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Brve histoire des tlcommunications : du rseau simple aux rseaux pluriels

Patrice A. Carr
Patrice A. Carr, historien, est un spcialiste des technologies de la communication et de linformation. Auteur de nombreux ouvrages, en particulier (avec A. Beltran) La Fe et la Servante, son champ de recherche actuel porte sur les tlcommunications, laudiovisuel et la consommation en Europe. Il dirige la Collection historique des tlcommunications.

Brve histoire des tlcommunications : du rseau simple aux rseaux pluriels

Lhistoire des tlcommunications prsente deux grandes phases : la premire, celle du Rseau, dmarre la fin du XVIIIe prend fin au tournant des annes soixante, la seconde, celle des Services, est marque par lacclration de linnovation, la multiplication des services et la pluralit des rseaux.

Plusieurs approches de lhistoire des tlcommunications soffrent lhistorien. En effet, comprendre/analyser la succession des rseaux de tlcommunications est complexe : s'y mlent enjeux politiques, industriels et conomiques. Lapproche politique favorisera les grandes mutations institutionnelles, sinterrogera sur les processus de dcision, sur les stratgies rglementaires et le rle des pouvoirs publics. Lhistorien de lconomie mlant le micro et le macro privilgiera lhistoire industrielle (lhistoire des firmes), suivra lvolution des produits et des marchs de tlcommunication en sinterrogeant sur les relations entre la demande (les consommateurs, les clients) et loffre technique. Lapproche sociale et culturelle mettra en lumire les liens multiples quune socit entretient avec ses modes de (tl)communications. La dmarche ici choisie se situe beaucoup plus en amont et nous tenterons de nous interroger sur lmergence des principales innovations dans le domaine des tlcommunications en nous efforant de les replacer dans un contexte global de lhistoire des sciences et techniques. Or toute enqute de ce type impose une priodisation et, comme toute priodisation, elle comporte sa part darbitraire et de simplification. On la voudrait ici non fige, sachant que des glissements sont possibles (au sein mme des grandes respirations voques, il y a des chronologies dcales qui ont leur propre logique au cur de lensemble). On souhaite quelle ait vertu heuristique. Dans un livre essentiel parce quil intgre histoire des techniques et gopolitique, P. Griset [1] distingue deux longues respirations dans lhistoire de la communication. Une premire priode couvre les annes 1840/1945

(la rvolution des communications lectriques), une seconde va de la fin du second conflit mondial nos jours (fonde sur llectronique des semiconducteurs). Dans un article rcent L.J. Libois [2] a, pour sa part, propos trois grandes priodes. Il distingue une premire priode quil appelle lre du courant lectrique (1843-1913), une deuxime : lre de llectronique (1913-1963), et une troisime enfin dont il voit les prmices vers 1963 et qui se continue jusqu nos jours, lre des semiconducteurs. Tout en reprenant les lments explicatifs proposs par ces deux auteurs, cest un troisime modle que nous emprunterons. On le doit J.P. Poitevin [3] qui distingue clairement deux temps dans lhistoire des tlcommunications un premier temps consacr lexpansion des rseaux, avec en contrepartie une volution relativement lente des services offerts ; un deuxime temps o la croissance des rseaux sestompe au profit dune large diversification des services et pendant lequel crits, images, messages et donnes de toutes natures sortent de leur marginalit et deviennent un lment essentiel de la croissance. Nous proposons donc une priodisation en deux grandes parties. Dans la premire, nous tudierons la succession des rseaux de tlcommunications des dbuts du 19e sicle jusquaux annes qui suivent la Seconde Guerre Mondiale. Dans une seconde partie qui portera sur les quarante dernires annes, nous nous interrogerons sur lacclration des innovations techniques et la croissance des services.

[1] Griset P. - Les rvolutions de la communication XIX e-XXe sicle - Hachette, 1991. [2] Libois L.J. - La gense des tlcommunications et les grandes mutations techniques - in Ralits industrielles (Annales des Mines), avril 1993. [3] Poitevin J.-P. - Limpact de la recherche sur le dveloppement des nouveaux services - in contributions franaises au Symposium technique du 5e Forum mondial 87 des tlcommunications - UIT, Genve, 22-27 octobre 1987.

