronts, je n'aurais pas pu y parvenir ; deux fois par semaine, les jours de promenade, quand les divisions passaient devant le caf de l'Evch, j'tais sr de trouver M. de Boucoyran, le pre, plant devant la porte, au milieu d'un groupe d'officiers de la garnison, tous nu-tte et leurs queues de billard la main. Ils nous regardaient venir de loin avec des rires goguenards ; puis, quand la division tait porte de la voix, le marquis criait trs fort, en me toisant d'un air de provocation : " Bonjour, Boucoyran ! " " Bonjour, mon pre !" glapissait l'affreux enfant du milieu des rangs. Et les officiers, les lves, les garons du caf, tout le monde riait... Le " Bonjour, Boucoyran !" tait devenu un supplice pour moi, et pas moyen de m'y soustraire. Pour aller la Prairie, il fallait absolument passer devant le caf de l'Evch, et pas une fois mon perscuteur ne manquait au rendez-vous. J'avais par moments des envies folles d'aller lui et de le provoquer ; mais deux raisons me retenaient : d'abord toujours la peur d'tre chass, puis la rapire du marquis, une grande diablesse de colichemarde qui avait fait tant de victimes lorsqu'il tait dans les gardes du corps. Pourtant, un jour, pouss bout, j'allai trouver Roger, le matre d'armes et, de but en blanc, je lui dclarai ma rsolution de me mesurer avec le marquis. Roger, qui je n'avais pas parl depuis longtemps, m'couta d'abord avec une certaine rserve ; mais, quand j'eus fini, il eut un mouvement d'effusion et me serra chaleureusement les deux mains. " Bravo ! monsieur Daniel ! Je le savais bien, moi, qu'avec cet air-l vous
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ne pouviez pas tre un mouchard. Aussi, pourquoi diable tiez-vous. toujours fourr avec votre M. Viot ? Enfin, on vous retrouve ; tout est oubli. Votre main ! Vous tes un noble coeur ! Maintenant, votre affaire ! Vous avez t insult ? Bon ! Vous voulez en tirer rparation ? Trs bien ! Vous ne savez pas le premier mot des armes ? Bon ! bon ! trs bien ! trs bien ! Vous voulez que je vous empche d'tre embroch par ce vieux dindon ? Parfait ! Venez la salle, et, dans six mois, c'est vous qui l'embrocherez. " D'entendre cet excellent Roger pouser ma querelle avec tant d'ardeur, j'tais rouge de plaisir. Nous convnmes des leons : trois heures par semaine ; nous convnmes aussi du prix qui serait un prix exceptionnel (exceptionnel en effet ! j'appris plus tard qu'on me faisait payer deux fois plus cher que les autres). Quand toutes ces conventions furent rgles, Roger passa familirement son bras sous le mien. " Monsieur Daniel, me dit-il, il est trop tard pour prendre aujourd'hui notre premire leon ; mais nous pouvons toujours aller conclure notre march au caf Barbette. Allons ! voyons, pas d'enfantillage ! est-ce qu'il vous fait peur, par hasard, le caf Barbette ?... Venez donc, sacrebleu ! tirez-vous un peu de ce saladier de cuistres. Vous trouverez l-bas des amis, de bons garons, triple nom ! de nobles coeurs, et vous quitterez vite avec eux ces manires de femmelette qui vous font tort. " Hlas ! je me laissai tenter. Nous allmes au caf Barbette. Il tait toujours le mme, plein de cris, de fume, de pantalons garance ; les mmes shakos, les mmes ceinturons pendaient aux mmes patres. Les amis de Roger me reurent bras ouverts. Il avait bien raison, c'taient tous de nobles coeurs ! Quand ils connurent mon histoire avec le marquis et la rsolution que j'avais prise, ils vinrent, l'un aprs l'autre, me serrer la main "Bravo, jeune homme, trs bien. " Moi aussi j'tais un noble coeur. Je fis venir un punch, on but mon triomphe, et il fut dcid entre nobles coeurs que je tuerais le marquis de Boucoyran la fin de l'anne scolaire.

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L'hiver tait venu, un hiver sec, terrible et noir, comme il en fait dans ces pays de montagnes. Avec leurs grands arbres sans feuilles et leur sol gel plus dur que la pierre, les cours du collge taient tristes voir. On se levait avant le jour, aux lumires ; il faisait froid ; de la glace dans les lavabos... Les lves n'en finissaient plus ; la cloche tait oblige de les appeler plusieurs fois. " Plus vite, messieurs ! " criaient les matres en marchant de long en large pour se rchauffer... On formait les rangs en silence, tant bien que mal, et on descendait travers le grand escalier peine clair et les longs corridors o soufflaient les bises mortelles de l'hiver. Un mauvais hiver pour le petit Chose ! Je ne travaillais plus. A l'tude, la chaleur malsaine du pole me faisait dormir. Pendant les classes, trouvant ma mansarde trop froide, je courais m'enfermer au caf Barbette et n'en sortais qu'au dernier moment. C'tait l maintenant que Roger me donnait ses leons ; la rigueur du temps nous avait chasss de la salle d'armes et nous nous escrimions au milieu du caf avec les queues de billard, en buvant un punch. Les sous-officiers jugeaient. les coups ; tous ces nobles coeurs m'avaient dcidment admis dans leur intimit et m'enseignaient chaque jour une nouvelle botte infaillible pour tuer ce pauvre marquis de Boucoyran. Ils m'apprenaient aussi comment on dulcore une absinthe, et quand ces messieurs jouaient au billard, c'tait moi qui marquais les points... Un mauvais hiver pour le petit Chose ! Un matin de ce triste hiver, comme j'entrais au caf Barbette - j'entends encore le fracas du billard et le ronflement du gros pole en faence -, Roger vint moi prcipitamment : " Deux mots, monsieur Daniel !" et m'emmena dans la salle du fond, d'un air tout fait mystrieux. Il s'agissait d'une confidence amoureuse... Vous pensez si j'tais fier de recevoir les confidences d'un homme de cette taille. Cela me grandissait toujours un peu. Voici l'histoire. Ce sacripant de matre d'armes avait rencontr par la
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ville, en un certain endroit qu'il ne pouvait pas nommer, certaine personne dont il s'tait follement pris, Cette personne occupait Sarlande une situation tellement leve. - hum ! hum ! vous m'entendez bien ! - tellement extraordinaire, que le matre d'armes en tait encore se demander comment il avait os lever les yeux si haut. Et pourtant, malgr la situation de la personne situation tellement leve, tellement, etc. - il ne dsesprait pas de s'en faire aimer, et mme il croyait le moment venu de lancer quelques dclarations pistolaires. Malheureusement les matres d'armes ne sont pas trs adroits aux exercices de la plume. Passe encore s'il ne s'agissait que d'une grisette ; mais avec une personne dans une situation tellement, etc., ce n'tait pas du style de cantine qu'il fallait, et mme un bon pote ne serait pas de trop. " Je vois ce que c'est, dit le petit Chose d'un air entendu ; vous avez besoin qu'on vous trousse quelques poulets galants pour envoyer la personne, et vous avez song moi. - Prcisment, rpondit le matre d'armes. - Eh bien, je suis votre homme, et nous commencerons quand vous voudrez ; seulement, pour que nos lettres n'aient pas l'air d'tre empruntes au Parfait secrtaire, il faudra me donner quelques renseignements sur la personne... " Le matre d'armes regarda autour de lui d'un air mfiant, puis tout bas il me dit, en me fourrant ses moustaches dans l'oreille : " C'est une blonde de Paris. Elle sent bon comme une fleur et s'appelle Ccilia. " Il ne put pas m'en confier davantage, cause de la situation de la personne, situation tellement, etc. - mais ces renseignements me suffisaient, et le soir mme - pendant l'tude - j'crivis ma premire lettre la blonde Ccilia. Cette singulire correspondance entre le petit Chose et cette mystrieuse personne dura prs d'un mois. Pendant un mois, j'crivis en moyenne deux lettres de passion par jour. De ces lettres, les unes taient tendres et vaporeuses comme le Lamartine d'Elvire, les autres enflammes et rugissantes comme le Mirabeau de Sophie. Il y en avait qui commenaient par ces mots : " O Ccilia, quelquefois, sur un rocher sauvage... " et qui finissaient par ceux-ci :
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" On dit qu'on en meurt.., essayons ! " Puis, de temps en temps, la Muse s'en mlait : Oh ! la lvre, ta lvre ardente ! Donne-la-moi ! donne-la-moi ! Aujourd'hui, j'en parle en riant ; mais l'poque, le petit Chose ne riait pas, je vous le jure, et tout cela se faisait trs srieusement. Quand j'avais termin une lettre, je la donnais Roger pour qu'il la recopit de sa belle criture de sous-officier ; lui, de son ct, quand il recevait des rponses (car elle rpondait, la malheureuse !), il me les apportait bien vite, et je basais mes oprations l-dessus. Le jeu me plaisait en somme ; peut-tre mme me plaisait-il un peu trop. Cette blonde invisible, parfume comme un lilas-blanc, ne me sortait plus de l'esprit. Par moments, je me figurais que j'crivais pour mon propre compte ; je remplissais mes lettres de confidences toutes personnelles, de maldictions contre la destine, contre ces tres vils et mchants au milieu desquels j'tais oblig de vivre : " O Ccilia, si tu savais comme j'ai besoin de ton amour !" Parfois aussi, quand le grand Roger venait me dire en frisant sa moustache : " a mord ! a mord !... continuez !" j'avais de secrets mouvements..de dpit, et je pensais en moi-mme : "Comment peut-elle croire que c'est ce gros rjoui, ce Fanfan la Tulipe, qui lui crit ces chefs d'oeuvre de passion et de mlancolie ? " Elle le croyait pourtant ; elle le croyait si bien qu'un jour, le matre d'armes, triomphant, m'apporta cette rponse qu'il venait de recevoir : " A neuf heures, ce soir, derrire la sous prfecture !" Est-ce l'loquence de mes lettres ou la longueur de ses moustaches que Roger dut son succs ? Je vous laisse, mesdames, le soin de dcider. Toujours est-il que cette nuit-l, dans son dortoir mlancolique, le petit Chose eut un sommeil trs agit. Il rva qu'il tait grand, qu'il avait des moustaches, et que des dames de Paris - occupant des situations tout fait extraordinaires - lui donnaient des rendez-vous derrire les sous-prfectures... Le plus comique, c'est que le lendemain, il me fallut crire une lettre d'actions de grces et remercier Ccilia de tout le bonheur qu'elle m'avait donn : "Ange qui as consenti passer une nuit, sur la terre... " Cette lettre, je l'avoue, le petit Chose l'crivit avec la rage dans le coeur. Heureusement la correspondance s'arrta l, et pendant quelque temps, je n'entendis plus
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parler de Ccilia ni de sa haute situation.

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Ce jour-l, le 18 fvrier, comme il tait tomb beaucoup de neige pendant la nuit, les enfants n'avaient pas pu jouer dans les cours. Aussitt l'tude du matin finie, on les avait caserns tous ple mle, dans la salle, pour y prendre leur rcration l'abri du mauvais temps en attendant l'heure des classes. C'tait moi qui les surveillais. Ce qu'on appelait la salle tait l'ancien gymnase du collge de la Marine. Imaginez quatre grands murs nus avec de petites fentres grilles ; et l des crampons moiti arrachs, la trace encore visible des chelles, et, se balanant la matresse. poutre du plafond, un norme anneau en fer au bout d'une corde, Les enfants avaient l'air de s'amuser beaucoup en regardant la neige qui remplissait les rues et les hommes arms de pelles qui l'emportaient dans des tombereaux. , Mais tout ce tapage, je ne l'entendais pas. Seul, dans un coin, les larmes aux yeux, je lisais une lettre, et les enfants auraient cet instant dmoli le gymnase de fond en comble, que je ne m'en fusse pas aperu. C'tait une lettre de Jacques que je venais de recevoir ; elle portait le timbre de Paris, - mon Dieu ! oui, de Paris, - et voici ce qu'elle disait : " Cher Daniel, " Ma lettre va bien te surprendre. Tu ne te doutais pas, hein ? que je fusse Paris depuis quinze jours. J'ai quitt Lyon sans rien dire personne, un coup de tte... - Que veux-tu ? je m'ennuyais trop dans cette horrible ville, surtout depuis ton dpart. " Je suis arriv ici avec trente francs et cinq ou six lettres de M. le cur de Saint-Nizier. Heureusement la Providence m'a protg tout de suite, et m'a fait rencontrer un vieux marquis chez lequel je suis entr comme secrtaire. Nous mettons en ordre ses mmoires, je n'ai qu' crire sous sa dicte, et je gagne cela cent francs par mois. Ce n'est pas brillant, comme tu vois ; mais, tout compte fait, j'espre pouvoir envoyer de temps en
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temps quelque chose la maison sur mes conomies. " Ah ! mon cher Daniel, la jolie ville que ce Paris ! Ici - du moins - il ne fait pas toujours du brouillard ; il pleut bien quelquefois, mais c'est une petite pluie gaie, mle de soleil, et comme je n'en ai jamais vu ailleurs. Aussi je suis tout chang, si tu savais ! Je ne pleure plus du tout, c'est incroyable. " J'en tais l de la lettre, quand tout coup, sous les fentres, retentit le bruit sourd d'une voiture roulant dans la neige. La voiture s'arrta devant la porte du collge, et j'entendis les enfants crier tue-tte : " Le sous-prfet ! le sous-prfet ! " Une visite de M, le sous-prfet prsageait videmment quelque chose d'extraordinaire. Il venait peine au collge de Sarlande une ou deux fois chaque anne, et c'tait alors comme un vnement. Mais, pour le quart d'heure, ce qui m'intressait avant tout, ce qui me tenait coeur plus que le sous-prfet de Sarlande et plus que Sarlande tout entier, c'tait la lettre de mon frre Jacques. Aussi, tandis que les lves, mis en gaiet, se culbutaient devant les fentres pour voir M. le sous-prfet descendre de voiture, je retournai dans mon coin et je me remis lire. " Tu sauras, mon bon Daniel, que notre pre est en Bretagne, o il fait le commerce du cidre pour le compte d'une compagnie. En apprenant que j'tais le secrtaire du marquis, il a voulu que je place quelques tonneaux de cidre chez lui. Par malheur, le marquis ne boit que du vin, et du vin d'Espagne, encore ! J'ai crit cela au pre ; sais-tu ce qu'il m'a rpondu : "Jacques, tu es un ne !" comme toujours. Mais c'est gal, mon cher Daniel, je crois qu'au fond il m'aime beaucoup. . " Quant maman, tu sais qu'elle est seule maintenant. Tu devrais bien lui crire, elle se plaint de ton silence. " J'avais oubli de te dire une chose qui, certainement, te fera le plus grand plaisir : j'ai ma chambre au Quartier latin... au Quartier latin ! pense un peu !... Une vraie chambre de pote, comme dans les romans, avec une petite fentre et des toits perte de vue. Le lit n'est pas large, mais nous y tiendrons deux au besoin ; et puis, il y a dans un coin une table de travail o on serait trs bien pour faire des vers. " Je suis sr que si tu voyais cela, tu voudrais venir me trouver au plus
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vite ; moi aussi je te voudrais prs de moi, et je ne te dis pas que quelque jour je ne te ferai pas signe de venir. " En attendant, aime moi toujours bien et ne travaille pas trop dans ton collge, de peur de tomber malade. " Je t'embrasse. Ton frre " JACQUES. " Ce brave Jacques ! quel mal dlicieux il venait de me faire avec sa lettre ! je riais et je pleurais en mme temps. Toute ma vie de ces derniers mois, le punch, le billard, le caf Barbette, me faisaient l'effet d'un mauvais rve, et je pensais : " Allons ! c'est fini. Maintenant je vais travailler, je vais tre courageux comme Jacques. " A ce moment, la cloche sonna. Mes lves se mirent en rang, ils causaient beaucoup du sous-prfet et se montraient, en passant, sa voiture stationnant devant la porte. Je les remis entre les mains des professeurs ; puis, une fois dbarrass d'eux, je m'lanai en courant dans l'escalier. Il me tardait tant d'tre seul dans ma chambre avec la lettre de mon frre Jacques !. "Monsieur Daniel, on vous attend chez le principal. " Chez le principal ?... Que pouvait avoir me dire le principal ?... Le portier me regardait avec un drle d'air. Tout coup, l'ide du sous.-prfet me revint. " Est-ce que M. le sous-prfet est l-haut ? " demandai-je. Et le coeur palpitant d'espoir je me mis gravir les degrs de l'escalier quatre quatre. Il y a des jours o l'on est comme fou. En apprenant que le sous-prfet m'attendait, savez-vous ce que j'imaginai ? Je m'imaginai qu'il avait remarqu ma bonne mine la distribution, et qu'il venait au collge tout exprs pour m'offrir d'tre son secrtaire. Cela me paraissait la chose la plus naturelle du monde. La lettre de Jacques avec ses histoires de vieux marquis m'avait troubl la cervelle, coup sr. Quoi qu'il en soit, mesure que je montais l'escalier, ma certitude devenait plus grande : secrtaire du sous-prfet ! je ne me sentais pas de joie, En tournant le corridor, je rencontrai Roger. Il tait trs ple ; il me regarda comme s'il voulait me parler ; mais je ne m'arrtai pas : le sous-prfet n'avait pas le temps d'attendre. Quand j'arrivai devant le cabinet du principal, le coeur me battait bien fort, je vous jure. Secrtaire de M. le sous-prfet ! Il fallut m'arrter un instant pour reprendre haleine ; je rajustai ma cravate, je donnai avec mes doigts
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un petit tour mes cheveux et je tournai le bouton de la porte doucement. Si j'avais su ce qui m'attendait ! M. le sous-prfet tait debout, appuy ngligemment au marbre de la chemine et souriant dans ses favoris blonds. M. le principal, en robe de chambre, se tenait prs de lui humblement, son bonnet de velours la main et M. Viot, appel en hte, se dissimulait dans un coin. Ds que j'entrai, le sous-prfet prit la parole. "C'est donc monsieur, dit-il en me dsignant, qui s'amuse sduire nos femmes de chambre ? " Il avait prononc cette phrase d'une voix claire, ironique et sans cesser de sourire. Je crus d'abord qu'il voulait plaisanter et je ne rpondis rien, mais le sous-prfet ne plaisantait pas ; aprs un moment de silence, il reprit en souriant toujours : " N'est-ce pas monsieur Daniel Eyssette que j'ai l'honneur de parler, monsieur Daniel Eyssette qui a sduit la femme de chambre de ma femme ? " Je ne savais de quoi il s'agissait ; mais en entendant ce mot de femme de chambre, qu'on me jetait ainsi la figure pour la seconde fois, je me sentis rouge de honte, et ce fut avec une vritable indignation que je m'criai : " Une femme de chambre, moi !... Je n'ai jamais sduit de femme de chambre. " A cette rponse, je vis un clair de mpris jaillir des lunettes du principal, et j'entendis les clefs murmurer dans leur coin : "Quelle effronterie !" Le sous-prfet, lui, ne cessait pas de sourire ; il prit sur la tablette de la chemine un petit paquet de papiers que je n'avais pas aperus d'abord, puis se tournant vers moi et les agitant ngligemment : " Monsieur, dit-il, voici des tmoignages fort graves qui vous accusent. Ce sent des lettres qu'on a surprises chez la demoiselle en question. Elles ne sont pas signes, il est vrai, et, d'un autre ct, la femme de chambre n'a voulu nommer personne. Seulement, dans ces lettres il est souvent parl du collge, et, malheureusement pour vous, M. Viot a reconnu votre criture et votre style... " Ici les clefs grincrent frocement et le sous-prfet, souriant toujours, ajouta : " Tout le monde n'est pas pote au collge de Sarlande. " A ces mots, une ide fugitive me traversa l'esprit : je voulus voir de prs ces papiers. Je m'lanai ; le principal eut peur d'un scandale et fit un geste pour me retenir. Mais le sous-prfet me tendit le
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dossier tranquillement. " Regardez !" me dit-il. Misricorde ! ma correspondance avec Ccilia. ... Elles y taient toutes, toutes ! Depuis celle qui commenait : " O Ccilia, quelquefois sur un rocher sauvage... " jusqu'au cantique d'actions de grces : "Ange qui as consenti passer une nuit sur la terre... " Et dire que toutes ces belles fleurs de rhtorique amoureuse, je les avais effeuilles sous les pas d'une femme de chambre !... dire que cette personne, d'une situation tellement leve, tellement, etc, dcrottait tous les matins les socques de la sous-prfte !... On peut se figurer ma rage, ma confusion. " Eh bien, qu'en dites-vous, seigneur don Juan ? ricana le sous-prfet, aprs un moment de silence. Est-ce que ces lettres sont de vous, oui ou non ? " Au lieu de rpondre, je baissai la tte. Un mot pouvait me disculper ; mais ce mot, je ne le prononai pas. J'tais prt tout souffrir plutt que le dnoncer Roger... Car remarquez bien qu'au milieu de cette catastrophe, le petit Chose n'avait pas un seul instant souponn la loyaut de son ami. En reconnaissant les lettres, il s'tait dit tout de suite : " Roger aura eu la paresse de les recopier ; il a mieux aim faire une partie de billard de plus et envoyer les miennes. " Quel innocent, ce petit Chose !. Quand le sous-prfet vit que je ne voulais pas rpondre, il remit les lettres dans sa poche et, se tournant vers le principal et son acolyte : "Maintenant, messieurs, vous savez ce qui vous reste faire. ", Sur quoi les clefs de M. Viot frtillrent d'un air lugubre, et le principal rpondit en s'inclinant jusqu' terre, " que M. Eyssette avait mrit d'tre chass sur l'heure ; mais qu'afin d'viter tout scandale, on le garderait au collge encore huit jours " : Juste le temps de faire venir un nouveau matre. A ce terrible mot "chass", tout mon courage m'abandonna. Je saluai sans rien dire et je sortis prcipitamment. A peine dehors, mes larmes clatrent... Je courus d'un trait jusqu' ma chambre, en touffant mes sanglots dans mon mouchoir... Roger m'attendait ; il avait l'air fort inquiet et se promenait grands pas, de longs en large. En me voyant entrer, il vint vers moi :
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" Monsieur Daniel !... " me dit-il, et son oeil m'interrogeait. Je me laissai tomber sur une chaise sans rpondre " Des pleurs, des enfantillages ! reprit le matre d'armes d'un ton brutal, tout cela ne prouve rien. Voyons... vite !... Que s'est-il pass ? " Alors je lui racontai dans tous ses dtails toute l'horrible scne du cabinet a mesure que je parlais, je voyais la physionomie de Roger s'claircir ; il ne me regardait plus du mme air rogue, et la fin, quand il eut appris comment, pour ne pas le trahir, je m'tais laiss chasser du collge, il me tendit ses deux mains ouvertes et me dit simplement : " Daniel, vous tes un noble coeur. " A ce moment, nous entendmes dans la rue le roulement d'une voiture ; c'tait le sous-prfet qui s'en allait. " Vous tes un noble coeur, reprit mon bon ami le matre d'armes en me serrant les poignets les briser, vous tes un noble coeur, je ne vous dis que a... Mais vous devez comprendre que je ne permettrai personne de se sacrifier pour moi. " Tout en parlant, il s'tait rapproch de la porte : " Ne pleurez pas, monsieur Daniel, je vais aller trouver le principal, et je vous jure que ce n'est pas vous qui serez chass. " Il fit encore un pas pour sortir ; puis, revenant vers moi comme s'il oubliait quelque chose : " Seulement, me dit-il voix basse, coutez bien ceci avant que je m'en aille... Le grand Roger n'est pas seul au monde ; il a quelque part une mre infirme dans un coin... Une mre !... pauvre sainte femme !... Promettez-moi de lui crire quand tout sera fini. " C'tait dit gravement, tranquillement, d'un ton qui m'effraya. " Mais que voulez.vous faire ? " m'criai-je. Roger ne rpondit rien ; seulement il entrouvrit sa veste et me laissa voir dans sa poche la crosse luisante d'un pistolet. Je m'lanai vers lui, tout mu : " Vous tuer, malheureux ? vous voulez vous tuer ? " Et lui, trs froidement : " Mon cher, quand j'tais au service, je m'tais promis que si jamais, par un coup de ma mauvaise tte, je venais me faire dgrader, je ne survivrais pas mon dshonneur. Le moment est venu de me tenir parole... Dans cinq minutes je serai chass du collge, c'est--dire dgrad ; une heure aprs, bonsoir ! J'avale ma dernire prune. " En entendant cela, je me plantai rsolument devant la porte.
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" Eh bien, non ! Roger, vous ne sortirez pas... J'aime mieux perdre ma place que d'tre cause de votre mort. - Laissez-moi faire mon devoir ", me dit-il d'un air farouche, et, malgr mes efforts, il parvint entrouvrir la porte. Alors, j'eus l'ide de lui parler de sa mre, de cette pauvre mre qu'il avait quelque part, dans un coin. Je lui prouvai qu'il devait vivre pour elle, que moi j'tais mme de trouver facilement une autre place, que d'ailleurs, dans tous les cas, nous avions encore huit jours devant nous, et. que c'tait bien le moins qu'on attendit jusqu'au dernier moment avant de prendre un parti si terrible... Cette dernire rflexion parut le toucher. Il consentit retarder de quelques heures sa visite au principal et ce qui devait s'ensuivre. Sur ces entrefaites, la cloche sonna ; nous nous embrassmes, et je descendis l'cole. Ce que c'est que de nous ! J'tais entr dans ma chambre dsespr, j'en sortis presque joyeux... Le petit Chose tait si fier d'avoir sauv la vie son bon ami le matre d'armes. Pourtant, il faut bien le dire, une fois assis dans ma chaire et le premier mouvement de l'enthousiasme pass, je me mis faire des rflexions, Roger consentait vivre, c'tait bien ; mais moi-mme, qu'allais-je devenir aprs que mon beau dvouement m'aurait mis la porte du collge ! La situation n'tait pas gaie, je voyais dj le foyer singulirement compromis, ma mre en larmes, et M. Eyssette bien en colre. Heureusement je pensai Jacques ; quelle bonne ide sa lettre avait eue d'arriver prcisment le matin ! C'tait bien simple, aprs tout, ne m'crivait-il pas que dans son lit il y avait place pour deux ? D'ailleurs, Paris, on trouve toujours de quoi vivre... Ici, une pense horrible m'arrta : pour partir, il fallait de l'argent ; celui du chemin de fer d'abord, puis cinquante-huit francs que je devais au portier, puis dix francs qu'un grand m'avait prts, puis des sommes normes inscrites mon nom sur le livre de compte du caf Barbette, Le moyen de se procurer tout cet argent ? " Bah ! me dis-je en y songeant, je me trouve bien, naf de m'inquiter pour si peu ; Roger n'est-il pas l ? Roger est riche, il donne des leons en ville, et il sera trop heureux de me procurer quelque cent francs moi qui viens
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de lui sauver la vie. " . Mes affaires ainsi rgles, j'oubliai toutes les catastrophes de la journe pour ne songer qu' mon grand voyage de Paris. J'tais trs joyeux, je ne tenais plus en place, et M. Viot, qui descendit l'tude pour savourer mon dsespoir, eut l'air fort du en voyant ma mine rjouie. A dner, je mangeai vite et bien ; dans la cour, je pardonnai les arrts des lves. Enfin l'heure de la classe sonna. Le plus pressant tait de voir Roger ; d'un bond, je fus sa chambre ; personne sa chambre. " Bon !. me dis-je en moi-mme, il sera all faire un tour au caf Barbette", et cela ne m'tonna pas dans des circonstances aussi dramatiques. " Au caf Barbette, personne encore : "Roger, me dit-on, tait all la Prairie avec les sous-officiers. " Que diable pouvaient-ils faire l-bas par un temps pareil ? Je commenais tre fort inquiet ; aussi, sans vouloir accepter une partie de billard qu'on m'offrait, je relevai le bas de mon pantalon et je m'lanai dans la neige, du ct de la Prairie, la recherche de mon bon ami le matre d'armes.

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Des portes de Sarlande la Prairie il y a bien une bonne demi-lieue ; mais, du train dont j'allais, je dus ce jour-l faire le trajet en moins d'un quart d'heure. Je tremblais pour Roger. J'avais peur que le pauvre garon n'et, malgr sa promesse, tout racont au principal pendant l'tude ; je croyais voir encore luire la crosse de son pistolet. Cette pense lugubre me donnait des ailes. Pourtant, de distance en distance, j'apercevais sur la neige la trace de pas nombreux allant vers la Prairie, et de songer que le matre d'armes n'tait pas seul, cela me rassurait un peu. Alors, ralentissant ma course, je pensais Paris ; Jacques, mon dpart... Mais au bout d'un instant, mes terreurs recommenaient. " Roger va se tuer videmment. Que serait-il venu chercher, sans cela, dans cet endroit dsert, loin de la ville ? S'il amne avec lui ses amis du caf Barbette, c'est pour leur faire ses adieux, pour boire le coup .de l'trier, comme ils disent... Oh ! ces militaires !... " Et me voil courant de nouveau perdre haleine. Heureusement j'approchais de la Prairie dont j'apercevais dj les grands arbres chargs de neige. "Pauvre ami, me disais-je, pourvu que j'arrive temps ! " La trace des pas me conduisit ainsi jusqu' la guinguette d'Espron. Cette guinguette tait un endroit louche et de mauvais renom, o les dbauchs de Sarlande faisaient leurs parties fines. J'y tais venu plus d'une fois en compagnie des nobles coeurs, mais jamais je ne lui avais trouv une physionomie aussi sinistre que ce jour-l. Jaune et sale, au milieu de la blancheur immacule de la plaine, elle se drobait, avec sa porte basse, ses murs dcrpis et ses fentres aux vitres mal laves, derrire un taillis de petits ormes. La maisonnette avait l'air honteuse du vilain mtier qu'elle faisait. Comme j'approchais, j'entendis un bruit joyeux de voix, de rires et de verres choqus. "Grand Dieu ! me dis-je en frmissant, c'est le coup de l'trier. " Et je
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m'arrtai pour reprendre haleine. Je me trouvais alors, sur le derrire de la guinguette ; je poussai une porte claire-voie, et j'entrai dans le jardin. Quel jardin ! Une grande haie dpouille, des massifs de lilas sans feuilles, des tas de balayures sur la neige, et des tonnelles toutes blanches qui ressemblaient des huttes d'esquimaux. Cela tait d'un triste faire pleurer. Le tapage venait de la salle du rez-de-chausse, et la ripaillage devait chauffer ce moment, car, malgr le froid, on avait ouvert toutes grandes les deux fentres. Je posais dj le pied sur la premire marche du perron, lorsque j'entendis quelque chose qui m'arrta net et me glaa : c'tait mon nom prononc " au milieu de grands clats de rires. Roger parlait de moi, et, chose singulire, chaque fois que le nom de Daniel Eyssette revenait, les autres riaient se tordre. Pouss par une curiosit douloureuse., sentant bien que j'allais apprendre quelque chose d'extraordinaire, je me rejetai en arrire et, sans tre entendu de personne, grce la neige qui assourdissait comme un tapis le bruit de mes pas, je me glissai dans une des tonnelles, qui se trouvait fort propos juste au-dessous des fentres. Je la reverrai toute ma, vie, cette tonnelle ; je reverrai toute ma vie la verdure morte qui la tapissait, son sol boueux et sale, sa petite table peinte en vert et ses bancs de bois tout ruisselants d'eau... A travers la neige dont elle tait charge, le jour passait peine ; la neige fondait lentement et tombait sur ma tte goutte goutte. C'est l, c'est dans cette tonnelle noire et froide comme un tombeau, que j'ai appris combien les hommes peuvent tre mchants et lches ; c'est l que j'ai appris douter, mpriser, har... O vous qui me lisez, Dieu vous garde d'entrer jamais dans cette tonnelle !... Debout, retenant mon souffle, rouge de colre et de honte, j'coutais ce qui se disait chez Espron. Mon bon ami le matre d'armes avait toujours la parole... Il racontait l'aventure de Ccilia, la correspondance amoureuse, la visite de M. le sous-prfet au collge, tout cela avec des enjolivements et des gestes qui devaient tre bien comiques, en juger par les transports de l'auditoire. " Vous comprenez, mes petits amours, disait-il de sa voix goguenarde,
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qu'on n'a pas jou pour rien la comdie pendant trois ans sur le thtre des zouaves. Vrai comme je vous parle ! j'ai cru un moment la partie perdue, et je me suis dit que je ne viendrais plus boire avec vous le bon vin du pre Espron... Le petit Eyssette n'avait rien dit, c'est vrai ; mais il tait temps de parler encore ; et, entre nous, je crois qu'il voulait seulement me laisser l'honneur de me dnoncer moi-mme. Alors je me suis dit : "Ayons l'oeil, " Roger, et en avant la grande scne ! " L-dessus, mon bon ami le matre d'armes se mit jouer ce qu'il appelait la grande scne, c'est--dire ce qui s'tait pass le matin dans, ma chambre entre lui et moi. Ah ! le misrable ; il n'oublia rien... Il criait : Ma mre ! ma pauvre mre ! avec des intonations de thtre. Puis il imitait ma voix : "Non, Roger ! non ! vous ne sortirez pas !..." La grande scne tait rellement d'un haut comique, et tout l'auditoire se roulait. Moi, je sentais de grosses larmes ruisseler le long de mes joues, j'avais le frisson, les oreilles me tintaient, je devinais toute l'odieuse comdie du matin, je comprenais vaguement que Roger avait fait exprs d'envoyer mes lettres pour se mettre l'abri de toute msaventure, que depuis vingt ans sa mre, sa pauvre mre, tait morte, et que j'avais pris l'tui de sa pipe pour une crosse de pistolet. " Et la belle Ccilia ? dit un noble coeur. - Ccilia n'a pas parl, elle a fait ses malles, c'est une bonne fille. - Et le petit Daniel que va-t-il devenir ? - Bah ! " rpondit Roger. Ici, un geste qui fit rire tout le monde. Cet clat de rire me mit hors de moi. J'eus envie de sortir de la tonnelle et d'apparatre soudainement au milieu d'eux comme un spectre. Mais je me contins : j'avais dj t assez ridicule, Le rti arrivait, les verres se choqurent : " A Roger ! A Roger ! " criait-on. Je n'y tins plus, je souffrais trop. Sans m'inquiter si quelqu'un pouvait me voir, je m'lanai travers le jardin. D'un bond je franchis la porte claire-voie et je me mis courir devant moi comme un fou. La nuit tombait, silencieuse ; et cet immense champ de neige prenait dans la demi-obscurit du crpuscule je ne sais quel aspect de profonde mlancolie.
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Je courus ainsi quelque temps comme un cabri bless ; et si les coeurs qui se brisent et qui saignent taient autre chose que des faons de parler, l'usage des potes, je vous jure qu'on aurait pu trouver derrire moi, sur la plaine blanche, une longue trace de sang. Je me sentais perdu. O trouver de l'argent ? Comment m'en aller ? Comment rejoindre mon frre Jacques ? Dnoncer Roger ne m'aurait mme servi de rien... Il pouvait nier, maintenant que Ccilia tait partie. Enfin, accabl, puis de fatigue et de douleur, je me laissai tomber dans la neige au pied d'un chtaignier. Je serais rest l jusqu'au lendemain peut-tre, pleurant et n'ayant pas la force de penser, quand tout coup, bien loin, du ct de Sarlande, j'entendis une cloche sonner. C'tait la cloche du collge. J'avais tout oubli ; cette cloche me rappela la vie : il me fallait rentrer et surveiller la rcration des lves dans la salle... En pensant la salle, une ide subite me vint. Sur-le-champ mes larmes s'arrtrent ; je me sentis plus fort, plus calme. Je me levai, et, de ce pas dlibr de l'homme qui vient de prendre une irrvocable dcision, je repris le chemin de Sarlande. Si vous voulez savoir quelle irrvocable dcision vient de prendre le petit Chose, suivez-le jusqu' Sarlande, travers cette grande plaine blanche ; suivez-le dans les rues sombres et boueuses de la ville ; suivez-le sous le porche du collge ; suivez-le dans la salle pendant la rcration, et remarquez avec quelle singulire persistance il regarde le gros anneau de fer qui se balance au milieu ; la rcration finie, suivez-le encore jusqu' l'tude, montez avec lui dans sa chaire, et lisez par-dessus son paule cette lettre douloureuse qu'il est en train d'crire au milieu du vacarme et des enfants ameuts : " Monsieur Jacques Eyssette, rue Bonaparte, Paris. " Pardonne-moi, mon bien-aim Jacques, la douleur que je viens te causer. Toi qui ne pleurais plus, je vais te faire pleurer encore une fois ; ce sera la dernire par exemple... Quand tu recevras cette lettre, ton pauvre Daniel sera mort... " Ici, le vacarme de l'tude redouble ; le petit Chose s'interrompt et distribue quelques punitions de droite et de gauche, mais gravement, sans colre, Puis il continue : " Vois-tu ! Jacques, j'tais trop malheureux. Je ne pouvais pas faire
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autrement que de me tuer. Mon avenir est perdu : on m'a chass du collge : - c'est pour une histoire de femme, des choses trop longues te raconter ; puis, j'ai fait des dettes, je ne sais plus travailler, j'ai honte, je m'ennuie, j'ai le dgot, la vie me fait peur... J'aime mieux m'en aller... " Le petit Chose est oblig de s'interrompre encore : "Cinq cents vers l'lve Soubeyrol ! Fouque et Loupi en retenue dimanche !" Ceci fait, il achve sa lettre : " Adieu, Jacques ! J'en aurais encore long te dire, mais je sens que je vais pleurer, et les lves me regardent. Dis maman que j'ai gliss du haut d'un rocher, en promenade, ou bien que je me suis noy, en patinant. Enfin, invente une histoire, mais que la pauvre femme ignore toujours la vrit !... Embrasse-la bien pour moi, cette chre mre ; embrasse aussi notre pre, et tche de leur reconstruire vite un beau foyer... Adieu ! je t'aime. Souviens-toi de Daniel. " Cette lettre termine, le petit Chose en commence tout de suite une autre ainsi conue : " Monsieur l'abb, je vous prie de faire parvenir mon frre Jacques la lettre que je laisse pour lui. En mme temps, vous couperez de mes cheveux, et vous en ferez un petit paquet pour ma mre. " Je vous demande pardon du mal que je vous donne. Je me suis tu parce que j'tais trop malheureux ici. Vous seul, monsieur l'abb, vous tes toujours montr trs bon pour moi. Je vous en remercie. " DANIEL EYSSETTE. " Aprs quoi, le petit Chose met cette lettre et celle de Jacques sous une mme grande enveloppe, avec cette suscription : " La personne qui trouvera la premire mon cadavre, est prie de remettre ce pli entre les mains de l'abb Germane. " Puis, toutes ses affaires termines, il attend tranquillement la fin de l'tude. L'tude est finie. On soupe, on fait la prire, on monte au dortoir. Les lves se couchent ; le petit Chose se promne de long en large, attendant qu'ils soient endormis. Voici maintenant M. Viot qui fait sa ronde ; on entend le cliquetis mystrieux de ses clefs et le bruit sourd de ses chaussons sur le parquet. " Bonsoir, monsieur Viot ! murmure le petit Chose. - Bonsoir, monsieur ! " rpond voix basse le surveillant ; puis il s'loigne, ses pas se perdent dans
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le corridor. Le petit Chose est seul. Il ouvre la porte doucement et s'arrte un instant sur le palier pour voir si les lves ne se rveillent pas ; mais tout est tranquille dans le dortoir. Alors il descend, il se glisse petits pas dans l'ombre des murs. La tramontane souffle tristement par-dessous les portes. Au bas de l'escalier, en passant devant le pristyle, il aperoit la cour blanche de neige, entre ses quatre grands corps de logis tout sombres. L-haut, prs des toits, veille une lumire : c'est l'abb Germane qui travaille son grand ouvrage. Du fond de son coeur le petit Chose envoie un dernier adieu, bien sincre ce bon abb ; puis il entre dans la salle... Le vieux gymnase de l'cole de marine est plein d'une ombre froide et sinistre. Par les grillages d'une fentre un peu de lune descend et vient donner en plein sur le gros anneau de fer - oh ! cet anneau, le petit Chose ne fait qu'y penser depuis des heures -, sur le gros anneau de fer qui reluit comme de l'argent... Dans un coin de la salle, un vieil escabeau dormait. Le petit Chose va le prendre, le porte sous l'anneau, et monte dessus ; il ne s'est pas tromp, c'est juste la hauteur qu'il faut. Alors il dtache sa cravate, une longue cravate en soie violette qu'il porte chiffonne autour de son cou, comme un ruban. Il attache la cravate l'anneau et fait un noeud coulant... Une heure sonne. Allons ! il faut mourir... Avec des mains qui tremblent, le petit Chose ouvre le noeud coulant. Une sorte de fivre le transporte. Adieu, Jacques ! Adieu Mme Eyssette !... Tout coup un poignet de fer s'abat sur lui. Il se sent saisi par le milieu du corps et plant debout sur ses pieds, au bas de l'escabeau. En mme temps une voix rude et narquoise, qu'il connat bien, lui dit. : " En voil une ide, de faire du trapze cette heure ! " Le petit Chose se retourne, stupfait. C'est l'abb Germane, l'abb Germane sans sa soutane, en culotte courte, avec son rabat flottant sur son gilet. Sa belle figure laide sourit tristement, demi claire par la lune... Une seule main lui a suffi pour mettre le suicid par terre ; de l'autre main il tient encore sa carafe qu'il vient de remplir la fontaine de la cour. De voir la tte effare et les yeux pleins de larmes du petit Chose, l'abb Germane a cess de sourire, et il rpte, mais
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cette fois d'une voix douce et presque attendrie : " Quelle drle d'ide, mon cher Daniel, de faire du trapze cette heure ! " Le petit Chose est tout rouge, tout interdit. " Je ne fais pas du trapze, monsieur l'abb, je veux mourir. - Comment !... mourir ? :.. Tu as donc bien du chagrin ? - Oh !... rpond le petit Chose avec de grosses larmes brlantes qui roulent sur ses joues. - Daniel, tu vas venir avec moi ", dit l'abb. Le petit Daniel fait signe que non et montre l'anneau de fer avec la cravate... L'abb Germane le prend par la main : " Voyons ! monte dans ma chambre ; si tu veux te tuer, eh bien, tu te tueras l-haut : il y a du feu, il fait bon. " Mais le petit Chose rsiste : " Laissez-moi mourir, monsieur l'abb. Vous n'avez pas le droit de m'empcher de mourir. " Un clair de colre passe dans les yeux du prtre : " Ah ! c'est comme cela ! " dit-il. Et prenant brusquement le petit Chose par la ceinture, il l'emporta sous son bras comme un paquet, malgr sa rsistance et ses supplications... ... Nous voici maintenant chez l'abb Germane : un grand feu brille dans la chemine, prs du feu, il y a une table avec une lampe allume, des pipes et des tas de papiers chargs de pattes de mouche. Le petit Chose est assis au coin de la chemine. Il est trs agit, il parle beaucoup, il raconte sa vie, ses malheurs et pourquoi il a voulu en finir. L'abb l'coute en souriant ; puis, quand l'enfant a bien parl, bien pleur, bien dgonfl son pauvre coeur malade, le brave homme lui prend les mains et lui dit trs tranquillement : " Tout cela n'est rien, mon garon, et tu aurais t joliment bte de te mettre mort pour si peu..Ton histoire est fort simple : on t'a chass du collge ce qui, par parenthse, est un grand bonheur pour toi... - eh bien, il faut partir, partir tout de suite, sans attendre tes huit jours... Tu n'es pas une cuisinire, ventrebleu !... Ton voyage, tes dettes, ne t'en inquite pas ! je m'en charge... L'argent que tu voulais emprunter ce coquin, c'est moi qui te le prterai. Nous rglerons tout cela demain... A prsent, plus un mot ! j'ai besoin de travailler, et tu as besoin de dormir... Seulement je ne veux pas que tu retournes dans ton affreux dortoir : tu aurais froid, tu aurais peur ; tu vas te
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coucher dans mon lit, de beaux draps blancs de ce matin !... Moi, j'crirai toute la nuit : et si le sommeil me prend, je m'tendrai sur le canap... Bonsoir ! ne me parle plus. " Le petit Chose se couche, il ne rsiste pas... Tout ce qui lui arrive lui fait l'effet d'un rve. Que d'vnements dans une journe ! Avoir t si prs de la mort, et se retrouver au fond d'un bon lit, dans cette chambre tranquille et tide !... Comme le petit Chose est bien !... De temps en temps, en ouvrant les yeux, il voit sous la clart douce de l'abat-jour le bon abb Germane qui, tout en fumant, fait courir sa plume, petit bruit, du haut en bas des feuilles blanches... ... Je fus rveill le lendemain matin par l'abb qui me frappait sur l'paule. J'avais tout oubli en dormant... Cela fit beaucoup rire mon sauveur. "Allons ! mon garon, me dit-il, la cloche sonne, dpche-toi ; personne ne se sera aperu de rien, va prendre tes lves comme l'ordinaire ; pendant la rcration du djeuner je t'attendrai ici pour causer. " La mmoire me revint tout d'un coup. Je voulais le remercier ; mais positivement le bon abb me mit la porte. Si l'tude me parut longue, je n'ai pas besoin de vous le dire... Les lves n'taient pas encore dans la cour, que dj je frappais chez l'abb Germane. Je le retrouvai devant son bureau, les tiroirs grands ouverts, occup compter les pices d'or, qu'il alignait soigneusement par petits tas. Au bruit que je fis en entrant, il retourna la tte, puis se remit son travail, sans rien me dire ; quand il eut fini, il referma ses tiroirs ; et me faisant signe de la main avec un bon sourire : "Tout ceci est pour toi, me dit-il. J'ai fait ton compte. Voici pour le voyage, voici pour le portier, voici pour le caf Barbette, voici pour l'lve qui t'a prt dix francs... J'avais mis cet argent de ct pour faire un remplaant Cadet ; mais Cadet ne tire au sort que dans six ans, et d'ici l nous nous serons revus. " Je voulus parler, mais ce diable d'homme ne m'en laissa pas le temps : " A prsent, mon garon, fais-moi tes adieux... voil ma classe qui sonne, et quand j'en sortirai je ne veux plus te retrouver ici. L'air de cette Bastille ne te vaut rien... File vite Paris, travaille bien, prie le Bon Dieu, fume des pipes, et tche d'tre un homme. - Tu m'entends, tche d'tre un homme. Car vois-tu ! mon petit Daniel, tu n'es encore qu'un enfant, et mme j'ai bien peur que tu sois un enfant toute ta vie. "
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L-dessus, il m'ouvrit les bras avec un sourire divin ; mais, moi, je me jetai ses genoux en sanglotant. Il me releva et m'embrassa sur les deux joues. La cloche sonnait le dernier coup. " Bon ! voil que je suis en retard ", dit-il en rassemblant la hte ses livres et ses cahiers. Comme il allait sortir, il se retourna encore vers moi. " J'ai bien un frre Paris, moi aussi, un brave homme de prtre, que tu pourrais aller voir... Mais, bah ! moiti fou comme tu l'es, tu n'aurais qu' oublier son adresse... " Et sans en dire davantage, il se mit descendre l'escalier grands pas. Sa soutane flottait derrire lui ; de la main droite il tenait sa calotte, et, sous le bras gauche, il portait un gros paquet de papiers et de bouquins... Bon abb Germane ! Avant de m'en aller, je jetai un dernier regard autour de sa chambre ; je contemplai une dernire fois la grande bibliothque, la petite table, le feu demi-teint, le fauteuil o j'avais tant pleur, le lit o j'avais dormi si bien ; et, songeant cette existence mystrieuse dans laquelle je devinais tant de courage, de bont cache, de dvouement et de rsignation, je ne pus m'empcher de rougir de mes lchets, et je me fis le serment de me rappeler toujours l'abb Germane. En attendant, le temps passait... J'avais ma malle faire, mes dettes payer, ma place retenir la diligence... Au moment de sortir, j'aperus sur un coin de la chemine plusieurs vieilles pipes toutes noires. Je pris la plus vieille, la plus noire, la plus courte, et je la mis dans ma poche comme une relique ; puis je descendis. En bas, la porte du vieux gymnase tait encore entrouverte. Je ne pus m'empcher d'y jeter un regard en passant, et ce que je vis me fit frissonner. Je vis la grande salle sombre et froide, l'anneau de fer qui reluisait, et ma cravate violette avec son noeud coulant, qui se balanait dans le courant d'air au-dessus de l'escabeau renvers.

