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Le complment dagent

1. Lalternance par / de

Dans la version passive dune phrase, le complment dagent introduit par les prpositions par et de ralise la fonction du sujet actif et son rle smantique: (1a) Ravaillac [agent] a assassin Henri IV. (1b) Henri IV a t assassine par Ravaillac [agent]. (2a) Jean [agent] a gratifie Luc [bnficiaire+ dun sourire. (2b) Luc [bnficiaire] a t gratifi dun sourire par Jean *agent+. (3a) Ces vnements [cause] ont profondment affect Jean [exprimenter]. (3b) Jean [exprimenter] a t profondment affecte par ces vnements [cause]. Alors quen franais classique la prposition de tait largement majoritaire (et que lon employait encore sporadiquement , rest, conserv dans les expressions tre mang aux mites / aux vers et concurrences aujourdhui par ne pas tre piqu des vers / des hannetons), le franais moderne tend gnraliser par qui est toujours substituable de. Dailleurs, lorsque ces deux prpositions introduisent chacune un complment nominal aprs un verbe passif, cest toujours le complment en par, qui sinterprte comme complment dagent. Ainsi la phrase Le confrencier fut assailli de questions par lauditoire sinterprte comme la version passive de Lauditoire assaillit le confrencier de questions et non de Des questions assaillirent le confrencier (*par lauditoire). Si la phrase Le sol tait recouvert dune paisse couche de neige sanalyse comme la version passive de Une paisse couche de neige recouvrait le sol, il nen va pas de mme pour Le mur tait tapiss de toutes sortes de posters o toutes sortes de posters peut sinterprter aussi bien comme le complment dagent du passif de (a) que comme le complment dobjet second du verbe tapisser dans la construction passive incomplte valeur rsultative de (b) (a) Toutes sortes de posters tapissaient le mur. (b) On tapissait / avait tapiss le mur de toutes sortes de posters. En effet, la place su sujet du verbe tapisser est prioritairement rserve lagent du procs (on), mais peut aussi tre occupe par linstrumental (toutes sortes de posters) si lagent nest pas exprim. La prposition de apparat aujourdhui comme la forme marque rserve aux cas o le complment introduit nest pas interprt comme un vritable agent et o, corollairement, le sujet passif nest pas effectivement affect par le procs verbal : il sagit essentiellement de verbes statifs dnotant des sentiments (aimer, estimer, admirer, toucher, etc) des oprations intellectuelles (connatre, oublier, accepter, etc) et des localisations (prcder, suivre, entourer, etc.) Ainsi sexpliquent :

Lincompatibilit absolue de la prposition de avec le passif des verbes dynamiques : *Ce plat a t cuisine de mon mari - *Le piton a t reverse dun camion - *La messe a t dite de labb Nithier ; La distribution relativement complmentaire des deux prpositions en fonction du rle smantique joue par le sujet du verbe actif : La nouvelle a t diffuse par presse et est maintenant connue du grand public lassemble, convoque par le prsident, est compose des adhrents jour de leur cotisation ; Le conditionnement de lalternance par / de par des acceptions suffisamment diffrentes dun mme verbe : (4a) Le suspect a t suivi toute la journe par un dtective. (4b) La confrence sera suivie dune rception. (5a) La valeur du terrain a t estime par un expert. (5b) Le disparu tait aim et estim de tous ceux qui le connaissaient. (6a) La cargaison a t saisie par les douanes. (6b) Ils furent saisis du mme trouble, mais lui seul en eut conscience. (R. Martin du Gard)