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Comme je sortais du collge grandes enjambes, encore tout mu de l'horrible spectacle que je venais de voir, la loge du portier s'ouvrit brusquement, et j'entendis qu'on appelait : " Monsieur Eyssette ! monsieur Eyssette ! " C'taient le matre du caf Barbette et son digne ami M. Cassagne, l'air effar, presque insolents. Le cafetier parla le premier. " Est-ce vrai que vous partez, monsieur Eyssette ? - Oui, monsieur Barbette, rpondis-je tranquillement, je pars aujourd'hui mme. " M. Barbette fit un bond, M. Cassagne en fit un autre ; mais le bond de M. Barbette fut bien plus fort que celui de M. Cassagne, parce que je lui devais beaucoup d'argent. " Comment ! aujourd'hui mme !- Aujourd'hui mme, et je cours de ce pas retenir ma place la diligence. " Je crus qu'ils allaient me sauter la gorge. " Et mon argent ? dit M. Barbette. - Et le mien ? " hurla M. Cassagne. Sans rpondre, j'entrai dans la loge, et tirant gravement, pleines mains, les belles pices d'or de l'abb Germane, je me mis leur compter sur le bout de la table ce que je leur devais tous les deux. Ce fut un coup de thtre ! Les deux figures renfrognes se dridrent, comme par magie... Quand ils eurent empoch leur argent, un peu honteux des craintes qu'ils m'avaient montres, et tout joyeux d'tre pays, ils s'panchrent en compliments de condolances et en protestations d'amiti : "Vraiment, monsieur Eyssette, vous nous quittez ?... Oh ! quel dommage ! Quelle perte pour la maison ! " Et puis des oh ! des ah ! des hlas ! des soupirs, des poignes de main, des larmes touffes... La veille encore, j'aurais pu me laisser prendre ces dehors d'amiti ! mais maintenant j'tais ferr glace sur les questions de sentiment. Le quart d'heure pass sous la tonnelle m'avait appris connatre les
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hommes - du moins je le croyais ainsi - et plus ces affreux gargotiers se montraient affables, plus ils m'inspiraient de dgot. Aussi, coupant court leurs effusions ridicules, je sortis du collge et m'en allai bien vite retenir ma place la bienheureuse diligence qui devait m'emporter loin de tous ces monstres. En revenant du bureau des messageries, je passai devant le caf Barbette, mais je n'entrai pas ; l'endroit me faisait horreur. Seulement, pouss par je ne sais quelle curiosit malsaine, je regardai travers les vitres... Le caf tait plein de monde ; c'tait jour de poule au billard. On voyait parmi la fume des pipes flamboyer les pompons des shakos et les ceinturons qui reluisaient pendus aux patres. Les nobles coeurs taient au complet, il ne manquait que le matre d'armes. Je regardai un moment ces grosses faces rouges que les glaces multipliaient, l'absinthe dansant dans les verres, les carafons d'eau-de-vie tout brchs sur le bord ; et de penser que j'avais vcu dans ce cloaque je me sentis rougir... Je revis le petit Chose roulant autour du billard, marquant les points, payant le punch, humili, mpris, se dpravant de jour en jour, et mchonnant sans cesse entre ses dents un tuyau de pipe ou un refrain de caserne... Cette vision m'pouvanta encore plus que celle que j'avais eue dans la salle du gymnase en voyant flotter la petite cravate violette. Je m'enfuis... Or, comme je m'acheminais vers le collge, suivi d'un homme de la diligence pour emporter ma malle, je vis venir sur la place le matre d'armes, smillant, une badine la main, le feutre sur l'oreille, mirant sa moustache fine dans ses belles bottes vernies... De loin je le regardais avec admiration en me disant : " Quel dommage qu'un si bel homme porte une si vilaine me !... " Lui, de son ct, m'avait aperu et venait vers moi avec un bon sourire bien loyal et deux grands bras ouverts... Oh ! la tonnelle !" Je vous cherchais, me dit-il... Qu'est-ce que j'apprends ? Vous... " . Il s'arrta net. Mon regard lui cloua ses phrases menteuses sur les lvres. Et dans ce regard qui le fixait d'aplomb, en face, le misrable dut lire bien des choses, car je le vis tout coup plir, balbutier, perdre contenance ; mais ce ne fut que l'affaire d'un instant : il reprit aussitt son air flambant, planta dans mes yeux deux yeux froids et brillants comme l'acier, et, fourrant ses
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mains au fond de ses poches d'un air rsolu, il s'loigna en murmurant que ceux qui ne seraient pas contents n'auraient qu' venir le lui dire... Bandit, va ! Quand je rentrai au collge, les lves taient en classe. Nous montmes dans ma mansarde. L'homme chargea la malle sur ses paules et descendit. Moi, je restai encore quelques instants dans cette chambre glaciale, regardant les murs nus et salis, le pupitre noir tout dchiquet, et, par la fentre troite, les platanes des cours qui montraient leurs ttes couvertes de neige... En moi-mme, je disais adieu tout ce monde. A ce moment, j'entendis une voix de tonnerre qui grondait dans les classes : c'tait la voix de l'abb Germane. Elle me rchauff le coeur et fit venir au bord des cils quelques bonnes larmes. Aprs quoi, je descends lentement, regardant attentif autour de moi, comme pour emporter dans mes yeux l'image, toute l'image, de ces lieux que je ne devais plus jamais revoir. C'est ainsi que je traversai les longs corridors hautes fentres grillages o les yeux noirs m'taient apparus pour la premire fois. Dieu vous protge, mes chers yeux noirs !... Je passai aussi devant le cabinet du principal, avec sa double porte mystrieuse ; puis, quelques pas plus loin, devant le cabinet de M. Viot... ! A, je m'arrtai subitement... O joie, dlices ! les clefs, les terribles clefs pendaient la serrure, et le vent les faisait doucement frtiller. Je les regardai un moment, ces clefs formidables, je les regardai avec une sorte de terreur religieuse ; puis, tout coup, une ide de vengeance me vint. Tratreusement, d'une main sacrilge, je retirai le trousseau de la serrure, et, le cachant sous ma redingote je descendis l'escalier quatre quatre. Il y avait au bout de la cour des moyens un puits trs profond. J'y courus d'une haleine. A cette heure la cour tait dserte ; la fe aux lunettes n'avait pas encore relev son rideau. Tout favorisait mon crime. Alors, tirant les clefs de dessous mon habit, ces misrables clefs qui m'avaient tant fait souffrir, je les jetai dans le puits de toutes mes forces... frinc ! frinc ! frinc ! Je les entendis dgringoler, rebondir contre les parois et tomber lourdement dans l'eau qui se referma sur elles ; ce forfait commis, je m'loignai souriant. Sous le porche, en sortant du collge, la dernire personne que je rencontrai fut M. Viot, mais un M. Viot sans ses clefs, hagard, effar,
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courant de droite et de gauche. Quand il passa prs de moi, il me regarda un moment avec angoisse. Le malheureux avait envie de me demander si je ne les avais pas vues. Mais il n'osa pas... A ce moment, le portier lui criait du haut de l'escalier en se penchant : " Monsieur Viot, je ne les trouve pas ! " J'entendis l'homme aux clefs faire tout bas : " Oh ! mon Dieu ! " - Et il partit comme un fou la dcouverte. J'aurais t heureux de jouir plus longtemps de ce spectacle, mais le clairon de la diligence sonnait sur la place d'Armes, et je ne voulais pas qu'on partt sans moi. Et maintenant, adieu pour toujours, grand collge enfum, fait de vieux fer et de pierres noires ; adieu, vilains enfants ! adieu, rglement froce ! Le petit Chose s'envole et ne reviendra plus. Et vous, marquis de Boucoyran, estimez-vous heureux : On s'en va, sans vous allonger ce fameux coup d'pe, si longtemps mdit avec les nobles coeurs du caf Barbette... Fouette, cocher ! Sonne, trompette ! Bonne vieille diligence, fais feu de tes quatre roues... Emporte le petit Chose au galop de tes trois chevaux... Emporte le bien vite dans sa ville natale, pour qu'il embrasse sa mre chez l'oncle Baptiste, et qu'ensuite il mette le cap sur Paris et rejoigne au plus vite Eyssette (Jacques) dans sa chambre du Quartier latin !...

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XIV - L'ONCLE BAPTISTE

UN singulier type d'homme que cet oncle Baptiste', le frre de Mme Eyssette ! Ni bon ni mchant, mari de bonne heure un grand gendarme de femme avare et maigre qui lui faisait peur, ce vieil enfant n'avait qu'une passion au monde : la passion du coloriage. Depuis quelque quarante ans, il vivait entour de godets, de pinceaux, de couleurs, et passait son temps colorier des images de journaux illustrs. L maison tait pleine de vieilles Illustration ! de vieux Charivari ! de vieux Magasins pittoresques ! de cartes gographiques ! tout cela fortement enlumin. Mme dans ses jours de disette, quand la tante lui refusait de l'argent pour acheter des journaux images, il arrivait mon oncle de colorier des livres. Ceci est historique : j'ai tenu dans mes mains une grammaire espagnole que mon oncle avait mise en couleurs d'un bout l'autre, les adjectifs en bleu, les substantifs en rose, etc. C'est entre ce vieux maniaque et sa froce moiti que Mme Eyssette tait oblige de vivre depuis six mois. La malheureuse femme passait toutes ses journes dans la chambre de son frre, assise ct de lui et s'ingniait tre utile. Elle essuyait les pinceaux, mettait de l'eau dans les godets... Le plus triste, c'est que, depuis notre ruine, l'oncle Baptiste avait un profond mpris pour M. Eyssette, et que du matin au soir, la pauvre mre tait condamne entendre dire : "Eyssette n'est pas srieux ! Eyssette n'est pas srieux !" Ah ! le vieil imbcile ! il fallait voir de quel air sentencieux et convaincu il disait cela en coloriant sa grammaire espagnole ! Depuis, j'en ai souvent rencontr dans la vie, de ces hommes soi disant trs graves, qui passaient leur temps colorier des grammaires espagnoles et trouvaient que les autres n'taient pas srieux. Tous ces dtails sur l'oncle Baptiste et l'existence lugubre que Mme Eyssette menait chez lui, je ne les connus que plus tard ; pourtant, ds mon arrive dans la maison, je compris que, quoi qu'elle en dit, ma mre ne devait pas tre heureuse... Quand j'entrai, on venait de se mettre table pour le dner.
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Le Petit Chose

Mme Eyssette bondit de joie en me voyant, et, comme vous pensez, elle embrassa son petit Chose de toutes ses forces. Cependant la pauvre mre avait l'air gne ; elle parlait peu - toujours sa petite voix douce et tremblante, les yeux dans son assiette. Elle faisait peine voir avec sa robe trique et toute noire. L'accueil de mon oncle et de ma tante fut trs froid. Ma tante me demanda d'un air effray si j'avais dn. Je me htai de rpondre que oui... La tante respira ; elle, avait trembl un instant pour son dner. Joli, le dner ! des pois chiches et de la morue. L'oncle Baptiste, lui, me demanda si nous tions en vacances... Je rpondis que je quittais l'Universit, et que j'allais Paris rejoindre mon frre Jacques, qui m'avait trouv une bonne place. J'inventai ce mensonge pour rassurer la pauvre Mme Eyssette sur mon avenir et puis aussi pour avoir l'air srieux aux yeux de mon oncle. En apprenant que le petit Chose avait une bonne place, la tante Baptiste ouvrit de grands yeux. " Daniel, dit-elle, il faudra faire venir ta mre Paris... La pauvre chre femme s'ennuie loin de ses enfants ; et puis, tu comprends ! c'est une charge pour nous, et ton oncle ne peut pas toujours tre la vache lait de la famille. - Le fait est, dit l'oncle Baptiste, la bouche pleine, que je suis la vache lait... " Cette expression de vache lait l'avait ravi, et il la rpta plusieurs fois avec la mme gravit... Le dner fut long, comme entre vieilles gens. Ma mre mangeait peu, m'adressait quelques paroles et me regardait la drobe ; ma tante la surveillait. " Vois ta soeur ! disait-elle son mari, la joie de retrouver Daniel lui coupe l'apptit. Hier elle a pris deux fois du pain, aujourd'hui une fois seulement. " Ah ! chre Mme Eyssette, comme j'aurais voulu vous emporter ce soir-l, comme j'aurais voulu vous arracher cette impitoyable vache lait et son pouse ; mais, hlas ! je m'en allais au hasard moi mme, ayant juste de quoi payer ma route, et je pensais bien que la chambre de Jacques n'tait pas assez grande pour nous tenir tous les trois. Encore si j'avais pu vous parler, vous embrasser mon aise ; mais non ! On ne nous laissa pas seuls une minute... Rappelez-vous : tout de suite aprs dner, l'oncle se remit sa
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grammaire espagnole, la tante essuyait son argenterie, et tous deux ils nous piaient du coin de l'oeil... L'heure du dpart arriva, sans que nous eussions rien pu nous dire. Aussi le petit Chose avait le coeur bien gros, quand il sortit de chez l'oncle Baptiste ; et en s'en allant, tout seul, dans l'ombre de la grande avenue qui mne au chemin de fer, il se jura deux ou trois fois trs solennellement de se conduire dsormais comme un homme et de ne plus songer qu' reconstruire le foyer.

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DEUXIEME PARTIE

DEUXIEME PARTIE

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I - MES CAOUTCHOUCS

QUAND je vivrais aussi longtemps que mon oncle Baptiste, lequel doit tre cette heure aussi vieux qu'un vieux baobab de l'Afrique centrale, jamais je, n'oublierai mon premier voyage Paris en wagon de troisime classe. C'tait dans les derniers jours de fvrier ; il faisait encore trs froid. Au-dehors, un ciel gris, le vent, le grsil, les collines chauves, des prairies inondes, de longues ranges de vignes mortes ; au-dedans, des matelots ivres qui chantaient, de gros paysans qui dormaient la bouche ouverte comme des poissons morts, de petites vieilles avec leurs cabas, des enfants, des puces, des nourrices, tout l'attirail du wagon des pauvres avec son odeur de pipe, d'eau-de-vie, de saucisse l'ail et de paille moisie. Je crois y tre encore. En partant, je m'tais install dans un coin, prs de la fentre, pour voir le ciel ; mais, deux lieues de chez nous, un infirmier militaire me prit ma place, sous prtexte d'tre en face de sa femme, et voil le petit Chose, trop timide pour oser se plaindre, condamn faire deux cents lieues entre ce gros vilain homme qui sentait la graine de lin et un grand tambour major de Champenoise qui, tout le temps, ronfla sur son paule. Le voyage dura deux jours. Je passai ces deux jours la mme place, immobile entre mes deux bourreaux, la tte fixe et les dents serres. Comme je n'avais pas d'argent ni de provision, je ne mangeai rien de toute la route. Deux jours sans manger, c'est long ! Il me restait bien encore une pice de quarante sous, mais je la gardais prcieusement pour le cas o, en arrivant Paris, je ne trouverais pas l'ami Jacques la gare, et malgr la faim j'eus le courage de n'y pas toucher. Le diable c'est qu'autour de moi on mangeait beaucoup dans le wagon. J'avais sous mes jambes un grand coquin de panier trs lourd, d'o mon voisin l'infirmier tirait tout moment des charcuteries varies qu'il partageait avec sa dame. Le voisinage de ce panier me rendit trs malheureux, surtout le second jour. Pourtant ce n'est pas la faim dont je souffris le plus en ce terrible voyage. J'tais parti de
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Sarlande sans souliers, n'ayant aux pieds que de petits caoutchoucs fort minces, qui me servaient l-bas pour faire ma ronde dans le dortoir. Trs joli, le caoutchouc ; mais l'hiver, en troisime classe... Dieu ! que j'ai eu froid ! C'tait en pleurer. La nuit, quand tout le monde dormait, je prenais doucement mes pieds entre mes mains et je les tenais des heures entires pour essayer de les rchauffer. Ah ! si Mme Eyssette m'avait vu !... Eh bien, malgr la faim qui lui tordait le ventre, malgr ce froid cruel qui lui arrachait des larmes, le petit Chose tait bien heureux, et pour rien au monde il n'aurait cd cette place, cette demi-place qu'il occupait entre la Champenoise et l'infirmier. Au bout de toutes ces souffrances, il y avait Jacques, il y avait Paris. Dans la nuit du second jour, vers trois heures du matin, je fus rveill en sursaut, le train venait de s'arrter : tout le wagon tait en moi. J'entendis l'infirmier dire sa femme : "Nous y sommes. - O donc ? demandai-je en me frottant les yeux. - A Paris, parbleu ! " Je me prcipitai vers la portire. Pas de maisons. Rien qu'une campagne pele, quelques becs de gaz, et et l de gros tas de charbon de terre ; puis l-bas, dans le loin, une grande lumire rouge et un roulement confus pareil au bruit de la mer. De portire en portire, un homme allait, avec une petite lanterne, en criant : " Paris ! Paris ! Vos billets ! " Malgr moi, je rentrai la tte par un mouvement de terreur. C'tait Paris. Ah ! grande ville froce, comme le petit Chose avait raison d'avoir peur de toi ! Cinq minutes aprs, nous entrions dans la gare. Jacques tait l depuis une heure. Je l'aperus de loin avec sa longue taille un peu vote et ses grands bras de tlgraphe qui me faisaient signe derrire le grillage. D'un bond je fus sur lui. " Jacques ! mon frre !...- Ah ! cher enfant ! " Et nos deux mes s'treignirent de toute la force de nos bras. Malheureusement les gares ne sont pas organises pour ces belles treintes. Il y a la salle des voyageurs, la salle des bagages ; mais il n'y a pas la salle des effusions, il n'y a pas la salle des mes. On nous bousculait, on nous marchait dessus. " Circulez ! circulez ! " nous criaient les gens de l'octroil. Jacques me dit
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tout bas : " Allons-nous-en. Demain, j'enverrai chercher ta malle. " Et, bras dessus bras dessous, lgers comme nos escarcelles, nous nous mmes en route pour le Quartier latin. J'ai essay bien souvent, depuis, de me rappeler l'impression exacte que me fit Paris cette nuit-l : mais les choses, comme les hommes, prennent, la premire fois que nous les voyons, une physionomie toute particulire, qu'ensuite nous ne leur trouvons plus. Le Paris de mon arrive, je n'ai jamais pu me le reconstruire. C'est comme une ville brumeuse que j'aurais traverse tout enfant, il y a des annes, et o je ne serais plus retourn depuis lors. Je me souviens d'un pont de bois sur une rivire toute noire, puis d'un grand quai dsert et d'un immense jardin au long de ce quai. Nous nous arrtmes un moment devant ce jardin. A travers les grilles qui le bordaient, on voyait confusment des huttes, des pelouses, des flaques d'eau, des arbres luisants de givre. " C'est le Jardin des plantes, me dit Jacques. Il y a l une quantit considrable d'ours blancs, de singes, de boas, d'hippopotames... " En effet, cela sentait le fauve, et, par moments, un cri aigu, un rauque rugissement, sortaient de cette ombre. Moi, serr contre mon frre, je regardais de tous mes yeux travers les grilles, et mlant dans un mme sentiment de terreur ce Paris inconnu ; o j'arrivais de nuit, et ce jardin mystrieux, il me semblait que je venais de dbarquer dans une grande caverne noire, pleine de btes froces qui allaient se ruer sur moi. Heureusement que je n'tais pas seul : j'avais Jacques pour me dfendre... Ah ! Jacques, Jacques ! Pourquoi ne t'ai-je pas toujours eu ? Nous marchmes encore longtemps, longtemps, par des rues noires, interminables ; puis, tout coup, Jacques s'arrta sur une petite place o il y avait une glise. "Nous voici Saint-Germain-des-Prs, me dit-il. Notre chambre est l-haut. - Comment ! Jacques !... dans le clocher ?... - Dans le clocher mme... C'est trs commode pour savoir l'heure. " Jacques exagrait un peu. Il habitait, dans la maison ct de l'glise, une
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petite mansarde au cinquime ou sixime tage, et sa fentre ouvrait sur le clocher de Saint-Germain, juste la hauteur du cadran. En entrant, je poussai un cri de joie. " Du feu ! quel bonheur ! " Et tout de suite je courus la chemine prsenter mes pieds la flamme, au risque de fondre les caoutchoucs. Alors seulement, Jacques s'aperut de l'tranget de ma chaussure. Cela le fit beaucoup rire. " Mon cher, me dit-il, il y a une foule d'hommes clbres qui sont arrivs Paris en sabots, et qui s'en vantent. Toi, tu pourras dire que tu y es arriv en caoutchoucs : c'est bien plus original. En attendant, mets ces pantoufles, et entamons le pt :" Disant cela, le bon Jacques roulait devant le feu une petite table qui attendait dans un coin, toute servie.

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Dieu ! qu'on tait bien cette nuit-l dans la chambre de Jacques ! Quels joyeux reflets clairs la chemine envoyait sur notre nappe ! Et ce vieux vin cachet, comme il sentait les violettes ! Et ce pt, quelle belle crote en or bruni il vous avait ! Ah ! de ces pts-l, on n'en fait plus maintenant ; tu n'en boiras plus jamais de ces vins-l, mon pauvre Eyssette ! De l'autre ct de la table, en face, tout en face de moi, Jacques me versait boire : et, chaque fois que je levais les yeux, je voyais son regard tendre comme celui d'une mre, qui me riait doucement. Moi, j'tais si heureux d'tre l que j'en avais positivement la fivre. Je parlais, je parlais ! " Mange donc ", me disait Jacques en me remplissant mon assiette ; mais je parlais toujours et je ne mangeais pas. Alors, pour me faire taire, il se mit bavarder, lui aussi, et me narra longuement, sans prendre haleine, tout ce qu'il avait fait depuis plus d'un an que nous ne nous tions pas vus. " Quand tu fus parti, me disait-il - et les choses les plus tristes, il les contait toujours avec son divin sourire rsign -, quand tu fus parti, la maison devint tout fait lugubre. Le pre ne travaillait plus ; il passait tout son temps dans le magasin jurer contre les rvolutionnaires et me crier que j'tais un ne, ce qui n'avanait pas les affaires. Des billets protests tous les matins, des descentes d'huissiers tous les deux jours ! chaque coup de sonnette nous faisait sauter le coeur. Ah ! tu t'en es all au bon moment. " Au bout d'un mois de cette terrible existence, mon pre partit pour la Bretagne au compte de la Compagnie vinicole, et Mme Eyssette chez l'oncle Baptiste. Je les embarquai tous les deux. Tu penses si j'en ai vers de ces larmes... Derrire eux, tout notre pauvre mobilier fut vendu, oui, mon cher, vendu dans la rue, sous mes yeux, devant notre porte ; et c'est bien pnible va ! de voir son foyer s'en aller ainsi pice par pice. On ne se figure pas combien elles font partie de nous-mmes, toutes ces choses de bois ou d'toffe que nous avons dans nos maisons. Tiens ! quand on a enlev l'armoire au linge, tu sais, celle qui a sur ses panneaux des amours
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roses avec des violons, j'ai eu envie de courir aprs l'acheteur et de crier bien fort : " Arrtez-le ! " Tu comprends a, n'est-ce pas ? "Que tout notre mobilier, je ne gardai qu'une chaise, un matelas et un balai ! ce balai me fut trs utile, tu vas voir. J'installai ces richesses dans un coin de notre maison de la rue Lanterne, dont le loyer tait pay encore pour deux mois, et me voil occupant moi tout seul ce grand appartement nu, froid, sans rideaux. Ah ! mon ami, quelle tristesse ! Chaque soir, quand je revenais de mon bureau, c'tait un nouveau chagrin et comme une surprise de me retrouver seul entre ces quatre murailles. J'allais d'une pice l'autre, fermant les portes trs fort, pour faire du bruit. Quelquefois il me semblait qu'on m'appelait au magasin, et je criais : " J'y vais !" Quand j'entrais chez notre mre, je croyais toujours que j'allais la trouver tricotant tristement dans son fauteuil, prs de la fentre. " Pour comble de malheur, les babarottes reparurent. Ces horribles petites btes, que nous avions eu tant de peine combattre en arrivant Lyon, apprirent sans doute votre dpart et tentrent une nouvelle invasion bien plus terrible encore que la premire. D'abord j'essayai de rsister. Je passai mes soires dans la cuisine, ma bougie d'une main, mon balai de l'autre, me battre comme un lion, mais toujours en pleurant. Malheureusement j'tais seul, et j'avais beau me multiplier, ce n'tait plus comme au temps d'Annou. Du reste, les babarottes, elles aussi, arrivaient en plus grand nombre. Je suis sr que toutes celles de Lyon - et Dieu sait s'il y en a dans cette grosse ville humide ! - s'taient leves en masse pour venir assiger notre maison. La cuisine en tait toute noire, je fus oblig de la leur abandonner, Quelquefois je les regardais avec terreur par le trou de la serrure. Il y en avait des milliards de mille... Tu crois peut-tre que ces maudites btes s'en tinrent l ! Ah ! bien oui ! tu ne connais pas ces gens du Nord. C'est envahissant comme tout. De la cuisine, malgr portes et serrures, elles passrent dans la salle manger, o j'avais fait mon lit. Je le transportai dans le magasin, puis dans le salon. Tu ris ! j'aurais voulu t'y voir. " De pice en pice, les damnes babarottes me poussrent jusqu' notre ancienne petite chambre, au fond du corridor. L, elles me laissrent deux trois jours de rpit ; puis un matin, en m'veillant, j'en aperus une centaine qui grimpaient silencieusement le long de mon balai, pendant
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qu'un autre corps de troupe se dirigeait en bon ordre vers mon lit. Priv de mes armes, forc dans mes derniers dedans, je n'avais plus qu' fuir. C'est ce que je fis. J'abandonnai aux babarottes le matelas, la chaise, le balai et je m'en fus de cette horrible maison de la rue Lanterne, pour n'y plus revenir. " Je passais encore quelques mois Lyon, mais bien longs, bien noirs, bien larmoyants. A mon bureau, on ne m'appelait plus que sainte Madeleine. Je n'allais nulle part. Je n'avais pas un ami. Ma seule distraction, c'tait tes lettres... Ah ! mon Daniel, quelle jolie faon tu as de dire les choses ! Je suis sr que tu pourrais crire dans les journaux, si tu voulais. Ce n'est pas comme moi. Figure-toi qu' force d'crire sous la dicte j'en suis arriv tre peu prs aussi intelligent qu'une machine coudre. Impossible de rien trouver par moi-mme. M. Eyssette avait bien raison de me dire : " Jacques, tu es un ne. " Aprs tout, ce n'est pas si mal d'tre un ne. Les nes sont de braves btes, patientes, fortes, laborieuses, le coeur bon et les reins solides... Mais revenons mon histoire. "Dans toutes tes lettres, tu me parlais de la reconstruction du foyer, et, grce ton loquence, j'avais comme toi pris feu pour cette grande ide. Malheureusement, ce que je gagnais Lyon suffisait peine pour me faire vivre. C'est alors que la pense me vint de m'embarquer pour Paris. Il me semblait que l je serais plus mme de venir en aide la famille, et que je trouverais tous les matriaux ncessaires notre fameuse reconstruction. Mon voyage fut donc dcid ; seulement je pris mes prcautions. Je ne voulais pas tomber dans les rues de Paris comme un pierrot sans plumes. C'est bon pour toi, mon Daniel : il y a des grces d'tat pour les jolis garons ; mais moi, un grand pleurard ! " J'allai donc demander quelques lettres de recommandation notre ami le cur de Saint-Nizier. C'est un homme trs bien pos dans le faubourg Saint-Germain. Il me donna deux lettres, l'une pour un comte, l'autre pour un duc. Je me mets bien, comme tu vois. De l je m'en fus trouver un tailleur qui, sur ma bonne mine, consentit me faire crdit d'un bel habit noir avec ses dpendances, gilet, pantalon, et caetera. Je mis mes lettres de recommandation dans mon habit, mon habit dans une serviette, et me voil parti, avec trois louis en poche : 35 francs pour mon voyage et 25 pour voir venir.
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" Le lendemain de mon arrive Paris, ds sept heures du matin, j'tais dans les rues, en habit noir et en gants jaunes. Pour ta gouverne, petit Daniel, ce que je faisais l tait trs ridicule. A sept heures du matin, Paris, tous les habits noirs sont couchs, ou doivent l'tre. Moi, je l'ignorais ; et j'tais trs fier de promener le mien parmi ces grandes rues, en faisant sonner mes escarpins neufs. Je croyais aussi qu'en sortant de bonne heure j'aurais plus de chances pour rencontrer la Fortune. Encore une erreur : la Fortune Paris ne se lve pas matin. " Me voil donc trottant par le faubourg Saint-Germain avec mes lettres de recommandation en poche. " J'allai d'abord chez le comte, rue de Lille ; puis chez le duc, rue Saint-Guillaume : aux deux endroits, je trouvai les gens de service en train de laver .es cours et de faire reluire les cuivres des sonnettes. Quand je dis ces faquins que je venais parler leurs matres de la part du cur de Saint-Nizier, ils me rirent au nez en m'envoyant des seaux d'eau dans les jambes... Que veux-tu, mon cher ? c'est ma faute, aussi : il n'y a que les pdicures qui vont chez les gens cette heure.l. Je me le tins pour dit. " Tel que je te connais, toi, je suis sr qu' ma place tu n'aurais jamais os retourner dans ces maisons et affronter les regards moqueurs de la valetaille. Eh bien, moi, j'y retournai avec aplomb le jour mme, dans l'aprs-midi, et, comme le matin, je demandai aux gens de service de m'introduire auprs de leurs matres, toujours de la part du cur de Saint-Nizier. Bien m'en prit d'avoir t brave : ces deux messieurs taient visibles et je fus tout de suite introduit. Je trouvai deux hommes et deux accueils bien diffrents. Le comte de la rue de Lille me reut trs froidement. Sa longue figure maigre, srieuse jusqu' la solennit, m'intimidait beaucoup, et je ne trouvai pas quatre mots lui dire. Lui de son ct me parla peine. Il regarda la lettre du cur de Saint-Nizier, la mit dans sa poche, me demanda de lui laisser mon adresse, et me congdia d'un geste glacial, en me disant : " Je m'occupera " de vous ; inutile que vous reveniez. Si je trouve " quelque chose, je vous crirai. " " Le diable soit de l'homme ! Je sortis de chez lui, transi jusqu'aux moelles. Heureusement la rception qu'on me fit rue Saint-Guillaume avait de quoi me rchauffer le coeur. J'y trouvai le duc le plus rjoui, le plus panoui, le plus bedonnant,
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le plus avenant du monde. Et comme il l'aimait, son cher cur de Saint-Nizier ! et comme tout ce qui venait de l serait sr d'tre bien accueilli rue Saint-Guillaume !... Ah ! le bon homme ! le brave duc ! Nous fmes amis tout de suite. Il m'offrit une pince de tabac la bergamote, me tira le bout de l'oreille, et me renvoya avec une tape sur la joue et d'excellentes paroles : " - Je me charge de votre affaire. Avant peu " j'aurai ce qu'il vous faut. D'ici l, venez me voir " aussi souvent que vous voudrez. " " Je m'en allai ravi. " Je passai deux jours sans y retourner, par discrtion. Le troisime jour seulement, je poussai jusqu' l'htel de la rue Saint-Guillaume. Un grand escogriffe bleu et or me demanda mon nom. Je rpondis d'un air suffisant : " - Dites que c'est de la part du cur de Saint "Nizier. " " Il revint au bout d'un moment. " - M. le duc est trs occup, Il prie monsieur de " l'excuser et de vouloir bien passer un autre jour. " " Tu penses si je l'excusai, ce pauvre duc ! " Le lendemain, je revins la mme heure. Je trouvai le grand escogriffe bleu de la veille, perch comme un ara sur le perron. Du plus loin qu'il m'aperut, il me dit gravement : " - M. le duc est sorti. " - Ah ! trs bien ! rpondis-je, je reviendrai. Dites "lui, je vous prie, que c'est la personne de la part " du cur de Saint-Nizier. " " Le lendemain, je reviens encore ; les jours suivants aussi, mais toujours avec le mme insuccs. Une fois le duc tait au bain, une autre fois la messe, un jour au jeu de paume, un autre jour avec du monde. - Avec du monde ! En voil une formule. Eh bien, et moi, je ne suis donc pas du monde ? "A la fin, je me trouvais si ridicule avec mon ternel : " De la part du cur de Saint-Nizier ", que je n'osais plus dire de la part de qui je venais. Mais le grand ara bleu du perron ne me laissait jamais partir sans me crier, avec une gravit imperturbable : " Monsieur est sans doute la personne qui vient de la part du cur de Saint-Nizier ?" " Et cela faisait beaucoup rire d'autres aras bleus qui flnaient par l dans les cours. Tas de coquins ! Si j'avais pu leur allonger quelques coups de_ trique de ma part moi, et non de celle
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du cur de Saint-Nizier ! " Il y avait dix jours environ que j'tais Paris, lorsqu'un soir, en revenant l'oreille basse d'une de ces visites la rue Saint-Guillaume - je m'tais jur d'y aller jusqu' ce qu'on me mt la porte - je trouvai chez mon portier une petite lettre. Devine de qui ?... Une lettre du comte, mon cher, du comte de la rue de Lille, qui m'engageait me prsenter sans retard chez son ami le marquis d'Hacqueville. On demandait un secrtaire... Tu penses, quelle joie ! et aussi quelle leon ! Cet homme froid et sec, sur lequel je comptais si peu, c'tait justement lui qui s'occupait de moi, tandis que l'autre, si accueillant, me faisait faire depuis huit jours le pied de grue sur son perron, expos, ainsi que le cur de Saint-Nizier, aux rires insolents des aras bleu et or... C'est l la vie, mon cher ; et Paris on l'apprend vite. " Sans perdre une minute, je courus chez le marquis d'Hacqueville. Je trouvai un petit vieux, frtillant, sec, tout en nerfs, alerte et gai comme une abeille. Tu verras quel joli type. Une tte d'aristocrate, fine et ple, des cheveux noirs comme des quilles, et rien qu'un oeil, l'autre est mort d'un coup d'pe, voil longtemps. Mais celui qui reste est si brillant, si vivant, si interrogeant, qu'on ne peut pas dire que le marquis est borgne. Il a deux yeux dans le mme oeil, voil tout. " Quand j'arrivai devant ce singulier petit vieillard, je commenai par lui dbiter quelques banalits de circonstance, mais il m'arrta net : " - Pas de phrases ! me dit-il. Je ne les aime pas. " Venons aux faits, voici. J'ai entrepris d'crire mes mmoires. Je m'y suis malheureusement pris un peu tard, et je n'ai plus de temps perdre, commenant me faire trs vieux. J'ai calcul qu'en employant tous mes instants, il me fallait encore" trois annes de travail pour terminer mon oeuvre. " J'ai soixante-dix ans, les jambes sont en droute mais la tte n'a pas boug. Je peux donc esprer aller encore trois ans et mener mes mmoires bonne fin. Seulement, je n'ai pas une minute de trop ; c'est ce que mon secrtaire n'a pas compris. " Cet imbcile - un garon fort intelligent, ma foi, dont j'tais enchant s'est mis dans la tte d'tre amoureux et de vouloir se marier. Jusque-l il n'y a pas de mal. Mais voil-t-il pas que, ce matin, mon drle vient me demander deux jours de cong pour faire ses noces. Ah ! bien oui ! deux
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jours de cong ! " Pas une minute. " - Mais, monsieur le marquis... " - Il n'y a pas de mais, monsieur le marquis... " " Si vous vous en allez deux jours, vous vous en irez tout fait. "- Je m'en vais, monsieur le marquis. " - Bon voyage ! " " Et voil mon coquin parti... C'est sur vous, mon cher garon, que je compte pour le remplacer. Les conditions sont celles-ci : le secrtaire vient chez moi le matin huit heures ; il apporte son djeuner. Je dicte jusqu' midi. A midi le secrtaire djeune tout seul, car je ne djeune jamais. Aprs le djeuner du secrtaire, qui doit tre trs court, on se remet l'ouvrage. Si je sors, le secrtaire m'accompagne ; il a un crayon et du papier. Je dicte toujours : en voiture, la promenade, en visite, partout ! Le soir, le secrtaire dne avec moi. Aprs le dner, nous relisons ce que j'ai dict dans la journe. Je me couche huit heures, et le secrtaire est libre jusqu'au lendemain. Je donne cent francs par mois et le dner. Ce n'est pas le Prou ; mais dans trois ans, les mmoires termins, il y aura un cadeau, et un cadeau royal, foi d'Hacqueville ! Ce que je demande, c'est qu'on soit exact, qu'on ne se marie pas, et qu'on sache crire trs vite sous la dicte. Savez-vous crire sous la dicte ? "- Oh ! parfaitement, monsieur le marquis", rpondis-je avec une forte envie de rire. " C'tait si comique, en effet, cet acharnement du destin me faire crire sous la dicte toute ma vie !... "- Eh bien, alors, mettez-vous l, reprit le marquis. Voici du papier et de l'encre. Nous allons travailler tout de suite. J'en suis au chapitre XXIV : " Mes dmls avec M. de Villle. Ecrivez..." " Et le voil qui se met me dicter d'une petite voix de cigale, en sautillant d'un bout de la pice l'autre. " C'est ainsi, mon Daniel, que je suis entr chez cet original, lequel est au fond un excellent homme. Jusqu' prsent, nous sommes trs contents l'un de l'autre ; hier au soir, en apprenant ton arrive, il a voulu me faire emporter pour toi cette bouteille de vin vieux. On nous en sert une comme cela tous les jours notre dner, c'est te dire si l'on dne bien. Le matin, par exemple, j'apporte mon
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djeuner ; et tu rirais de me voir manger mes deux sous de fromage d'Italie dans une fine assiette de Moustiers, sur une nappe blason. Ce que le bonhomme en fait, ce n'est pas par avarice, mais pour viter son vieux cuisinier, M. Pilois, la fatigue de me prparer mon djeuner... En somme, la vie que je mne n'est pas dsagrable. Les mmoires du marquis sont fort instructifs, j'apprends sur M. Decazes et M. de Villle une foule de choses qui ne peuvent pas manquer de me servir un jour ou l'autre. A huit heures du soir, je suis libre. Je vais lire les journaux dans un cabinet de lecture, ou bien encore dire bonjour notre ami Pierrotte... Est-ce que tu te rappelles, l'ami Pierrotte ? tu sais ! Pierrotte des Cvennes, le frre de lait de maman ! Aujourd'hui Pierrotte n'est plus Pierrotte : c'est M. Pierrotte comme les deux bras. Il a un beau magasin de porcelaines au passage du Saumon ; et comme il aimait beaucoup Mme Eyssette, j'ai trouv sa maison ouverte tous battants..Pendant les soires d'hiver, c'tait une ressource... Mais maintenant que te voil, je ne suis plus en peine pour mes soires... Ni toi non plus, n'est-ce pas, frrot ? Oh ! Daniel, mon Daniel, que je suis content ! Comme nous allons tre heureux !... "

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III - MA MERE JACQUES

Jacques a fini Son Odysse, maintenant C'est le tour de la mienne. Le feu qui meurt a beau nous faire signe : " Allez vous coucher, mes enfants ", les bougies ont beau crier : " Au lit ! au lit ! Nous sommes brles jusqu'aux bobches. " - " On ne vous coute pas ", leur dit Jacques en riant, et notre veille continue. Vous comprenez ! ce que je raconte mon frre l'intresse beaucoup. C'est la vie du petit Chose au collge de Sarlande ; cette triste vie que le lecteur se rappelle sans doute. Ce sont les enfants laids et froces, les perscutions, les haines, les humiliations, les clefs de M. Viot toujours en colre, la petite chambre sous les combles o l'on touffait, les trahisons, les nuits de larmes ; et puis aussi - car Jacques est si bon qu'on peut tout lui dire - ce sont les dbauches du caf Barbette, l'absinthe avec les caporaux, les dettes, l'abandon de soi-mme, tout enfin, jusqu'au suicide et la terrible prdiction de l'abb Germane : " Tu seras un enfant toute ta vie. " Les coudes sur la table, la tte dans ses mains, Jacques coute jusqu'au bout ma confession sans l'interrompre. De temps en temps, je le vois qui frissonne et je l'entends dire : "Pauvre petit ! pauvre petit ! " Quand j'ai fini, il se lve, me prend les mains et me dit d'une voix douce qui tremble : " L'abb Germane avait raison : vois-tu Daniel, tu es un enfant, un petit enfant incapable d'aller seul dans la vie, et tu as bien fait de te rfugier prs de moi. Ds aujourd'hui tu n'es plus seulement mon frre, tu es mon fils aussi, et puisque notre mre est loin, c'est moi qui la remplacerai. Le veux-tu ? dis, Daniel ! Veux-tu que je sois ta mre Jacques ? Je ne t'ennuierai pas beaucoup, tu verras. Tout ce que je te demande, c'est de me laisser toujours marcher ct de toi et de te tenir la main. Avec cela, tu peux tre tranquille et regarder la vie en face, comme un homme : elle ne te mangera pas. " Pour toute rponse, je lui saute au cou : " O ma mre Jacques, que tu es bon ! " - Et me voil pleurant chaudes larmes sans pouvoir m'arrter, tout fait comme l'ancien Jacques, de Lyon. Le Jacques d'aujourd'hui ne
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pleure plus, lui ; la citerne est sec, comme il dit. Quoi qu'il arrive, il ne pleurera plus jamais. A ce moment, sept heures sonnent. Les vitres s'allument. Une lueur ple entre dans la chambre en frissonnant. " Voil le jour, Daniel, dit Jacques. Il est temps de dormir. Couche-toi vite... tu dois en avoir besoin. - Et toi, Jacques ? - Oh ! moi, je n'ai pas deux jours de chemin de fer dans les reins... D'ailleurs, avant d'aller chez le marquis, il faut que je rapporte quelques livres au cabinet de lecture et je n'ai pas de temps perdre... tu sais que le d'Hacqueville ne plaisante pas... Je rentrerai ce soir huit heures... Toi, quand tu te seras bien repos, tu sortiras un peu. Surtout je te recommande... " Ici ma mre Jacques commence me faire une foule de recommandations trs importantes pour un nouveau dbarqu comme moi ; par malheur, tandis qu'il me les fait, je me suis tendu sur le lit, et sans dormir prcisment, je n'ai dj plus les ides bien nettes. La fatigue, le pt, les larmes... Je suis aux trois quarts assoupi... J'entends d'une faon confuse quelqu'un qui me parle d'un restaurant tout prs d'ici, d'argent dans mon gilet, de ponts traverser, de boulevards suivre, de sergents de ville consulter, et du clocher de Saint-Germain-des-Prs comme point de ralliement. Dans mon demi-sommeil, c'est surtout ce clocher de Saint-Germain qui m'impressionne. Je vois deux, cinq, dix clochers de Saint-Germain rangs autour de mon lit comme des poteaux indicateurs. Parmi tous ces clochers, quelqu'un va et vient dans la chambre, tisonne le feu, ferme les rideaux des croises, puis s'approche de moi, me pose un manteau sur les pieds, m'embrasse au front et s'loigne doucement avec un bruit de porte... Je dormais depuis quelques heures, et je crois que j'aurais dormi jusqu'au retour de ma mre Jacques, quand le son d'une cloche me rveilla subitement. C'tait la cloche de Sarlande, l'horrible cloche de fer qui sonnait comme autrefois : " Dig ! dong ! rveillez-vous ! dig ! dong ! habillez-vous ! " D'un bond je fus au milieu de la chambre, la bouche ouverte pour crier comme au dortoir : " Allons, messieurs ! " Puis, quand je m'aperus que j'tais chez Jacques, je partis d'un grand clat de rire et je me mis
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gambader follement par la chambre. Ce que j'avais pris pour la cloche de Sarlande, c'tait la cloche d'un atelier du voisinage qui sonnait sec et froce comme celle de l-bas. Pourtant la cloche du collge avait encore quelque chose de plus mchant, de plus enfer, Heureusement elle tait deux cents lieues ; et, si fort qu'elle sonnt, je ne risquais plus de l'entendre. J'allai la fentre, et je l'ouvris. Je m'attendais presque voir au-dessous de moi la cour des grands avec ses arbres mlancoliques et l'homme aux clefs rasant les murs... Au moment o j'ouvrais, midi sonnait partout. La grosse tour de Saint-Germain tinta la premire ses douze coups de l'anglus la suite, presque dans mon oreille. Par la fentre ouverte, les grosses notes lourdes tombaient chez Jacques trois par trais, se crevaient en tombant comme des bulles sonores et remplissaient de bruit toute la chambre. A l'anglus de Saint-Germain, les autres anglus de Paris rpondirent sur des timbres divers... En bas, Paris grondait, invisible... Je restai l un moment regarder luire dans la lumire les dmes, les flches, les tours ; puis tout coup, le bruit de la ville montant jusqu' moi, il me vint je ne sais quelle folle envie de plonger, de me rouler dans le bruit, dans cette foule, dans cette vie, dans ces passions, et je me dis avec ivresse : " Allons voir Paris ! "

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IV - LA DISCUSSION DU BUDGET

Ce jour-l plus d'un Parisien a d dire en rentrant chez lui, le soir, pour se mettre table : "Quel singulier petit bonhomme j'ai rencontr aujourd'hui !" Le fait est qu'avec ses cheveux trop longs, son pantalon trop court, ses caoutchoucs, ses bas bleus, son bouquet dpartemental et cette solennit de dmarche particulire tous les tres trop petits, le petit Chose devait tre tout fait comique. C'tait justement une journe de la fin de l'hiver, une de ces journes tides et lumineuses, qui Paris, souvent sont plus le printemps que le printemps lui-mme. Il y avait beaucoup de monde dehors. Un peu tourdi par le va-et-vient bruyant de la rue, j'allais devant moi, timide, et le long des murs. On me bousculait, je disais " pardon ! " et je devenais tout rouge. Aussi je me gardais bien de m'arrter devant les magasins et, pour rien au monde, je n'aurais demand ma route. Je prenais une rue, puis une autre, toujours tout droit. On me regardait. Cela me gnait beaucoup. Il y avait des gens qui se retournaient sur mes talons et des yeux qui riaient en passant prs de moi ; une fois j'entendis une femme dire une autre : " Regarde donc celui-l. " Cela me fit broncher... Ce qui m'embarrassait beaucoup aussi, c'tait l'oeil inquisiteur des sergents de ville. A tous les coins de rue, ce diable d'oeil silencieux se braquait sur moi curieusement ; et quand j'avais pass, je le sentais encore qui me suivait de loin et me brlait le dos. Au fond, j'tais un peu inquiet. Je marchai ainsi prs d'une heure, jusqu' un grand boulevard plant d'arbres grles. Il y avait l tant de bruit, tant de gens, tant de voitures, que je m'arrtai presque effray. " Comment me tirer d'ici ? pensai-je en moi-mme. Comment rentrer la maison ? Si je demande le clocher de Saint-Germain-des-Prs, on se moquera de moi. J'aurai l'air d'une cloche gare qui revient de Rome, le jour de Pques. " Alors, pour me donner le temps de prendre un parti, je m'arrtai devant les affiches de thtre, de l'air affair d'un homme qui fait son menu de spectacles pour le soir.
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Malheureusement les affiches, fort intressantes d'ailleurs, ne donnaient pas le moindre renseignement sur le clocher de Saint-Germain, et je risquais fort de rester l jusqu'au grand coup de trompette du jugement dernier, quand soudain ma mre Jacques parut mes cts. Il tait aussi tonn que moi. " Comment ! c'est toi, Daniel ! Que fais-tu l, bon Dieu ? " Je rpondis d'un petit air ngligent : " Tu vois ! je me promne. " Ce bon garon de Jacques me regardait avec admiration : " C'est qu'il est dj Parisien, vraiment ! " Au fond, j'tais bien heureux de l'avoir, et je m'accrochai son bras avec une joie d'enfant, comme Lyon, quand M. Eyssette pre tait venu nous chercher sur le bateau. " Quelle chance que nous nous soyons rencontrs ! me dit Jacques. Mon marquis a une extinction de voix, et comme, heureusement, on ne peut pas dicter par gestes, il m'a donn cong jusqu' demain... Nous allons en profiter pour faire une grande promenade... " L-dessus, il m'entrane ; et nous voil partis dans Paris, bien serrs l'un contre l'autre et tout fiers de marcher ensemble. Maintenant que mon frre est prs de moi, la rue ne me fait plus peur. Je vais la tte haute, avec un aplomb de trompette aux zouaves, et gare au premier qui rira ! Pourtant une chose m'inquite. Jacques, chemin faisant, me regarde plusieurs reprises d'un air piteux. Je n'ose lui demander pourquoi. " Sais-tu qu'ils sont trs gentils tes caoutchoucs ? me dit-il au bout d'un moment. - N'est-ce pas, Jacques ? - Oui, ma foi ! trs gentils... " Puis, en souriant, il ajoute : " C'est gal, quand je serai riche, je t'achterai une paire de bons souliers pour mettre dedans. " Pauvre cher Jacques ! il a dit cela sans malice ; mais il n'en faut pas plus pour me dcontenancer. Voil toutes mes hontes revenues. Sur ce grand boulevard ruisselant de clair soleil, je me sens ridicule avec mes caoutchoucs, et quoi que Jacques puisse me dire d'aimable en faveur de ma chaussure, je veux rentrer sur-le-champ. Nous rentrons. On s'installe au coin du feu, et le reste de la journe se passe gaiement bavarder ensemble comme deux moineaux de gouttire... Vers le soir, on frappe notre porte. C'est un domestique du marquis avec ma malle. "Trs bien ! dit ma mre Jacques. Nous allons inspecter un peu ta
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garde-robe. " Pcaire ! ma garde robe !... L'inspection commence. Il faut voir notre mine piteusement comique en faisant ce maigre inventaire. Jacques, genoux devant la malle, tire les objets l'un aprs l'autre et les annonce mesure. " Un dictionnaire... une cravate... un autre dictionnaire... Tiens ! une pipe... tu fumes donc !... Encore une pipe... Bont divine ! que de pipes ! Si tu avais seulement autant de chaussettes... Et ce gros livre, qu'est-ce que c'est ?... Oh ! oh !... Cahier de punitions.. Boucoyran, 500 lignes... Soubeyrol, 400 lignes... Boucoyran, 500 lignes... Boucoyran... Boucoyran... Sapristi ! tu ne le mnageais pas, le nomm Boucoyran... C'est gal, deux ou trois douzaines de chemises feraient bien mieux notre affaire. " A cet endroit de l'inventaire, ma mre Jacques pousse un cri de surprise... " Misricorde ! Daniel... Qu'est-ce que je vois ? Des vers ! ce sont des vers... Tu en fais donc toujours ?... Cachottier, va ! pourquoi ne m'en as-tu jamais parl dans tes lettres ? Tu sais bien pourtant que je ne suis pas un profane... J'ai fait des pomes, moi aussi, dans le temps... Souviens-toi de Religion ! Religion ! Pome en douze chants !... a, monsieur le lyrique voyons un peu tes posies !... - Oh ! non, Jacques, je t'en prie. Cela n'en vaut pas la peine. - Tous les mmes, ces potes, dit Jacques en riant. Allons ! mets-toi l, et lis-moi tes vers ; sinon je vais les lire moi-mme, et tu sais comme je lis mal ! " Cette menace me dcide ; je commence ma lecture. Ce sont des vers que j'ai faits au collge de Sarlande, sous les chtaigniers de la Prairie, en surveillant les lves... Bons, ou mchants ? Je ne m'en souviens gure ; mais quelle motion en les lisant !... Pensez donc ! des posies qu'on n'a jamais montres personne... Et puis l'auteur de Religion ! Religion ! n'est pas un juge ordinaire. S'il allait se moquer de moi ? Pourtant, mesure que je lis, la musique des rimes me grise et ma voix se raffermit. Assis devant la croise, Jacques m'coute, impassible. Derrire lui, dans l'horizon, se couche un gros soleil rouge qui incendie nos vitres. Sur le bord du toit, un chat maigre bille et s'tire en
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nous regardant ; il a l'air renfrogn d'un socitaire de la Comdie-Franaise coutant une tragdie... Je vois tout cela du coin de l'oeil sans interrompre ma lecture. Triomphe inespr ! A peine j'ai fini, Jacques enthousiasm quitte sa place et me saute au cou : " Oh ! Daniel ! que c'est beau ! que c'est beau ! " Je le regarde avec un peu de dfiance. " Vraiment, Jacques, tu trouves ?... - Magnifique, mon cher, magnifique !... Pense que tu avais toutes ces richesses dans ta malle et que tu n'en disais rien ! C'est incroyable !..." Et voil ma mre Jacques qui marche grands pas dans la chambre, parlant tout seul et gesticulant. Tout coup, il s'arrte en prenant un air solennel : " Il n'y a plus hsiter : Daniel, tu es pote, il faut rester pote et chercher ta vie de ce ct-l. - Oh ! Jacques, c'est bien difficile... Les dbuts surtout. On gagne si peu. - Bah ! je gagnerai pour deux, n'aie pas peur. - Et le foyer, Jacques, le foyer que nous voulons reconstruire ? - Le foyer ! je m'en charge. Je me sens de force le reconstruire moi tout seul. Toi, tu l'illustreras, et tu penses comme nos parents seront fiers de s'asseoir un foyer clbre !... " J'essaie encore quelques objections ; mais Jacques a rponse tout. Du reste, il faut le dire, je ne me dfends que faiblement. L'enthousiasme fraternel commence me gagner. La foi potique me pousse vue d'oeil, et je me sens dj par tout mon tre un prurigo lamartinien... Il y a un point, par exemple, sur lequel Jacques et moi nous ne nous entendons pas du tout. Jacques veut qu' trente-cinq ans j'entre l'Acadmie franaise. Moi, je m'y refuse nergiquement. Foin de l'Acadmie ! C'est vieux, dmod, pyramide d'Egypte en diable. " Raison de plus pour y entrer, me dit Jacques. Tu leur mettras un peu de jeune sang dans les veines, tous ces vieux Palais-Mazarin... Et puis Mme Eyssette sera si heureuse, songe donc !" Que rpondre cela ? Le nom de Mme Eyssette est un argument sans rplique. Il faut se rsigner endosser l'habit vert. Va donc pour l'Acadmie ! Si mes collgues m'ennuient trop, je ferai comme Mrime, je n'irai jamais aux sances.
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Pendant cette discussion, la nuit est venue, les cloches de Saint-Germain carillonnent joyeusement, comme pour clbrer l'entre de Daniel Eyssette l'Acadmie franaise. " Allons dner ! " dit ma mre Jacques ; et, tout fier de se montrer avec un acadmicien, il m'emmne dans une crmerie de la rue Saint-Benot. C'est un petit restaurant de pauvres, avec une table d'hte au fond pour les habitus. Nous mangeons dans la premire salle, au milieu de gens trs rps, trs affams, qui raclent leurs assiettes silencieusement. " Ce sont presque tous des hommes de lettres ", me dit Jacques voix basse. Dans moi-mme, je ne puis m'empcher de faire ce sujet quelques rflexions mlancoliques ; mais je me garde bien de les communiquer Jacques de peur de refroidir son enthousiasme. Le dner est trs gai. M. Daniel Eyssette (de l'Acadmie franaise) montre beaucoup d'entrain, et encore plus d'apptit. Le repas fini, on se hte de remonter dans le clocher ; et tandis que M, l'acadmicien fume sa pipe califourchon sur la fentre, Jacques, assis sa table, s'absorbe dans un grand travail de chiffres qui parat l'inquiter beaucoup. Il se ronge les ongles, s'agite fbrilement sur sa chaise, compte sur ses doigts, puis, tout coup, se lve avec un cri de triomphe : " Bravo !... j'y suis arriv. - A quoi, Jacques ? - A tablir notre budget, mon cher. Et je te rponds que ce n'tait pas une petite affaire. Pense ! soixante francs par mois pour vivre deux !... -Comment ! soixante ?... Je croyais que tu gagnais cent francs chez le marquis. - Oui ! mais il y a l-dessus quarante francs par mois, envoyer Mme Eyssette pour la reconstruction du foyer... Restent donc soixante francs. Nous avons quinze francs de chambre ; comme tu vois, ce n'est pas cher ; seulement, il faut que je fasse le lit moi-mme. - Je le ferai aussi, moi, Jacques. - Non, non. Pour un acadmicien, ce ne serait pas convenable. Mais revenons au budget... Donc 15 francs de chambre, 5 francs de charbon seulement 5 francs, parce que je vais le chercher moi-mme aux usines tous les mois - restent 40 francs. Pour ta nourriture, mettons 30 francs. Tu dneras la crmerie o nous sommes alls ce soir, c'est 15 sous sans le dessert, et tu as vu qu'on n'est pas trop mal.
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Il te reste 5 sous pour ton djeuner. Est-ce assez ? - Je crois bien. - Nous avons encore 10 francs. Je compte 7 francs de blanchissage... Quel dommage que je n'aie pas le temps ! j'irais moi-mme au bateau... Restent 3 francs que j'emploie comme ceci : 30 sous pour mes djeuners... dame, tu comprends ! moi, je fais tous les jours un bon repas chez mon marquis, et je n'ai pas besoin d'un djeuner aussi substantiel que le tien. Les derniers trente sous sont les menus frais, tabac, timbres-poste et autres dpenses imprvues. Cela nous fait juste nos soixante francs... Hein ! Crois-tu que c'est calcul ? " Et Jacques enthousiasm se met gambader dans la chambre ; puis, subitement, il s'arrte et prend un air constern : " Allons, bon ! le budget est refaire... J'ai oubli quelque chose. - Quoi donc ? . - Et la bougie !... Comment feras-tu, le soir, pour travailler, si tu n'as pas de bougie ? C'est une dpense indispensable, et une dpense d'au moins cinq francs par mois... O pourrait-on bien les dcrocher, ces cinq francs-l ? L'argent du foyer est sacr, et sous aucun prtexte... Eh ! parbleu, j'ai notre affaire. Voici le mois de mars qui vient, et avec lui le printemps, la chaleur, le soleil. - Eh bien, Jacques ? - Eh bien, Daniel, quand il fait chaud, le charbon est inutile : soit 5 francs de charbon, que nous transformons en 5 francs de bougie ; et voil le problme rsolu... Dcidment, je suis n pour tre ministre des Finances... Qu'en dis-tu ? Cette fois, le budget tient sur ses jambes, et je crois que nous n'avons rien oubli... Il y a bien encore la question des souliers et des vtements, mais je sais ce que je vais faire... J'ai tous les jours ma soire libre partir de huit heures, je chercherai une place de teneur de livres chez quelque petit marchand. Bien sr que l'ami Pierrotte me trouvera cela facilement. - Ah ! , Jacques, vous tes donc trs lis, toi et l'ami Pierrotte ?... Est-ce que tu y vas souvent ? - Oui, trs souvent. Le soir, on fait de la musique. - Tiens ! Pierrotte est musicien. - Non ! pas lui sa fille. - Sa fille !... Il a donc une fille ?... H ! h ! Jacques... Est-elle jolie, Mlle
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Pierrotte ? - Oh ! tu m'en demandes trop pour une fois, mon petit Daniel... Un autre jour, je te rpondrai. Maintenant, il est tard ; allons nous coucher. " Et pour cacher l'embarras que lui causent mes questions, Jacques se met border le lit activement avec un soin de vieille fille. C'est un lit de fer une place, en tout pareil celui dans lequel nous couchions tous les deux, Lyon, rue Lanterne. " T'en souviens-tu, Jacques, de notre petit lit de la rue Lanterne, quand nous lisions des romans en cachette, et que M. Eyssette nous criait du fond de son lit, avec sa plus grosse voix : " Eteignez vite, ou je me lve !" Jacques se souvient de cela, et aussi de bien d'autres choses... De souvenir en souvenir, minuit sonne Saint-Germain qu'on ne songe pas encore dormir. " Allons !... bonne nuit !" me dit Jacques rsolument. Mais au bout de cinq minutes, je l'entends qui pouffe de rire sous sa couverture. " De quoi ris-tu, Jacques ?... - Je ris de l'abb Micou, tu sais, l'abb Micou de la mancanterie... Te le rappelles-tu ?... - Parbleu !... " Et nous voil partis rire, rire, bavarder, bavarder... Cette fois, c'est moi qui suis raisonnable et qui dis : " Il faut dormir. " Mais un moment aprs, je recommence de plus belle : " Et Rouget, Jacques. Est-ce que tu t'en souviens ?... " L-dessus, nouveaux clats de rire et causeries n'en plus finir... Soudain un grand coup de poing branle la cloison de mon ct, du ct d la ruelle. Consternation gnrale. " C'est Coucou-Blanc..., me dit Jacques tout bas dans l'oreille. - Coucou-Blanc !... Qu'est-ce que cela ? - Chut !... pas si haut... Coucou-Blanc est notre voisine. Elle se plaint sans doute que nous l'empchons de dormir. - Dis donc, Jacques ! quel drle de nom elle a notre voisine !... Coucou-Blanc ! Est-ce qu'elle est jeune ?... - Tu pourras en juger toi-mme, mon cher. Un jour ou l'autre, vous vous rencontrerez dans l'escalier. Mais en attendant, dormons vite... sans quoi
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Coucou-Blanc pourrait bien se fcher encore. " L-dessus, Jacques souffle la bougie, et M. Daniel Eyssette (de l'Acadmie franaise) s'endort sur l'paule de son frre comme quand il avait dix ans.

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V - COUCOU-BLANC ET LA DAME DU PREMIER

Il y a, sur la place de Saint-Germain-des-Prs, dans le coin de l'glise, gauche et tout au bord des toits, une petite fentre qui me serre le coeur chaque fois que je la regarde. C'est la fentre de notre ancienne chambre ; et, encore aujourd'hui, quand je passe par l, je me figure que le Daniel d'autrefois est toujours l-haut, assis sa table contre la vitre, et qu'il sourit de piti en voyant dans la rue le Daniel d'aujourd'hui triste et dj courb. Ah ! vieille horloge de Saint-Germain, que de belles heures tu m'as sonnes quand j'habitais l-haut, avec ma mre Jacques !... Est-ce que tu ne pourrais pas m'en sonner encore quelques-unes de ces heures de vaillance et de jeunesse ? J'tais si heureux dans ce temps-l... Je travaillais de si bon coeur !... Le matin, on se levait avec le jour. Jacques, tout de suite, s'occupait du mnage. Il allait chercher de l'eau, balayait la chambre, rangeait ma table. Moi, je n'avais le droit de toucher rien. Si je lui disais : " Jacques, veux-tu que je t'aide ? " Jacques se mettait rire : " Tu n'y songes pas, Daniel. Et la dame du premier ? " Avec ces deux mots gros d'allusions, il me fermait la bouche. Voici pourquoi. Pendant les premiers jours de notre vie deux, c'tait moi qui tais charg de descendre chercher de l'eau dans la cour. A une autre heure de la journe, je n'aurais peut-tre pas os ! mais, le matin, toute la maison dormait encore, et ma vanit ne risquait pas d'tre rencontre dans l'escalier une cruche la main. Je descendais, en m'veillant, peine vtu. A cette heure-l, la cour tait dserte. Quelquefois, un palefrenier en casaque rouge nettoyait ses harnais prs de la pompe. C'tait le cocher de la dame du premier, une jeune crole trs lgante dont on s'occupait beaucoup dans la maison. La prsence de cet homme suffisait pour me gner ; quand il tait l, j'avais honte, je pompais vite et je remontais avec ma cruche moiti remplie. Une fois en haut, je me trouvais trs ridicule, ce qui ne
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m'empchait pas d'tre aussi gn le lendemain, si j'apercevais la casaque rouge dans la cour... Or, un matin que j'avais eu la chance d'viter cette formidable casaque, je remontais allgrement et ma cruche toute pleine, lorsque, la hauteur du premier tage, je me trouvai face face avec une dame qui descendait. C'tait la dame du premier. Droite et fire, les yeux baisss sur un livre, elle allait lentement dans un flot d'toffes soyeuses. A premire vue, elle me parut belle, quoique un peu ple ; ce qui me resta d'elle, surtout, c'est une petite cicatrice blanche qu'elle avait dans un coin, au-dessous de la lvre. En passant devant moi, la dame leva les yeux. J'tais debout contre le mur, ma cruche la main, tout rouge et tout honteux. Pensez ! tre surpris ainsi comme un porteur d'eau, mal peign, ruisselant, le cou nu, la chemise entrouverte... quelle humiliation ! J'aurais voulu entrer dans la muraille... La dame me regarda un moment bien en face d'un air de reine indulgente, avec un petit sourire, puis elle passa... Quand je remontai, j'tais furieux. Je racontai mon aventure Jacques, qui se moqua beaucoup de ma vanit ; mais le lendemain, il prit la cruche sans rien dire et descendit. Depuis lors, il descendit ainsi tous les matins ; et moi, malgr mes remords, je le laissais faire : j'avais trop peur de rencontrer encore la dame du premier. Le mnage fini, Jacques s'en allait chez son marquis, et je ne le revoyais plus que dans la soire. Je passais mes journes tout seul, en tte--tte avec la Muse ou ce que j'appelais la Muse. Du matin au soir, la fentre restait ouverte avec ma table devant, et sur cet tabli, du matin au soir j'enfilais des rimes. De temps en temps un pierrot venait boire ma gouttire ; il me regardait un moment d'un air effront, puis il allait dire aux autres ce que je faisais, et j'entendais le bruit sec de leurs petites pattes sur les ardoises... J'avais aussi les cloches de Saint-Germain qui me rendaient visite plusieurs fois dans le jour. J'aimais bien quand elles venaient me voir. Elles entraient bruyamment par la fentre et remplissaient la chambre de musique. Tantt des carillons joyeux et fous prcipitaient leurs doubles croches, tantt des glas noirs, lugubres, dont les notes tombaient une une comme des larmes. Puis
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j'avais les anglus : l'anglus de midi, un archange aux habits de soleil qui entrait chez moi tout resplendissant de lumire ; l'anglus du soir, un sraphin mlancolique qui descendait dans un rayon de lune et faisait toute la chambre humide en y secouant ses grandes ailes... La Muse, les pierrots, les cloches, je ne recevais jamais d'autres visites. Qui serait venu me voir ? Personne ne me connaissait. A la crmerie de la rue Saint-Benot, j'avais toujours soin de me mettre une petite table part de tout le monde ; je mangeais vite, les yeux dans mon assiette ; puis, le repas fini, je prenais mon chapeau furtivement et je rentrais toutes jambes. Jamais une distraction, jamais une promenade ; pas mme la musique au Luxembourg. Cette timidit maladive que je tenais de Mme Eyssette tait encore augmente par le dtachement de mon costume et ces malheureux caoutchoucs qu'on n'avait pas pu remplacer. La rue me faisait peur, me rendait honteux. Je n'aurais jamais voulu descendre de mon clocher. Quelquefois pourtant, par ces jolis soirs mouills des printemps parisiens, je rencontrais, en revenant de la crmerie, des voles d'tudiants en belle humeur, et de les voir s'en aller ainsi bras dessus bras dessous, avec leurs grands chapeaux, leurs pipes, leurs matresses, cela me donnait des ides... Alors je remontais bien vite mes cinq tages, j'allumais ma bougie, et je me mettais au travail rageusement jusqu' l'arrive de Jacques. Quand Jacques arrivait, la chambre changeait d'aspect. Elle tait toute gaiet, bruit, mouvement. On chantait, on riait, on se demandait des nouvelles de la journe. " As-tu bien travaill ? me disait Jacques, ton pome avance-t-il ? " Puis il me racontait quelque nouvelle invention de son original marquis, tirait de sa poche des friandises du dessert mises de ct pour moi, et s'amusait me les voir croquer belles dents. Aprs quoi, je retournais l'tabli aux rimes. Jacques faisait deux ou trois tours dans la chambre, et, quand il me croyait bien en train, s'esquivait en me disant : "Puisque tu travailles, je vais l-bas passer un moment. " L-bas, cela voulait dire chez Pierrotte ; et si vous n'avez pas dj devin pourquoi Jacques allait si souvent l-bas, c'est que vous n'tes pas bien habile. Moi, je compris tout, ds le premier jour, rien qu' le voir lisser ses cheveux devant la glace avant de partir, et recommencer trois ou quatre fois son
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noeud de cravate ; mais pour ne pas le gner, je faisais semblant de ne me douter de rien et je me contentais de rire au-dedans de moi, en pensant des choses... Jacques parti, en avant les rimes ! A cette heure-l je n'avais plus le moindre bruit ; les pierrots, les anglus, tous mes amis taient couchs. Complet tte--tte avec la Muse... Vers neuf heures, j'entendais monter dans l'escalier - un petit escalier de bois qui faisait suite au grand. C'tait Mlle Coucou Blanc, notre voisine, qui rentrait. A partir de ce moment, je ne travaillais plus. Ma cervelle migrait effrontment chez la voisine et n'en bougeait pas... Que pouvait-elle bien tre, cette mystrieuse Coucou-Blanc ?... Impossible d'avoir le moindre renseignement son endroit... Si j'en parlais Jacques, il prenait un petit air en dessous pour me dire : " Comment !... tu ne l'as pas encore rencontre, notre superbe voisine ?" Mais, jamais il ne s'expliquait davantage. Moi je pensais : " Il ne veut pas que je la connaisse... C'est sans doute une grisette du Quartier latin." Et cette ide m'embrasait la tte. Je me figurais quelque chose de frais, de jeune, de joyeux une grisette, quoi ! Il n'y avait pas jusqu' ce nom de Coucou-Blanc qui ne me part plein de saveur, un de ces jolis sobriquets d'amour comme Musette ou Mimi Pinson. C'tait, dans tous les cas, une Musette bien sage et bien range que ma voisine, une Musette de Nanterre, qui rentrait tous les soirs la mme heure, et toujours seule. Je savais cela pour avoir plusieurs jours de suite, l'heure o elle arrivait, appliqu mon oreille sa cloison... Invariablement, voici ce que j'entendais : d'abord comme un bruit de bouteille qu'on dbouche et rebouche plusieurs fois ; puis au bout d'un moment, pouf ! la chute d'un corps trs lourd sur le parquet ; et presque aussitt une petite voix grle, trs aigu, une voix de grillon malade, entonnant je ne sais quel air trois notes, triste faire pleurer. Sur cet air-l, il y avait des paroles, mais je ne les distinguais pas, except cependant les incomprhensibles syllabes que voici : Tolocototignan !.. Tolocototignan !... - qui revenaient de temps en temps dans la chanson comme un refrain plus accentu que le reste. Cette singulire musique durait environ une heure ; puis, sur un dernier Tolocototignan, la voix s'arrtait tout coup ; et je n'entendais plus qu'une respiration lente et lourde... Tout cela m'intriguait beaucoup.
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Un matin, ma mre Jacques, qui venait de chercher de l'eau, entra vivement chez nous avec un grand air de mystre et s'approchant de moi me dit tout bas : " Si tu veux voir notre voisine... chut !... elle est l. " D'un bond je fus sur le palier... Jacques ne m'avait pas menti... Coucou-Blanc tait dans sa chambre, avec sa porte grande ouverte ; et je pus enfin la contempler... Oh ! Dieu ! Ce ne fut qu'une vision, mais quelle vision !... Imaginez une petite mansarde compltement nue, terre une paillasse, sur la chemine une bouteille d'eau- de-vie, au-dessus de la paillasse un norme et mystrieux fer cheval pendu au mur comme un bnitier. Maintenant, au milieu de ce chenil, figurez-vous une horrible Ngresse avec de gros yeux de nacre, des cheveux courts, laineux et friss comme une toison de brebis noire, et une vieille crinoline rouge, sans rien dessus... C'est ainsi que m'apparut pour la premire fois ma voisine Coucou-Blanc, la Coucou-Blanc de mes rves, la soeur de Mimi Pinson et de Bernerette ... O province romanesque, que ceci te serve de leon !... " Eh bien, me dit Jacques en me voyant rentrer, eh bien, comment tu la trouves... " Il n'acheva pas sa phrase et, devant ma mine dconfite, partit d'un immense clat de rire. J'eus le bon esprit de faire comme lui, et nous voil riant de toutes nos forces l'un en face de l'autre sans pouvoir parler. A ce moment par la porte entrebille, une grosse tte noire se glissa dans la chambre et disparut presque aussitt en nous criant : "Blancs moquer Ngre, pas joli. " Vous pensez si nous rmes de plus belle... Quand notre gaiet fut un peu calme, Jacques m'apprit que la Ngresse Coucou-Blanc tait au service de la dame du premier ; dans la maison, on l'accusait d'tre un peu sorcire : preuve, le fer cheval, symbole du culte Vaudoux, qui pendait au-dessus de sa paillasse. On disait aussi que tous les soirs, quand sa matresse tait sortie, Coucou-Blanc s'enfermait dans sa mansarde, buvait de l'eau-de-vie jusqu' tomber ivre morte, et chantait des chansons ngres une partie de la nuit. Ceci m'expliquait tous les bruits mystrieux qui venaient de chez ma voisine : la bouteille dbouche, la chute sur le parquet, et l'air monotone trois notes. Quant Tolocototignan, il parat que c'est une sorte d'onomatope, trs rpandue chez les Ngres du Cap, quelque chose comme notre lon, lan, la ; les Pierre Dupont en bne mettent de a dans toutes leurs chansons.
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A partir de ce jour, ai-je besoin de le dire ? le voisinage de Coucou-Blanc ne me donna plus autant de distractions. Le soir, quand elle montait, mon coeur ne trottait plus si vite ; jamais je ne me drangeais plus pour aller coller mon oreille la cloison... Quelquefois pourtant, dans le silence de la nuit, les Tolocototignan venaient jusqu' ma table, et j'prouvais je ne sais quel vague malaise en entendant ce triste refrain ; on et dit que je pressentais le rle qu'il allait jouer dans ma vie... Sur ces entrefaites, ma mre Jacques trouva une place de teneur de livres cinquante francs par mois chez un petit marchand de fer, o il devait se rendre tous les soirs en sortant de chez le marquis. Le pauvre garon m'apprit cette bonne nouvelle, moiti content, moiti fch. "Comment feras-tu pour aller l-bas ? " lui-dis-je tout de suite. Il me rpondit, les yeux pleins de larmes : " J'irai le dimanche. " Et ds lors, comme il l'avait dit, il n'alla plus l-bas que le dimanche, mais cela lui cotait, bien sr. Quel tait donc ce l-bas si sduisant qui tenait tant coeur ma mre Jacques ?... Je n'aurais pas t fch de le connatre. Malheureusement on ne me proposait jamais de m'emmener ; et moi, j'tais trop fier pour le demander. Le moyen d'ailleurs d'aller quelque part, avec des caoutchoucs ?... Un dimanche pourtant, au moment de partir chez Pierrotte, Jacques me dit avec un peu d'embarras : " Est-ce que tu n'aurais pas envie de m'accompagner l-bas, petit Daniel ? Tu leur ferais srement un grand plaisir. - Mais, mon cher, tu plaisantes... - Oui, je le sais bien... Le salon de Pierrotte n'est gure la place d'un pote... Ils sont l un tas de vieilles peaux de lapins... - Oh ! ce n'est pas pour cela, Jacques ; c'est seulement cause de mon costume... -Tiens ! au fait... je n'y songeais pas ", dit Jacques. Et il partit comme enchant d'avoir une vraie raison pour ne pas m'emmener. A peine au bas de l'escalier, le voil qui remonte et vient vers moi tout essouffl. " Daniel, me dit-il, si tu avais eu des souliers et une jaquette prsentable, m'aurais-tu accompagn chez Pierrotte ? - Pourquoi pas ?
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- Eh bien, alors, viens... je vais t'acheter tout ce qu'il te faut, nous irons l-bas. " Je le regardai, stupfait. " C'est la fin du mois, j'ai de l'argent", ajouta-t-il pour me convaincre. J'tais si content de l'ide des nippes fraches que je ne remarquai pas l'motion de Jacques ni le ton singulier dont il parlait. Ce n'est que plus tard que je songeai tout cela. Pour le moment, je lui sautai au cou, et nous partmes chez Pierrotte, en passant par le Palais-Royal, o je m'habillai de neuf chez un fripier.

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QUAND Pierrotte avait Vingt ans, Si On lui avait prdit qu'un jour il succderait M. Lalouette dans le commerce des porcelaines, qu'il aurait deux cent mille francs chez son notaire - Pierrotte, un notaire ! - et une superbe boutique l'angle du passage du Saumon, on l'aurait beaucoup tonn. Pierrotte, vingt ans, n'tait jamais sorti de son village, portait de gros esclots en sapin des Cvennes, ne savait pas un mot de franais et gagnait cent cus par an lever des vers soie ; solide compagnon du reste, beau danseur de bourre, aimant rire et chanter la gloire, mais toujours d'une manire honnte et sans faire de tort aux cabaretiers. Comme tous les gars de son ge, Pierrotte avait une bonne amie, qu'il allait attendre le dimanche la sortie des vpres pour l'emmener danser des gavottes sous les mriers. La bonne amie de Pierrotte s'appelait Roberte, la grande Roberte. C'tait une belle magnanarelle de dix-huit ans, orpheline comme lui, pauvre . comme lui, mais sachant trs bien lire et crire, ce qui, dans les villages cvenols, est encore plus rare qu'une dot. Trs fier de sa Roberte, Pierrotte comptait l'pouser ds qu'il aurait tir au sort ; mais, le jour du tirage arriv, le pauvre Cvenol - bien qu'il et tremp trois fois sa main dans l'eau bnite avant d'aller l'urne - amena le n 4... Il fallait partir. Quel dsespoir !... Heureusement Mme Eyssette, qui avait t nourrie, presque leve par la mre de Pierrotte, vint au secours de son frre de lait et lui prta deux mille francs pour s'acheter un homme. - On tait riche chez les Eyssette dans ce temps-l ! L'heureux Pierrotte ne partit donc pas et put pouser sa Roberte ; mais comme ces braves gens tenaient avant tout rendre l'argent de Mme Eyssette et qu'en restant au pays ils n'y seraient jamais parvenus, ils eurent le courage de s'expatrier et marchrent sur Paris pour y chercher fortune. Pendant un an, on n'entendit plus parler de nos montagnards ; puis, un beau matin, Mme Eyssette reut une lettre touchante, signe " Pierrotte et sa femme ", qui contenait 300 francs, premiers fruits de leurs conomies. La
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seconde anne, nouvelle lettre de "Pierrotte et sa femme" avec un envoi de 200 francs et des riens. - Sans doute, les affaires ne marchaient pas. - La quatrime anne, troisime lettre de "Pierrotte et sa femme" avec un dernier envoi de 1200 francs et des bndictions pour toute la famille Eyssette. Malheureusement, quand cette lettre arriva chez nous, nous tions en pleine dbcle : on venait de vendre la fabrique, et nous aussi nous allions nous expatrier... Dans sa douleur, Mme Eyssette oublia de rpondre " Pierrotte et sa femme". Depuis lors, nous n'en emes plus de nouvelles, jusqu'au jour o Jacques, arrivant Paris, trouva le bon Pierrotte - Pierrotte sans sa femme, hlas ! - install dans le comptoir de l'ancienne maison Lalouette. Rien de moins potique, rien de plus touchant que l'histoire de cette fortune. En arrivant Paris, la femme de Pierrotte s'tait mise bravement faire des mnages. La premire maison fut justement la maison Lalouette. Ces Lalouette taient de riches commerants avares et maniaques, qui n'avaient jamais voulu prendre ni un commis ni une bonne, parce qu'il faut tout faire par soi-mme " Monsieur, jusqu' cinquante ans, j'ai fait mes culottes moi-mme ! " disait le pre Lalouette avec fiert, et qui, sur leurs vieux jours seulement, se donnaient le luxe flamboyant d'une femme de mnage douze francs par mois. Dieu sait que ces douze francs-l, l'ouvrage les valait bien ! La boutique, l'arrire-boutique, un appartement au quatrime, deux seilles d'eau pour la cuisine remplir tous les matins ! Il fallait venir des Cvennes pour accepter de pareilles conditions ; mais bah ! la Cvenole tait jeune, alerte, rude au travail et solide des reins comme une jeune taure ; en un tour de main, elle expdiait ce gros ouvrage et, par-dessus le march, montrait tout le temps aux deux vieillards son joli rire, qui valait plus de douze francs lui tout seul... A force de belle humeur et de vaillance cette courageuse montagnarde finit par sduire ses patrons. On s'intressa elle ; on la fit causer ; puis, un beau jour, spontanment - les coeurs les plus secs ont parfois de ces soudaines floraisons de bont -, le vieux Lalouette offrit de prter un peu d'argent Pierrotte pour qu'il pt entreprendre un commerce. Son ide. Voici quelle fut l'ide de Pierrotte : il se procura un vieux bidet, une carriole, et s'en alla d'un bout de Paris l'autre en criant de toutes ses forces : "Dbarrassez-vous de ce qui vous gne ! " Notre finaud de Cvenol ne
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vendait pas, il achetait... quoi ?... tout... Les pots casss, les vieux fers, les papiers, les bris de bouteilles, les meubles hors de service qui ne valent pas la peine d'tre vendus, les vieux galons dont les marchands ne veulent pas, tout ce qui ne vaut rien et qu'on garde chez soi par habitude, par ngligence, parce qu'on ne sait qu'en faire, tout ce qui gne !... Pierrotte ne faisait fi de rien, il achetait tout, ou du moins il acceptait tout ; car le plus souvent on ne lui vendait pas, on lui donnait, on se dbarrassait, " Dbarrassez-vous de ce qui vous gne !" Dans le quartier Montmartre, le Cvenol tait trs populaire. Comme tous les petits commerants ambulants qui veulent faire trou dans le brouhaha de la rue, il avait adopt une melope personnelle et bizarre, que les mnagres connaissaient bien... C'tait d'abord pleins poumons le formidable : " Dbarrassez-vous de ce qui vous gne !" Puis, sur un ton lent et pleurard, de longs discours tenus sa bourrique, son Anastagille, comme il l'appelait. Il croyait dire Anastasie. " Allons ! viens, Anastagille ; allons ! viens, mon enfant... " Et la bonne Anastagille suivait, la tte basse, longeant les trottoirs d'un air mlancolique ; et de toutes les maisons on criait : " Pst ! Pst ! Anastagille !..." La carriole se remplissait, il fallait voir ! Quand elle tait bien pleine, Anastagille et Pierrotte s'en allaient Montmartre dposer la cargaison chez un chiffonnier en gros, qui payait bel et bien tous ces " dbarrassez-vous de ce qui vous gne ", qu'on avait eus pour rien ou pour presque rien. A ce mtier singulier, Pierrotte ne fit pas fortune mais il gagna sa vie, et largement. Ds la premire anne, on rendit l'argent des Lalouette et on envoya trois cents francs mademoiselle - c'est ainsi que Pierrotte appelait Mme Eyssette du temps qu'elle tait jeune fille, et depuis il n'avait jamais pu se dcider la nommer autrement. - La troisime anne, par exemple, ne fut pas heureuse. C'tait en plein 1830. Pierrotte avait beau crier : " Dbarrassez-vous de ce qui vous gne ! " les Parisiens, en train de se dbarrasser d'un vieux roi qui les gnait, taient sourds aux cris de Pierrotte et laissaient le Cvenol s'gosiller dans la rue ; et, chaque, soir, la petite carriole rentrait vide Pour comble de malheur, Anastagille mourut. C'est alors que les vieux Lalouette, qui commenaient ne plus pouvoir tout faire par eux-mmes, proposrent Pierrotte d'entrer chez eux comme
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garon de magasin. Pierrotte accepta, mais il ne garda pas longtemps ces modestes fonctions. Depuis leur arrive Paris, sa femme lui donnait tous les soirs des leons d'criture et de lecture ; il savait dj se tirer d'une lettre et s'exprimer en franais d'une faon comprhensible. En entrant chez Lalouette, il redoubla d'efforts, s'en alla dans une classe d'adultes ! apprendre le calcul, et fit si bien qu'au bout de quelques mois il pouvait suppler au comptoir M. Lalouette devenu presque aveugle, et la vente Mme Lalouette dont les vieilles jambes trahissaient le grand coeur. Sur ces entrefaites, Mlle Pierrotte vint au monde et, ds lors, la fortune du Cvenol alla toujours croissant. D'abord intress dans le commerce des Lalouette, il devint plus tard leur associ ; puis, un beau jour, le pre Lalouette, ayant compltement perdu la vue, se retira du commerce et cda son fonds Pierrotte, qui le paya par annuits. Une fois seul, le Cvenol donna une telle extension aux affaires qu'en trois ans il eut pay les Lalouette, et se trouva, franc de toute redevance, la tte d'une belle boutique admirablement achalande... Juste ce moment, comme si elle et attendu pour mourir que son homme n'et plus besoin d'elle, la grande Roberte tomba malade et mourut d'puisement. Voil le roman de Pierrotte, tel que Jacques me le racontait ce soir-l en nous en allant au passage du Saumon ; et comme la route tait longue - on avait pris le plus long pour montrer aux Parisiens ma jaquette neuve - je connaissais mon Cvenol fond avant d'arriver chez lui. Je savais que le bon Pierrotte avait deux idoles auxquelles il ne fallait pas toucher, sa fille et M. Lalouette. Je savais aussi qu'il tait un peu bavard et fatigant entendre, parce qu'il parlait lentement, cherchai ses phrases, bredouillait et ne pouvait pas dire trois mots de suite sans y ajouter : " C'est bien le cas de le dire... " Ceci tenait une chose : le Cvenol n'avait jamais pu se faire notre langue. Tout ce qu'il pensait lui venant aux lvres en patois du Languedoc, il tait oblig de mettre mesure ce languedocien en franais, et les " C'est bien le cas de le dire... " dont il maillait ses discours, lui donnaient le temps d'accomplir intrieurement ce petit travail. Comme disait Jacques, Pierrotte ne parlait pas, il traduisait... Quant Mlle Pierrotte, tout ce que j'en pus savoir, c'est qu'elle avait seize ans et qu'elle s'appelait Camille, rien de plus ; sur ce chapitre-l mon Jacques restait
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muet comme un esturgeon. Il tait environ neuf heures quand nous fmes notre entre dans l'ancienne maison Lalouette. On allait fermer. Boulons, volets, barres de fer, tout un formidable appareil de clture gisait par tas sur le trottoir, devant la porte entrebille... Le gaz tait teint et tout le magasin dans l'ombre, except le comptoir, sur lequel posait une lampe en porcelaine clairant des piles d'cus et une grosse face rouge qui riait. Au fond, dans l'arrire-boutique, quelqu'un jouait de la flte. " Bonjour, Pierrotte ! cria Jacques en se campant devant le comptoir... (J'tais ct de lui, dans la lumire de la lampe...) Bonjour, Pierrotte !" Pierrotte, qui faisait sa caisse, leva les yeux la voix de Jacques ; puis, en m'apercevant, il poussa un cri, joignant les mains, et resta l, stupide, la bouche ouverte, me regarder. " Eh bien, fit Jacques d'un air de triomphe, que vous avais-je dit ? - Oh ! mon Dieu ! mon Dieu ! murmura le bon Pierrotte, il me semble que... C'est bien le cas de le dire... Il me semble que je la vois. - Les yeux surtout, reprit Jacques, regardez les yeux, Pierrotte. - Et le menton, monsieur Jacques, le menton avec la fossette ", rpondit Pierrotte, qui pour mieux me voir avait lev l'abat-jour de la lampe. Moi, je n'y comprenais rien. Ils taient l tous les deux me regarder, cligner de l'oeil, se faire des signes... Tout coup Pierrotte se leva, sortit du comptoir et vint moi les bras ouverts : "Avec votre permission, monsieur Daniel, il faut que je vous embrasse... C'est bien le cas de le dire. Je vais croire embrasser mademoiselle. " Ce dernier mot m'expliqua tout. A cet ge-l, je ressemblais beaucoup Mme Eyssette, et pour Pierrotte, qui n'avait pas vu mademoiselle depuis quelque vingt cinq ans, cette ressemblance tait encore plus frappante. Le brave homme ne pouvait pas se lasser de me serrer les mains, de m'embrasser, de me regarder en riant avec ses gros yeux pleins de larmes ; il se mit ensuite nous parler de notre mre, des deux mille francs, de sa Roberte, de sa Camille, de son Anastagille, et cela avec tant de longueurs, tant de priodes, que nous serions encore - c'est bien le cas de le dire - debout dans le magasin, l'couter, si Jacques ne lui avait pas dit d'un ton d'impatience : " Et votre caisse, Pierrotte ! " Pierrotte s'arrta net. Il tait un peu confus
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d'avoir tant parl : " Vous avez raison, monsieur Jacques, je bavarde... je bavarde... et puis la petite... c'est bien le cas de le dire... la petite me grondera d'tre mont si tard. - Est-ce que Camille est l-haut ? demanda Jacques d'un petit air indiffrent,- Oui... oui, monsieur Jacques... la petite est l-haut... Elle languit... C'est bien le cas de le dire... Elle languit joliment de connatre M. Daniel. Montez donc la voir... je vais faire ma caisse et je vous rejoins... c'est bien le cas de le dire. " Sans en couter davantage, Jacques me prit le bras et m'entrana vite vers le fond, du ct o on jouait de la flte... Le magasin de Pierrotte tait grand et bien garni. Dans l'ombre, on voyait miroiter le ventre des carafes, les globes d'opale, l'or fauve des verres de Bohme, les grandes coupes de cristal, les soupires rebondies, puis de droite et de gauche, de longues piles d'assiettes qui montaient jusqu'au plafond. Le palais de la fe Porcelaine vu de nuit. Dans l'arrire boutique, un bec de gaz ouvert demi veillait encore, laissant sortir d'un air ennuy un tout petit bout de langue... Nous ne fmes que traverser. Il y avait l, assis sur le bord d'un canap-lit, un grand jeune homme blond qui jouait mlancoliquement de la flte. Jacques, en passant, dit un "bonjour" trs sec, auquel le jeune homme blond rpondit par deux coups de flte trs secs aussi, ce qui doit tre la faon de se dire bonjour entre fltes qui s'en veulent. " C'est le commis, me dit Jacques, quand nous fmes dans l'escalier... Il nous assomme, ce grand blond, jouer toujours de la flte... Est-ce que tu aimes la flte, toi, Daniel ? " J'eus envie de lui demander : " Et la petite, l'aime-t-elle ? " Mais j'eus peur de lui faire de la peine et je lui rpondis trs srieusement : " Non, Jacques, je n'aime pas la flte. " L'appartement de Pierrotte tait au quatrime tage, dans la mme maison que le magasin. Mlle Camille, trop aristocrate pour se montrer la boutique, restait en haut et ne voyait son pre qu' l'heure des repas. " Oh ! tu verras ! me disait Jacques en montant, c'est tout fait sur un pied de grande maison. Camille a une dame de compagnie, Mme Veuve Tribou, qui ne la quitte jamais.., Je ne sais pas trop d'o elle vient cette Mme Tribou, mais Pierrotte la connat et prtend que c'est une dame de grand mrite... Sonne, Daniel, nous y voil ! " Je sonnai ; une Cvenole grande coiffe vint nous ouvrir, sourit
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Jacques comme une vieille connaissance, et nous introduisit dans le salon. Quand nous entrmes, Mlle Pierrotte tait au piano. Deux vieilles dames un peu fortes, Mme Lalouette et la veuve Tribou, dame de grand mrite, jouaient aux cartes dans un coin. En nous voyant, tout le monde se leva. Il y eut un moment de trouble et de brouhaha ; puis, les saluts changs, les prsentations faites, Jacques invita Camille - il disait Camille tout court - se remettre au piano ; et la dame de grand mrite profita de l'invitation pour continuer sa partie avec Mme Lalouette. Nous avions pris place, Jacques et moi, chacun d'un ct de Mlle Pierrotte, qui, tout en faisant trotter ses petits doigts sur le piano, causait et riait avec nous. Je la regardais pendant qu'elle parlait. Elle n'tait pas jolie. Blanche, rose, l'oreille petite, le cheveu fin, mais trop de joues, trop de sant ; avec cela, les mains rouges, et les grces un peu froides d'une pensionnaire en vacances. C'tait bien la fille de Pierrotte, une fleur des montagnes, grandie sous la vitrine du passage du Saumon. Telle fut, du moins, ma premire impression ; mais, soudain, sur un mot que je lui dis, Mlle Pierrotte, dont les yeux taient rests baisss jusque-l, les leva lentement sur moi, et, comme par magie, la petite bourgeoise disparut. Je ne vis plus que ses yeux, deux grands yeux noirs blouissants, que je reconnus tout de suite... O miracle ! C'taient les mmes yeux noirs qui m'avaient lui si doucement l-bas, dans les murs froids du vieux collge, les yeux noirs de la fe aux lunettes, les yeux noirs enfin... Je croyais rver. J'avais envie de leur crier : " Beaux yeux noirs, est-ce vous ? Est-ce vous que je retrouve dans un autre visage ?" Et si vous saviez comme c'taient bien eux ! Impossible de s'y tromper. Les mmes cils, le mme clat, le mme feu noir et contenu. Quelle folie de penser qu'il pt y avoir deux couples de ces yeux-l par le monde ! Et d'ailleurs la preuve que c'taient bien les yeux noirs eux-mmes, et non pas d'autres yeux noirs ressemblant ceux-l, c'est qu'ils m'avaient reconnu eux aussi, et nous allions reprendre sans doute un de nos jolis dialogues muets d'autrefois, quand j'entendis tout prs de moi, presque dans mon oreille, de petites dents de souris qui grignotaient. A ce bruit, je tournai la tte et j'aperus dans un fauteuil, l'angle du piano, un personnage auquel je n'avais pas pris garde... C'tait un
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grand vieux sec et blme, avec une tte d'oiseau, le front fuyant, le nez en pointe, des yeux ronds et sans vie trop loin du nez, presque sur les tempes... Sans un morceau de sucre que le bonhomme tenait la main et qu'il becquetait de temps en temps, on aurait pu le croire endormi. Un peu troubl par cette apparence, je fis ce vieux fantme un grand salut, qu'il ne me rendit pas... " Il ne t'a pas vu, me dit Jacques... C'est l'aveugle... c'est le pre Lalouette..." " Il porte bien son nom... " pensai-je en moi-mme. Et pour ne plus voir l'horrible vieux tte d'oiseau, je me tournai bien vite du ct des yeux noirs ; mais hlas ! le charme tait bris, les yeux noirs avaient disparu. Il n'y avait plus leur place qu'une petite bourgeoise toute raide sur son tabouret de piano... A ce moment, la porte du salon s'ouvrit et Pierrotte entra bruyamment. L'homme la flte venait derrire lui avec sa flte sous le bras. Jacques, en le voyant, dchargea sur lui un regard foudroyant capable d'assommer un buffle ; mais il dut le manquer car le joueur de flte ne broncha pas. " Eh bien, petite, dit le Cvenol en embrassant sa fille pleines joues, es-tu contente ? on te l'a donc amen, ton Daniel... Comment le trouves-tu ? Il est bien gentil, n'est.ce pas ? C'est bien le cas de le dire... tout le portrait de mademoiselle. " Et voil le bon Pierrotte qui recommence la scne du magasin, et m'amne de force au milieu du salon, pour que tout le monde puisse voir les yeux de mademoiselle, le nez de mademoiselle, le menton fossette de mademoiselle... Cette exhibition me gnait beaucoup. Mme Lalouette et la dame de grand mrite avaient interrompu leur partie, et, renverses dans leur fauteuil, m'examinaient avec le plus grand sang-froid, critiquant ou louant haute voix tel ou tel morceau de ma personne, absolument comme si j'tais un petit poulet de grain en vente au march de la Valle. Entre nous, la dame de grand mrite avait l'air d'assez bien s'y connatre, en jeunes volatiles. Heureusement que Jacques, vint mettre fin mon supplice, en demandant Mlle Pierrotte de nous jouer quelque chose. " C'est cela, jouons quelque chose ", dit vivement le joueur de flte, qui s'lana, la flte en avant. Jacques cria : " Non... non... pas de duo, pas de flte ! " Sur quoi, le joueur de flte lui dcocha un petit regard bleu clair, empoisonn comme une flche de Carabe ; mais l'autre ne sourcilla pas et continua crier : " Pas
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de flte !... " En fin de compte, c'est Jacques qui l'emporta, et Mlle Pierrotte nous joua sans la moindre flte un de ces trmolos bien connus qu'on appelle Rveries de Rosellen !... Pendant qu'elle jouait, Pierrotte pleurait d'admiration, Jacques nageait dans l'extase ; silencieux, mais la flte aux dents, le fltiste battait la mesure avec ses paules et fltait intrieurement. Le Rosellen fini, Mlle Pierrotte se tourna vers moi : " Et vous, monsieur Daniel, me dit-elle en baissant les yeux, est-ce que nous ne vous entendrons pas ?... Vous tes pote, je le sais. - Et bon pote", fit Jacques, cet indiscret de Jacques... Moi pensez que cela ne me tentait gure de dire des vers devant tous ces Amalcites. Encore si les yeux noirs avaient t l ; mais non ! depuis une heure les yeux noirs s'taient teints, et je les cherchais vainement autour de moi... Il faut voir aussi avec quel ton dgag je rpondis la jeune Pierrotte : " Excusez-moi pour ce soir, mademoiselle, je n'ai pas apport ma lyre. - N'oubliez pas de l'apporter la prochaine fois ", me dit le bon Pierrotte, qui prit cette mtaphore au pied de la lettre. Le pauvre homme croyait sincrement que j'avais une lyre et que j'en jouais comme son commis jouait de la flte... Ah ! Jacques m'avait bien prvenu qu'il m'amenait dans un drle de monde ! Vers onze heures, on servit le th. Mlle Pierrotte allait, venait dans le salon, offrant le sucre, versant le lait, le sourire sur les lvres, le petit doigt en l'air. C'est ce moment de la soire que je revis les yeux noirs. Ils apparurent tout coup devant moi, lumineux et sympathiques, puis s'clipsrent de nouveau avant que j'eusse pu leur parler... Alors seulement je m'aperus d'une chose, c'est qu'il y avait en Mlle Pierrotte deux tres trs distincts : d'abord Mlle Pierrotte, une petite bourgeoise bandeaux plats, bien faite pour trner dans l'ancienne maison Lalouette ; et puis, les yeux noirs, ces grands yeux potiques qui s'ouvraient comme deux fleurs de velours et n'avaient qu' paratre pour transfigurer cet intrieur de quincailliers burlesques. Mlle Pierrotte, je n'en aurais pas voulu pour rien au monde ; mais les yeux noirs... oh ! les yeux noirs !... Enfin, l'heure du dpart arriva. C'est Mme Lalouette qui donna le signal. Elle roula son mari dans un grand tartan et l'emporta sous son bras comme
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une vieille momie entoure de bandelettes. Derrire eux, Pierrotte nous garda encore longtemps sur le palier nous faire des discours interminables : " Ah ! monsieur Daniel, maintenant que vous connaissez la maison, j'espre qu'on vous y verra. Nous n'avons jamais grand monde, mais du monde choisi... c'est bien le cas de le dire... D'abord M. et Mme Lalouette, mes anciens patrons ; puis Mme Tribou, une dame du plus grand mrite, avec qui vous pourrez causer ; puis mon commis, un bon garon qui nous joue quelquefois de la flte... c'est bien le cas de le dire... Vous ferez des duos tous les deux. Ce sera gentil. " J'objectai timidement que j'tais fort occup, et que je ne pourrais peut-tre pas venir aussi souvent que je le dsirerais. Cela le fit rire : " Allons donc ! occup, monsieur Daniel... On les connat vos occupations vous autres, dans le Quartier latin... c'est bien le cas de le dire... on doit avoir par l quelque grisette. - Le fait est, dit Jacques, en riant aussi, que Mlle Coucou-Blanc... ne manque pas d'attraits. " Ce nom de Coucou-Blanc mit le comble l'hilarit de Pierrotte. "Comment dites-vous cela, monsieur Jacques ?... Coucou-Blanc ? Elle s'appelle Coucou-Blanc... H ! h ! h ! voyez-vous ce gaillard-l... son ge... " Il s'arrta court en s'apercevant que sa fille l'coutait ; mais nous tions au bas de l'escalier que nous entendions encore son gros rire qui faisait trembler la rampe... " Eh bien, comment les trouves-tu ? me dit Jacques, ds que nous fmes dehors. - Mon cher, M. Lalouette est bien laid, mais Mlle Pierrotte est charmante. - N'est-ce pas ? me fit le pauvre amoureux avec une telle vivacit que je ne pus m'empcher de rire. - Allons ! Jacques, tu t'es trahi ", lui dis-je en lui prenant la main. Ce soir-l, nous nous promenmes bien tard le long des quais. A nos pieds, la rivire tranquille et noire roulait comme des perles des milliers de petites toiles. Les amarres des gros bateaux criaient. C'tait plaisir de marcher doucement dans l'ombre et d'entendre Jacques me parler d'amour... Il aimait de toute son me ; mais on ne l'aimait pas, il savait bien qu'on ne l'aimait pas.
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"Alors, Jacques, c'est qu'elle en aime un autre, sans doute. - Non, Daniel, je ne crois pas qu'avant ce soir elle ait encore aim personne. - Avant ce soir ! Jacques, que veux-tu dire ? - Dame ! c'est que tout le monde t'aime, toi, Daniel... et elle pourrait bien t'aimer aussi. " Pauvre cher Jacques ! Il fallait voir de quel air triste et rsign il disait cela. Moi, pour le rassurer je me mis rire bruyamment, plus bruyamment mme que je n'en avais envie. " Diable ! mon cher, comme tu y vas... je suis donc bien irrsistible ou Mlle Pierrotte bien inflammable... Mais non ! rassure-toi, ma mre Jacques. Mlle Pierrotte est aussi loin de mon coeur que je le suis du sien ; ce n'est pas moi que tu as craindre bien sr. " Je parlais sincrement en disant cela, Mlle Pierrotte n'existait pas pour moi... Les yeux noirs, par exemple, c'est diffrent.

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Aprs cette premire visite l'ancienne maison Lalouette, je restai quelque temps sans retourner l-bas. Jacques, lui, continuait fidlement ses plerinages du dimanche, et chaque fois il inventait quelque nouveau noeud de cravate rempli de sduction... C'tait tout un pome, la cravate de Jacques, un pome d'amour ardent et contenu, quelque chose comme un slam d'Orient, un de ces bouquets de fleurs emblmatiques que les Bachagas offrent leurs amoureuses et auxquels ils savent faire exprimer toutes les nuances de la passion. Si j'avais t femme, la cravate de Jacques avec ses mille noeuds qu'il variait l'infini m'aurait plus touch qu'une dclaration. Mais voulez-vous que je vous dise ! les femmes n'y entendent rien... Tous les dimanches, avant de partir, le pauvre amoureux ne manquait pas de me dire : " Je vais l-bas, Daniel... viens-tu ?" Et moi, je rpondais invariablement : " Non ! Jacques ! je travaille... " Alors il s'en allait bien vite, et je restais seul, tout seul, pench sur l'tabli aux rimes. C'tait de ma part un parti pris, et srieusement pris, de ne plus aller chez Pierrotte. J'avais peur des yeux noirs. Je m'tais dit : " Si tu les revois, tu es perdu", et je tenais bon pour ne pas les revoir... C'est qu'ils ne me sortaient plus de la tte, ces grands dmons d'yeux noirs. Je les retrouvais partout. J'y pensais toujours, en travaillant, en dormant. Sur tous mes cahiers, vous auriez vu de grands yeux dessins la plume, avec des cils longs comme cela, C'tait une obsession. Ah ! quand ma mre Jacques, l'oeil brillant de plaisir, partait en gambadant pour le passage du Saumon, avec un noeud de cravate indit, Dieu sait quelles envies folles j'avais de dgringoler l'escalier derrire lui et de lui crier : " Attends-moi !", Mais non ! Quelque chose au fond de moi-mme m'avertissait que ce serait mal d'aller l-bas, et j'avais quand mme le courage de rester mon tabli... : " Non ! merci, Jacques ! je travaille. " Cela dura quelque temps ainsi. A la longue, la Muse aidant, je serais sans
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doute parvenu chasser les yeux noirs de ma cervelle. Malheureusement j'eus l'imprudence de les revoir encore une fois. Ce fut fini ! ma tte, mon coeur, tout y passa. Voici dans quelles circonstances : Depuis la confidence du bord de l'eau, ma mre Jacques ne m'avait plus parl de ses amours ; mais je voyais bien son air que cela n'allait pas comme il aurait voulu... Le dimanche, quand il revenait de chez Pierrotte, il tait toujours triste. La nuit je l'entendais soupirer, soupirer... Si je lui demandais : "Qu'est-ce que tu as, Jacques ?" Il me rpondait brusquement : " Je n'ai rien. " Mais je comprenais qu'il avait quelque chose, rien qu'au ton dont il me disait cela. Lui, si bon, si patient, il avait maintenant avec moi des mouvements d'humeur. Quelquefois il me regardait comme si nous tions fchs. Je me doutais bien, vous pensez ! qu'il y avait l-dessous quelque gros chagrin d'amour ; mais comme Jacques s'obstinait ne pas m'en parler, je n'osais pas en parler non plus. Pourtant, certain dimanche qu'il m'tait revenu plus sombre qu' l'ordinaire, je voulus en avoir le coeur net. " Voyons ! Jacques, qu'as-tu ? lui dis-je en lui prenant les mains... Cela ne va donc pas, l-bas ? - Eh bien, non !... cela ne va pas..., rpondit le pauvre garon d'un air dcourag. - Mais enfin, que se passe-t-il ? Est-ce que Pierrotte se serait aperu de quelque chose ? Voudrait-il vous empcher de vous aimer ?... - Oh ! non ! Daniel, ce n'est pas Pierrotte qui nous empche... C'est elle qui ne m'aime pas, qui ne m'aimera jamais. - Quelle folie, Jacques ! Comment peux-tu savoir qu'elle ne t'aimera jamais... Lui as-tu dit que tu l'aimais, seulement ?... Non, n'est-ce pas ?... Eh bien, alors... - Celui qu'elle aime n'a pas parl ; il n'a pas eu besoin de parler pour tre aim... - Vraiment, Jacques, tu crois que le joueur de flte ?... " Jacques n'eut pas l'air d'entendre ma question. " Celui qu'elle aime n'a pas parl ", dit-il pour la seconde fois. Et je n'en pus savoir davantage. Cette nuit-l, on ne dormit gure dans le clocher de Saint-Germain. Jacques passa presque tout le temps la fentre regarder les toiles en
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soupirant. Moi, je songeais : " Si j'allais l-bas, voir les choses de prs... Aprs tout, Jacques peut se tromper. Mlle Pierrotte n'a sans doute pas compris tout ce qui tient d'amour dans les plis de cette cravate... Puisque Jacques n'ose pas parler de sa passion, peut-tre je ferais bien d'en parler pour lui... Oui, c'est cela : j'irai, je parlerai cette jeune Philistine, et nous verrons. " Le lendemain, sans avertir ma mre Jacques, je mis ce beau projet excution. Certes, Dieu m'est tmoin qu'en allant l-bas je n'avais aucune arrire-pense. J'y allais pour Jacques, rien que pour Jacques... Pourtant, quand j'aperus l'angle du passage du Saumon l'ancienne maison Lalouette avec ses peintures vertes et le Porcelaines et Cristaux de la devanture, je sentis un lger battement du coeur qui aurait d m'avertir... J'entrai. Le magasin tait dsert ; dans le fond, l'homme-flte prenait sa nourriture ; mme en mangeant il gardait son instrument sur la nappe prs de lui. " Que Camille puisse hsiter entre cette flte ambulante et ma mre Jacques, voil qui n'est pas possible..., me disais-je tout en montant. Enfin, nous allons voir... " Je trouvai Pierrotte table avec sa fille et la dame de grand mrite. Les yeux noirs n'taient pas l fort heureusement. Quand j'entrai, il y eut une exclamation de surprise. " Enfin, le voil ! s'cria le bon Pierrotte de sa voix de tonnerre... C'est bien le cas de le dire... Il va prendre le caf avec nous. " On me fit place. La dame de grand mrite alla me chercher une belle tasse fleurs d'or, et je m'assis ct de Mlle Pierrotte. Elle tait trs gentille ce jour-l, Mlle Pierrotte. Dans ses cheveux, un peu au-dessus de l'oreille - ce n'est plus l qu'on les place aujourd'hui - elle avait mis une petite rose rouge, mais si rouge, si rouge... Entre nous, je crois que cette petite rose rouge tait fe, tellement elle embellissait la petite Philistine. " Ah ! , monsieur Daniel, me dit Pierrotte avec un bon gros rire affectueux, c'est donc fini, vous ne voulez donc plus venir nous voir !" J'essayai de m'excuser et de parler de mes travaux littraires. " Oui, oui, je connais a, le Quartier latin... ", fit le Cvenol. Et il se mit rire de plus belle en regardant la dame de grand mrite qui toussotait, hem ! hem ! d'un air entendu et m'envoyait des coups de pied sous la table. Pour ces braves gens, Quartier latin, cela voulait dire orgies,
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violons, masques, ptards, pots casss, nuits folles et le reste. Ah ! si je leur avais cont ma vie de cnobite dans le clocher de Saint-Germain, je les aurais fort tonns. Mais, vous savez ! quand on est jeune, on n'est pas fch de passer pour un mauvais sujet. Devant les accusations de Pierrotte, je prenais un petit air modeste, et je ne me dfendais que faiblement : "Mais non, mais non ! je vous assure... Ce n'est pas ce que vous croyez. " Jacques aurait bien ri de me voir. Comme nous achevions de prendre le caf, un petit air de flte se fit entendre dans la cour. C'tait Pierrotte qu'on appelait au magasin. A peine eut-il le dos tourn, la dame de grand mrite s'en alla son tour l'office faire un cinq cents avec la cuisinire. Entre nous, je crois que son plus grand mrite, cette dame-l, c'tait de tripoter les cartes fort habilement. Quand je vis qu'on me laissait seul avec la petite rose rouge, je pensai : "Voil le moment !" et j'avais dj le nom de Jacques sur les lvres ; mais Mlle Pierrotte ne me donna pas le temps de parler. A voix basse, sans me regarder, elle me dit tout coup : " Est-ce que c'est Mlle Coucou-Blanc qui vous empche de venir chez vos amis ? " D'abord je crus qu'elle riait, mais non ! elle ne riait pas. Elle paraissait mme trs mue, voir l'incarnat de ses joues et les battements rapides de sa guimpe. Sans doute on avait parl de Coucou-Blanc devant elle, et elle s'imaginait confusment des choses qui n'taient pas. J'aurais pu la dtromper d'un mot ; mais je ne sais quelle sotte vanit me retint... Alors, voyant que je ne lui rpondais pas, Mlle Pierrotte se tourna de mon ct et, levant ses grands cils qu'elle avait tenus baisss jusqu'alors, elle me regarda... Je mens. Ce n'est pas elle qui me regarda ; mais les yeux noirs tout mouills de larmes et chargs de tendres reproches. Ah ! ces chers yeux noirs, dlices de mon me ! Ce ne fut qu'une apparition. Les longs cils se baissrent presque tout de suite, les yeux noirs disparurent ; et je n'eus plus ct de moi que Mlle Pierrotte. Vite, vite, sans attendre une nouvelle apparition, je me mis parler de Jacques. Je commenai par dire combien il tait bon, loyal, brave, gnreux. Je racontai ce dvouement qui ne se lassait pas, cette maternit toujours en veil, rendre une vraie mre jalouse. C'est Jacques qui me nourrissait, m'habillait, me faisait ma vie. Dieu sait au prix de quel travail, de quelles privations. Sans lui, je serais encore l-bas, dans cette prison noire de
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Sarlande, o j'avais tant souffert, tant souffert... A cet endroit de mon discours, Mlle Pierrotte parut s'attendrir, et je vis une grosse larme glisser le long de sa joue. Moi, bonnement, je crus que c'tait pour Jacques et je me dis en moi-mme : " Allons ! voil qui va bien. " L-dessus, je redoublai d'loquence. Je parlai des mlancolies de Jacques et de cet amour profond, mystrieux qui lui rongeait le coeur. Ah ! trois et quatre fois heureuse la femme qui... Ici la petite rose rouge que Mlle Pierrotte avait dans les cheveux glissa je ne sais comment et vint tomber mes pieds. Tout juste, ce moment, je cherchais un moyen dlicat de faire comprendre la jeune Camille qu'elle tait cette femme trois et quatre fois heureuse dont Jacques s'tait pris. La petite rose rouge en tombant me fournit ce moyen. Quand je vous disais qu'elle tait fe, cette petite rose rouge. - Je la ramassai lestement, mais je me gardai bien de la rendre. " Ce sera pour Jacques, de votre part ", dis-je Mlle Pierrotte avec mon sourire le plus fin. - " Pour Jacques, si vous voulez ", rpondit Mlle Pierrotte, en soupirant ; mais au mme instant, les yeux noirs apparurent et me regardrent tendrement de l'air de me dire : " Non ! pas pour Jacques, pour toi ! " Et si vous aviez vu comme ils disaient bien cela, avec quelle candeur enflamme, quelle passion pudique et irrsistible ! Pourtant j'hsitais encore, et ils furent obligs de rpter deux ou trois fois de suite : " Oui !... pour toi... pour toi. " Alors je baisai la petite rose rouge et je la mis dans ma poitrine. Ce soir-l, quand Jacques revint, il me trouva comme l'ordinaire pench sur l'tabli aux rimes et je lui laissai croire que je n'tais pas sorti de la journe. Par malheur, en me dshabillant, la petite rose rouge que j'avais garde dans ma poitrine roula par terre au pied du lit : toutes ces fes sont pleines de malice. Jacques la vit, la ramassa, et la regarda longuement. Je ne sais pas qui tait le plus rouge de la rose ou de moi. " Je la reconnais, me dit-il, c'est la fleur du rosier qui est l-bas sur la fentre du salon. " Puis il ajouta en me la rendant : " Elle ne m'en a jamais donn, moi. " Il dit cela si tristement que les larmes m'en vinrent aux yeux. " Jacques, mon ami Jacques, je te jure qu'avant ce soir... " , Il m'interrompit avec douceur : " Ne t'excuse pas, Daniel, je suis sr que tu n'as rien fait
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pour me trahir... Je le savais, je savais que c'tait toi qu'elle aimait. Rappelle-toi ce que je t'ai dit : " celui qu'elle aime n'a pas parl, il n'a pas eu besoin de parler pour tre aim. " L-dessus, le pauvre garon se mit marcher de long en large dans la chambre. Moi, je le regardais, immobile, ma rose rouge la main. "Ce qui arrive devait arriver, reprit-il au bout d'un moment. Il y a longtemps que j'avais prvu tout cela. Je savais que, si elle te voyait, elle ne voudrait jamais de moi... Voil pourquoi j'ai si longtemps tard t'amener l-bas. J'tais jaloux de toi par avance. Pardonne-moi, je l'aimais tant !... Un jour, enfin, j'ai voulu tenter l'preuve, et je t'ai laiss venir. Ce jour-l, mon cher, j'ai compris que c'tait fini. Au bout de cinq minutes, elle t'a regard comme jamais elle n'a regard personne. Tu t'en es bien aperu, toi aussi. Oh ! ne mens pas, tu t'en es aperu. La preuve, c'est que tu es rest plus d'un mois sans retourner l-bas ; mais, pcaire ! cela ne m'a gure servi... Pour les mes comme la sienne, les absents n'ont jamais tort, au contraire... Chaque fois que j'y allais, elle ne faisait que me parler de toi, et si navement, avec tant de confiance et d'amour... C'tait un vrai supplice. Maintenant c'est fini... J'aime mieux a. " Jacques me parla ainsi longuement avec la mme douceur, le mme sourire rsign. Tout ce qu'il disait me faisait peine et plaisir la fois. Peine, parce que je le sentais malheureux ; plaisir, parce que je voyais travers chacune de ses paroles les yeux noirs qui me luisaient, tout pleins de moi. Quand il eut fini, je m'approchai de lui, un peu honteux, mais sans lcher la petite rose rouge : " Jacques, est-ce que tu ne vas plus m'aimer maintenant ? " Il sourit, et me serrant contre son coeur : " T'es bte, je t'aimerai bien davantage. " C'est une vrit. L'histoire de la rose rouge ne changea rien la tendresse de ma mre Jacques, pas mme son humeur. Je crois qu'il souffrit beaucoup, mais il ne le laissa jamais voir. Pas un soupir, pas une plainte, rien. Comme par le pass, il continua d'aller l-bas le dimanche et de faire bon visage tous. Il n'y eut que les noeuds de cravate de supprims. Du reste, toujours calme et fier, travaillant se tuer, et marchant courageusement dans la vie, les yeux fixs sur un seul but, la reconstruction du foyer... O Jacques ! ma mre Jacques ! Quant moi, du jour o je pus aimer les yeux noirs librement, sans
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remords, je me jetai corps perdu dans ma passion... Je ne bougeais plus de chez Pierrotte. J'y avais gagn tous les coeurs ; - au prix de quelles lchets, grand Dieu ? Apporter du sucre M. Lalouette, faire la partie de la dame de grand mrite, rien ne me cotait... Je m'appelais Dsir-de-plaire dans cette maison-l... En gnral, Dsir-de-plaire venait vers le milieu de la journe. A cette heure, Pierrotte tait au magasin, et Mlle Camille toute seule en haut, dans le salon, avec la dame de grand mrite. Ds que j'arrivais, les yeux noirs se montraient bien vite, et presque aussitt la dame de grand mrite nous laissait seuls. Cette noble dame de compagnie se croyait dbarrasse de tout service quand elle me voyait l. Vite, vite l'office avec la cuisinire, et en avant les cartes. Je ne m'en plaignais pas ; pensez donc ! en tte--tte avec les yeux noirs. Dieu ! les bonnes heures que j'ai passes dans ce petit salon jonquille ! Presque toujours j'apportais un livre, un de mes potes favoris, et j'en lisais des passages aux yeux noirs, qui se mouillaient de belles larmes ou lanaient des clairs, selon les endroits. Pendant ce temps, Mlle Pierrotte brodait prs de nous des pantoufles pour son pre ou nous jouait ses ternelles Rveries de Rosellen ; mais nous la laissions bien tranquille, je vous assure. Quelquefois cependant, l'endroit le plus pathtique de nos lectures, cette petite bourgeoise faisait haute voix une rflexion saugrenue, comme : " Il faut que je fasse venir l'accordeur... " ou bien encore : " J'ai deux points de trop ma pantoufle " Alors de dpit je fermais le livre et je ne voulais pas aller plus loin ; mais les yeux noirs avaient une certaine faon de me regarder qui m'apaisait tout de suite, et je continuais. Il y avait sans doute une grande imprudence nous laisser ainsi toujours seuls dans ce petit salon jonquille. Songez qu' nous deux - les yeux noirs et Dsir-de-plaire - nous ne faisions pas trente-quatre ans... Heureusement que Mlle Pierrotte ne nous quittait jamais, et c'tait une surveillance trs sage, trs avise, trs veille, comme il en faut la garde des poudrires... Un jour - je me souviens - nous tions assis, les yeux noirs et moi, sur un canap du salon, par un tide aprs-midi du mois de mai, la fentre entrouverte, les grands rideaux baisss et tombant jusqu' terre. On lisait Faust, ce jour-l !... La lecture finie, le livre me glissa des mains ; nous
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restmes un moment l'un contre l'autre, sans parler, dans le silence et le demi-jour... Elle avait sa tte appuye sur mon paule. Par la guimpe entrebille, je voyais de petites mdailles d'argent qui reluisaient au fond de la gorgerette... Subitement, Mlle Pierrotte parut au milieu de nous. Il faut voir comme elle me renvoya bien vite l'autre bout du canap - et quel grand sermon ! " Ce que vous faites l est trs mal, chers enfants, nous dit-elle... Vous abusez de la confiance qu'on vous montre... Il faut parler au pre de vos projets... Voyons ! Daniel, quand lui parlerez-vous ? " Je promis de parler Pierrotte trs prochainement, ds que j'aurais fini mon grand pome. Cette promesse apaisa un peu notre surveillante ; mais c'est gal ! depuis ce jour, dfense fut faite aux yeux noirs de s'asseoir sur le canap, ct de Dsir-de-plaire. Ah ! c'tait une jeune personne trs rigide, cette demoiselle Pierrotte. Figurez-vous que, dans les premiers temps, elle ne voulait pas permettre aux yeux noirs de m'crire ; la fin, pourtant, elle y consentit, l'expresse condition qu'on lui montrerait toutes les lettres. Malheureusement, ces adorables lettres pleines de passion que m'crivaient les yeux noirs, Mlle Pierrotte ne se contentait pas de les relire ; elle y glissait souvent des phrases de son cru comme ceci par exemple : "... Ce matin, je suis toute triste. J'ai trouv une araigne dans mon armoire. Araigne du matin, chagrin. " Ou, bien encore : " On ne se met pas en mnage avec des noyaux de pche... " Et puis l'ternel refrain : " Il faut parler au pre de vos projets... " A quoi je rpondais invariablement : " Quand j'aurai fini mon pome !..."

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VIII - UNE LECTURE AU PASSAGE DU SAUMON

Enfin, je le terminai, ce fameux pome. J'en vins bout aprs quatre mois de travail, et je me souviens qu'arriv aux derniers vers je ne pouvais plus crire, tellement les mains me tremblaient de fivre, d'orgueil, de plaisir, d'impatience. Dans le clocher de Saint-Germain, ce fut un vnement. Jacques, cette occasion, redevint pour un jour le Jacques d'autrefois, le Jacques du cartonnage et des petits pots de colle. Il me relia un magnifique cahier sur lequel il voulut recopier mon pome de sa propre main ; et c'taient chaque vers des cris d'admiration, des trpignements d'enthousiasme... Moi, j'avais moins de confiance dans mon oeuvre. Jacques m'aimait trop ; je me mfiais de lui. J'aurais voulu faire lire mon pome quelqu'un d'impartial et de sr. Le diable, c'est que je ne connaissais personne. Pourtant, la crmerie, les occasions ne m'avaient pas manqu de faire des connaissances. Depuis que nous tions riches, je mangeais table d'hte, dans la salle du fond. Il y avait l une vingtaine de jeunes gens, des crivains, des peintres, des architectes, ou pour mieux dire de la graine de tout cela. - Aujourd'hui la graine a mont ; quelques-uns de ces jeunes gens sont devenus clbres, et quand je vois leurs noms dans les journaux, cela me crve le coeur, moi qui ne suis rien. - A mon arrive la table, tout ce jeune monde m'accueillit bras ouverts ; mais comme j'tais trop timide pour me mler aux discussions, on m'oublia vite, et je fus aussi seul au milieu d'eux tous que je l'tais ma petite table, dans la salle commune. J'coutais ; je ne parlais pas... Une fois par semaine, nous avions dner avec nous un pote trs fameux dont je ne me rappelle plus le nom, mais que ces messieurs appelaient Baghavat, du titre d'un de ses pomes. Ces jours-l on buvait du bordeaux dix-huit sous ; puis, le dessert venu, le grand Baghavat rcitait un pome indien. C'tait sa spcialit, les pomes indiens. Il en avait un intitul
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Lakamana, un autre Daaratha, un autre Kalatala, un autre Bhagirathg, et puis udra, Cunocpa, Vicvamitra... ; mais le plus beau de tous tait encore Baghavat. Ah ! quand le pote rcitait Baghavat, toute la salle du fond croulait. On hurlait, on trpignait, on montait sur les tables. J'avais ma droite un petit architecte nez rouge qui sanglotait ds le premier vers et tout le temps s'essuyait les yeux avec ma serviette... Moi, par entranement, je criais plus fort que tout le monde : mais, au fond, je n'tais pas fou de Baghavat. En somme, ces pomes indiens se ressemblaient tous. C'tait toujours un lotus, un condor, un lphant et un buffle ; quelquefois, pour changer, les lotus s'appelaient lotos ; mais, part cette variante, toutes ces rapsodies se valaient : ni passion, ni vrit, ni fantaisie. Des rimes sur des rimes. Une mystification... Voil ce qu'en moi-mme je pensais du grand Baghavat ; et je l'aurais peut-tre jug avec moins de svrit si on m'avait mon tour demand quelques vers ; mais on ne me demandait rien, et cela me rendait impitoyable... Du ruste, je n'tais pas le seul de mon avis sur la posie hindoue, J'avais mon voisin de gauche qui n'y mordait pas non plus... Un singulier personnage, mon voisin de gauche : huileux, rp, luisant, avec un grand front chauve et une longue barbe o couraient toujours quelques fils de vermicelle. C'tait le plus vieux de la table et de beaucoup aussi le plus intelligent. Comme tous les grands esprits, il parlait peu, ne se prodiguait pas. Chacun le respectait. On disait de lui : " Il est trs fort... c'est un penseur. " Moi, de voir la grimace ironique qui tordait sa bouche en coutant les vers du grand Baghavat, j'avais conu de mon voisin de gauche la plus haute opinion. Je pensais : "Voil un homme de got... Si je lui disais mon pome ! " Un soir - comme on se levait de table - je fis apporter un flacon d'eau-de-vie, et j'offris au penseur de prendre un petit verre avec moi. Il accepta, je connaissais son vice. Tout en buvant, j'amenai la conversation sur le grand Baghavat, et je commenai par dire beaucoup de mal des lotus, des condors, des lphants et des buffles. - C'tait de l'audace, les lphants sont si rancuniers ! Pendant que je parlais, le penseur se versait de l'eau-de-vie sans rien dire. De temps en temps, il souriait et remuait approbativement la tte en faisant : " Oua... oua... " Enhardi par ce premier succs, je lui avouai que moi aussi j'avais compos un grand pome et que je dsirais le lui
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soumettre. " Oua... oua... ", fit encore le penseur sans sourciller. En voyant mon homme si bien dispos, je me dis : " C'est le moment !" et je tirai mon pome de ma poche. Le penseur, sans s'mouvoir, se versa un cinquime petit verre, me regarda tranquillement drouler mon manuscrit ; mais, au moment suprme il posa sa main de vieil ivrogne sur ma manche : " Un mot, jeune homme, avant de commencer... Quel est votre critrium ? " Je le regardai avec inquitude. " Votre critrium !... fit le terrible penseur en haussant la voix. Quel est votre critrium ? " Hlas ! mon critrium !... je n'en avais pas, je n'avais jamais song en avoir un ; et cela se voyait du reste, mon oeil tonn, ma rougeur, ma confusion. Le penseur se leva indign : " Comment ! malheureux jeune homme, vous n'avez pas de critrium !... Inutile alors de me lire votre pome... je sais d'avance ce qu'il vaut. " L-dessus, il se versa coup sur coup deux ou trois petits verres qui restaient encore au fond de la bouteille, prit son chapeau et sortit en roulant des yeux furibonds ! Le soir, quand je contai mon aventure l'ami Jacques, il entra dans une belle colre. " Ton penseur est un imbcile, me dit-il... Qu'est-ce que cela fait d'avoir un critrium ?... Les Bengalis en ont-ils un ?... Un critrium ! qu'est-ce que c'est que a ?... O a se fabrique-t-il ? A-t-on jamais vu ?... Marchand de critrium, va !... " Mon brave Jacques ! il en avait les larmes aux yeux, de l'affront que mon chef-d'oeuvre et moi nous venions de subir. "Ecoute, Daniel ! reprit-il au bout d'un moment, j'ai une ide... Puisque tu veux lire ton pome si tu le lisais chez Pierrotte, un dimanche ?... - Chez Pierrotte ?... Oh ! Jacques ! - Pourquoi pas ?... Dame ! Pierrotte n'est pas un aigle, mais ce n'est pas une taupe non plus. Il a le sens trs net, trs droit... Camille, elle, serait un juge excellent, quoiqu'un peu prvenu... La dame de grand mrite a beaucoup lu... Ce vieil oiseau de pre Lalouette lui-mme n'est pas si ferm qu'il en a l'air... D'ailleurs Pierrotte connat Paris des personnes trs distingues qu'on pourrait inviter pour ce soir-l ?... Qu'en dis-tu ? Veux-tu que je lui en parle ?... " Cette ide d'aller chercher des juges au passage du Saumon ne me souriait gure ; pourtant j'avais une telle dmangeaison de lire mes
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vers, qu'aprs avoir un brin rechign, j'acceptai la proposition de Jacques. Ds le lendemain il parla Pierrotte. Que le bon Pierrotte et exactement compris ce dont il s'agissait, voil ce qui est fort douteux ; mais comme il voyait l une occasion d'tre agrable aux enfants de mademoiselle, le brave homme dit " oui " sans hsiter, et tout de suite on lana des invitations. Jamais le petit salon jonquille ne s'tait trouv pareille fte. Pierrotte, pour me faire honneur, avait invit ce qu'il y a de mieux dans le monde de la porcelaine. Le soir de la lecture, nous avions l, en dehors du personnel accoutum, M. et Mme Passajon, avec leur fils le vtrinaire, un des plus brillants lves de l'Ecole d'Alfort ; Ferrouillat cadet, franc-maon, beau parleur, qui venait d'avoir un succs de tous les diables la loge du Grand-Orient ; puis les Fougeroux, avec leurs six demoiselles ranges en tuyaux d'orgue, et enfin Ferrouillat l'an, un membre du Caveau, l'homme de la soire. Quand je me vis en face de cet important aropage, vous pensez si je fus mu. Comme on leur avait dit qu'ils taient l pour juger un ouvrage de posie, tous ces braves gens avaient cru devoir prendre des physionomies de circonstance, froides, teintes, sans sourires. Ils parlaient entre eux voix basse et gravement, en remuant la tte comme des magistrats. Pierrotte, qui n'y mettait pas tant de mystre, les regardait tous d'un air tonn... Quand tout le monde fut arriv, on se plaa. J'tais assis, le dos au piano ; l'auditoire en demi-cercle autour de moi, l'exception du vieux Lalouette, qui grignotait son sucre la place habituelle. Aprs un moment de tumulte, le silence se fit, et d'une voix mue je commenai mon pome... C'tait un pome dramatique, pompeusement intitul La Comdie pastorale,.. Dans les premiers jours de sa captivit au collge de Sarlande, le petit Chose s'amusait raconter ses lves des historiettes fantastiques, pleines de grillons, de papillons et autres bestioles. C'est avec trois de ces petits contes, dialogus et mis en vers, que j'avais fait La Comdie pastorale. Mon pome tait divis en trois parties ; mais ce soir-l, chez Pierrotte, je ne leur lus que la premire partie. Je demande la permission de transcrire ici ce fragment choisi de littrature, mais seulement comme pices justificatives joindre l'Histoire du petit Chose. Figurez-vous pour un moment, mes chers lecteurs, que vous tes assis en rond dans le petit
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salon jonquille, et que Daniel Eyssette tout tremblant rcite devant vous. LES AVENTURES D'UN PAPILLON BLEU ! Le thtre reprsente la campagne. Il est six heures du soir ; le soleil s'en va. Au lever du rideau, un Papillon bleu et une jeune Bte bon Dieu, du sexe mle, causent cheval sur un brin de fougre. Ils se sont rencontrs le matin, et ont pass la journe ensemble. Comme il est tard, la Bte bon Dieu fait mine de se retirer. LE PAPILLON Quoi !... tu t'en vas dj ?... LA BETE A BON DIEU Dame ! il faut que je rentre ; Il est tard, songez donc ! LE PAPILLON Attends un peu, que, diantre ! Il n'est jamais trop tard pour retourner chez soi... Moi d'abord, je m'ennuie ma maison ; et toi ? C'est si bte une porte, un mur, une croise, Quand au-dehors on a le soleil, la rose. Et les coquelicots, et le grand air, et tout. Si les coquelicots ne sont pas de ton got, Il faut le dire... LA BETE A BON DIEU Hlas ! monsieur, je les adore. LE PAPILLON Eh bien ! alors, nigaud, ne t'en va pas encore ; Reste avec moi. Tu vois ! il fait bon ; l'air est doux. LA BETE A BON DIEU Oui, mais... LE PAPILLON, la poussant dans l'herbe. H ! roule-toi dans l'herbe ; elle est nous. LA BETE A BON DIEU, se dbattant. Non ! laissez-moi ; parole ! il faut que je m'en aille.
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LE PAPILLON Chut ! Entends-tu ? LA BETE A BON DIEU, effraye. Quoi donc ? LE PAPILLON _ Cette petite caille, Qui chante en se grisant dans la vigne ct... Hein ! la bonne chanson pour ce beau soir d't, Et comme c'est joli, de la place o nous sommes !... LA BETE A BON DIEU Sans doute, mais... LE PAPILLON Tais-toi. LA BETE A BON DIEU Quoi donc ? LE PAPILLON Voil des hommes. (Passent des hommes.) LA BETE A BON DIEU, bas, aprs un silence. L'homme, c'est trs mchant, n'est-ce pas ? LE PAPILLON Trs mchant. LA BETE A BON DIEU J'ai toujours peur qu'un d'eux m'aplatisse en marchant, Ils ont de si gros pieds, et moi des reins si frles... Vous, vous n'tes pas grand, mais vous avez des ailes C'est norme ! ; LE PAPILLON
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Parbleu ! mon cher, si ces lourdauds de paysans te font peur, grimpe-moi sur le dos ; Je suis trs fort des reins, moi ! je n'ai pas des ailes. En pelure d'oignon comme les demoiselles. Et je veux te porter o tu voudras, aussi Longtemps que tu voudras. LA BETE A BON DIEU Je n'oserai jamais... ! Oh ! non, monsieur, merci ! LE PAPILLON De grimper l ? C'est donc bien difficile LA BETE A BON DIEU Non, mais... LE PAPILLON Grimpe donc, imbcile ! LA BETE A BON DIEU Vous me ramnerez chez moi, bien entendu ; Car, sans cela... LE PAPILLON Sitt parti, sitt rendu. LA BETE A BON DIEU, grimpant sur son camarade. C'est que le soir, chez nous, nous faisons la prire. Vous comprenez ? LE PAPILLON Sans doute... Un peu plus en arrire. L... Maintenant, silence bord ! je lche tout. (Prri ! Ils s'envolent ; le dialogue continue en l'air.) Mon cher, c'est merveilleux ; tu n'es pas lourd du tout. LA BETE A BON DIEU, effraye.
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Ah !... monsieur... LE PAPILLON Eh bien ! quoi ?

LA BETE A BON DIEU Je n'y vois plus... la tte Me tourne ; je voudrais bien descendre... LE PAPILLON Es-tu bte ! Si la tte te tourne, il faut fermer les yeux. Les as-tu ferms ? LA BETE A BON DIEU, fermant les yeux. Oui... LE PAPILLON a va mieux ? LA BETE A BON DIEU, avec effort. Un peu mieux. LE PAPILLON, riant sous cape. Dcidment on est mauvais aronaute dans ta famille... LA BETE A BON DIEU Oh ! oui... LE PAPILLON Ce n'est pas votre faute Si le guide-ballon n'est pas encore trouv. LA BETE A BON DIEU Oh ! non... LE PAPILLON , monseigneur, vous tes arriv.
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(Il se pose sur un Muguet.) LA BETE A BON DIEU, ouvrant les yeux. Pardon ! mais... ce n'est pas ici que je demeure. LE PAPILLON Je sais ; mais comme il est encore de trs bonne heure Je t'ai men chez un Muguet de mes amis. On va se rafrachir le bec ; - c'est bien permis... LA BETE A BON DIEU Oh ! je n'ai pas le temps... LE PAPILLON Bah ! rien qu'une seconde... LA BETE A BON DIEU Et puis, je ne suis pas reu, moi, dans le monde... LE PAPILLON Viens donc ! je te ferai passer pour mon btard ; Tu seras bien reu, va !... LA BETE A BON DIEU Puis, c'est qu'il est tard. LE PAPILLON Eh ! non ! il n'est pas tard ; coute la cigale... LA BETE A BON DIEU, voix basse. Puis.., je... n'ai pas d'argent... LE PAPILLON, l'entranant. Viens ! le Muguet rgale. (lls entrent chez le Muguet.) - La toile tombe. Au second acte, quand le rideau se lve, il fait presque nuit... On voit les deux camarades sortir de chez le Muguet... La Bte bon Dieu
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est lgrement ivre. LE PAPILLON, tendant le dos. Et maintenant, en route ! LA BETE A BON DIEU, grimpant bravement. En route ! LE PAPILLON Trouves-tu mon Muguet ? Eh bien ! comment LA BETE A BON DIEU Mon cher, il est charmant ; Il vous livre sa cave et tout sans vous connatre... LE PAPILLON, regardant le ciel. Oh ! oh ! Phoeb qui met le nez sa fentre ; Il faut nous dpcher... LA BETE A BON DIEU Nous dpcher, pourquoi ? LE PAPILLON Tu n'es donc plus press de retourner chez toi ?... LA BETE A BON DIEU Oh ! pourvu que j'arrive temps pour la prire... D'ailleurs, ce n'est pas loin, chez nous... c'est l. derrire. LE PAPILLON Si tu n'es pas press, je ne le suis pas, moi. LA BETE A BON DIEU, avec effusion. Quel bon enfant tu fais !... Je ne sais pas pourquoi Tout le monde n'est pas ton ami sur la terre. On dit de toi : " C'est un bohme ; un rfractaire !
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Un pote ! un sauteur !... " LE PAPILLON Tiens ! tiens ; et qui dit a ? LA BETE A BON DIEU Mon Dieu ! le Scarabe... LE PAPILLON Ah ! oui, ce gros poussah. Il m'appelle sauteur, parce qu'il a du ventre. LA BETE A BON DIEU C'est qu'il n'est pas le seul qui te dteste... LE PAPILLON Ah ! dis. LA BETE A BON DIEU Ainsi, les Escargots ne sont pas tes amis ; Va ! ni les Scorpions, pas mme les Fourmis. LE PAPILLON Vraiment ? LA BETE A BON DIEU, confidentielle. Ne fais jamais la cour l'Araigne ! Elle te trouve affreux. LE PAPILLON On l'a mal renseigne. LA BETE A BON DIEU H ! les Chenilles sont un peu de son avis... LE PAPILLON Je crois bien !... Mais, dis-moi ! dans le monde o tu vis, Car enfin tu n'es
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pas du monde des Chenilles, Suis-je aussi mal vu ?... LA BETE A BON DIEU Dame ! c'est selon les familles, La jeunesse est pour toi les vieux, en gnral, Trouvent que tu n'as pas assez de sens moral. LE PAPILLON, tristement. Je vois que je n'ai pas beaucoup de sympathies. En somme... . LA BETE A BON DIEU Ma foi ! non, mon pauvre ! Les Orties t'en veulent. Le Crapaud te hait ; jusqu'au Grillon, Quand il parle de toi, qui dit : " Ce p... p... Papillon ! " LE PAPILLON Est-ce que tu me hais, toi, comme tous ces drles ? LA BETE A BON DIEU Moi... Je t'adore ; on est si bien. sur tes paules ! Et puis, tu me conduis toujours chez les Muguets. C'est amusant !... Dis donc, si je te fatiguais, Nous pourrions faire encore une petite pause Quelque part... Tu n'es pas fatigu, je suppose ? LE PAPILLON Je te trouve un peu lourd, ce n'est pas l'embarras. LA BETE A BON DIEU, montrant des Muguets. Alors, entrons ici, tu te reposeras. LE PAPILLON Ah ! merci !... des Muguets, toujours la mme chose J'aime bien mieux ct... LA BETE A BON DIEU, toute rouge. Oh ! non, jamais... Chez la Rose ?...
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LE PAPILLON, l'entranant. Viens donc ! on ne nous verra pas. (Ils entrent discrtement chez la Rose.) - La toile tombe. Au troisime acte... Mais je ne voudrais pas, mes chers lecteurs, abuser plus longtemps de votre patience. Les vers, par le temps qui court, n'ont pas le don de plaire, je le sais. Aussi j'arrte l mes citations, et je vais me contenter de raconter sommairement le reste de mon pome. Au troisime acte, il est nuit tout fait... Les deux camarades sortent ensemble de chez la Rose... Le Papillon veut ramener la Bte bon Dieu chez ses parents ; mais celle-ci s'y refuse ; elle est compltement ivre, fait des cabrioles sur l'herbe et pousse des cris sditieux... Le Papillon est oblig de l'emporter chez elle. On se spare sur la porte, en se promettant de se revoir bientt... Et alors le Papillon s'en va tout seul, dans la nuit. Il est un peu ivre, lui aussi ; mais son ivresse est triste : il se rappelle les confidences de la Bte bon Dieu, et se demande amrement pourquoi tant de monde le dteste, lui qui jamais n'a fait de mal personne... Ciel sans lune, le vent souffle, la campagne est toute noire... Le Papillon a peur, il a froid ; mais il se console en songeant que son camarade est en sret, au fond d'une couchette bien chaude... Cependant, on entrevoit dans l'ombre de gros oiseaux de nuit qui traversent la scne d'un vol silencieux. L'clair brille. Des btes mchantes embusques sous des pierres, ricanent en se montrant le Papillon. "Nous le tenons !" disent-elles. Et tandis que l'infortunit va de droite et de gauche, plein d'effroi, un Chardon au passage le larde d'un grand coup d'pe, un Scorpion l'ventre avec ses pinces, une grosse Araigne velue lui arrache un pan de son manteau de satin bleu, et, pour finir, une Chauve-Souris lui casse les reins d'un coup d'aile. Le Papillon tombe, bless mort... Tandis qu'il rle sur l'herbe, les Orties se rjouissent, et les Crapauds disent : " C'est bien fait ! " A l'aube, les Fourmis, qui vont au travail avec leurs jaquettes et leurs gourdes, trouvent le cadavre au bord du chemin. Elles le regardent peine et s'loignent sans vouloir l'enterrer. Les Fourmis ne travaillent pas pour rien... Heureusement une confrrie de Ncrophores vient passer par l. Ce sont, comme vous savez, de petites btes noires qui ont fait voeu d'ensevelir les morts... Pieusement, elles s'attellent au Papillon dfunt et le
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tranent vers le cimetire... Une foule curieuse se presse sur leur passage, et chacun fait des rflexions haute voix.., Les petits Grillons bruns, assis au soleil devant leurs portes, disent gravement : " Il aimait trop les fleurs ! - Il courait trop la nuit ! " ajoutent les Escargots, et les Scarabes gros ventre se dandinent dans leurs habits d'or en grommelant : "Trop bohme ! trop bohme !" Parmi toute cette foule, pas un mot de regret pour le pauvre mort ; seulement, dans les plaines d'aleptour, les grands lis ont ferm et les cigales ne chantent pas. La dernire scne se passe dans le cimetire des Papillons. Aprs que les Ncrophores ont fait leur oeuvre, un Hanneton solennel, qui a suivi le convoi, s'approche de la fosse, et, se mettant sur le dos, commence l'loge du dfunt, Malheureusement la mmoire lui manque ; il reste l les pattes en l'air, gesticulant pendant une heure et s'entortillant dans ses priodes... Quand l'orateur a fini, chacun se retire, et alors dans le cimetire dsert, on voit la Bte bon Dieu des premires scnes sortir de derrire une tombe. Tout en larmes, elle s'agenouille sur la terre frache de la fosse et dit une prire touchante pour son pauvre petit camarade qui est l.

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IX - TU VENDRAS DE LA PORCELAINE

Au dernier vers de mon pome, Jacques, enthousiasm, se leva pour crier bravo ; mais il s'arrta net en voyant la mine effare de tous ces braves gens. En vrit, je crois que le cheval de feu de l'Apocalypse, faisant irruption au milieu du petit salon jonquille, n'y aurait pas caus plus de stupeur que mon papillon bleu. Les Passajon, les Fougeroux, tout hrisss de ce qu'ils venaient d'entendre, me regardaient avec de gros yeux ronds ; les deux Ferrouillat se faisaient des signes. Personne ne soufflait mot. Pensez comme j'tais l'aise... Tout coup, au milieu du silence et de la consternation gnrale, une voix - et quelle voix ! - blanche, terne, froide, sans timbre, une voix de fantme, sortit de derrire le piano et me fit tressaillir sur ma chaise. C'tait la premire fois, depuis dix ans, qu'on entendait parler l'homme la tte d'oiseau, le vnr Lalouette : " Je suis bien content qu'on ait tu le papillon, dit le singulier vieillard en grignotant son sucre d'un air froce ; je ne les aime pas, moi, les papillons !... " Tout le monde se mit rire, et la discussion s'engagea sur mon pome. Le membre du Caveau trouvait l'oeuvre un peu trop longue et m'engagea beaucoup la rduire en une ou deux chansonnettes, genre essentiellement franais. L'lve d'Alfort, savant naturaliste, me fit observer que les btes. bon Dieu avaient des ailes, ce qui enlevait toute vraisemblance mon affabulation. Ferrouillat cadet prtendait avoir lu tout cela quelque part. " Ne les coute pas, me dit Jacques voix basse, c'est un chef-d'oeuvre. " Pierrotte, lui, ne disait rien ; il paraissait trs occup. Peut-tre le brave homme, assis ct de sa fille tout le temps de la lecture, avait-il senti trembler dans ses mains une petite main trop impressionnable ou surpris au passage un regard noir enflamm ; toujours est-il que ce jour-l Pierrotte avait - c'est bien le cas de le dire - un air fort singulier, qu'il resta coll tout le soir au canezoul de sa demoiselle, que je ne pus dire un seul mot aux yeux noirs, et que je me retirai de trs bonne heure, sans vouloir entendre
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une chansonnette nouvelle du membre du Caveau, qui ne me le pardonna jamais. Deux jours aprs cette lecture mmorable, je reus de Mlle Pierrotte un billet aussi court qu'loquent : " Venez vite, mon pre sait tout. " Et plus bas, mes chers yeux noirs avaient sign : " Je vous aime. " Je fus un peu troubl, je l'avoue, par cette grosse nouvelle. Depuis deux jours, je courais les diteurs avec mon manuscrit, et je m'occupais beaucoup moins des yeux noirs que de mon pome. Puis l'ide d'une explication avec ce gros Cvenol de Pierrotte ne me souriait gure... Aussi, malgr le pressant appel des yeux noirs, je restai quelque temps sans retourner l-bas, me disant moi-mme pour me rassurer sur mes intentions : " Quand j'aurai vendu mon pome. " Malheureusement je ne le vendis pas. En ce temps-l - je ne sais pas si c'est encore la mme chose aujourd'hui -, MM. les diteurs taient des gens trs doux, trs polis, trs gnreux, trs accueillants ; mais ils avaient un dfaut capital : on ne les trouvait jamais chez eux. Comme certaines toiles trop menues qui ne se rvlent qu'aux grosses lunettes de l'Observatoire, ces messieurs n'taient pas visibles pour la foule. N'importe l'heure o vous arriviez, on vous disait toujours de revenir... Dieu ! que j'en ai couru de ces boutiques ! que j'en ai tourn de ces boutons de portes vitres ! que j'en ai fait de ces stations aux devantures des librairies, me dire, le coeur battant : " Entrerai-je ? n'entrerai-je pas ?" A l'intrieur, il faisait chaud. Cela sentait le livre neuf. C'tait plein de petits hommes chauves, trs affairs, qui vous rpondaient de derrire un comptoir, du haut d'une chelle double. Quant l'diteur, invisible... Chaque soir, je revenais la maison, triste, las, nerv. " Courage ! me disait Jacques, tu seras plus heureux demain. " Et le lendemain, je me remettais en campagne, arm de mon manuscrit ! De jour en jour, je le sentais devenir plus pesant, plus incommode. D'abord je le portais sous mon bras, firement, comme un parapluie neuf ; mais la fin j'en avais honte, et je le mettais dans ma poitrine, avec ma redingote soigneusement boutonne par dessus. Huit jours se passrent ainsi. Le dimanche arriva. Jacques, selon sa coutume, alla dner chez Pierrotte ; mais il y alla seul.
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J'tais si las de ma chasse aux toiles invisibles, que je restai couch tout le jour... Le soir, en rentrant, il vint s'asseoir au bord de mon lit et me gronda doucement : " Ecoute, Daniel ! tu as bien tort de ne pas aller l-bas. Les yeux noirs pleurent, se dsolent ; ils meurent de ne pas te voir... Nous avons parl de toi toute la soire... Ah ! brigand, comme elle t'aime !" La pauvre mre Jacques avait les larmes aux yeux en disant cela. " Et Pierrotte ? demandai-je timidement. Pierrotte, qu'est-ce qu'il dit ?... - Rien... Il a seulement paru trs tonn de ne pas te voir... Il faut y aller, mon Daniel ; tu iras, n'est-ce pas ? - Ds demain, Jacques ; je te le promets. " Pendant que nous causions, Coucou-Blanc, qui venait de rentrer chez elle, entama son interminable chanson... Tolocototignan ! Tolocototignan !... Jacques se mit rire : " Tu ne sais pas, me dit-il voix basse, les yeux noirs sont jaloux de notre voisine. Ils croient qu'elle est leur rivale... J'ai eu beau dire ce qu'il en tait, on n'a pas voulu m'entendre... Les yeux noirs jaloux de Coucou-Blanc ! c'est drle, n'est-ce pas ?" Je fis semblant de rire comme lui ; mais, dans moi-mme, j'tais plein de honte en songeant que c'tait bien ma faute si les yeux noirs taient jaloux de Coucou-Blanc, Le lendemain, dans l'aprs-midi, je m'en allai passage du Saumon. J'aurais voulu monter tout droit au quatrime et parler aux yeux noirs avant de voir Pierrotte ; mais le Cvenol me guettait la porte du passage, et je ne pus l'viter. Il fallut entrer dans la boutique et m'asseoir ct de lui, derrire le comptoir. De temps en temps, un petit air de flte nous arrivait discrtement de l'arrire-magasin. " Monsieur Daniel, me dit le Cvenol avec une assurance de langage et une facilit d'locution que je ne lui avais jamais connues, ce que je veux savoir de vous est trs simple, et je n'irai pas par quatre chemins. C'est bien le cas de le dire... la petite vous aime d'amour... Est-ce que vous l'aimez vraiment, vous aussi ? - De toute mon me, monsieur Pierrotte. - Alors, tout va bien. Voici ce que j'ai vous proposer... Vous tes trop jeune et la petite aussi pour songer vous marier d'ici trois ans. C'est donc trois annes que vous avez devant vous pour vous faire une position... Je
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ne sais pas si vous comptez rester toujours dans le commerce des papillons bleus ; mais je sais bien ce que je ferais votre place... C'est bien le cas de le dire, je planterais l mes historiettes, j'entrerais dans l'ancienne maison Lalouette, je me mettrais au courant du petit train-train de la porcelaine, et je m'arrangerais pour que, dans trois ans, Pierrotte qui devient vieux, pt trouver en moi un associ en mme temps qu'un gendre... Hein ? Qu'est-ce que vous dites de a, compre ? " l-dessus, Pierrotte m'envoya un grand coup de coude et se mit rire, mais rire... Bien sr, qu'il croyait me combler de joie, le pauvre homme, en m'offrant de vendre de la porcelaine ses cts. Je n'eus pas le courage de me fcher, pas mme celui de rpondre ; j'tais atterr... Les assiettes, les verres peints, les globes d'albtre, tout dansait autour de moi. Sur une tagre, en face du comptoir, des bergers et des bergres, en biscuit de couleurs tendres, me regardaient d'un air narquois et semblaient me dire en brandissant leurs houlettes : " Tu vendras de la porcelaine !" Un peu plus loin, les magots chinois en robes violettes remuaient leurs caboches vnrables, comme pour approuver ce qu'avaient dit les bergers : " Oui... oui... tu vendras de la porcelaine !..." Et l-bas, dans le fond, la flte ironique et sournoise sifflotait doucement : " Tu vendrai de la porcelaine... tu vendras de la porcelaine... " C'tait devenir fou. Pierrotte crut que l'motion et la joie m'avaient coup la parole. "Nous causerons de cela ce soir, me dit-il pour me donner le loisir de me remettre... Maintenant, montez vers la petite... C'est bien le cas de le dire... le temps doit lui sembler long. " Je montai vers la petite, que je trouvai installe dans le salon jonquille, broder ses ternelles pantoufles en compagnie de la dame de grand mrite... Que ma chre Camille me pardonne ! jamais Mlle Pierrotte ne me parut si Pierrotte que ce jour-l ; jamais sa faon tranquille de tirer l'aiguille et de compter ses points haute voix ne me causa tant d'irritation. Avec ses petits doigts rouges, sa joue en fleur, son air paisible, elle ressemblait une de ces bergres en biscuit colori qui venaient de me crier d'une faon si impertinente : " Tu vendras de la porcelaine !" Par bonheur, les yeux noirs
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taient l, eux aussi, un peu voils, un peu mlancoliques, mais si navement joyeux de me revoir que je me sentis tout mu. Cela ne dura pas longtemps. Presque sur mes talons, Pierrotte fit son entre. Sans doute il n'avait plus autant de confiance dans la dame de grand mrite. A partir de ce moment, les yeux noirs disparurent et sur toute la ligne la porcelaine triompha. Pierrotte tait trs gai, trs bavard, insupportable : les "c'est bien le cas de le dire" pleuvaient plus drus que giboule. Dner bruyant, beaucoup trop long... En sortant de table, Pierrotte me prit part pour me rappeler sa proposition. J'avais eu le temps de me remettre, et je lui dis avec assez de sang-froid que la chose demandait rflexion et que je lui rpondrais dans un mois. Le Cvenol fut certainement trs tonn de mon peu d'empressement accepter ses offres, mais il eut le bon got de n'en rien laisser paratre. " C'est entendu, me dit-il, dans un mois. " Et il ne fut plus question de rien... N'importe ! le coup tait port. Pendant toute la soire, le sinistre et fatal" Tu vendras de la porcelaine " retentit mon oreille. Je l'entendais dans le grignotement de la tte d'oiseau qui venait d'entrer avec Mme Lalouette et s'tait install au coin du piano, je l'entendais dans les roulades du joueur de flte, dans la Rverie de Rosellen que Mlle Pierrotte ne manqua pas de jouer ; je le lisais dans les gestes de toutes ces marionnettes bourgeoises, dans la coupe de leurs vtements, dans le dessin de la tapisserie, dans l'allgorie de la pendule - Vnus cueillant une rose d'o s'envole un Amour ddor - dans la forme des meubles, dans les moindres dtails de cet affreux salon jonquille o les mmes gens disaient tous les soirs les mmes choses, o le mme piano jouait tous les soirs la mme rverie, et que l'uniformit de ses soires faisait ressembler un tableau musique. Le salon jonquille, un tableau musique !... O vous cachiez-vous donc, beaux yeux noirs ?... Lorsque au retour de cette ennuyeuse soire, je racontai ma mre Jacques les propositions de Pierrotte, il en fut encore plus indign que moi : " Daniel Eyssette, marchand de porcelaine !... Par exemple, je voudrais bien voir cela ! disait le brave garon, tout rouge de colre... C'est comme si on proposait Lamartine de vendre des paquets d'allumettes, ou Sainte-Beuve de dbiter des petits balais de crin... Vieille bte de Pierrotte, va !... Aprs tout, il ne faut pas lui en vouloir ; il ne sait pas, ce pauvre
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homme. Quand il verra le succs de ton livre et les journaux tout, remplis de toi, il changera joliment de gamme. - Sans doute, Jacques ; mais pour que les journaux parlent de moi, il faut que mon livre. paraisse, et je vois bien qu'il ne paratra pas... Pourquoi ?... Mais, mon cher, parce que je ne peux pas mettre la main sur un diteur et que ces gens-l ne sont jamais chez eux pour les potes. Le grand Baghavat lui-mme est oblig d'imprimer ses vers ses frais. - Eh bien, nous ferons comme lui, dit Jacques en frappant du poing sur la table ; nous imprimerons nos frais. " Je le regarde avec stupfaction : " A nos frais... - Oui, mon petit, nos frais... Tout juste, le marquis fait imprimer en ce moment le premier volume de ses mmoires... Je vois son imprimeur tous les jours... C'est un Alsacien qui a le nez rouge et l'air bon enfant. Je suis sr qu'il nous fera crdit... Pardieu ! nous le paierons, mesure que ton volume se vendra... Allons ! voil qui est dit ; ds demain je vais voir mon homme. " Effectivement Jacques, le lendemain, va trouver l'imprimeur et revient enchant : " C'est fait, me dit-il d'un air de triomphe ; on met ton livre l'impression demain. Cela nous cotera neuf cents francs, une bagatelle. Je ferai des billets de trois cents francs, payables de trois en trois mois. Maintenant, suis bien mon raisonnement. Nous vendons le volume trois francs, nous tirons mille exemplaires ; c'est donc trois mille francs que ton livre doit nous rapporter... tu m'entends bien, trois mille francs. l-dessus, nous payons l'imprimeur, plus la remise d'un franc par exemplaire aux libraires qui vendront l'ouvrage, plus l'envoi aux journalistes... Il nous restera, clair comme de l'eau de roche, un bnfice de onze cents francs. Hein ? C'est joli pour un dbut... " , Si c'tait joli, je crois bien !... Plus de chasse aux toiles invisibles, plus de stations humiliantes aux portes des librairies, et par-dessus le march onze cents francs mettre de ct pour la reconstruction du foyer... Aussi quelle joie, ce jour-l, dans le clac cher de Saint-Germain ! Que de projets, que de rves ! Et puis les jours suivants, que de petits bonheurs savours goutte goutte, aller l'imprimerie, corriger les preuves, discuter la couleur de la couverture, voir le papier sortir tout humide de la presse avec vos penses imprimes dessus, courir deux fois, trois fois chez le brocheur, et revenir enfin avec le
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premier exemplaire qu'on ouvre en tremblant du bout des doigts... Dites ! est-il rien de plus dlicieux au monde ? Pensez que le premier exemplaire de La Comdie pastorale revenait de droit aux yeux noirs. Je le leur portai le soir mme, accompagn de la mre Jacques qui voulait jouir de mon triomphe. Nous fmes notre entre dans le salon jonquille, fiers et radieux. Tout le monde tait l. " Monsieur Pierrotte, dis-je au Cvenol, permettez-moi d'offrir ma premire oeuvre Camille. " Et je mis mon volume dans une chre petite main qui frmissait de plaisir. Oh ! si vous aviez vu le joli merci que les yeux noirs m'envoyrent, et comme ils resplendissaient en lisant mon nom sur la couverture. Pierrotte tait moins enthousiasm, lui. Je l'entendis demander Jacques combien un volume comme cela pouvait me rapporter : " Onze cents francs ", rpondit Jacques avec assurance. I-dessus, ils se mirent causer longuement, voix basse, mais je ne les coutai pas. J'tais tout la joie de voir les yeux noirs abaisser leurs grands cils de soie sur les pages de mon livre et les relever vers moi avec admiration... Mon livre ! les yeux noirs ! deux bonheurs que je devais ma mre Jacques... Ce soir-l, avant de rentrer, nous allmes rder dans les galeries de l'Odon pour juger de l'effet que La Comdie pastorale faisait l'talage des librairies. " Attends-moi, me dit Jacques ; je vais voir combien on en a vendu. " Je l'attendis en me promenant de long en large, regardant du coin de l'oeil certaine couverture verte filets noirs qui s'panouissait au milieu de la devanture. Jacques vint me rejoindre au bout, d'un moment ; il tait ple d'motion. " Mon cher, me dit-il, on en a dj vendu un. C'est de bon augure... " Je lui serrai la main silencieusement. J'tais trop mu pour parler ; mais, part moi, je me disais : " Il y a quelqu'un Paris qui vient de tirer trois francs de sa bourse pour acheter cette production de ton cerveau, quelqu'un qui te lit, qui te juge... Quel est ce quelqu'un ? Je voudrais bien le connatre... " Hlas ! pour mon malheur, j'allais bientt le connatre, ce terrible quelqu'un. Le lendemain de l'apparition de mon volume, j'tais en train de djeuner
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table d'hte ct du farouche penseur, quand Jacques, trs essouffl, se prcipita dans la salle : "Grande nouvelle ! me dit-il en m'entranant dehors ; je pars ce soir, sept heures, avec le marquis... Nous allons Nice voir sa soeur, qui est mourante... Peut-tre resterons-nous longtemps... Ne t'inquite pas de ta vie... Le marquis double mes appointements. Je pourrai t'envoyer cent francs par mois... Eh bien, qu'as-tu ? Te voil tout ple. Voyons ! Daniel, pas d'enfantillage. Rentre l-dedans, achve de djeuner et bois une demi-bordeaux, afin de te donner du courage. Moi, je cours dire adieu Pierrotte, prvenir l'imprimeur, faire porter les exemplaires aux journalistes... Je n'ai pas une minute... Rendez-vous la maison cinq heures. " . Je le regardai descendre la rue Saint-Benot grandes enjambes, puis je rentrai dans le restaurant ; mais je ne pus rien manger ni boire, et c'est le penseur qui vida la demi-bordeaux. L'ide que dans quelques heures ma mre Jacques serait loin m'treignait le coeur. J'avais beau songer mon livre, aux yeux noirs, rien ne pouvait me distraire de cette pense que Jacques allait partir et que je resterais seul, tout seul dans Paris matre de moi-mme et responsable de toutes mes actions. Il me rejoignit l'heure dite. Quoique trs mu lui-mme, il affecta jusqu'au dernier moment la plus grande gaiet. Jusqu'au dernier moment aussi il me montra la gnrosit de son me et l'ardeur admirable qu'il mettait m'aimer. Il ne songeait qu' moi, mon bien-tre, ma vie. Sous prtexte de faire sa malle, il inspectait mon linge, mes vtements " Tes chemises sont.dans ce coin, vois-tu, Daniel. tes mouchoirs ct, derrire les cravates. " Comme je lui disais : . " Ce n'est pas ta malle que tu fais, Jacques ; c'est mon armoire... " Armoire et malle, quand tout fut prt, on envoya chercher une voiture, et nous partmes pour la gare. En route, Jacques me faisait ses recommandations. Il y en avait de tout genre : " Ecris-moi souvent... Tous les articles qui paratront sur ton volume, envoie-les-moi, surtout celui de Gustave Planche. Je ferai un cahier cartonn et je les collerai tous dedans. Ce sera le livre d'or de la famille Eyssette... A propos, tu sais que la blanchisseuse vient le mardi... Surtout
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ne te laisse pas blouir par le succs... Il est clair que tu vas en avoir un trs grand, et c'est fort dangereux, les succs parisiens. Heureusement que Camille sera l pour te garder des tentations... Sur toute chose, mon Daniel, ce que je te demande, c'est d'aller souvent l-bas et de ne pas faire pleurer les yeux noirs. " A ce moment nous passions devant le jardin des plantes. Jacques se mit rire. " Te rappelles-tu, me dit-il, que nous avons pass ici une nuit, il y a quatre ou cinq mois ?... Hein ?... Quelle diffrence entre le Daniel d'alors et celui d'aujourd'hui... Ah ! tu as joliment fait du chemin en quatre mois !... " C'est qu'il le croyait vraiment, mon brave Jacques, que j'avais fait beaucoup de chemin ; et moi aussi, pauvre niais, j'en tais convaincu. Nous arrivmes la gare. Le marquis s'y trouvait dj. Je vis de loin ce drle de petit homme, avec sa tte de hrisson blanc, sautillant de long en large dans une salle d'attente. " Vite, vite, adieu ! " me dit Jacques. En prenant ma tte dans ses larges mains, il m'embrassa trois ou quatre fois de toutes ses forces, puis courut rejoindre son bourreau. En le voyant disparatre, j'prouvai une singulire sensation. Je me trouvai tout coup plus petit, plus chtif, plus timide, plus enfant, comme si mon frre, en s'en allant, m'avait emport la moelle de mes os, ma force, mon audace et la moiti de ma taille. La foule qui m'entourait me faisait peur. J'tais redevenu le petit Chose... La nuit tombait. Lentement, par le plus long chemin, par les quais les plus dserts, le petit Chose regagna son clocher. L'ide de se retrouver dans cette chambre vide l'attristait horriblement. Il aurait voulu rester dehors jusqu'au matin. Pourtant il allait rentrer. En passant devant la loge, le portier lui cria : " Monsieur Eyssette, une lettre !... " C'tait un petit billet, lgant, parfum, satin ; criture de femme plus fine, plus fline que celle des yeux noirs... De qui cela pouvait bien tre ?... Vivement il rompit le cachet, et lut dans l'escalier la lueur du gaz : " Monsieur mon voisin, "la Comdie pastorale est depuis hier sur ma table ; mais il y manque une ddicace. Vous seriez bien aimable de venir la mettre ce soir, en prenant
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une tasse de th... Vous savez ! c'est entre artistes. " IRMA BOREL. " Et plus bas : " La dame du premier. " La dame du premier !... Quand le petit Chose lut cette signature, un grand frisson lui courut par tout le corps. Il la revit telle qu'elle lui tait apparue un matin, descendant l'escalier dans un tourbillon de velours, belle, froide, imposante, avec sa petite cicatrice blanche au coin de la lvre. Et de songer qu'une femme pareille avait achet son volume, son coeur bondissait d'orgueil. Il resta l un moment, dans l'escalier, la lettre la main, se demandant s'il monterait chez lui ou s'il s'arrterait au premier tage ; puis, tout coup, la recommandation de Jacques lui revint la mmoire : " Surtout, Daniel, ne fais pas pleurer les yeux noirs. " Un secret pressentiment l'avertit que s'il allait chez la dame du premier, les yeux noirs pleureraient, et Jacques aurait de la peine. Alors, il mit rsolument la lettre dans sa poche, le petit Chose, et il se dit : " Je n'irai pas. "

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C'est Coucou-Blanc qui vint lui ouvrir. - Car ai-je besoin de vous le dire ! cinq minutes aprs s'tre jur qu'il n'irait pas, ce vaniteux petit Chose sonnait la porte d'lrma Borel. - En le voyant, l'horrible Ngresse grimaa un sourire d'ogre en belle humeur et lui fit un signe : " Venez !" de sa grosse main luisante et noire. Aprs avoir travers deux ou trois salons trs pompeux, ils s'arrtrent devant une petite porte mystrieuse, travers laquelle on entendait - aux trois quarts touffs par l'paisseur des tentures - des cris rauques, des sanglots, des imprcations, des rires convulsifs. La Ngresse frappa, et sans attendre qu'on lui et rpondu, introduisit le petit Chose. Seule, dans un riche boudoir capitonn de soie mauve et tout ruisselant de lumire, Irma Borel marchait grands pas en dclamant. Un large peignoir bleu de ciel, couvert de guipures, flottait autour d'elle comme une nue. Une des manches du peignoir, releve jusqu' l'paule, laissait voir un bras de neige d'une incomparable puret, brandissant, en guise de poignard un coupe-papier de nacre. L'autre main, noye dans la guipure, tenait un livre ouvert... Le petit Chose s'arrta, bloui. Jamais la dame du premier ne lui avait paru si belle. D'abord elle tait moins ple qu' leur premire rencontre. Frache et rose, au contraire, mais d'un rose un peu voil, elle avait l'air, ce jour-l, d'une jolie fleur d'amandier, et la petite cicatrice blanche du coin de la lvre en paraissait d'autant plus blanche. Puis ses cheveux, qu'il n'avait pas pu voir la premire fois, l'embellissaient encore, en adoucissant ce que son visage avait d'un peu fier et de presque dur. C'taient des cheveux blonds, d'un blond cendr, d'un blond de poudre, et il y en avait, et ils taient fins, un brouillard d'or autour de la tte. Quand elle vit le petit Chose, la dame coupa net sa dclamation. Elle jeta sur un divan derrire elle son couteau de nacre et son livre, ramena par un geste adorable la manche de son peignoir, et vint son visiteur la main cavalirement tendue.
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" Bonjour, mon voisin ! lui dit-elle avec un gentil sourire ; vous me surprenez en pleines fureurs tragiques ! j'apprends le rle de Clytemnestre... C'est empoignant, n'est-ce pas ? " Elle le fit asseoir sur un divan ct d'elle, et la conversation s'engagea. " Vous vous occupez d'art dramatique, madame ? (Il n'osa pas dire " ma voisine ".) . - Oh ! vous savez, une fantaisie... comme je me suis occupe de sculpture et de musique... Pourtant, cette fois, je crois que je suis bien mordue... Je vais dbuter au Thtre-Franais... " A ce moment, un norme oiseau huppe jaune vint, avec un grand bruit d'ailes, s'abattre sur la tte frise du petit Chose. " N'ayez pas peur, dit la dame en riant de son air effar, c'est mon kakatos... une brave bte que j'ai ramene des les Marquises. " Elle prit l'oiseau, le caressa, lui dit deux ou trois mots d'espagnol et le rapporta sur un perchoir dor l'autre bout du salon... Le petit Chose ouvrait de grands yeux. La Ngresse, le kakatos, le Thtre Franais, les les Marquises... " Quelle femme singulire ! " se disait-il avec admiration. La dame revint s'asseoir ct de lui et la conversation continua. La Comdie pastorale en fit d'abord tous les frais. La dame l'avait lue et relue plusieurs fois depuis la veille ; elle en savait des vers par coeur et les dclamait avec enthousiasme. Jamais la vanit du petit Chose ne s'tait trouve pareille fte. On voulait savoir son ge, son pays, comment il vivait, s'il allait dans le monde, s'il tait amoureux... A toutes ces questions, il rpondait avec la plus grande candeur ; si bien qu'au bout d'une heure la dame du premier connaissait fond la mre Jacques, l'histoire de la maison Eyssette et ce pauvre foyer que les enfants avaient jur de reconstruire. Par exemple, pas un mot de Mlle Pierrotte, Il fut seulement parl d'une jeune personne du grand monde qui mourait d'amour pour le petit Chose, et d'un pre barbare - pauvre Pierrotte ! - qui contrariait leur passion. Au milieu de ces confidences, quelqu'un entra dans le salon. C'tait un vieux sculpteur crinire blanche, qui avait donn des leons la dame, au temps o elle sculptait. " Je parie, lui dit-il demi-voix en regardant le petit Chose d'un oeil plein de malice, je parie que c'est votre corailleur napolitain.
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- Tout juste, fit-elle en riant ; et se tournant vers le corailleur qui semblait fort surpris de s'entendre dsigner ainsi : vous ne vous souvenez pas, lui dit-elle, d'un matin o nous nous sommes rencontrs ?... Vous alliez le cou nu, la poitrine ouverte, les cheveux en dsordre, votre cruche de grs la main... je crus revoir un de ces petits pcheurs de corail qu'on rencontre dans la baie de Naples... Et le soir, j'en parlai mes amis ; mais nous ne nous doutions gure alors que le petit corailleur tait un grand pote, et qu'au fond de cette cruche de grs, il y avait La Comdie pastorale " . Je vous demande si le petit Chose tait ravi de s'entendre traiter avec une admiration respectueuse. Pendant qu'il s'inclinait et souriait d'un air modeste, Coucou-Blanc introduisit un nouveau visiteur, qui n'tait autre que le grand Baghavat, le pote indien de la table d'hte. Baghavat, en entrant, alla droit la dame et lui tendit un livre couverture verte. " Je vous rapporte vos papillons, dit-il. Quelle drle de littrature !... " Un geste de la dame l'arrta net. Il comprit que l'auteur tait l et regarda de son ct avec un sourire contraint. Il y eut un moment de silence et de gne, auquel l'arrive d'un troisime personnage vint faire une heureuse diversion. Celui-ci tait le professeur de dclamation ; un affreux petit bossu, tte blme, perruque rousse, rire aux dents moisies. Il parat que, sans sa bosse, ce bossu-l et t le plus grand comdien de son poque ; mais son infirmit ne lui permettant pas de monter sur les planches, il se consolait en faisant des lves et en disant du mal de tous les comdiens du temps, Ds qu'il parut, la dame lui cria : " Avez-vous vu l'Isralite ? Comment a-t-elle march ce soir ? " L'Isralite, c'tait la grande tragdienne Rachel, alors au plus beau moment de sa gloire . " Elle va de plus en plus mal, dit le professeur en haussant les paules... Cette fille n'a rien... C'est une grue, une vraie grue. - Une vraie grue ", ajouta l'lve ; et derrire elle les deux autres rptrent avec conviction : " Une vraie grue... " Un moment aprs on demanda la dame de rciter quelque chose. Sans se faire prier, elle se leva, prit le coupe-papier de nacre, retroussa la manche de son peignoir et se mit dclamer.
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Bien, ou mal ? Le petit Chose et t fort empch pour le dire. Ebloui par ce beau bras de neige, fascin par cette chevelure d'or qui s'agitait frntiquement, il regardait et n'coutait pas. Quand la dame eut fini, il applaudit plus fort que personne et dclara son tour que Rachel n'tait qu'une grue, une vraie grue. Il en rva la nuit de ce bras de neige et de ce brouillard d'or. Puis, le jour venu, quand il voulut s'asseoir devant l'tabli aux rimes, le bras enchant vint encore le tirer par la manche. Alors, ne pouvant pas rimer, ne voulant pas sortir, il se mit crire Jacques, et lui parler de la dame du premier. " -Ah ! mon ami, quelle femme ! Elle sait tout, elle connat tout. Elle a fait des sonates, elle a fait des tableaux. Il y a sur sa chemine une jolie Colombine en terre cuite qui est son oeuvre. Depuis trois mois, elle joue la tragdie, et elle la joue bien mieux que la fameuse Rachel. - Il parat dcidment que cette Rachel n'est qu'une grue. - Enfin, mon cher, une femme comme tu n'en as jamais rv. Elle a tout vu, elle a t partout. Tout coup elle vous dit : " Quand j'tais Saint-Ptersbourg... " puis, au bout d'un moment, elle vous apprend qu'elle prfre la rade de Rio celle de Naples. Elle a un kakatos qu'elle a ramen des les Marquises, une Ngresse qu'elle a prise en passant Port-au-Prince... Mais au fait, tu la connais, sa Ngresse, c'est notre voisine Coucou-Blanc. Malgr son air froce, cette Coucou-Blanc est une excellente fille, tranquille, discrte, dvoue, et ne parlant jamais que par proverbes comme le bon Sancho. Quand les gens de la maison veulent lui tirer les vers du nez propos de sa matresse, si elle est marie, s'il y a un M. Borel quelque part, si elle est aussi riche qu'on le dit, Coucou-Blanc rpond dans son patois : Zaffai cabrite pas zaffai mouton (les affaires du chevreau ne sont pas celles du mouton) ; ou bien encore : C'est souli qui connat si bas tini trou (c'est le soulier qui connat si les bas ont des trous). Elle en a comme cela une centaine, et les indiscrets n'ont jamais le dernier mot avec elle... A propos, sais-tu qui j'ai rencontr chez la dame du premier ?... Le pote hindou de la table d'hte, le grand Baghavat lui-mme. Il a l'air d'en tre fort pris, et lui fait de beaux pomes o il la compare tour tour un condor, un lotus ou un buffle ; mais la dame ne fait pas grand cas de ses hommages. D'ailleurs elle doit y tre habitue : tous les artistes qui viennent chez elle - et je te rponds qu'il y en a des plus
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fameux - en sont amoureux. " Elle est si belle, si trangement belle !... En vrit, j'aurais craint pour mon coeur, s'il n'tait dj pris. Heureusement que les yeux noirs sont l pour me dfendre. Chers yeux noirs ! j'irai passer la soire avec eux aujourd'hui, et nous parlerons de vous tout, le temps, ma mre Jacques. " Comme le petit Chose achevait cette lettre, on frappa doucement la porte. C'tait la dame du premier qui lui envoyait, par Coucou-Blanc, une invitation pour venir, au Thtre-Franais, entendre la grue dans sa loge. Il aurait accept de bon coeur, mais il songea qu'il n'avait pas d'habit et fut oblig de dire non. Cela le mit de fort mchante humeur. "Jacques aurait d me faire faire un habit, se disait-il... C'est indispensable... Quand les articles paratront, il faudra que j'aille remercier les journalistes... Comment faire si je n'ai pas d'habit ?... " Le soir, il alla au passage du Saumon ; mais cette visite ne l'gaya pas. Le Cvenol riait fort ; Mlle Pierrotte tait trop brune. Les yeux noirs avaient beau lui faire signe et lui dire doucement : " Aimez-moi ! " dans la langue mystique des toiles, l'ingrat ne voulait rien entendre. Aprs dner, quand les Lalouette arrivrent, il s'installa triste et maussade dans un coin, et tandis que le tableau musique jouait ses petits airs, il se figurait Irma Borel trnant dans une loge dcouverte, les bras de neige jouant de l'ventail, le brouillard d'or scintillant sous les lumires de la salle. "Comme j'aurais honte si elle me voyait ici ! " songeait-il. Plusieurs jours se passrent sans nouveaux incidents. Irma Borel ne donnait plus signe de vie. Entre le premier et le cinquime tage, les relations semblaient interrompues. Toutes les nuits, le petit Chose, assis son tabli, entendait entrer la victoria de la dame, et, sans qu'il y prt garde, le roulement sourd de la voiture, le " Porte, s'il vous plat" du cocher, le faisaient tressaillir. Mme il ne pouvait pas entendre sans motion la Ngresse remonter chez elle ; s'il avait os, il serait all lui demander des nouvelles de sa matresse... Malgr tout, cependant, les yeux noirs taient encore matres de la place. Le petit Chose passait de longues heures auprs d'eux. Le reste du temps, il s'enfermait chez lui pour chercher des rimes, au grand bahissement des moineaux, qui venaient le voir de tous les toits la ronde, car les moineaux du pays latin sont comme la dame de grand mrite et se font de drles d'ides sur les mansardes d'tudiants. En revanche, les
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cloches de Saint-Germain - les pauvres cloches voues au Seigneur et clotres toute leur vie comme des Carmlites - se rjouissaient de voir leur ami le petit Chose ternellement assis devant sa table ; et, pour l'encourager, elles lui faisaient grande musique. Sur ces entrefaites, on reut des nouvelles de Jacques. Il tait install Nice et donnait force dtails sur son installation... " Le beau pays, mon Daniel, et comme cette mer qui est l sous mes fentres t'inspirerait ! Moi, je n'en jouis gure ! je ne sors jamais !... Le marquis. dicte tout le jour. Diable d'homme, va ! Quelquefois, entre deux phrases, je lve la tte, je vois une petite voile rouge l'horizon, puis tout de suite le nez sur mon papier... Mlle d'Hacqueville est toujours bien malade... Je l'entends au-dessus de nous qui tousse, qui tousse... Moi-mme, peine dbarqu, j'ai attrap un gros rhume qui ne veut pas finir.... " Un peu plus loin, parlant de la dame du premier, Jacques disait : "... Si tu m'en crois, tu ne retourneras pas chez cette femme. Elle est trop complique pour toi ; et mme, faut-il te le dire ? je flaire en elle une aventurire... Tiens ! j'ai vu hier dans le port un brick hollandais qui venait de faire un voyage autour du monde et qui rentrait avec des mts japonais, des espars du Chili, un quipage bariol comme une carte gographique... Eh bien, mon cher, je trouve que ton Irma Borel ressemble ce navire. Bon pour un brick d"avoir beaucoup voyag, mais pour une femme, c'est diffrent, En gnral, celles qui ont vu tant de pays en font beaucoup voir aux autres... Mfie-toi, Daniel, mfie-toi ! et surtout, je t'en conjure, ne fais pas pleurer les yeux noirs... " Ces derniers mots allrent droit au coeur du petit Chose. La persistance de Jacques veiller sur le bonheur de celle qui n'avait pas voulu l'aimer lui parut admirable. " Oh ! non ! Jacques, n'aie pas peur ; je ne la ferai pas pleurer ", se dit-il, et tout de suite il prit la ferme rsolution de ne plus retourner chez la dame du premier... Fiez-vous au petit Chose pour les fermes rsolutions. Ce soir-l, quand la victoria roula sous le porche, il y prit peine garde, La chanson de la Ngresse. ne lui causa pas non plus de distraction. C'tait une nuit de septembre, orageuse et lourde... Il travaillait, la porte entrouverte. Tout coup, il crut entendre craquer l'escalier de bois qui menait sa chambre. Bientt il distingua un lger bruit de pas et le frlement d'une robe. Quelqu'un montait, c'tait sr... mais qui ?...
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Coucou-Blanc tait rentre depuis longtemps... Peut-tre la dame du premier qui venait parler la Ngresse... A cette ide le petit Chose sentit son coeur battre avec violence ; mais il eut le courage de rester devant sa table... Les pas approchaient toujours. Arriv sur le palier on s'arrta... Il y eut un moment de silence ; puis un lger coup frapp la porte de la Ngresse, qui ne rpondit pas. " C'est elle ", se dit-il sans bouger de sa place. Tout coup, une lumire parfume se rpandit dans la chambre. La porte cria, quelqu'un entrait. Alors, sans tourner la tte, le petit Chose demanda en tremblant : " Qui est l ? "

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Voila deux mois que Jacques est parti, et il n'est pas encore au moment de revenir. Mlle d'Hacqueville est morte. Le marquis, escort de son secrtaire, promne son deuil par toute l'Italie, sans interrompre d'un seul jour la terrible dicte de ses mmoires, Jacques, surmen, trouve peine le temps d'crire son frre quelques lignes dates de Rome, de Naples, de Pise, de Palerme. Mais, si le timbre de ces lettres varie souvent, leur texte ne change gure... "Travailles-tu ?... Comment vont les yeux noirs ?... L'article de Gustave Planche a-t-il paru ?... Es-tu retourn chez Irma Borel ?" A ces questions, toujours les mmes, le petit Chose rpond invariablement qu'il travaille beaucoup, que la vente du livre va trs bien, les yeux noirs aussi ; qu'il n'a pas revu Irma Borel, ni entendu parler de Gustave Planche. Qu'y a-t-il de vrai dans tout cela ?... Une dernire lettre, crite par le petit Chose en une nuit de fivre et de tempte, va nous l'apprendre. "Monsieur Jacques Eyssette, Pise.

" Dimanche soir, 10 heures. "Jacques, je t'ai menti. Depuis deux mois je ne fais que te mentir. Je t'cris que je travaille, et depuis deux mois mon critoire est sec. Je t'cris que la vente de mon livre va bien, et depuis deux mois on n'en a pas vendu un exemplaire. Je t'cris que je ne revois plus Irma Borel, et depuis deux mois je ne l'ai pas quitte. Quant aux yeux noirs, hlas !... Jacques, Jacques, pourquoi ne t'ai-je pas cout ? Pourquoi suis-je retourn chez cette femme ? " Tu avais raison, c'est une aventurire, rien de plus. D'abord, je la croyais intelligente. Ce n'est pas vrai, tout ce qu'elle dit lui vient de quelqu'un. Elle n'a pas de cervelle, pas d'entrailles. Elle est fourbe, elle est cynique, elle est
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mchante. Dans ses accs de colre, je l'ai vue rouer sa Ngresse de coups de cravache, la jeter par terre, la trpigner. Avec cela, une femme forte, qui ne croit ni Dieu ni au diable, mais qui accepte aveuglment les prdictions des somnambules et du marc de caf, Quant son talent de tragdienne, elle a beau prendre des leons d'un avorton bosse et passer toutes ses journes chez elle avec des boules lastiques dans la bouche, je suis sr qu'aucun thtre n'en voudra. Dans la vie prive, par exemple, c'est une fire comdienne. " Comment j'tais tomb dans les griffes de cette crature, moi qui aime tant ce qui est bon et ce qui est simple, je n'en sais vraiment rien, mon pauvre Jacques ; mais ce que je puis te jurer, c'est que je lui ai chapp et que maintenant tout est fini, fini, fini... Si tu savais comme j'tais lche et ce qu'elle faisait de moi !... Je lui avais racont toute mon histoire : je lui parlais de toi, de notre mre, des yeux noirs. C'est mourir de honte, je te dis,.. Je lui avais donn tout mon coeur, je lui avais livr toute ma vie ; mais de sa vie elle, jamais elle n'avait rien voulu me livrer. Je ne sais pas qui elle est, je ne sais pas d'o elle vient. Un jour je lui ai demand si elle avait t marie, elle s'est mise rire. Tu sais, cette petite cicatrice qu'elle a sur la lvre, c'est un coup de couteau qu'elle a reu l-bas dans son pays, Cuba. J'ai voulu savoir qui lui avait fait cela. Elle m'a rpondu trs simplement : " Un Espagnol nomm Pacheco ", et pas un mot de plus. C'est bte n'est-ce pas ? Est-ce que je le connais moi, ce Pacheco ? Est-ce qu'elle n'aurait pas d me donner quelques explications ?... Un coup de couteau, ce n'est pas naturel, que diable ! Mais voil... les artistes qui l'entourent lui ont fait un renom de femme trange, et elle tient sa rputation... Oh ! ces artistes, mon cher, je les excre. Si tu savais ces gens-l, force de vivre avec des statues et des peintures, ils en arrivent croire qu'il n'y a que cela au monde. Ils vous parlent toujours de forme, de ligne, de couleur, d'art grec, de Parthnon, de mplats, de mastodes. Ils regardent votre nez, votre bras, votre menton. Ils cherchent si vous avez un type, du galbe, du caractre ; mais de ce qui bat dans nos poitrines, de nos passions, de nos larmes, de nos angoisses, ils s'en soucient autant que d'une chvre morte. Moi, ces bonnes gens ont trouv que ma tte avait du caractre mais que ma posie n'en avait pas du tout. Ils m'ont joliment encourag, va ! " Au dbut de notre liaison, cette femme
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avait cru mettre la main sur un petit prodige, un grand pote de mansarde : - m'a-t-elle assomm avec sa mansarde ! Plus tard, quand son cnacle lui a prouv que je n'tais qu'un imbcile, elle m'a gard pour le caractre de ma tte. Ce caractre, il faut te dire, variait selon les gens. Un de ses peintres, qui me voyait le type italien, m'a fait poser pour un pifferaro ; un autre, pour un Algrien marchand de violettes ; un autre... Est-ce que je sais ? Le plus souvent, je posais avec elle, et, pour lui plaire, je devais garder tout le jour mes oripeaux sur les paules et figurer dans son salon, ct du kakatos. Nous avons pass bien des heures ainsi, moi en Turc, fumant de longues pipes dans un coin de sa chaise longue, elle l'autre bout de sa chaise, dclamant avec ses boules lastiques dans la bouche, et s'interrompant de temps autre pour me dire : " Quelle tte caractre vous avez, mon cher Dani-Dan ! " Quand j'tais en Turc, elle m'appelait Dani-Dan ; quand j'tais en italien, Danielo ; jamais Daniel... J'aurai du reste l'honneur de figurer sous ces deux espces l'Exposition prochaine de peinture : on verra sur le livret : " Jeune pifferaro, Mme Irma Borel. " " Jeune fellah, Mme Irma Borel. " Et ce sera moi... quelle honte ! " Je m'arrte un moment, Jacques. Je vais ouvrir la fentre, et boire un peu l'air de la nuit. J'touffe... je n'y vois plus. " Onze heures. " L'air me fait du bien. En laissant la fentre ouverte, je puis continuer t'crire. Il pleut, il fait noir, les cloches sonnent. Que cette chambre est triste !... Chre petite chambre ! Moi qui l'aimais tant autrefois ; maintenant je m'y ennuie. C'est elle qui me l'a gte ; elle y est venue trop souvent. Tu comprends, elle m'avait l sous la main, dans la maison ; c'tait commode. Oh ! ce n'tait plus la chambre du travail... " Que je fusse ou non chez moi, elle entrait toute heure et fouillait partout. Un soir, je la trouvai furetant dans un tiroir o je renferme ce que j'ai de plus prcieux au monde, les lettres de notre mre, les tiennes, celles des yeux noirs ; celles-ci dans une bote dore que tu dois connatre. Au moment o j'entrai, Irma Borel tenait cette bote et allait l'ouvrir. Je n'eus que le temps de m'lancer et de la lui arracher des mains.
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" - Que faites-vous l ? " lui criai-je indign... " Elle prit son air le plus tragique : " - J'ai respect les lettres de votre mre ; mais celles-ci m'appartiennent, je les veux... Rendez-moi cette bote. " - Que voulez-vous en faire ? "- Lire les lettres qu'elle contient... - Jamais, lui dis-je. Je ne connais rien de votre vie, et vous connaissez tout de la mienne. " - Oh ! Dani-Dan ! - C'tait le jour du Turc. " Oh ! Dani-Dan, est-il possible que vous me reprochiez cela ? Est-ce que vous n'entrez pas chez moi quand vous voulez ? Est-ce que tous ceux qui viennent chez moi ne vous sont pas connus ? " . " Tout en parlant, et de sa voix la plus cline, elle essayait de me prendre la bote. " - Eh bien ! lui dis-je, puisqu'il en est ainsi, je vous permets de l'ouvrir ; mais une condition... " - Laquelle ? " - Vous me direz o vous allez tous les matins de huit dix heures. " Elle devint ple et me regarda dans les yeux... Je ne lui avais jamais parl de cela, Ce n'est pas l'envie qui me manquait pourtant. Cette mystrieuse sortie de tous les matins m'intriguait, m'inquitait, comme la cicatrice, comme le Pacheco et tout le train de cette existence bizarre. J'aurais voulu savoir, mais en mme temps j'avais peur d'apprendre. Je sentais qu'il y avait l-dessous quelque mystre d'infamie qui m'aurait oblig fuir... Ce jour-l, cependant, j'osai l'interroger, comme tu vois. Cela la surprit beaucoup. Elle hsita un moment, puis elle me dit avec effort, d'une voix sourde : " - Donnez-moi la bote, vous saurez tout. " " Alors, je lui donnai la bote ; Jacques, c'est infme, n'est-ce pas ? Elle l'ouvrit en frmissant de plaisir et se mit lire toutes les lettres - il y en avait une vingtaine - lentement, demi-voix, sans sauter une ligne. Cette histoire d'amour, frache et pudique, paraissait l'intresser beaucoup. Je la lui avais dj raconte, mais ma faon, lui donnant les yeux noirs pour une jeune fille de la plus haute noblesse, que ses parents refusaient de marier ce petit plbien de Daniel Eyssette ; tu reconnais bien l ma ridicule vanit. " De temps en temps, elle interrompait sa lecture pour dire : "Tiens ! c'est
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gentil, a !" ou bien encore : " Oh ! oh ! pour une fille noble... " Puis, mesure qu'elle les avait lues, elle les approchait de la bougie et les regardait brler avec un rire mchant. Moi, je la laissais faire ; je voulais savoir o elle allait tous les matins de huit dix.. : " Or, parmi ces lettres, il y en avait une crite sur du papier de la maison Pierrotte, du papier tte, avec trois petites assiettes vertes dans le haut, et au-dessous : Porcelaines et cristaux, Pierrotte, successeur de Lalouette... Pauvres yeux noirs ! sans doute un jour, au magasin, ils avaient prouv le besoin de m'crire, et le premier papier venu leur avait sembl bon... Tu penses, quelle dcouverte pour la tragdienne ! Jusque-l elle avait cru mon histoire de fille noble et de parents grands seigneurs ; mais quand elle en fut cette lettre, elle comprit tout et partit d'un grand clat de rire : " - La voil donc, cette jeune patricienne, cette perle du noble faubourg... elle s'appelle Pierrotte et vend de la porcelaine au passage du Saumon... Ah ! je comprends maintenant pourquoi vous ne vouliez pas me donner la bote. " Et elle riait, elle riait... " Mon cher, je ne sais pas ce qui me prit ; la honte, le dpit, la rage... Je n'y voyais plus. Je me jetais sur elle pour lui arracher les lettres. Elle eut peur, fit un pas en arrire, et s'emptrant dans sa trane, tomba avec un grand cri. Son horrible Ngresse l'entendit de la chambre ct et accourut aussitt, nue, noire, hideuse, dcoiffe. Je voulais l'empcher d'entrer, mais d'un revers de sa grosse main huileuse elle me cloua contre la muraille et se campa entre sa matresse et moi. " L'autre, pendant ce temps, s'tait releve et pleurait ou faisait semblant. Tout en pleurant, elle continuait fouiller dans la bote : " - Tu ne sais pas, dit-elle sa Ngresse, tu ne sais pas pourquoi il a voulu me battre ?... Parce que j'ai dcouvert que sa demoiselle noble n'est pas noble du tout et qu'elle vend des assiettes dans un passage... " - Tout a qui porte zperons, pas maquignon, " dit la vieille en forme de sentence. " - Tiens, regarde, fit la tragdienne, regarde les gages d'amour que lui donnait sa boutiquire... Quatre crins de son chignon et un bouquet de violettes d'un sou... Approche ta lampe, Coucou-Blanc. " " La Ngresse approcha sa lampe ; les cheveux et les fleurs flambrent en
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ptillant. Je laissai faire ; j'tais atterr. " Oh ! oh ! qu'est-ce ceci ? continua la tragdienne en dpliant un papier de soie... Une dent ?... Non ! a a l'air d'tre du sucre... Ma foi, oui... c'est une sucrerie allgorique... un petit coeur en sucre. " " Hlas ! un jour, la foire des Prs-Saint-Gervais, les yeux noirs avaient achet ce petit coeur de sucre et me l'avaient donn en me disant : "- Je vous donne mon coeur. " " La Ngresse le regardait d'un oeil d'envie. "- Tu le veux ! Coucou, lui cria la matresse... " Eh bien, attrape... " " Et elle le lui jeta dans la bouche comme un chien... C'est peut-tre ridicule ; mais quand j'ai entendu le sucre craquer sous la meule de la Ngresse, j'ai frissonn des pieds la tte. Il me semblait que c'tait le propre coeur des yeux noirs que ce monstre aux dents noires dvorait si joyeusement. " Tu crois peut-tre, mon pauvre Jacques, qu'aprs cela tout a t fini entre nous ? Eh bien, mon cher, si au lendemain de cette scne tu tais entr chez Irma Borel, tu l'aurais trouve rptant le rle d'Hermione avec son bossu, et, dans un coin, sur une natte, ct du kakatos, tu aurais vu un jeune Turc accroupi, avec une grande pipe qui lui faisait trois fois le tour du corps... Quelle tte caractre vous avez, mon Dani-Dan ! " Mais, au moins, diras tu, pour prix de son infamie, tu as su ce que tu voulais savoir et ce qu'elle devenait tous les matins, de huit dix ? Oui, Jacques, je l'ai su, mais ce matin seulement, la suite d'une scne terrible, - la dernire, par exemple, - que je vais te raconter... Mais, chut !... Quelqu'un monte... Si c'tait elle, si elle venait me relancer encore ?... C'est qu'elle en est bien capable, mme aprs ce qui s'est pass. Attends !... Je vais fermer la porte double tour... Elle n'entrera pas, n'aie pas peur... " Il ne faut pas qu'elle entre. " Minuit. " Ce n'est pas elle ; c'tait sa Ngresse. Cela m'tonnait aussi ; je n'avais pas entendu rentrer sa voiture... Coucou-Blanc vient de se coucher. A travers la cloison, j'entends le glouglou de la bouteille et l'horrible refrain... Tolocototignan... Maintenant elle ronfle ; on dirait le balancier d'une grosse horloge.
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" Voici comment ont fini nos tristes amours. " Il y a trois semaines peu prs, le bossu qui lui donne des leons lui dclara qu'elle tait mre pour les grands succs tragiques et qu'il voulait la faire entendre ainsi que quelques autres de ses lves. " Voil ma tragdienne ravie... Comme on n'a pas de thtre sous la main, on convient de changer en salle de spectacle l'atelier d'un de ces messieurs, et d'envoyer des invitations tous les directeurs de thtres de Paris... Quant la pice de dbut, aprs avoir longtemps discut, on se dcide pour Athalie... De toutes les pices du rpertoire, c'tait celle que les lves du bossu savaient le mieux, On n'avait besoin pour la mettre sur pied que de quelques raccords et rptitions d'ensemble. Va donc pour Athalie... Comme Irma Borel tait trop grande dame pour se dranger, les rptitions se firent chez elle. Chaque jour, le bossu amenait ses lves, quatre ou cinq grandes filles maigres, solennelles, drapes dans des cachemires franais treize francs cinquante, et trois ou quatre pauvres diables avec des habits de papier noirci et des ttes de naufrags... On rptait tout le jour, except de huit dix ; car, malgr les apprts de la reprsentation, les mystrieuses sorties n'avaient pas cess. Irma, le bossu, les lves, tout le monde travaillait avec rage. Pendant deux jours on oublia de donner manger au kakatos. Quant au jeune Dani-Dan, on ne s'occupait plus de lui... En somme. tout allait bien ; l'atelier tait par, le thtre construit, les costumes prts, les invitations faites. Voil que trois ou quatre jours avant la reprsentation, le jeune Eliacin une fillette de dix ans, la nice du bossu - tombe malade... Comment faire ? O trouver un Eliacin, un enfant capable d'apprendre son rle en trois jours ?... Consternation gnrale. Tout coup, Irma Borel se tourne vers moi : " - Au fait, Dani-Dan, si vous vous en chargiez ? "- Moi ? Vous plaisantez... A mon ge !... "- Ne dirait-on pas que c'est un homme. Mais mon petit, vous avez l'air d'avoir quinze ans ; en scne, costum, maquill, vous en paratrez douze... " D'ailleurs, le rle est tout fait dans le caractre de votre tte. " " Mon cher ami, j'eus beau me dbattre :
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- Il fallut en passer par o elle voulait, comme toujours. Je suis si lche... " La reprsentation eut lieu... Ah ! si j'avais le coeur rire, comme je t'amuserais avec le rcit de cette journe... On avait compt sur les directeurs du Gymnase et du Thtre-Franais ; mais il parat que ces messieurs avaient affaire ailleurs, et nous nous contentmes d'un directeur de la banlieue, amen au dernier moment. En somme, ce petit spectacle de famille n'alla pas trop de travers... Irma Borel fut trs applaudie... Moi, je trouvais que cette Athalie de Cuba tait trop emphatique, qu'elle manquait d'expression, et parlait le franais comme une... fauvette espagnole ; mais, bah ! ses amis les artistes n'y regardaient pas de si prs. Le costume tait authentique, la cheville fine, le cou bien attach... C'est tout ce qu'il leur fallait. Quant moi, le caractre de ma tte me valut aussi un trs beau succs, moins beau pourtant que celui de Coucou-Blanc dans le rle muet de la nourrice. Il est vrai que la tte de la Ngresse avait encore plus de caractre que la mienne. Aussi, lorsque au cinquime acte elle parut tenant sur son poing l'norme kakatos - son Turc, sa Ngresse, son kakatos, la tragdienne avait voulu que nous figurions tous dans la pice -, et roulant d'un air tonn de gros yeux blancs trs froces, il y eut par toute la salle une formidable explosion de bravos. " Quel succs !" disait Athalie rayonnante... " Jacques !... Jacques !... J'entends sa voiture qui rentre. Oh ! la misrable femme ! D'o vient-elle si tard ? Elle l'a donc oublie notre horrible matine ; moi qui en tremble encore ! "La porte s'est referme... Pourvu maintenant qu'elle ne monte pas ! Vois tu, c'est terrible, le voisinage d'une femme qu'on excre ! " Une heure. " La reprsentation que je viens de te racontera eu lieu il y a trois jours. " Pendant ces trois jours, elle a t gaie, douce, affectueuse, charmante. Elle n'a pas une fois battu sa Ngresse. A plusieurs reprises, elle m'a demand de tes nouvelles, si tu toussais toujours ; et pourtant, Dieu sait qu'elle ne t'aime pas... J'aurais d me douter de quelque chose. " Ce matin, elle entre dans ma chambre, comme neuf heures sonnaient. Neuf heures !... Jamais je ne l'avais vue cette heure-l !... Elle s'approche de moi et me dit en souriant : " - Il est neuf heures !"" Puis tout coup, devenant solennelle :
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" - Mon ami, me dit-elle, je vous ai tromp. Quand nous nous sommes rencontrs, je n'tais pas libre. " Il y avait un homme dans ma vie, lorsque vous y tes entr ; un homme qui je dois mon luxe, mes loisirs, tout ce que j'ai. " . " Je te le disais bien, Jacques, qu'il y avait quelque infamie sous ce mystre. " - Du jour o je vous ai connu, cette liaison m'est devenue odieuse... Si je ne vous en ai pas parl, c'est que je vous connaissais trop fier pour consentir me partager avec un autre. Si je ne l'ai pas brise, c'est parce qu'il m'en cotait de renoncer cette existence indolente et luxueuse pour laquelle je suis ne... Aujourd'hui, je ne peux plus vivre ainsi. Ce mensonge me pse, cette trahison de tous les jours me rend folle... Et si vous voulez encore de moi aprs l'aveu que je viens de vous faire je suis prte tout quitter et vivre avec vous dans un coin, o vous voudrez... " " Ces derniers mots " o vous voudrez" furent dits voix basse, tout prs de moi, presque sur mes lvres, pour me griser... " J'eus pourtant le courage de lui rpondre, et mme trs schement, que j'tais pauvre, que je ne gagnais pas ma vie, et que je ne pouvais pas la faire nourrir par mon frre Jacques. " Sur cette rponse, elle releva la tte d'un air de triomphe : " - Eh bien, si j'avais trouv pour nous deux un moyen honorable et sr de gagner notre vie sans nous quitter, que diriez-vous ? " " L-dessus, elle tira d'une de ses poches un grimoire sur papier timbr qu'elle se mit me lire... C'tait un engagement pour nous deux dans un thtre de la banlieue parisienne ; elle, raison de cent francs par mois ; moi, raison de cinquante. Tout tait prt ; nous n'avions plus qu' signer. " Je la regardai, pouvant. Je sentais qu'elle m'entranait dans un trou, et j'eus un moment de n'tre pas assez fort pour rsister... La lecture du grimoire finie, sans me laisser le temps de rpondre, elle se mit parler fivreusement des splendeurs de la carrire thtrale et de la vie glorieuse que nous allions mener l-bas, libres, fiers, loin du monde, tout notre art et notre amour. " Elle parla trop ; c'tait une faute. J'eus le temps de me remettre, d'invoquer ma mre Jacques dans le fond de mon coeur, et quand elle eut
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fini sa tirade, je pus lui dire trs froidement : " - Je ne veux pas tre comdien... " " Bien entendu elle ne lcha pas prise et recommena ses belles tirades. " Peine perdue... A tout ce qu'elle put me dire, je ne rpondis qu'une chose : " - Je ne veux pas tre comdien... " " Elle commenait perdre patience. " - Alors, me dit-elle en plissant, vous prfrez que je retourne l-bas ; de huit dix, et que les choses restent comme elles sont... " " A cela je rpondis un peu moins froidement : " - Je ne prfre rien... Je trouve trs honorable vous de vouloir gagner votre vie et ne plus la devoir aux gnrosits d'un monsieur de huit dix... Je vous rpte seulement que je ne me sens pas la moindre vocation thtrale, et que je ne serai pas un comdien. " " A ce coup elle clata. " - Ah ! tu ne veux pas tre comdien... Qu'est-ce que tu seras donc alors ?... Te croirais-tu pote, par hasard ?... Il se croit pote !... mais tu n'as rien de ce qu'il faut, pauvre fou !... Je vous demande, parce que a vous a fait imprimer un mchant livre dont personne ne veut, a se croit pote... Mais, malheureux, ton livre est idiot, tous me le disent bien... " Depuis deux mois qu'il est en vente, on n'en a vendu qu'un exemplaire, et c'est le mien... Toi, pote, allons donc !... Il n'y a que ton frre pour croire une niaiserie pareille... Encore un joli naf, celui-l !... et qui t'crit de bonnes lettres... Il est mourir de rire avec son article de Gustave Planche... " En attendant, il se tue pour te faire vivre ; et toi, pendant ce temps.l, tu... tu... au fait, qu'est-ce que tu fais ? Le sais-tu seulement ?... Parce que ta tte a un certain caractre, cela te suffit ; tu t'habilles en Turc, et tu crois que tout est l !... D'abord, je te prviens que depuis quelque temps le caractre de ta tte se perd joliment... tu es laid, tu es trs laid. Tiens ! regarde-toi.., je suis sre que si tu retournais vers ta donzelle Pierrotte, elle ne voudrait plus de toi... Et pourtant, vous tes bien faits l'un pour l'autre... Vous tes ns tous les deux pour vendre de la porcelaine au passage du Saumon. " C'est bien mieux ton affaire que d'tre comdien... " "Elle bavait, elle tranglait. Jamais tu n'as vu folie pareille. Je la regardais
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sans rien dire. Quand elle eut fini, je m'approchai d'elle - j'avais tout le corps qui me tremblait - et je lui dis bien tranquillement : " - Je ne veux pas tre comdien. " " Disant cela, j'allai vers la porte, je l'ouvris et la lui montrai. "- M'en aller, fit-elle en ricanant... Oh ! pas encore... j'en ai encore long vous dire. " . " Pour le coup, je n'y tins plus. Un paquet de sang me monta au visage. Je pris un des chenets de la chemine et je courus sur elle... Je te rponds qu'elle a dguerpi... Mon cher, ce moment-l, j'ai compris l'Espagnol Pacheco. " Derrire elle, j'ai pris mon chapeau, et je suis descendu. J'ai couru tout le jour, de droite et de gauche, comme un homme ivre... Ah ! si tu avais t l... Un moment j'ai eu l'ide d'aller chez Pierrotte, de me jeter ses pieds, de demander grce aux yeux noirs. Je suis all jusqu' la porte du magasin, mais je n'ai pas os entrer... Voil deux mois que je n'y vais plus. On m'a crit, pas de rponse. On est venu me voir, je me suis cach. Comment pourrait-on me pardonner ?... Pierrotte tait assis sur son comptoir. Il avait l'air triste... Je suis rest un moment le regarder, debout contre la vitre, puis je me suis enfui en pleurant. "La nuit venue, je suis rentr. J'ai pleur longtemps la fentre ; aprs quoi, j'ai commenc t'crire. Je t'crirai ainsi toute la nuit. Il me semble que tu es l, que je cause avec toi, et cela me fait du bien. " Quel monstre que cette femme ! Comme elle tait sre de moi ! Comme elle me croyait bien son jouet, sa chose !... Comprends-tu ? m'emmener jouer la comdie dans la banlieue !... Conseille-moi, Jacques, je m'ennuie, je souffre... Elle m'a fait bien du mal, vois.tu ! je ne crois plus en moi, je doute, j'ai peur... Que faut-il faire ?... travailler ?... Hlas ! elle a raison, je ne suis pas pote, mon livre ne s'est pas vendu... Et pour payer, comment vas-tu faire ?... " Toute ma vie est gte. Je n'y vois plus, je ne sais plus. Il fait noir... Il y a des noms prdestins. Elle s'appelle Irma Borel. Borel, chez nous, a veut dire bourreau... Irma Bourreau !... Comme ce nom lui va bien !... Je voudrais dmnager. Cette chambre m'est odieuse... Et puis, je suis expos la rencontrer dans
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l'escalier... Par exemple, sois tranquille, si elle remonte jamais... Mais elle ne remontera pas... Elle m'a oubli. Les artistes sont l pour la consoler... " Ah ! mon Dieu ! qu'est-ce que j'entends ?... Jacques, mon frre, c'est elle. Je te dis que c'est elle. Elle vient ici ; j'ai reconnu son pas... Elle est l, tout Prs... J'entends son haleine... Son oeil coll la serrure me regarde, me brle, me... " Cette lettre ne partit pas.

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Me voici arriv aux pages les plus sombres de mon histoire, aux jours de misre et de honte que Daniel Eyssette a vcus ct de cette femme, comdien dans la banlieue de Paris. Chose singulire ! ce temps de ma vie, accident, bruyant, tourbillonnant, m'a laiss des remords plutt que des souvenirs. Tout ce coin de ma mmoire est brouill, je ne vois rien, rien... Mais, attendez !... Je n'ai qu' fermer les yeux et fredonner deux ou trois fois ce refrain bizarre et mlancolique : Tolocototignan ! Tolocototignan ! tout de suite, comme par magie, mes souvenirs assoupis vont se rveiller, les heures mortes sortiront de leurs tombeaux, et je retrouverai le petit Chose, tel qu'il tait alors, dans une grande maison neuve du boulevard Montparnasse, entre Irma Borel qui rptait ses rles, et Coucou-Blanc qui chantait sans cesse : Tolocototignan / Tolocototignan ! Pouah ! l'horrible maison ! je la vois maintenant, je la vois avec ses mille fentres, sa rampe verte et poisseuse, ses plombs bants, ses portes numrotes, ses longs corridors blancs qui sentaient la peinture frache... toute neuve, et dj salie !... Il y avait cent huit chambres l-dedans ; dans chaque chambre, un mnage. Et quels mnages !... Tout le jour, c'taient des scnes, des cris, du fracas, des tueries ; la nuit des piaillements d'enfants, des pieds nus marchant sur le carreau, puis le balancement uniforme et lourd des berceaux. De temps en temps, pour varier, des visites de la police. C'est l, c'est dans cet antre garni sept tages qu'Irma Borel et le petit Chose taient venus abriter leur amour... Triste logis et bien fait pour un pareil hte !... Ils l'avaient choisi parce que c'tait prs de leur thtre ; et puis, comme dans toutes les maisons neuves, ils ne payaient pas cher. Pour quarante francs- un prix d'essuyeurs de pltre - ils avaient deux chambres au second tage, avec un lisr de balcon sur le boulevard, le plus bel appartement de l'htel...
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Ils rentraient tous les soirs vers minuit, la fin du spectacle. C'tait sinistre de revenir par ces grandes avenues dsertes, o rdaient des blouses silencieuses, des filles en cheveux, et les longues redingotes des patrouilles grises. Ils marchaient vite au milieu de la chausse. En arrivant, ils trouvaient un peu de viande froide sur un coin de la table et la Ngresse Coucou-Blanc, qui attendait... car Irma Borel avait gard Coucou-Blanc, M. de Huit--Dix avait repris son cocher, ses meubles, sa vaisselle, sa voiture. Irma Borel avait gard sa Ngresse, son kakatos, quelques bijoux et toutes ses robes... Celles-ci, bien entendu, ne lui servaient plus qu' la scne, les tranes de velours et de moire n'tant point faites pour balayer les boulevards extrieurs... A elles seules, les robes occupaient une des deux chambres. Elles taient l pendues tout autour des portemanteaux d'acier, et leurs grands plis soyeux, leurs couleurs voyantes contrastaient trangement avec le carreau drougi et le meuble fan. C'est dans cette chambre que couchait la Ngresse. Elle y avait install sa paillasse, son fer cheval, sa bouteille d'eau-de-vie ; seulement, de peur du feu, on ne lui laissait pas de lumire. Aussi, la nuit, quand ils rentraient, Coucou-Blanc, accroupie sur une paillasse au clair de lune, avait l'air, parmi ces robes mystrieuses, d'une vieille sorcire prpose par Barbe-Bleue la garde des sept pendues. L'autre pice, la plus petite, tait pour eux et le kakatos. Juste la place d'un lit, de trois chaises, d'une table et du grand perchoir btons dors. Si triste et si troit que ft leur logis, ils n'en sortaient jamais. Le temps que leur laissait le thtre, ils le passaient chez eux apprendre leurs rles, et c'tait, je vous le jure, un terrible charivari. D'un bout de la maison l'autre on entendait leurs rugissements dramatiques : " Ma fille, rendez-moi ma fille ! - Par ici, Gaspard ! - Son nom, son nom, misra-a-ble !" Par l-dessus, les cris dchirants du kakatos, et la voix aigu de Coucou-Blanc qui chantonnait sans cesse : Tolocototignan !... Tolocototignan !... Irma Borel tait heureuse, elle. Cette vie lui plaisait ; cela l'amusait de jouer au mnage d'artistes pauvres. " Je ne regrette rien", disait-elle souvent. Qu'aurait-elle regrett ? Le jour o la misre la fatiguerait, le jour o elle
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serait lasse de boire du vin au litre et de manger ces hideuses portions sauce brune qu'on leur montait de la gargote, le jour o elle en aurait jusque-l de l'art dramatique de la banlieue, ce jour-l, elle savait bien qu'elle reprendrait son existence d'autrefois. Tout ce qu'elle avait perdu, elle n'aurait qu' lever un doigt pour le retrouver. C'est cette pense d'arrire-garde qui lui donnait du courage et lui faisait dire : " Je ne regrette rien. " Elle ne regrettait rien, elle ; mais lui, lui ?... Ils avaient dbut tous les deux dans Gaspardo le Pcheur, un des plus beaux morceaux de ferblanterie mlodramatique. Elle y fut trs acclame, non certes pour son talent - mauvaise voix, gestes ridicules mais pour ses bras de neige, pour ses robes de velours. Le public de l-bas n'est pas habitu ces exhibitions de chair blouissante et de robes glorieuses quarante francs le mtre. Dans la salle on disait : " C'est une duchesse ! " et les titis merveills applaudissaient tte fendre... Il n'eut pas le mme succs. On le trouva trop petit ; et puis il avait peur, il avait honte. Il parlait tout bas comme confesse : "Plus haut ! plus haut ! " lui criait-on. Mais sa gorge se serrait, tranglant les mots au passage. Il fut siffl... Que voulez-vous ! Irma avait beau dire, la vocation n'y tait pas. Aprs tout, parce qu'on est mauvais pote, ce n'est pas une raison pour tre bon comdien. La crole le consolait de son mieux : " Ils n'ont pas compris le caractre de ta tte... ", lui disait-elle souvent. Le directeur ne s'y trompa point lui, sur le caractre de sa tte. Aprs deux reprsentations orageuses, il le fit venir dans son cabinet et lui dit : " Mon petit, le drame n'est pas ton affaire. Nous nous sommes fourvoys. Essayons du vaudeville. Je crois que dans les comiques tu marcheras trs bien. " Et ds le lendemain, on essaya du vaudeville. Il joua les jeunes premiers comiques, les gandins ahuris auxquels on fait boire de l limonade Rog en guise de champagne, et qui courent la scne en se tenant le ventre, les niais perruque rousse qui pleurent comme des veaux, " heu !... heu !... heu !... ", les amoureux de campagne qui roulent des yeux btes en disant : " Mam'selle, j'vous aimons ben !... heulla ! ben vrai, j'vous aimons tout plein !" Il joua les Jeannot, les trembleurs, tous ceux qui sont laids, tous ceux qui font rire, et la vrit me force dire qu'il ne s'en tira pas trop mal. Le malheureux avait du succs ; il faisait rire !
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Expliquez cela si vous pouvez. C'est quand il tait en scne, grim, pltr, charg d'oripeaux, que le petit Chose pensait Jacques et aux yeux noirs. C'est au milieu d'une grimace, au coin d'un lazzi bte, que l'image de tous ces chers tres, qu'il avait lchement trahis, se dressait tout coup devant lui. Presque tous les soirs, les titis de l'endroit pourront vous l'affirmer, il lui arrivait de s'arrter net au beau milieu d'une tirade et de rester debout, sans parler, la bouche ouverte, regarder la salle... Dans ces moments-l, son me lui chappait, sautait par-dessus la rampe, crevait le plafond du thtre d'un coup d'aile, et s'en allait bien loin donner un baiser Jacques, un baiser Mme Eyssette, demander grce aux yeux noirs en se plaignant amrement du triste mtier qu'on lui faisait faire. " Heulla ! ben vrai ! j' vous aimons tout plein !... " disait tout coup la voix du souffleur, et alors, le malheureux petit Chose, arrach son rve, tomb du ciel, promenait autour de lui de grands yeux tonns o se peignait un effarement si naturel, si comique, que toute la salle partait d'un gros clat de rire. En argot de thtre, c'est ce qu'on appelle un effet. Sans le vouloir, il avait trouv un effet. La troupe dont ils faisaient partie desservait plusieurs communes. C'tait une faon de troupe nomade, jouant tantt Grenelle, Montparnasse, Svres, Sceaux, Saint-Cloud. Pour aller d'un pays l'autre, on s'entassait dans l'omnibus du thtre - un vieil omnibus caf au lait tran par un cheval phtisique. En route, on chantait, on jouait aux cartes. Ceux qui ne savaient pas leurs rles se mettaient dans le fond et repassaient les brochures. C'tait sa place lui. Il restait l, taciturne et triste comme sont les grands comiques, l'oreille ferme toutes les trivialits qui bourdonnaient ses cts. Si bas qu'il ft tomb, ce cabotinage roulant tait encore au-dessous de lui. Il avait honte de se trouver en pareille compagnie. Les femmes, de vieilles prtentions, fanes, fardes, manires, sentencieuses. Les hommes, des tres communs, sans idal, sans orthographe, des fils de coiffeurs ou de marchandes de frites, qui s'taient faits comdiens par dsoeuvrement, par fainantise, par amour du paillon, du costume, pour se montrer sur les planches en collant de couleur tendre et redingotes la Souwaroff, les
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lovelaces de Barrire, toujours proccups de leur tenue, dpensant leurs appointements en frisures, et vous disant, d'un air convaincu : "Aujourd'hui, j'ai bien travaill", quand ils avaient pass cinq heures se faire une paire de bottes Louis XV avec deux mtres de papier verni... En vrit, c'tait bien la peine de railler le salon musique de Pierrotte pour venir chouer dans cette guimbarde. A cause de son air maussade et de ses fierts silencieuses, ses camarades ne l'aimaient pas. On disait : " C'est un sournois. " La crole, en revanche, avait su gagner tous les coeurs. Elle trnait dans l'omnibus comme une princesse en bonne fortune, riait belles dents, renversait la tte en arrire pour montrer sa fine encolure, tutoyait tout le monde, appelait les hommes " mon vieux ", les femmes " ma petite ", et forait les plus hargneux dire d'elle : " C'est une bonne fille. " Une bonne fille, quelle drision !... Ainsi roulant, riant, les grosses plaisanteries faisant feu, on arrivait au lieu de la reprsentation. Le spectacle fini, on se dshabillait d'un tour de main, et vite on remontait en voiture pour rentrer Paris. Alors il faisait noir. On causait voix basse, en se cherchant dans l'ombre avec les genoux. De temps en temps, un rire touff... A l'octroi du faubourg du Maine, l'omnibus s'arrtait pour remiser. Tout le monde descendait, et l'on allait en troupe reconduire Irma Borel jusqu' la porte du grand taudis, o Coucou-Blanc, aux trois quarts ivre, les attendait avec sa chanson triste : Tolocototignan !... Tolocototignan !... A les voir ainsi rivs l'un l'autre, on aurait pu croire qu'ils s'aimaient. Non ! ils ne s'aimaient pas. Ils se connaissaient bien trop pour cela. Il la savait menteuse, froide, sans entrailles. Elle le savait faible et mou jusqu' la lchet. Elle se disait : " Un beau matin, son frre va venir et me l'enlever pour le rendre sa porcelainire. " Lui se disait : " Un de ces jours, lasse de la vie qu'elle mne, elle s'envolera avec un monsieur de Huit Dix, et moi, je resterai seul dans ma fange... " Cette crainte ternelle qu'ils avaient de se perdre faisait le plus clair de leur amour. Ils ne s'aimaient pas, et pourtant taient jaloux. Chose singulire, n'est-ce pas ? que l o il n'y a pas d'amour, il puisse y avoir de la jalousie. Eh bien, c'est ainsi... Quand elle parlait familirement quelqu'un du thtre, il devenait ple. Quand il recevait une lettre, elle se jetait dessus et la dcachetait avec des mains
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tremblantes... Le plus souvent, c'tait une lettre de Jacques. Elle la lisait jusqu'au bout en ricanant, puis la jetait sur un meuble : "Toujours la mme chose", disait-elle avec ddain. Hlas ! oui ! toujours la mme chose, c'est--dire le dvouement, la gnrosit, l'abngation. C'est bien pour cela qu'elle dtestait tant le frre... Le brave Jacques ne s'en doutait pas, lui. Il ne se doutait de rien. On lui crivait que tout allait bien, que La Comdie pastorale tait aux trois quarts vendue, et qu' l'chance des billets on trouverait chez les libraires tout l'argent qu'il faudrait pour faire face. Confiant et bon comme toujours, il continuait d'envoyer les cent francs du mois rue Bonaparte, o Coucou-Blanc allait les chercher. Avec les cent francs de Jacques et les appointements du thtre, ils avaient bien sr de quoi vivre, surtout dans ce quartier de pauvres frres. Mais ni l'un ni l'autre ils ne savaient, comme on dit, ce que c'est que l'argent : lui, parce qu'il n'en avait jamais eu ; elle, parce qu'elle en avait toujours eu trop. Aussi, quel gaspillage ! Ds le 5 du mois, la caisse une petite pantoufle javanaise en paille de mas - la caisse tait vide. Il y avait d'abord le kakatos qui lui seul, cotait autant nourrir qu'une personne de grandeur naturelle. Il y avait ensuite le blanc, le kohl, la poudre de riz, les opiats, les pattes de livre, tout l'attirail de la peinture dramatique. Puis les brochures du thtre taient trop vieilles, trop fanes ; madame voulait des brochures neuves. Il lui fallait aussi des fleurs, beaucoup de fleurs. Elle se serait passe de manger plutt que de voir ses jardinires vides. En deux mois, la maison fut crible de dettes. On devait l'htel, au restaurant, au portier du thtre. De temps en temps, un fournisseur se lassait et venait faire du bruit le matin. Ces jours-l, en dsespoir de tout, on courait vite chez l'imprimeur de La Comdie pastorale, et on lui empruntait. quelques louis de la part de Jacques. L'imprimeur, qui avait entre les mains le second volume des fameux mmoires et savait Jacques toujours secrtaire de M. d'Hacqueville, ouvrait sa bourse sans mfiance. De louis en louis, on tait arriv lui emprunter quatre cents francs qui, joints aux neuf cents francs de La Comdie pastorale, portaient la dette de Jacques jusqu' treize cents francs. Pauvre mre Jacques ! que de dsastres l'attendaient son retour ! Daniel
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disparu, les yeux noirs en larmes, pas un volume vendu et treize cents francs payer. Comment se tirerait-il de l ?... La crole ne s'inquitait gure, elle. Mais lui, le petit Chose, cette pense ne le quittait pas, C'tait une obsession, une angoisse perptuelle. Il avait beau chercher s'tourdir, travailler comme un forat (et de quel travail, juste Dieu !), apprendre de nouvelles bouffonneries, tudier devant le miroir de nouvelles grimaces, toujours le miroir lui renvoyait l'image de Jacques au lieu de la sienne ; entre les lignes de son rle, au lieu de Langlumeau, de Josias et autres personnages de vaudeville, il ne voyait que le nom de Jacques ; Jacques, Jacques, toujours Jacques ! Chaque matin, il regardait le calendrier avec, terreur et, comptant les jours qui le sparaient de la premire chance des billets, il se disait en frissonnant : " Plus qu'un mois, plus que trois semaines !" Car il savait bien qu'au premier billet protest tout serait dcouvert, et que le martyre de son frre commencerait ds ce jour-l. Jusque dans son sommeil cette ide le poursuivait. Quelquefois il se rveillait en sursaut, le coeur serr, le visage inond de larmes, avec le souvenir confus d'un rve terrible et singulier qu'il venait d'avoir. Ce rve, toujours le mme, revenait presque toutes les nuits. Cela se passait dans une chambre inconnue, o il y avait une grande armoire vieilles ferrures grimpantes. Jacques tait l, ple, horriblement ple, tendu sur un canap ; il venait de mourir. Camille Pierrotte tait l, elle aussi, et, debout devant l'armoire, elle cherchait l'ouvrir pour prendre un linceul. Seulement, elle ne pouvait pas y parvenir ; et tout en ttonnant avec la clef autour de la serrure, on l'entendait dire d'une voix navrante : " Je ne peux pas ouvrir... J'ai trop pleur... je n'y vois plus... " Quoiqu'il voult s'en dfendre, ce rve l'impressionnait au-del de la raison. Ds qu'il fermait les yeux, il revoyait Jacques tendu sur le canap, et Camille aveugle, devant l'armoire... Tous ces remords, toutes ces terreurs, le rendaient de jour en jour plus sombre, plus irritable. La crole, de son ct, n'tait plus endurante. D'ailleurs elle sentait vaguement qu'il lui chappait sans qu'elle st par o - et cela l'exasprait. A tout moment, c'taient des scnes terribles, des cris, des injures, se croire dans un bateau de blanchisseuses. Elle lui disait : " Va-t'en avec ta Pierrotte, te faire donner des coeurs de sucre. " Et lui, tout de suite : " Retourne ton Pacheco te faire fendre la
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lvre. " Elle l'appelait : " Bourgeois ! " Il lui rpondait : "Coquine ! " Puis ils fondaient en larmes et se pardonnaient gnreusement pour recommencer le lendemain. C'est ainsi qu'ils vivaient, non ! qu'ils croupissaient ensemble, rivs au mme fer, couchs dans le mme ruisseau... C'est cette existence fangeuse, ce sont ces heures misrables qui dfilent aujourd'hui devant mes yeux, quand je fredonne le refrain de la Ngresse, le bizarre et mlancolique : Tolocototignan !... Tolocototignan !...

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C'TAIT un soir, vers neuf heures, au thtre Montparnasse. Le petit Chose, qui jouait dans la premire pice, venait de finir et remontait dans sa loge. En montant, il se croisa avec Irma Borel qui allait entrer en scne. Elle tait rayonnante, tout en velours et en guipure, l'ventail au poing comme Climne. " Viens dans la salle, lui dit-elle en passant, je suis en train... je serai trs belle. " Il hta le pas vers sa loge et se dshabilla bien vite. Cette loge, qu'il partageait avec deux camarades, tait un cabinet sans fentre, bas de plafond, clair au schiste. Deux ou trois chaises de paille formaient l'ameublement. Le long du mur pendaient des fragments de glace, des perruques dfrises, des guenilles paillettes, velours fans, dorures teintes ; terre, dans un coin, des pots de rouge sans couvercle, des houppes poudre de riz toutes dplumes. Le petit Chose tait l depuis un moment, en train de se dsaffubler quand il entendit un machiniste qui l'appelait d'en bas : " Monsieur Daniel ! monsieur Daniel !" Il sortit de sa loge et, pench sur le bois humide de la rampe, demanda : " Qu'y a-t-il ? " Puis, voyant qu'on ne rpondait pas, il descendit, tel qu'il tait, peine vtu, barbouill de blanc et de rouge, avec sa grande perruque jaune qui lui tombait sur les yeux. Au bas de l'escalier, il se heurta contre quelqu'un. " Jacques !" cria-t-il en reculant. C'tait Jacques... Ils se regardrent un moment, sans parler. A la fin, Jacques joignit les mains et murmura d'une voix douce, pleine de larmes : " Oh ! Daniel ! " Ce fut assez. Le petit Chose, remu jusqu'au fond des entrailles, regarda autour de lui comme un enfant craintif et dit tout bas, si bas que son frre put peine l'entendre : " Emmne-moi d'ici, Jacques. " Jacques tressaillit ; et le prenant par la main, il l'entrana dehors. Un fiacre attendait la porte ; ils y montrent. " Rue des Dames, aux Batignolles ! " cria la mre Jacques. " C'est mon quartier ! " rpondit le cocher d'une voix joyeuse, et la voiture s'branla,
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Jacques tait Paris depuis deux jours. Il arrivait de Palerme, o une lettre de Pierrotte - qui lui courait aprs depuis trois mois - l'avait enfin dcouvert. Cette lettre, courte et sans phrases, lui apprenait la disparition de Daniel. En la lisant, Jacques devina tout. Il se dit : " L'enfant fait des btises... Il faut que j'y aille. " Et sur le champ il demanda un cong au marquis. " Un cong ! fit le bonhomme en bondissant... Etes-vous fou ?... Et mes mmoires ?... - Rien que huit jours, monsieur le marquis, le temps d'aller et de revenir ; il y va de la vie de mon frre. - Je me moque pas mal de votre frre... Est-ce que vous n'tiez pas prvenu, en entrant ? Avez-vous oubli nos conventions ? - Non, monsieur le marquis, mais... - Pas de mais qui tienne. Il en sera de vous comme des autres. Si vous quittez votre place pour huit jours, vous n'y rentrerez jamais. Rflchissez l-dessus, je vous prie... et tenez ! pendant que vous faites vos rflexions, mettez-vous l. Je vais dicter. - C'est tout rflchi, monsieur le marquis, Je m'en vais. - Allez au diable. " Sur quoi l'intraitable vieillard prit son chapeau et se rendit au consulat franais pour s'informer d'un nouveau secrtaire. Jacques partit le soir mme. En arrivant Paris, il courut rue Bonaparte. " Mon frre est l-haut ? " cria-t-il au portier qui fumait sa pipe dans la cour, califourchon sur la fontaine. Le portier se mit rire : " Il y a beau temps qu'il court ", dit-il sournoisement. Il voulait faire le discret, mais une pice de cent sous lui desserra les dents. Alors il raconta que depuis longtemps le petit du cinquime et la dame du premier avaient disparu, qu'ils se cachaient on ne sait o, dans quelque coin de Paris mais ensemble ! coup sr, car la Ngresse Coucou-Blanc venait tous les mois voir s'il n'y avait rien pour eux. Il ajouta que M. Daniel, en partant, avait oubli de lui donner cong, et qu'on lui devait les loyers des quatre derniers mois sans parler d'autres menues dettes. " C'est bien, dit Jacques, tout sera pay. Et sans perdre une minute, sans prendre seulement le temps de secouer la poussire du voyage, il se mit
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la recherche de son enfant. Il alla d'abord chez l'imprimeur, pensant avec raison que le dpt gnral de La Comdie pastorale tant l, Daniel devait y venir souvent. " J'allais vous crire, lui dit l'imprimeur en le voyant entrer. Vous savez que le premier billet choit dans quatre jours. " . Jacques rpondit sans s'mouvoir ! " J'y ai song, Ds demain j'irai faire ma tourne chez les libraires ! Ils ont de l'argent me remettre. La vente a trs bien march. " L'imprimeur ouvrit dmesurment ses gros yeux bleus d'Alsace. " Comment ?... La vente a bien march ! Qui vous a dit cela ? " Jacques plit, pressentant une catastrophe. " Regardez donc dans ce coin, continua l'Alsacien, tous ces volumes empils. C'est La Comdie pastorale. Depuis cinq mois qu'elle est dans le commerce, on n'en a vendu qu'un exemplaire. A la fin, les libraires se sont lasss et m'ont renvoy les volumes qu'ils avaient en dpt. A l'heure qu'il est, tout cela n'est plus bon qu' vendre au poids du papier. C'est dommage, c'tait bien imprim. " Chaque parole de cet homme tombait sur la tte de Jacques comme un coup de canne plombe, mais ce qui l'acheva, ce fut d'apprendre que Daniel, en son nom, avait emprunt de l'argent l'imprimeur. " Pas plus tard qu'hier, dit l'impitoyable Alsacien, il m'a envoy une horrible Ngresse pour me demander deux louis ; mais j'ai refus net. D'abord parce que ce mystrieux commissionnaire tte de ramoneur ne m'inspirait pas confiance ; et puis, vous comprenez ; monsieur Eyssette, moi, je ne suis pas riche, et cela fait dj plus de quatre cents francs que j'avance votre frre. - Je le sais, rpondit firement la mre Jacques, mais soyez sans inquitude, cet argent, vous sera bientt rendu. " Puis il sortit bien vite, de peur de laisser voir son motion. Dans la rue, il fut oblig de s'asseoir sur une borne. Les jambes lui manquaient. Son enfant en fuite, sa place perdue, l'argent de l'imprimeur rendre, la chambre, le portier, l'chance du surlendemain, tout cela bourdonnait, tourbillonnait dans sa cervelle... Tout coup il se leva : " D'abord les dettes, se dit-il, c'est le plus press. " Et malgr la lche conduite de son frre envers les Pierrotte, il alla sans hsiter s'adresser eux.
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En entrant dans le magasin de l'ancienne maison Lalouette, Jacques aperut derrire le comptoir une grosse face jaunie et bouffie que d'abord il ne reconnaissait pas ; mais au bruit que fit la porte, la grosse face se souleva, et voyant qui venait d'entrer, poussa un retentissant "C'est bien le cas de le dire " auquel on ne pouvait pas se tromper... Pauvre Pierrotte ! Le chagrin de sa fille en avait fait un autre homme. Le Pierrotte d'autrefois, si jovial et si rubicond, n'existait plus : Les larmes que sa petite versait depuis cinq mois avaient rougi ses yeux, fondu ses joues. Sur ses lvres dcolores, le rire clatant des anciens jours faisait place maintenant un sourire froid, silencieux, le sourire des veuves et des amantes dlaisses. Ce n'tait plus Pierrotte, c'tait Ariane, c'tait Nina. Du reste, dans le magasin de l'ancienne maison Lalouette, il n'y avait que lui de chang. Les bergres colories, les Chinois bedaines violettes, souriaient toujours batement sur les hautes tagres, parmi les verres de Bohme et les assiettes grandes fleurs. Les soupires rebondies, les carcels en porcelaine peinte, reluisaient toujours par places derrire les mmes vitrines et dans l'arrire-boutique la mme flte roucoulait toujours discrtement. " C'est moi, Pierrotte, dit la mre Jacques en affermissant sa voix, je viens vous demander un grand service. Prtez-moi quinze cents francs." Pierrotte, sans rpondre, ouvrit sa caisse, remua quelques cus ; puis, repoussant le tiroir, il se leva tranquillement. " Je ne les ai pas ici, monsieur Jacques. Attendez-moi, je vais les chercher l-haut. " Avant de sortir, il ajouta d'un air contraint : " Je ne vous dis pas de monter ; cela lui ferait trop de peine. " Jacques soupira. "Vous avez raison, Pierrotte, il vaut mieux que je ne monte pas. " Au bout de cinq minutes, le Cvenol revint avec deux billets de mille francs qu'il lui mit dans la main. Jacques ne voulait pas les prendre : " Je n'ai besoin que de quinze cents francs ", disait-il. Mais le Cvenol insista : " Je vous en prie, monsieur Jacques, gardez tout. Je tiens ce chiffre de deux mille francs. C'est ce que mademoiselle m'a prt dans le temps pour m'acheter un homme. Si vous me refusiez, c'est bien le cas de le dire, je vous en voudrais mortellement. " Jacques n'osa pas refuser ; il mit l'argent dans sa poche, et, tendant la main au Cvenol, il lui
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dit trs simplement : " Adieu, Pierrotte, et merci ! " Pierrotte lui retint la main. Ils restrent quelque temps ainsi, mus et silencieux, en face l'un de l'autre. Tous les deux, ils avaient le nom de Daniel sur les lvres, mais ils n'osaient pas le prononcer, par une mme dlicatesse... Ce pre et cette mre se comprenaient si bien !... Jacques, le premier, se dgagea doucement. Les larmes le gagnaient ; il avait hte de sortir, Le Cvenol l'accompagna jusque dans le passage. Arriv l, le pauvre homme ne put pas contenir plus longtemps l'amertume dont son coeur tait plein, et il commena d'un air de reproche : " Ah ! monsieur Jacques... monsieur Jacques... c'est bien le cas de le dire !... " Mais il tait trop mu pour achever sa traduction, et ne put que rpter deux fois de suite : " C'est bien le cas de le dire... C'est bien le cas de le dire... " Oh ! oui, c'tait bien le cas de le dire ! En quittant Pierrotte, Jacques retourna chez l'imprimeur. Malgr les protestations de l'Alsacien, il voulut lui rendre sur-le-champ les quatre cents francs prts Daniel. Il lui laissa en outre, pour n'avoir plus s'inquiter, l'argent des trois billets choir ; aprs quoi, se sentant le coeur plus lger, il se dit : "Cherchons l'enfant. " Malheureusement, l'heure tait dj trop avance pour se mettre en chasse le jour mme ; d'ailleurs la fatigue du voyage, l'motion, la petite toux sche et continue qui le minait depuis longtemps, avaient tellement bris la pauvre mre Jacques, qu'il dut revenir rue Bonaparte pour prendre un peu de repos. Ah ! lorsqu'il entra dans la petite chambre et qu'aux dernires heures d'un vieux soleil d'octobre, il revit tous ces objets qui lui parlaient de son enfant : l'tabli aux rimes devant la fentre, son verre, son encrier, ses pipes court tuyau comme celles de l'abb Germane ; lorsqu'il entendit sonner les bonnes cloches de Saint-Germain un peu enroues par le brouillard, lorsque l'anglus du soir - cet anglus mlancolique que Daniel aimait tant - vint battre de l'aile contre les vitres humides ; ce que la mre Jacques souffrit, une mre seule pourrait le dire... Il fit deux ou trois fois le tour de la chambre, regardant partout, ouvrant toutes les armoires, dans l'espoir d'y trouver quelque chose qui le mt sur la trace du fugitif. Mais hlas ! les armoires taient vides. On n'avait laiss que du vieux linge, des guenilles. Toute la chambre sentait le dsastre et
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l'abandon. On tait parti, on s'tait enfui. Il y avait dans un coin, par terre, un chandelier, et dans la chemine, sous un monceau de papier brl, une bote blanche filets d'or. Cette bote, il la reconnut. C'tait l qu'on mettait les lettres des yeux noirs. Maintenant, il la retrouvait dans les cendres. Quel sacrilge ! En continuant ses recherches, il dnicha dans un tiroir de l'tabli quelques feuillets couverts d'une criture irrgulire, fivreuse, l'criture de Daniel quand il tait inspir. " C'est un pome sans doute " se dit la mre Jacques en s'approchant de la fentre pour lire. C'tait un pome en effet, un pome lugubre, qui commenait ainsi : " Jacques, je t'ai menti. Depuis deux mois, je ne fais que te mentir. " Cette lettre n'tait pas partie ; mais, comme on voit, elle arrivait quand mme destination. La Providence, cette fois, avait fait le service de la poste. Jacques la lut d'un bout l'autre. Quand il fut au passage o la lettre parlait d'un engagement Montparnasse, propos avec tant d'insistance, refus avec tant de fermet, il fit un bond de joie : " Je sais o il est ", cria-t-il ; et, mettant la lettre dans sa poche, il se coucha plus tranquille ; mais, quoique bris de fatigue, il ne dormit pas. Toujours cette maudite toux... Au premier bonjour de l'aurore, une aurore d'automne, paresseuse et froide, il se leva lestement. Son plan tait fait. Il ramassa les hardes qui restaient au fond des armoires, les mit dans sa malle, sans oublier la petite bote filets d'or, dit un dernier adieu la vieille tour de Saint-Germain, et partit en laissant tout ouvert, la porte, la fentre, les armoires, pour que rien de leur belle vie ne restt dans ce logis que d'autres habiteraient dsormais. En bas, il donna cong de la chambre, paya les loyers en retard ; puis, sans rpondre aux questions insidieuses du portier, il hla une voiture qui passait et se fit conduire l'htel Pilois, rue des Dames, aux Batignolles. Cet htel tait tenu par un frre du vieux Pilois, le cuisinier du marquis. On n'y logeait qu'au trimestre, et des personnes recommandes. Aussi, dans le quartier, la maison jouissait-elle d'une rputation toute particulire. Habiter l'htel Pilois, c'tait un certificat de bonne vie et de moeurs. Jacques, qui avait gagn la confiance du Vatel de la maison d'Hacqueville, apportait de sa part un panier de vin de Marsala. Cette recommandation fut suffisante, et quand il demanda timidement faire partie des locataires, on lui donna sans hsiter une belle chambre au
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rez-de-chausse, avec deux croises ouvrant sur le jardin de l'htel, j'allais dire du couvent. Ce jardin n'tait pas grand : trois ou quatre acacias, un carr de verdure indigente - la verdure des Batignolles -, un figui sans figues, une vigne malade et quelques pieds de chrysanthmes en faisaient tous les frais ; mais enfin cela suffisait pour gayer la chambre, un peu triste et humide de son naturel... Jacques, sans perdre une minute, fit son installation, planta des clous, serra son linge, posa un rtelier pour les pipes de Daniel, accrocha le portrait de Mme Eyssette la tte du lit, fit enfin de son mieux pour chasser cet air de banalit qui empeste les garnis ; puis, quand il eut bien pris possession, il djeuna sur le pouce, et sortit aprs, En passant, il avertit M. Pilois que ce soir-l, exceptionnellement ; il rentrerait peut-tre un peu tard, et le pria de faire prparer dans sa chambre un gentil souper avec deux couverts et du vin vieux. Au lieu de se rjouir de cet extra, le bon M. Pilois rougit jusqu'au bout des oreilles, comme un vicaire de premire anne. " C'est que, dit-il d'un air embarrass, je ne sais pas... Le rglement de l'htel s'oppose... nous avons des ecclsiastiques qui... " Jacques sourit : " Ah ! trs bien, je comprends... Ce sont les deux couverts qui vous pouvantent... Rassurez-vous, mon cher monsieur Pilois, ce n'est pas une femme. " Et part lui, en descendant vers Montparnasse, il se disait : " Pourtant, si, c'est une femme, une femme sans courage, un enfant sans raison qu'il ne faut plus jamais laisser seul. " Dites-moi pourquoi ma mre Jacques tait si sr de me trouver Montparnasse. J'aurais bien pu, depuis le temps o je lui crivis la terrible lettre qui ne partit pas, avoir quitt le thtre ; j'aurais pu n'y tre pas entr... Eh bien, non. L'instinct maternel le guidait. Il avait la conviction de me trouver l-bas, et de me ramener le soir mme ; seulement, il pensait avec raison : " Pour l'enlever, il faut qu'il soit seul, que cette femme ne se doute de rien. " C'est ce qui l'empcha de se rendre directement au thtre chercher des renseignements. Les coulisses sont bavardes ; un mot pouvait donner l'veil... Il aima mieux s'en rapporter tout bonnement aux affiches, et s'en fut vite les consulter. Les prospectus des spectacles faubouriens se posent la porte des marchands de vin du quartier, derrire un grillage, peu prs comme les publications de mariage dans les villages de l'Alsace. Jacques, en les lisant,
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poussa une exclamation de joie. Le thtre Montparnasse donnait, ce soir-l, Marie-Jeanne, drame en cinq actes, jou par Mmes Irma Borel, Dsire Levrault, Guigne, etc. Prcd de : Amour et Pruneaux, vaudeville en un acte, par MM. Daniel, Antonin et Mlle Lontine. " Tout va bien, se dit-il. Ils ne jouent pas dans la mme pice ; je suis sr de mon coup. " Il entra dans.un caf du Luxembourg pour attendre l'heure de l'enlvement. Le soir venu, il se rendit au thtre. Le spectacle tait dj commenc. Il se promena environ une heure sous la galerie, devant la porte, avec les gardes municipaux. De temps en temps, les applaudissements de l'intrieur venaient jusqu' lui comme un bruit de grle lointaine, et cela lui serrait le coeur de penser que c'tait peut-tre les grimaces de son enfant qu'on applaudissait ainsi... Vers neuf heures, un flot de monde se prcipita bruyamment dans la rue. Le vaudeville venait de finir ; il y avait des gens qui riaient encore. On sifflait, on s'appelait : " Oh !... Pilouitt !... Lalaitou !" toutes les vocifrations de la mnagerie parisienne... Dame ! ce n'tait pas la sortie des Italiens ! Il attendit encore un moment, perdu dans cette cohue ; puis, vers la fin de l'entracte, quand tout le monde rentrait, il se glissa dans une alle noire et gluante ct du thtre - l'entre des artistes -,et demanda parler Mme Irma Borel. " Impossible, lui dit-on. Elle est en scne... " C'tait un sauvage pour la ruse, cette mre Jacques ! De son air le plus tranquille, il rpondit ! "Puisque je ne peux pas voir Mme Irma Borel, veuillez appeler M. Daniel ; il fera ma commission auprs d'elle. " Une minute aprs, la mre Jacques avait reconquit son enfant et l'emportait bien vite l'autre bout de Paris.

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"REGARDE donc, Daniel, me dit ma mre Jacques quand nous entrmes dans la chambre de l'htel Pilois : c'est comme la nuit de ton arrive Paris !" Comme cette nuit-l, en effet, un joli rveillon nous attendait sur une nappe bien blanche : le pt sentait bon, le vin avait l'air vnrable, la flamme claire des bougies riait au fond des verres... Et pourtant, et pourtant, ce n'tait plus la mme chose ! Il y a des bonheurs qu'on ne recommence pas. Le rveillon tait le mme ; mais il y manquait la fleur de nos anciens convives, les belles ardeurs de l'arrive, les projets de travail, les rves de gloire, et cette sainte confiance qui fait rire et qui donne faim. Pas un, hlas ! pas un de ces rveillonneurs du temps pass n'avait voulu venir chez M. Pilois. Ils taient tous rests dans le clocher de Saint-Germain ; mme, au dernier moment, l'Expansion, qui nous avait promis d'tre de la fte, fit dire qu'elle ne viendrait pas. Oh ! non, ce n'tait plus la mme chose. Je le compris si bien qu'au lieu de m'gayer, l'observation de Jacques me fit monter aux yeux un grand flot de larmes. Je suis sr qu'au fond du coeur il avait bonne envie de pleurer, lui aussi ; mais il eut le courage de se contenir, et me dit en prenant un petit air allgre : " Voyons ! Daniel, assez pleur ! Tu ne fais que cela depuis une heure. (Dans la voiture, pendant qu'il me parlait, je n'avais cess de sangloter sur son paule.) En voil un drle d'accueil ! Tu me rappelles positivement les plus mauvais jours de mon histoire, le temps des pots de colle et de : "Jacques tu es un ne !" Voyons ! schez vos larmes, jeune repenti, et regardez-vous dans la glace, cela vous fera rire. " Je me regardai dans la glace ; mais je ne ris pas. Je me fis honte... J'avais ma perruque jaune colle plat sur mon front, du rouge et du blanc plein les joues, par l-dessus la sueur, les larmes... C'tait hideux ! D'un geste de dgot, j'arrachai ma perruque ! mais, au moment de la jeter, je fis rflexion, et j'allai la pendre au beau milieu de la muraille. Jacques me regardait trs tonn : " Pourquoi la mets-tu l, Daniel ? C'est
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trs vilain, ce trophe de guerrier apache... Nous avons l'air d'avoir scalp Polichinelle. " Et moi, trs gravement : " Non ! Jacques, ce n'est pas un trophe. C'est mon remords, mon remords palpable et visible, que je veux avoir toujours devant moi. " Il y eut l'ombre d'un sourire amer sur les lvres de Jacques, mais tout de suite, il reprit sa mine joyeuse : " Bah ! laissons cela tranquille ; maintenant que te voil dbarbouill et que j'ai retrouv ta chre frimousse, mettons-nous table, mon joli fris, je meurs de faim. " Ce n'tait pas vrai ; il n'avait pas faim, ni moi non plus, grand Dieu ! J'avais beau vouloir faire bon visage au rveillon, tout ce que je mangeais s'arrtait ma gorge, et, malgr mes efforts pour tre calme, j'arrosais mon. pt de larmes silencieuses. Jacques, qui m'piait du coin de l'oeil, me dit au bout d'un moment : "Pourquoi pleures-tu ? Est-ce que tu regrettes d'tre ici ? Est-ce que tu m'en veux de t'avoir enlev ?... " Je lui rpondis tristement : " Voil une mauvaise parole, Jacques ! mais je t'ai donn le droit de tout me dire. " Nous continumes pendant quelque temps encore manger, ou plutt faire semblant. A la fin, impatient de cette comdie que nous nous jouions l'un l'autre, Jacques repoussa son assiette et se leva. "Dcidment le rveillon ne va pas ; nous ferions mieux de nous coucher... " Il y a chez nous un proverbe qui dit : " Le tourment et le sommeil ne sont pas camarades de lit. " Je m'en aperus cette nuit-l. Mon tourment c'tait de songer tout le bien que m'avait fait ma mre Jacques et tout le mal que je lui avais rendu, de comparer ma vie la sienne, mon gosme son dvouement, cette me d'enfant lche ce coeur de hros, qui avait pris pour devise : " Il n'y a qu'un bonheur au monde, le bonheur des autres. " C'tait aussi de me dire : " Maintenant, ma vie est gte. J'ai perdu la confiance de Jacques, l'amour des yeux noirs, l'estime de moi-mme... Qu'est-ce que je vais devenir ? " . Cet affreux tourment-l me tint veill jusqu'au matin... Jacques non plus ne dormit pas. Je l'entendis se virer de droite et de gauche sur son oreiller, et tousser d'une petite toux sche qui me picotait les yeux. Cette fois, je lui demandai bien doucement : " Tu tousses ! Jacques. Est-ce que tu es malade ?... " Il me rpondit : " Ce n'est rien... Dors... " Et je compris son air qu'il tait plus fch contre moi qu'il ne voulait le paratre. Cette ide redoubla mon chagrin, et je me remis
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pleurer seul sous ma couverture, tant et tant que je finis par m'endormir. Si le tourment empche le sommeil, les larmes sont un narcotique. Quand je me rveillai, il faisait grand jour. Jacques n'tait plus ct de moi. Je le croyais sorti ; mais, en cartant les rideaux, je l'aperus l'autre bout de la chambre, couch sur un canap, et si ple, oh ! si ple... Je ne sais quelle ide terrible me traversa la cervelle. " Jacques !" criai-je en m'lanant vers lui... Il dormait, mon cri ne le rveilla pas. Chose singulire, son visage avait dans le sommeil une expression de souffrance triste que je ne lui avais jamais vue, et qui pourtant ne m'tait pas nouvelle. Ses traits amaigris, sa face allonge, la pleur de ses joues, la transparence maladive de ses mains, tout cela me faisait peine voir, mais une peine dj ressentie. Cependant, Jacques n'avait jamais t malade. Jamais il n'avait eu auparavant ce demi-cercle bleutre sous les yeux, ce visage dcharn... Dans quel monde antrieur avais-je donc eu la vision de ces choses ?... Tout coup, le souvenir de mon rve me revint. Oui ! c'est cela, voil bien le Jacques du rve, ple, horriblement ple, tendu sur un canap, il vient de mourir, Daniel Eyssette, et c'est vous qui l'avez tu... A ce moment un rayon de soleil gris entre timidement par la fentre et vient courir comme un lzard sur ce ple visage inanim... O douceur ! voil le mort qui se rveille, se frotte les yeux, et me voyant debout devant lui, me dit avec un gai sourire : "Bonjour, Daniel ! As-tu bien dormi ? Moi, je toussais trop. Je me suis mis sur ce canap pour ne pas te rveiller. " Et tandis qu'il me parle bien tranquillement, je sens mes jambes qui tremblent encore de l'horrible vision que je viens d'avoir, et je dis dans le secret de mon coeur : " Eternel Dieu, conservez-moi ma mre Jacques !" Malgr ce triste rveil, le matin fut assez gai. Nous smes mme retrouver un cho des anciens bons rires, lorsque je m'aperus en m'habillant que je possdais, pour tout vtement une culotte courte en futaine et un gilet. rouge grandes basques, dfroques thtrales que j'avais sur moi au moment de l'enlvement. " Pardieu ! mon cher, me dit Jacques, on ne pense pas tout. Il n'y a que les don, Juan sans dlicatesse qui songent au trousseau quand ils enlevrent une belle. Du reste, n'aie pas peur. Nous allons te faire habiller de neuf... Ce sera encore comme ton arrive Paris. " Il disait cela pour me faire
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plaisir, car il sentait bien comme moi que ce n'tait plus la mme chose. " Allons, Daniel, continua mon brave Jacques, en voyant ma mine redevenir songeuse, ne pensons plus au pass. Voici une vie nouvelle qui s'ouvre devant nous, entrons-y sans remords, sans mfiance, et tchons seulement qu'elle ne nous joue pas les mmes tours que l'ancienne... Ce que tu comptes faire dsormais, mon frre, je ne te le demande pas, mais il me semble que si tu veux entreprendre un nouveau pome l'endroit sera bon, ici, pour travailler. La chambre est tranquille. Il y a des oiseaux qui chantent dans le jardin. Tu mets l'tabli aux rimes devant la fentre... " Je l'interrompis vivement : " Non ! Jacques, plus de pomes, plus de rimes. Ce sont des fantaisies qui te cotent trop cher. Ce que je veux, maintenant, c'est faire comme toi, travailler, gagner ma vie, et t'aider de toutes mes forces reconstruire le foyer. " Et lui souriant et calme : " Voil de beaux projets, monsieur le papillon bleu ; mais ce n'est point cela qu'on vous demande. Il ne s'agit pas de gagner votre vie, et si seulement vous promettiez... Mais, baste ! nous recauserons de cela plus tard... Allons acheter tes habits. " Je fus oblig, pour sortir, d'endosser une de ses redingotes, qui me tombait jusqu'aux talons et me donnait l'air d'un musicien pimontais ; il ne me manquait qu'une harpe. Quelques mois auparavant, si j'avais d courir les rues dans un pareil accoutrement, je serais mort de honte ; mais, pour l'heure, j'avais bien d'autres hontes fouetter, et les yeux des femmes pouvaient rire sur mon passage, ce n'tait plus la mme chose que du temps de mes caoutchoucs... Oh ! non ! ce n'tait plus la mme chose. " A prsent que te voil chrtien, me dit la mre Jacques en sortant de chez le fripier, je vais te ramener l'htel Pilois : puis, j'irai voir si le marchand de fer dont je tenais les livres avant mon dpart veut encore me donner de l'ouvrage.." L'argent de Pierrotte ne sera pas ternel ; il faut que je songe notre pot-au-feu. " J'avais envie de lui dire : " Eh bien, Jacques, va-t'en chez ton marchand de fer. Je saurai bien rentrer seul la maison. " Mais ce qu'il en faisait, je le compris, c'tait pour tre sr que je n'allais pas retourner Montparnasse. Ah ! s'il avait pu lire dans mon me. Pour le tranquilliser, je le laissai me reconduire jusqu' l'htel ; mais peine eut-il les talons tourns que je pris mon vol dans la rue. J'avais des courses faire, moi aussi...
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Quand je rentrai il tait tard. Dans la brume du jardin, une grande ombre noire se promenait avec agitation. C'tait ma mre Jacques. " Tu as bien fait d'arriver me dit-il en grelottant. J'allais partir pour Montparnasse..." J'eus un mouvement de colre : " Tu doutes trop de moi, Jacques, ce n'est pas gnreux... Est-ce que nous serons toujours ainsi ? Est-ce que tu ne me rendras jamais ta confiance ? Je te jure, sur ce que j'ai de plus cher au monde, que je ne viens pas d'o tu crois, que cette femme est morte pour moi, que je ne la reverrai jamais, que tu m'as reconquis tout entier, et que ce pass terrible auquel ta tendresse m'arrache ne m'a laiss que des remords et pas un regret... Que faut-il te dire encore pour te convaincre ? Ah ! tiens, mchant ! Je voudrais t'ouvrir ma poitrine, tu verrais que je ne mens pas. " Ce qu'il me rpondit ne m'est pas rest, mais je me souviens que dans l'ombre, il secouait tristement la tte de l'air de dire : " Hlas ! je voudrais bien te croire... " Et cependant j'tais sincre en lui parlant ainsi. Sans doute qu' moi seul je n'aurais jamais eu le courage de m'arracher cette femme, mais maintenant que la chane est brise, j'prouvais un soulagement inexprimable. Comme ces gens qui essaient de se faire mourir par le charbon et qui s'en repentent au dernier moment, lorsqu'il est trop tard et que dj l'asphyxie les trangle et les paralyse. Tout coup les voisins arrivent, la porte vole en clats, l'air sauveur circule dans la chambre, et les pauvres suicids le boivent avec dlices, heureux de vivre encore et promettant de ne plus recommencer. Moi pareillement, aprs cinq mois d'asphyxie morale, je humais pleines narines l'air pur et fort de la vie honnte, j'en remplissais mes poumons, et je vous jure Dieu que je n'avais pas envie de recommencer... C'est ce que Jacques ne voulait pas croire, et tous les serments du monde ne l'auraient pas convaincu de ma sincrit... Pauvre garon ! Je lui en avais tant fait ! Nous passmes cette premire soire chez nous, assis au coin du feu comme en hiver, car la chambre tait humide et la brume du jardin nous pntrait jusqu' la moelle des os. Puis, vous savez, quand on est triste, cela semble bon de voir un peu de flamme... Jacques travaillait, faisait des chiffres. En son absence, le marchand de fer avait voulu tenir ses livres lui-mme et il en tait rsult un si beau griffonnage, un tel gchis du doit et avoir qu'il fallait maintenant un mois de grand travail pour remettre les choses en tat.
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Comme vous pensez, je n'aurais pas mieux demand que d'aider ma mre Jacques dans cette opration. Mais les papillons bleus n'entendent rien l'arithmtique ; et, aprs une heure passe sur ces gros cahiers de commerce rays de rouge et chargs d'hiroglyphes bizarres, je fus oblig de jeter ma plume aux chiens. Jacques, lui, se tirait merveille de cette aride besogne. Il donnait, tte baisse, au plus pais des chiffres, et les grosses colonnes ne lui faisaient pas peur. De temps en temps, au milieu de son travail, il se tournait vers moi et me disait, un peu inquiet de ma rverie silencieuse : "Nous sommes bien, n'est-ce pas ? Tu ne t'ennuies pas, au moins ?" Je ne m'ennuyais pas, mais j'tais triste de lui voir prendre tant de peine, et je pensais, plein d'amertume : " Pourquoi suis-je sur la terre ?... Je ne sais rien faire de mes bras... Je ne paie pas ma place au soleil de la vie. Je ne suis bon qu' tourmenter le monde et faire pleurer les yeux qui m'aiment... " En me disant cela, je songeais aux yeux noirs, et je regardais douloureusement la petite bote filets d'or que Jacques avait pose - peut-tre dessein sur le dme carr de la pendule. Que de chose 'elle me rappelait, cette bote ! Quels discours loquents elle me tenait du haut de son socle de bronze ! " Les yeux noirs t'avaient donn leur coeur, qu'en as-tu fait ? me disait-elle... tu l'as livr en pture aux btes... C'est Coucou-Blanc qui l'a mang. " Et moi, gardant encore un germe d'espoir au fond de l'me, j'essayais de rappeler la vie, de rchauffer de mon haleine tous ces anciens bonheurs tus de ma propre main. Je songeais : " C'est Coucou-Blanc qui l'a mang !... C'est Coucou-Blanc qui l'a mang !... " ...Cette longue soire mlancolique, passe devant le feu, en travail et en rvasseries, vous reprsente assez bien la nouvelle vie que nous allions mener dornavant. Tous les jours qui suivirent ressemblrent cette soire... Ce n'est pas Jacques qui rvassait, bien entendu. Il vous restait des dix heures sur ses gros livres, enfoui jusqu'au cou dans la chiffraille. Moi, pendant ce temps, je tisonnais et, tout en tisonnant, je disais la petite bote filets d'or : " Parlons un peu des yeux noirs ! veux-tu ?... " Car pour en parler avec Jacques, il n'y fallait pas penser. Pour une raison ou pour une autre, il vitait avec soin toute conversation ce sujet. Pas mme un mot sur Pierrotte. Rien... Aussi je prenais ma
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revanche avec la petite bote, et nos causeries n'en finissaient pas. Vers le milieu du jour, quand je voyais ma mre bien en train sur ses livres, je gagnais la porte pas de chat et m'esquivais doucement, en disant : "A tout l'heure, Jacques !" Jamais il ne me demandait o j'allais ; mais je comprenais son air malheureux, au ton plein d'inquitude dont il me faisait : " Tu t'en vas ? " qu'il n'avait pas grande confiance en moi. L'ide de cette femme le poursuivait toujours. Il pensait : " S'il la revoit, nous sommes perdus !... " Et qui sait ? Peut-tre avait-il raison. Peut-tre que si je l'avais revue, l'ensorceleuse, j'aurais encore subi le charme qu'elle exerait sur mon pauvre moi, avec sa crinire d'or ple et son signe blanc au coin de la lvre... Mais, Dieu merci ! je ne la revis pas. Un monsieur de Huit--Dix quelconque lui fit sans doute oublier son Dani-Dan, et jamais plus, jamais plus, je n'entendis parler d'elle, ni de sa Ngresse Coucou-Blanc. Un soir, au retour d'une de mes courses mystrieuses, j'entrai dans la chambre avec un cri de joie : " Jacques ! Jacques ! Une bonne nouvelle. J'ai trouv une place... Voil dix jours que, sans t'en rien dire, je battais le pav cette intention... Enfin, c'est fait. J'ai une place... Ds demain, j'entre comme surveillant gnral l'institution Ouly, Montmartre, tout prs de chez nous... J'irai de sept heures du matin sept heures du soir... Ce sera beaucoup de temps pass loin de toi, mais au moins je gagnerai ma vie, et je pourrai te soulager un peu. " Jacques releva sa tte de dessus ses chiffres, et me rpondit assez froidement : " Ma foi ! mon cher, tu fais bien de venir mon secours... La maison serait trop lourde pour moi seul... Je ne sais pas ce que j'ai, mais depuis quelque temps je me sens tout patraque. " Un violent accs de toux l'empcha de continuer. Il laissa tomber sa plume d'un air de tristesse et vint se jeter sur le canap... De le voir allong l-dessus, ple, horriblement ple, la terrible vision de mon rve passa encore une fois devant mes yeux, mais ce ne fut qu'un clair... Presque aussitt ma mre Jacques se releva et se mit rire en voyant ma mine gare : " Ce n'est rien, nigaud ! C'est un peu de fatigue. J'ai trop travaill ces derniers temps... Maintenant que tu as une place, j'en prendrai plus mon aise, et dans huit jours je serai guri. " Il disait cela si naturellement, d'une figure si riante, que mes tristes pressentiments
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s'envolrent, et, d'un grand mois, je n'entendis plus dans mon cerveau le battement de leurs ailes noires... Le lendemain, j'entrai l'institut Ouly. Malgr son tiquette pompeuse, l'institution Ouly tait une petite cole pour rire, tenue par une vieille dame repentirs, que les enfants appelaient " bonne amie ". Il y avait l-dedans une vingtaine de petits bonshommes, mais, vous savez ! des tout petits, de ceux qui viennent la classe avec leur goter dans un panier, et toujours un bout de chemise qui passe. C'taient nos lves. Mme Ouly leur apprenait des cantiques ; moi, je les initiais aux mystres de l'alphabet. J'tais en outre charg de surveiller les rcrations, dans une cour o il y avait des poules et un coq d'Inde dont ces messieurs avaient grand-peur. Quelquefois aussi, quand " bonne amie " avait sa goutte, c'tait moi qui balayais la classe, besogne bien peu digne d'un surveillant gnral, et que pourtant je faisais sans dgot, tant je me sentais heureux de pouvoir gagner ma vie... Le soir, en rentrant l'htel Pilois, je trouvais le dner servi et la mre Jacques qui m'attendait... Aprs dner, quelques tours de jardin faits grands pas, puis la veille au coin du feu... Voil toute notre vie... De temps en temps, on recevait une lettre de M. ou Mme Eyssette ; c'taient nos grands vnements. Mme Eyssette continuait vivre chez l'oncle Baptiste ; M. Eyssette voyageait toujours pour la Compagnie vinicole. Les affaires n'allaient pas trop mal. Les dettes de Lyon taient aux trois quarts payes. Dans un an ou deux, tout serait rgl, et on pourrait songer se remettre tous ensemble... Moi, j'tais d'avis, en attendant, de faire venir Mme Eyssette l'htel Pilois avec nous, mais Jacques ne voulait pas. " Non ! pas encore, disait-il d'un air singulier, pas encore... Attendons !" Et cette rponse, toujours la mme, me brisait le coeur. Je me disais : " Il se mfie de moi... Il a peur que je fasse encore quelque folie quand Mme Eyssette sera ici. C'est pour cela qu'il veut attendre encore... " Je me trompais... Ce n'tait pas pour cela que Jacques disait : " Attendons ! "

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LECTEUR, Si tu as Un esprit fort, Si tes rves te font sourire, si tu n'as jamais eu le coeur mordu - mordu jusqu' crier - par le pressentiment des choses futures, si tu es un homme positif, une de ces ttes de fer que la ralit seule impressionne et qui ne laissent pas traner un grain de superstition dans leurs cerveaux, si tu ne veux en aucun cas croire au surnaturel, admettre l'inexplicable, n'achve pas de lire ces mmoires. Ce qui me reste dire en ces derniers chapitres est vrai comme la vrit ternelle ; mais tu ne le croiras pas. C'tait le 4 dcembre... Je revenais de l'institution Ouly encore plus vite que d'ordinaire. Le matin, j'avais laiss Jacques la maison, se plaignant d'une grande fatigue, et je languissais d'avoir de ses nouvelles. En traversant le jardin, je me jetai dans les jambes de M. Pilois, debout prs du figuier, et causant voix basse avec un gros personnage court et pattu, qui paraissait avoir beaucoup de peine boutonner ses gants. Je voulais m'excuser et passer outre, mais l'htelier me retint : " Un mot, monsieur Daniel ! " Puis, se tournant vers l'autre, il ajouta : " C'est le jeune homme en question. Je crois que vous feriez bien de le prvenir... " Je m'arrtai fort intrigu. De quoi ce gros bonhomme voulait-il me prvenir ? Que ses gants taient beaucoup trop troits pour ses pattes ? Je le voyais bien, parbleu !... Il y eut un moment de silence et de gne. M. Pilois, le nez en l'air, regardait dans son figuier comme pour y chercher les figues qui n'y taient pas. L'homme aux gants tirait toujours sur ses boutonnires... A la fin, pourtant, il se dcida parler ; mais sans lcher son bouton, n'ayez pas peur. " Monsieur, me dit-il, je suis depuis vingt ans mdecin de l'htel Pilois, et j'ose affirmer... " Je ne le laissai pas achever sa phrase. Ce mot de mdecin m'avait tout appris. " Vous venez pour mon frre, lui demandai-je en tremblant... Il est bien malade, n'est-ce pas ? " Je ne crois pas que ce mdecin ft un mchant homme, mais, ce moment-l, c'taient ses gants
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surtout qui le proccupaient, et sans songer qu'il parlait l'enfant de Jacques, sans essayer d'amortir le coup, il me rpondit brutalement : " S'il est malade ! je crois bien... Il ne passera pas la nuit. " Ce fut bien assen, je vous en rponds. La maison, le jardin, M. Pilois, le mdecin, je vis tout tourner. Je fus oblig de m'appuyer contre le figuier. Il avait le poignet rude, le docteur de l'htel Pilois !... Du reste, il ne s'aperut de rien et continua avec le plus grand calme, sans cesser de boutonner ses gants : " C'est un cas foudroyant de phtisie galopante... Il n'y a rien faire, du moins rien de srieux... D'ailleurs on m'a prvenu beaucoup trop tard ; comme toujours. - Ce n'est pas ma faute, docteur - fit le bon M. Pilois qui persistait chercher des figues avec la plus grande attention, un moyen comme un autre de cacher ses larmes -, ce n'est pas ma faute. Je savais depuis longtemps qu'il tait malade, ce pauvre M. Eyssette, et je lui ai souvent conseill de faire venir quelqu'un ; mais il ne voulait jamais. Bien sr qu'il avait peur d'effrayer son frre... C'tait si uni, voyez-vous ! ces enfants l ! " Un sanglot dsespr me jaillit du fond des entrailles. " Allons ! mon garon, du courage ! me dit l'homme aux gants d'un air de bont... Qui sait ? la science a prononc son dernier mot, mais la nature pas encore... Je reviendrai demain matin. " L-dessus, il fit une pirouette et s'loigna avec un soupir de satisfaction ; il venait d'en boutonner un ! Je restai encore un moment dehors, pour essuyer mes yeux et me calmer un peu ; puis, faisant appel tout mon courage, j'entrai dans notre chambre d'un air dlibr. Ce que je vis, en ouvrant la porte, me terrifia. Jacques, pour me laisser le lit, sans doute, s'tait fait mettre un matelas sur le canap, et c'est. l que je le trouvai, ple, horriblement ple, tout fait semblable au Jacques de mon rve. Ma premire ide fut de me jeter sur lui, de le prendre dans mes bras et de le porter sur son lit, n'importe o, mais de l'enlever de l, mon Dieu, de l'enlever de l. Puis, tout de suite, je fis cette rflexion : " Tu ne pourras pas, il est trop grand ! " Et alors, ayant vu ma mre Jacques tendu sans rmission cette place o le rve avait dit qu'il devait mourir, mon courage
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m'abandonna ; ce masque de gaiet contrainte, qu'on se colle au visage pour rassurer les moribonds, ne put pas tenir sur mes joues, et je vins tomber genoux prs du canap, en versant un torrent de larmes. Jacques se tourna vers moi pniblement : " C'est toi, Daniel... Tu as rencontr le mdecin, n'est-ce pas ? Je lui avait pourtant bien recommand de ne pas t'effrayer, ce gros-l. Mais je vois ton air qu'il n'en a rien fait et que tu sais tout... Donne-moi ta main, frrot... Qui diable se serait dout d'une chose pareille ? Il y a des gens qui vont Nice pour gurir leur maladie de poitrine ; moi, je suis all en chercher une. C'est tout fait original... Ah ! tu sais ! si tu te dsoles, tu vas m'enlever tout mon courage ; je ne suis dj pas si vaillant... Ce matin, aprs ton dpart, j'ai compris que cela se gtait. J'ai envoy chercher le cur de Saint-Pierre ; il est venu me voir et reviendra tout l'heure m'apporter les sacrements... Cela fera plaisir notre mre, tu comprends ! C'est un bon homme, ce cur... Il s'appelle comme ton ami du collge de Sarlande. " Il n'en put pas dire plus long et se renversa sur l'oreiller, en fermant les yeux. Je crus qu'il allait mourir, et je me mis crier bien fort : " Jacques ! Jacques ! mon ami !..." De la main, sans parler, il me fit : " Chut ! chut ! " plusieurs reprises. A ce moment, la porte s'ouvrit, M. Pilois entra dans la chambre suivi d'un gros homme qui roula comme une boule vers le canap en criant : "Qu'est-ce que j'apprends, monsieur Jacques ?... C'est bien le cas de le dire... - Bonjour, Pierrotte ! dit Jacques en rouvrant les yeux ; bonjour, mon vieil ami ! J'tais bien sr que vous viendriez au premier signe... Laisse-le mettre l, Daniel : nous avons causer tous les deux. " Pierrotte pencha sa grosse tte jusqu'aux lvres ples du moribond, et ils restrent ainsi un long moment s'entretenir voix basse... Moi, je regardais, immobile au milieu de la chambre. J'avais encore mes livres sous le bras. M. Pilois me les enleva doucement, en me disant quelque chose que je n'en tendis pas ; puis il alla allumer les bougies et mettre sur la table une grande serviette blanche. En moi-mme je me disais : "Pourquoi met-il le couvert ?... Est-ce que nous allons dner ?... mais je n'ai pas faim ! " La nuit tombait. Dehors, dans le jardin, des personnes de l'htel se faisaient des signes en regardant nos fentres, Jacques et Pierrotte causaient toujours.
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De temps en temps, j'entendais le Cvenol dire avec sa grosse voix pleine de larmes : " Oui, monsieur Jacques... " Mais je n'osais pas m'approcher... A la fin, pourtant, Jacques m'appela et me fit mettre son chevet, ct de Pierrotte : "Daniel, mon chri, me dit-il, aprs une longue pause, je suis bien triste d'tre oblig de te quitter ; mais une chose me console ; je ne te laisse pas seul dans la vie... Il te restera Pierrotte, le bon Pierrotte, qui te pardonne et s'engage me remplacer prs de toi... - Oui ! oui ! monsieur Jacques, je m'engage... c'est bien le cas de le dire... je m'engage... - Vois-tu ! mon pauvre petit, continua la mre Jacques, jamais toi seul tu ne parviendras reconstruire le foyer... Ce n'est pas pour te faire de la peine, mais tu es un mauvais reconstructeur de foyer... Seulement, je crois qu'aid de Pierrotte, tu parviendras raliser notre rve... Je ne te demande pas d'essayer de devenir un homme ; je pense, comme l'abb Germane, que tu sera un enfant toute ta vie. Mais je te supplie d'tre toujours un bon enfant, un brave enfant, et surtout... approche un peu, que je te dise a dans l'oreille... et surtout de ne pas faire pleurer les yeux noirs. " Ici, mon pauvre bien-aim se reposa encore un moment ; puis reprit : " Quand tout sera fini, tu criras papa et maman. Seulement il faudra leur apprendre la chose par morceaux... En une seule fois cela leur ferait trop de mal... Comprends-tu, maintenant, pourquoi je n'ai pas fait venir Mme Eyssette ? je ne voulais pas qu'elle ft l. Ce sont de trop mauvais moments pour les mres... " Il s'interrompit et regarda du ct de la porte. " Voil le Bon Dieu ! " dit-il en souriant. Et il nous fit signe de nous carter. C'tait le viatique qu'on apportait. Sur la nappe blanche, au milieu des cierges, l'hostie et les saintes huiles prirent place. Aprs quoi, le prtre s'approcha du lit, et la crmonie commena... Quand ce fut fini - oh ! que le temps me sembla long ! - quand ce fut fini, Jacques m'appela doucement prs de lui : " Embrasse-moi ", me dit-il ; et sa voix tait si faible qu'il avait l'air de me parler de loin... Il devait tre loin en effet, depuis tantt douze heures que l'horrible phtisie galopante l'avait jet sur son dos maigre et l'emportait
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vers la mort au triple galop !... Alors, en m'approchant pour l'embrasser, ma main rencontra sa main, sa chre main toute moite des sueurs de l'agonie. Je m'en emparai et je ne la quittai plus... Nous restmes ainsi je ne sais combien de temps ; peut-tre, une heure, peut-tre une ternit, je ne sais pas du tout... Il ne me voyait plus, il ne me parlait plus. Seulement, plusieurs reprises sa main remua dans la mienne comme pour me dire : " Je sens que tu es l. " Soudain un long soubresaut agita son pauvre corps des pieds la tte. Je vis ses yeux s'ouvrir et regarder autour d'eux pour chercher quelqu'un ; et, comme je me penchais sur lui, je l'entendis dire deux fois trs doucement : " Jacques, tu es un ne... Jacques, tu es un ne !... " puis rien... Il tait mort... ... Oh ! le rve ! Il fit un grand vent cette nuit-l. Dcembre envoyait des poignes de grsil contre les vitres. Sur la table au bout de la chambre, un christ d'argent flambait entre deux bougies. A genoux devant le christ, un prtre que je ne connaissais pas priait d'une voix forte, dans le bruit du vent... Moi, je ne priais pas ; je ne pleurais pas non plus... Je n'avais qu'une ide, une ide fixe, c'tait de rchauffer la main de mon bien-aim que je tenais troitement serre dans les miennes. Hlas ! plus le matin approchait, plus cette main devenait lourde et de glace... Tout coup le prtre qui rcitait du latin l-bas, devant le christ, se leva et vint me frapper sur l'paule. " Essaie de prier, me dit-il... Cela te fera du bien. " Alors seulement, je le reconnus... C'tait mon vieil ami du collge de Sarlande, l'abb Germane lui-mme avec sa belle figure mutile et son air de dragon en soutane... La souffrance m'avait tellement ananti que je ne fus pas tonn de le voir. Cela me parut tout simple... Mais voici comment il tait l. Le jour o le petit Chose quittait le collge, l'abb Germane lui avait dit : " J'ai bien un frre Paris, un brave homme de prtre... mais baste ! quoi bon te donner son adresse ?... Je suis sr que tu n'irais pas. " Voyez un peu la destine ! Ce frre de l'abb tait cur de l'glise Saint-Pierre Montmartre, et c'est lui que la pauvre mre Jacques avait appel son lit de mort. Juste ce moment, il se trouvait que l'abb Germane tait de passage Paris et logeait au presbytre... Le soir du 4 dcembre, son frre lui dit en entrant : " Je viens de porter l'extrme-onction un malheureux enfant qui meurt tout prs d'ici. Il faudra prier pour lui, l'abb ! " L'abb
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rpondit : " J'y penserai demain, en disant ma messe. Comment s'appelle-t-il ?... - Attends... c'est un nom du Midi, assez difficile retenir... Jacques Eysset... Oui, c'est cela... Jacques Eyssette... " Ce nom rappela l'abb certain petit pion de sa connaissance ; et sans perdre une minute il courut l'htel Pilois... En rentrant, il m'aperut debout, cramponn la main de Jacques. Il ne voulut pas dranger ma douleur et renvoya tout le monde en disant qu'il veillerait avec moi ; puis il s'agenouilla, et ce ne fut que fort avant dans la nuit qu'effray de mon immobilit, il me frappa sur l'paule et se fit connatre. A partir de ce moment, je ne sais plus bien ce qui se passa. La fin de cette nuit terrible, le jour qui la suivit, le lendemain de ce jour et beaucoup d'autres lendemains encore ne m'ont laiss que de vagues souvenirs confus. Il y a l un grand trou dans ma mmoire. Pourtant je me souviens, - mais comme de choses arrives il y a des sicles -, d'une longue marche interminable dans la boue de Paris, derrire la voiture noire. Je me vois allant, tte nue, entre Pierrotte et l'abb Germane. Une pluie froide mle de grsil nous fouette le visage ; Pierrotte a un grand parapluie ; mais il le tient si mal et la pluie tombe si dru que la soutane de l'abb ruisselle, toute luisante !... Il pleut ! il pleut ! oh ! comme il pleut ! Prs de nous, ct de la voiture, marche un long monsieur tout en noir, qui porte une baguette d'bne. Celui-l, c'est le matre des crmonies, une sorte de chambellan de la mort. Comme tous les chambellans, il a le manteau de soie, l'pe, la culotte courte et le claque... Est-ce une hallucination de mon cerveau ?... Je trouve que cet homme ressemble M. Viot, le surveillant gnral du collge de Sarlande. Il est long comme lui, tient comme lui sa tte penche sur l'paule, et chaque fois qu'il me regarde, il a ce mme sourire faux et glacial qui courait sur les lvres du terrible porte-clefs. Ce n'est pas M. Viot, mais c'est peut-tre son ombre. La voiture noire avance toujours, mais si lentement, si lentement... Il me semble que nous n'arriverons jamais... Enfin, nous voici dans un jardin triste, plein d'une boue jauntre o l'on enfonce jusqu'aux chevilles. Nous nous arrtons au bord d'un grand trou. Des hommes en manteaux courts apportent une grande bote trs lourde qu'il faut descendre l-dedans.
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L'opration est difficile. Les cordes, toutes raides de pluie, ne glissent pas. J'entends un des hommes qui crie : " Les pieds en avant ! les pieds en avant !... " En face de moi, de l'autre ct du trou, l'ombre de M. Viot, la tte penche sur l'paule, continue me sourire doucement. Longue, mince, trangle dans ses habits de deuil, elle se dtache sur le gris du ciel, comme une grande sauterelle noire, toute mouille... Maintenant, je suis seul avec Pierrotte... Nous descendons le faubourg Montmartre... Pierrotte cherche une voiture, mais il n'en trouve pas. Je marche ct de lui, mon chapeau la main ; il me semble que je suis toujours derrire le corbillard... Tout le long du faubourg, les gens se retournent pour voir ce gros homme qui pleure en appelant des fiacres et cet enfant qui va tte nue sous une pluie battante... Nous allons, nous allons toujours. Et je suis las, et ma tte est lourde... Enfin, voici le passage du Saumon, l'ancienne maison Lalouette avec ses contrevents peints, ruisselants d'eau verte... Sans entrer dans la boutique, nous montons chez Pierrotte... Au premier tage, les forces me manquent. Je m'assieds sur une marche. Impossible d'aller plus loin ; ma tte est trop lourde... Alors Pierrette me prend dans ses bras ; et tandis qu'il me monte chez lui aux trois quarts mort et grelottant de fivre, j'entends le grsil qui ptille sur la vitrine du passage et l'eau des gouttires qui tombe grand bruit dans la cour... Il pleut ! il pleut ! oh ! comme il pleut !

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LE petit Chose est malade ; le petit Chose va mourir ... Devant le passage du Saumon, une large litire de paille qu'on renouvelle tous les deux jours fait dire aux gens de la rue : " Il y a l-haut quelque vieux richard en train de mourir... " Ce n'est pas un vieux richard qui va mourir, c'est le petit Chose... Tous les mdecins l'ont condamn, Deux fivres typhodes en deux ans, c'est beaucoup trop pour ce cervelet d'oiseau-mouche ! Allons ! vite, attelez la voiture noire ! Que la grande sauterelle prpare sa baguette d'bne et son sourire dsol ! le petit Chose est malade ; le petit Chose va mourir. Il faut voir quelle consternation dans l'ancienne maison Lalouette ! Pierrotte ne dort plus ; les yeux noirs se dsesprent. La dame de grand mrite feuillette son Raspail avec frnsie, en suppliant le bienheureux saint Camphre de faire un nouveau miracle en faveur du cher malade... Le salon jonquille est condamn, le piano mort, la flte encloue. Mais le plus navrant de tout, oh ! le plus navrant c'est une petite robe noire assise dans un coin de la maison, et tricotant du matin au soir, sans rien dire, avec de grosses larmes qui coulent. Or, tandis que l'ancienne maison Lalouette se lamente ainsi nuit et jour, le petit Chose est bien tranquillement couch dans un grand lit de plumes, sans se douter des pleurs qu'il fait rpandre autour de lui. Il a les yeux ouverts, mais il ne voit rien ; les objets ne vont pas jusqu' son me. Il n'entend rien non plus, rien qu'un bourdonnement sourd, un roulement confus, comme s'il avait pour oreilles deux coquilles marines ; ces grosses coquilles lvres roses o l'on entend ronfler la mer. Il ne parle pas, il ne pense pas : vous diriez une fleur malade... Pourvu qu'on lui tienne une compresse d'eau frache sur la tte et un morceau de glace dans la bouche, c'est tout ce qu'il demande. Quand la glace est fondue, quand la compresse est dessche au feu de son crne, il pousse un grognement c'est toute sa conversation. Plusieurs jours se passent ainsi, - jours sans heures, jours de chaos, puis
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subitement, un beau matin, le petit Chose prouve une sensation singulire. Il semble qu'on vient de le tirer du fond de la mer. Ses yeux voient, ses oreilles entendent. Il respire ; il reprend pied... La machine penser, qui dormait dans un coin du cerveau avec ses rouages fins comme des cheveux de fe, se rveille et se met en branle ; d'abord lentement, puis un peu plus vite, puis avec une rapidit folle - tic ! tic ! tic ! - croire que tout va casser. On sent que cette jolie machine n'est pas faite pour dormir et qu'elle veut rparer le temps perdu... Tic ! tic ! tic !... Les ides se croisent, s'enchevtrent comme des fils de soie : " O suis-je, mon Dieu ?... Qu'est-ce que c'est que ce grand lit ?... Et ces trois dames, l-bas, prs de la fentre, qu'est-ce qu'elles font ?... Cette petite robe noire qui me tourne le dos, est-ce que je ne la connais pas ?... On dirait que... " Et pour mieux regarder cette robe noire qu'il croit reconnatre, pniblement le petit Chose se soulve sur son coude et se penche hors du lit, puis tout de suite se jette en arrire, pouvant... L, devant lui, au milieu de la chambre, il vient d'apercevoir une armoire en noyer avec de vieilles ferrures qui grimpent sur le devant. Cette armoire, il la reconnat ; il l'a vue dj dans un rve, dans un horrible rve... Tic ! tic ! tic ! La machine penser va comme le vent... Oh ! maintenant le petit Chose se rappelle. L'htel Pilois, la mort de Jacques, l'enterrement, l'arrive chez Pierrotte dans la pluie, il revoit tout, il se souvient de tout. Hlas ! en renaissant la vie, le malheureux enfant vient de renatre la douleur ; et sa premire parole est un gmissement... A ce gmissement, les trois femmes qui travaillaient l-bas, prs de la fentre, ont tressailli. Une d'elles, la plus jeune, se lve en criant : " De la glace ! de la glace ! " Et vite elle court la chemine prendre un morceau de glace qu'elle vient prsenter au petit Chose ; mais le petit Chose n'en veut pas... Doucement il repousse la main qui cherche ses lvres ; c'est une main bien fine pour une main de garde malades ! En tout cas d'une voix qui tremble, il dit : " Bonjour, Camille !... " Camille Pierrotte est si surprise d'entendre parler le moribond qu'elle reste l tout interdite, le bras tendu, la main ouverte, avec son morceau de glace claire qui tremble au bout de ses doigts roses de froid.
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" Bonjour, Camille ! reprend le petit Chose. Oh ! je vous reconnais bien, allez !... J'ai toute ma tte maintenant... Et vous ? est-ce que vous me voyez ?... Est-ce que vous pouvez me voir ? " Camille Pierrotte ouvre de grands yeux : " Si je vous vois, Daniel !... Je crois bien que je vous vois !... " Alors, l'ide que l'armoire a menti, que Camille Pierrotte n'est pas aveugle, que le rve, l'horrible rve, ne sera pas vrai jusqu'au bout, le petit Chose reprend courage et se hasarde faire d'autres questions : " J'ai t bien malade, n'est-ce pas, Camille ? - Oh ! oui, Daniel, bien malade... - Est-ce que je suis couch depuis longtemps ?... - Il y aura demain trois semaines... - Misricorde ! trois semaines !... Dj trois semaines que ma pauvre mre Jacques... " Il n'achve pas sa phrase et cache sa tte dans l'oreiller en sanglotant. ... A ce moment, Pierrotte entre dans la chambre ; il amne un nouveau mdecin. (Pour peu que la maladie continue, toute l'Acadmie de mdecine y passera.) Celui-ci est l'illustre docteur Broum-Broum, un gaillard qui va vite en besogne et ne s'amuse pas boutonner ses gants au chevet des malades. Il s'approche du petit Chose, lui tte le pouls, lui regarde les yeux et la langue, puis se tournant vers Pierrotte : " Qu'est-ce que vous me chantiez donc ?... Mais il est guri ce garon-l... - Guri ! fait le bon Pierrotte, en joignant les mains. - Si bien guri que vous allez me jeter tout de suite cette glace par la fentre et donner votre malade une aile de poulet asperge de Saint-Emilion... Allons ! ne vous dsolez plus, ma petite demoiselle ; dans huit jours, ce jeune trompe-la-mort sera sur pied, c'est moi qui vous en rponds... D'ici l, gardez-le bien tranquille dans son lit ; vitez-lui toute motion, toute secousse ; c'est le point essentiel !... Pour le reste, laissons faire la nature : elle s'entend soigner mieux que vous et moi... " Ayant ainsi parl, l'illustre docteur Broum-Broum donne une chiquenaude au jeune trompe-la-mort, un sourire Mlle Camille, et s'loigne lestement, escort du bon Pierrotte qui pleure de joie et rpte
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tout le temps : " Ah ! monsieur le docteur, c'est bien le cas de le dire... c'est bien le cas de le dire... " Derrire eux, Camille veut faire dormir le malade ; mais il refuse avec nergie : " Ne vous en allez pas, Camille, je vous en prie... Ne me laissez pas seul... Comment voulez-vous que je dorme avec le gros chagrin que j'ai ? - Si, Daniel, il le faut... Il faut que vous dormiez... Vous avez besoin de repos ; le mdecin l'a dit... Voyons ! soyez raisonnable, fermez les yeux et ne pensez rien... tantt je viendrai vous voir encore ; et, si vous avez dormi, je resterai bien longtemps. - Je dors... je dors... ", dit le petit Chose en fermant les yeux. Puis se ravisant : " Encore un mot, Camille !... Quelle est donc cette petite robe noire que j'ai aperue ici tout l'heure ? - Une robe noire !... - Mais oui ! vous savez bien ! cette petite robe noire qui travaillait l-bas avec vous, prs de la fentre... Maintenant, elle n'y est plus... Mais tout l'heure je l'ai vue, j'en suis sr... - Oh ! non ! Daniel, vous vous trompez... J'ai travaill ici toute la matine avec Mme Tribou, votre vieille amie Mme Tribou, vous savez ! celle que vous appeliez la dame de grand mrite. Mais Mme Tribou n'est pas en noir... elle a toujours sa mme robe verte... Non ! srement, il n'y a pas de robe noire dans la maison... Vous avez d rver cela... Allons ! Je m'en vais... Dormez bien... " L-dessus, Camille Pierrotte s'encourt vite, toute confuse et le feu aux joues, comme si elle venait de mentir. Le petit Chose reste seul ; mais il n'en dort pas mieux. La machine aux fins rouages fait le diable dans sa cervelle. Les fils de soie se croisent, s'enchevtrent... Il pense son bien-aim qui dort dans l'herbe de Montmartre ; il pense aux yeux noirs aussi ces belles lumires sombres que la Providence semblait avoir allumes exprs pour lui et qui maintenant... Ici, la porte de la chambre s'entrouvre doucement, doucement, comme si quelqu'un voulait entrer ; mais presque aussitt on entend Camille Pierrotte dire voix basse : " N'y allez pas... L'motion va le tuer, s'il se rveille... " Et voil la porte
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qui se referme doucement, doucement, comme elle s'tait ouverte. Par malheur, un pan de robe noire se trouve pris dans la rainure ; et ce pan de robe qui passe, de son lit le petit Chose l'aperoit... Du coup son coeur bondit ; ses yeux s'allument, et, se dressant sur son coude, il se met crier bien fort : "Mre ! Mre ! pourquoi ne venez vous pas m'embrasser ?... " Aussitt la porte s'ouvre. La petite robe noire qui n'y peut plus tenir - se prcipite dans la chambre ; mais au lieu d'aller vers le lit, elle va droit l'autre bout de la pice, les bras ouverts, en appelant : " Daniel ! Daniel ! - Par ici, mre..., crie le petit Chose, qui lui tend les bras en riant... Par ici ; vous ne me voyez donc pas ?... " Et alors Mme Eyssette, demi tourne vers le lit, ttonnant dans l'air autour d'elle avec ses mains qui tremblent, rpond d'une voix navrante : " Hlas ! non ! mon cher trsor, je ne te vois pas..., Jamais plus je ne te verrai... Je suis aveugle ! " En entendant cela, le petit Chose pousse un grand cri et tombe la renverse sur son oreiller... Certes, qu'aprs vingt ans de misres et de souffrances, deux enfants morts, son foyer dtruit, son mari loin d'elle, la pauvre mre Eyssette ait ses yeux divins tout brls par les larmes comme les voil, il n'y a rien l-dedans de bien extraordinaire... Mais pour le petit Chose, quelle concidence avec son rve ! Quel dernier coup terrible la destine lui tenait en rserve ! Est-ce qu'il ne va pas en mourir de celui-l ?... Eh bien, non !... le petit Chose ne mourra pas. Il ne faut pas qu'il meure. Derrire lui que deviendrait la pauvre mre aveugle ? O trouverait-elle des larmes pour pleurer ce troisime fils ? Que deviendrait le pre Eyssette, cette victime de l'honneur commercial, ce Juif errant de la viniculture, qui n'a pas mme le temps de venir embrasser son enfant malade, ni de porter une fleur son enfant mort ? Qui reconstruirait le foyer, ce beau foyer de famille o les deux vieux viendront un jour chauffer leurs pauvres mains glaces ?... Non ! non ! le petit Chose ne veut pas mourir. Il se cramponne la vie, au contraire, et de toutes ses forces... On lui a dit que, pour gurir plus vite, il ne fallait pas penser, il ne pense pas ; qu'il ne fallait pas parler, il ne parle pas ; qu'il ne fallait pas pleurer, il ne pleure pas... C'est plaisir de le voir dans son lit, l'air paisible, les yeux ouverts, jouant pour se distraire
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avec les glands de l'dredon. Une vraie convalescence de chanoine... Autour de lui, toute la maison Lalouette s'empresse silencieuse. Mme Eyssette passe ses journes au pied du lit, avec son tricot ; la chre aveugle a tellement l'habitude des longues aiguilles qu'elle tricote aussi bien que du temps de ses yeux. La dame de grand mrite est l, elle aussi ; puis, tout moment on voit paratre la porte la bonne figure de Pierrotte. Il n'y a pas jusqu'au joueur de flte qui ne monte prendre des nouvelles quatre ou cinq fois dans le jour. Seulement, il faut bien le dire, celui-l ne vient pas pour le malade ; c'est la dame de grand mrite qui l'attire surtout... Depuis que Camille Pierrotte lui a formellement dclar qu'elle ne voulait ni de lui ni de sa flte, le fougueux instrumentiste s'est rabattu sur la veuve Tribou qui, pour tre moins riche et moins jolie que la fille du Cvenol, n'est pas cependant tout fait dpourvue de charmes ni d'conomies. Avec cette romanesque matrone, l'homme flte n'a pas perdu son temps, la troisime sance, il y avait dj du mariage dans l'air, et l'on parlait vaguement de monter une herboristerie rue des Lombards, avec les conomies de la dame. C'est pour ne pas laisser dormir ces beaux projets, que le jeune virtuose vient si souvent prendre des nouvelles. Et Mlle Pierrotte ? On n'en parle pas ! Est-ce qu'elle ne serait plus dans la maison ?... Si, toujours : seulement, depuis que le malade est hors de danger, elle n'entre presque jamais dans sa chambre. Quand elle y vient, c'est en passant, pour prendre l'aveugle et la mener table ; mais le petit Chose, jamais un mot... Ah ! qu'il est loin le temps de la rose rouge, le temps o, pour dire : " Je vous aime ", les yeux noirs s'ouvraient comme deux fleurs de velours ! Dans son lit, le malade soupire, en pensant ces bonheurs envols. Il voit bien qu'on ne l'aime plus, qu'on le fuit, qu'il fait horreur ; mais c'est lui qui l'a voulu. Il n'a pas le droit de se plaindre. Et pourtant, c'et t si bon, au milieu de tant de deuils et de tristesses, d'avoir un peu d'amour pour se chauffer le coeur ! c'et t si bon de pleurer sur une paule amie !... " Enfin !... le mal est fait, se dit le pauvre enfant, n'y songeons plus, et trve aux tracasseries ! Pour moi, il ne s'agit plus d'tre heureux dans la vie ; il s'agit de faire son devoir... Demain, je parlerai Pierrotte. " En effet, le lendemain, l'heure o le Cvenol traverse la chambre pas de loup pour descendre au magasin, le petit Chose, qui est l depuis l'aube guetter derrire ses rideaux, appelle
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doucement. " Monsieur Pierrotte ! monsieur Pierrotte ! " Pierrotte s'approche du lit ; et alors le malade trs mu, sans lever les yeux : "Voici que je m'en vais sur ma gurison, mon bon monsieur Pierrotte, et j'ai besoin de causer srieusement avec vous, Je ne veux pas vous remercier de ce que vous faites pour ma mre et pour moi... " Vive interruption du Cvenol : Pas un mot l-dessus, monsieur Daniel ! tout ce que je fais, je devais le faire. C'tait convenu avec M. Jacques - Oui ! je sais, Pierrotte, je sais qu' tout ce qu'on veut vous dire sur ce chapitre vous faites toujours la mme rponse... Aussi n'est-ce pas de cela que je vais vous parler. Au contraire, si je vous appelle, c'est pour vous demander un service. Votre commis va vous quitter bientt ; voulez-vous me prendre sa place ? Oh ! je vous en prie, Pierrotte, coutez-moi jusqu'au bout ; ne me dites pas non, sans m'avoir cout jusqu'au bout... Je le sais, aprs ma lche conduite, je n'ai plus le droit de vivre au milieu de vous. Il y a dans la maison quelqu'un que ma prsence fait souffrir, quelqu'un qui ma vue est odieuse, et ce n'est que justice !... Mais si je m'arrange pour qu'on ne me voie jamais, si je m'engage ne jamais monter ici, si je reste toujours au magasin, si je suis de votre maison sans en tre, comme les gros chiens de basse-cour qui n'entrent jamais dans les appartements, est-ce qu' ces conditions-l vous ne pourriez pas m'accepter ? " Pierrotte a bonne envie de prendre dans ses grosses mains la tte frise du petit Chose et de l'embrasser bien fort ; mais il se contient et rpond, tranquillement : " Dame ! coutez, monsieur Daniel, avant de rien dire, j'ai besoin de consulter la petite... Moi, votre proposition me convient assez ; mais je ne sais pas si la petite... Du reste, nous allons voir. Elle doit tre leve... Camille ! Camille ! " Camille Pierrotte, matinale comme une abeille, est en train d'arroser son rosier rouge sur la chemine du salon. Elle arrive en peignoir du matin, les cheveux relevs la chinoise, frache, gaie, sentant les fleurs. " Tiens, petite, lui dit le Cvenol, voil M. Daniel qui demande entrer chez nous pour remplacer le commis... Seulement, comme il pense que sa prsence ici te serait trop pnible... - Trop pnible ! " interrompit Camille Pierrotte en changeant de couleur. Elle n'en dit pas plus long ; mais les yeux noirs achevrent sa phrase. Oui !
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les yeux noirs eux-mmes se montrent devant le petit Chose, profonds comme la nuit, lumineux comme les toiles, en criant " Amour ! amour !" avec tant de passion et de flamme que le pauvre malade en a le coeur incendi. Alors Pierrotte dit en riant sous cape : " Dame ! expliquez-vous tous les deux... il y a quelque malentendu l-dessous. " Et il s'en va tambouriner une bourre cvenole sur les vitres ; puis quand il croit que les enfants se sont suffisamment expliqus - oh ! mon Dieu ! c'est peine s'ils ont eu le temps de se dire trois paroles -, il s'approche d'eux et les regarde : " Eh bien ? - Ah ! Pierrotte, dit le petit Chose en lui tendant les mains, elle est aussi bonne que vous... elle m'a pardonn !" A partir de ce moment-l, la convalescence du malade marche avec des bottes de sept lieues... Je crois bien ! les yeux noirs ne bougent plus de la chambre. On passe les journes faire des projets d'avenir. On parle de mariage, de foyer reconstruire. On parle aussi de la chre mre Jacques, et son nom fait encore verser de belles larmes. Mais c'est gal ! il y a de l'amour dans l'ancienne maison Lalouette. Cela se sent. Et si quelqu'un s'tonne que l'amour puisse fleurir ainsi dans le deuil et dans les larmes, je lui dirai d'aller voir aux cimetires toutes ces jolies fleurettes qui poussent entre les fentes des tombeaux. D'ailleurs, n'allez pas croire que la passion fasse oublier son devoir au petit Chose. Pour si bien qu'il soit dans son grand lit, entre Mme Eyssette et les yeux noirs, il a hte d'tre guri, de se lever, de descendre au magasin. Non, certes, que la porcelaine le tente beaucoup ; mais il languit de commencer cette vie de dvouement et de travail dont la mre Jacques lui a donn l'exemple. Aprs tout, il vaut encore mieux vendre des assiettes dans un passage, comme disait la tragdienne Irma, que balayer l'institution Ouly ou se faire siffler Montparnasse. Quant la Muse, on n'en parle plus. Daniel Eyssette aime toujours les vers, mais pas les siens ; et le jour o l'imprimeur, fatigu de garder chez lui les neuf cent quatre vingt-dix-neuf volumes de La Comdie pastorale, les renvoie au passage du Saumon, le malheureux ancien pote a le courage de dire : " Il faut brler tout a. " A quoi Pierrotte, plus avis, rpond :
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"Brler tout a !... ma foi non !... J'aim bien mieux le garder au magasin. J'en trouverai l'emploi... C'est bien le cas de le dire... J'ai tout juste prochainement un envoi de coquetiers faire Madagascar. Il parat que dans ce pays-l, depuis qu'on a vu la femme a un missionnaire anglais manger des oeufs la coque, on ne veut plus manger les oeufs autrement... Avec votre permission, monsieur Daniel, vos livres serviront envelopper mes coquetiers. " Et en effet, quinze jours aprs, La Comdie pastorale se met en route pour le pays de l'illustre Rana-Volo. Puisse-t-elle y avoir plus de succs qu' Paris ! ... Et maintenant, lecteur, avant de clore cette histoire, je veux encore une fois t'introduire dans le salon jonquille. C'est par un aprs-midi de dimanche, un beau dimanche d'hiver - froid sec et grand soleil. Toute la maison Lalouette rayonne. Le petit Chose est compltement guri et vient de se lever pour la premire fois. Le matin, en l'honneur de cet heureux vnement, on a sacrifi Esculape quelques douzaines d'hutres, arroses d'un joli vin blanc de Touraine. Maintenant on est au salon, tous runis. Il fait bon ; la chemine flambe. Sur les vitres charges de givre, le soleil fait des paysages d'argent. Devant la chemine, le petit Chose, assis sur un tabouret aux pieds de la pauvre aveugle assoupie, cause voix basse avec Mlle Pierrotte plus rouge que la petite rose rouge qu'elle a dans les cheveux. Cela se comprend, elle est si prs du feu !... De temps en temps, un grignotement de souris, - c'est la tte d'oiseau qui becquette dans un coin ; ou bien un cri de dtresse, c'est la dame de grand mrite qui est en train de perdre au bsigue l'argent de l'herboristerie. Je vous prie de remarquer l'air triomphant de Mme Lalouette qui gagne, et le sourire inquiet du joueur de flte, qui perd. Et M. Pierrotte ?... Oh ! M. Pierrotte n'est pas loin... Il est l-bas dans l'embrasure de la fentre, demi cach par le grand rideau jonquille, et se livrant une besogne silencieuse qui l'absorbe et le fait suer. Il a devant lui, sur un guridon, des compas, des crayons, des rgles, des querres, de l'encre de Chine, des pinceaux, et enfin une longue pancarte
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de papier dessin qu'il couvre de signes singuliers... L'ouvrage a l'air de lui plaire. Toutes les cinq minutes, il relve la tte, la penche un peu de ct et sourit son barbouillage d'un air de complaisance. Quel est donc ce travail mystrieux ?... Attendez ; nous allons le savoir... Pierrotte a, fini. Il sort de sa cachette, arrive doucement derrire Camille et le petit Chose ; puis, tout coup, il leur tale sa grande pancarte sous les yeux en disant : " Tenez ! les amoureux, que pensez-vous de ceci ? " Deux exclamations lui rpondent ; " Oh papa !... - Oh ! monsieur Pierrotte ! - Qu'est-ce qu'il y a ?... Qu'est-ce que c'est ?... " demande la pauvre aveugle, rveille en sursaut. Et Pierrotte joyeusement : " Ce que c'est, madame Eyssette ?... C'est... c'est bien le cas de le dire... C'est un projet de la nouvelle enseigne que nous mettrons sur la boutique dans quelques mois... Allons ! monsieur Daniel, lisez-nous a tout haut, pour qu'on juge un peu de l'effet. " Dans le fond de son coeur, le petit Chose donne une dernire larme ses papillons bleus ; et prenant la pancarte deux mains : - Voyons ! - sois homme, petit Chose ! - il lit tout haut, d'une voix ferme, cette enseigne de boutique, o son avenir est crit en lettres grosses d'un pied : PORCELAINE ET CRISTAUX Ancienne maison Lalouette EYSSETTE ET PIERROTTE SUCCESSEURS

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PDF version Ebook ILV 1.4 (septembre 2010)