Succession, juxtaposition et expansion des rseaux de tlcommunications


Dans une premire priode, lhistoire des tlcommunications se prsente comme la succession de rseaux techniques. De la fin du 19e sicle aux annes 1950, ils se sont juxtaposs sans - sauf exception notable - sannuler et se substituer les uns aux autres. Les grandes tapes techniques de ce processus peuvent, mutatis mutandis, se prsenter ainsi. A la tlgraphie optique ou arienne ( partir de 1795/1800) a succd la tlgraphie lectrique ( partir de 1840/1850). A partir de 1850/1860, le rseau sest mondialis. La cration des premiers rseaux tlphoniques ( partir de 1880) et lessor des liaisons radiolectriques ( partir de 1910) ont marqu un tournant essentiel dans lhistoire de la communication. Linnovation majeure qui marque un tournant est la triode de Lee de Forest en 1906. Les techniques se sont acclres : rseau longue distance, commutation automatique/lectromcanique ( partir de 1920), rseau de radiodiffusion partir de 1920/1930, naissance de la tlvision partir de 1930/1940 [4].

Cependant, les premires ralisations efficaces, durables, et surtout la mise en place dun rseau cohrent, sont dues un franais : Claude Chappe. Sur le plan technique, il sagit tout simplement dun systme proche des smaphores. Ce qui caractrise le rseau Chappe et en fait le premier rseau moderne de tlcommunications est quil est cod (ce code sapparente aux techniques de cryptographie : il fallait un dictionnaire pour dcrypter les signaux) et que linformation quil transmet doit tre rpte (amplifie : ide de laffaiblissement du signal) le long dun parcours. Enfin il permet lchange. Cest un rseau dont les fins sont essentiellement militaires. Il est intimement li lhistoire des guerres rvolutionnaires.

La tlgraphie lectrique : naissance des tlcommunications modernes


Le tlgraphe arien fit rapidement la preuve de ses limites. Cest de llectricit quallaient natre les tlcommunications modernes : permanentes et universelles. Les grandes lignes de cette histoire sont globalement connues [5]. On le sait, cest la pile lectrique qui a permis le dveloppement de la tlgraphie. Cette innovation peut tre considre comme lamorce dun nouveau systme technique [6]. A partir de son invention et pendant trente quarante ans, sest accompli un important processus de dveloppement. Expriences pratiques et avances thoriques senchanrent et se rpondirent dans un dialogue constant. Or, si la pile est dans lhistoire de la tlgraphie un lment essentiel, la dcouverte fondamentale, celle qui a rellement ouvert la voie la tlgraphie lectrique, fut celle de llectroaimant.

Cette dcouverte date de 1820. Elle est due trois chercheurs, un physicien danois Oersted et deux franais, Ampre et Arago. Comme la crit Maurice Daumas [7] : Ds qua t connu le phnomne de dviation dune aiguille aimante sous linfluence dun conducteur parcouru par un courant lectrique, on a pens utiliser ce phnomne pour transmettre rapidement et distance des signaux convenus. Ds la fin des annes 1820 et au dbut des annes 1830, plusieurs expriences de tlgraphie lectrique eurent lieu en Europe. Linvention et la mise au point du tlgraphe prirent demble une dimension internationale. En effet, et lon retrouvera cette mme situation pour les technologies essentielles de tlcommunications [8] (tlphone, TSF ou tlvision), le tlgraphe lectrique ne fut pas linvention dun chercheur isol, mais le rsultat dune convergence entre plusieurs travaux, travaux de thoriciens et exprimentations pratiques. LAngleterre fut le premier pays dans lequel on quitta le stade de lexprimentation. En 1837, Cooke et Wheatstone mirent au point un tlgraphe dun fonctionnement encore complexe, mais cependant beaucoup plus simple et donc plus oprationnel que ce qui avait t propos jusque-l. Mais - et cest l un cas classique dans lhistoire des techniques - cette priode de dmarrage fut une priode de flou et dhsitation. Sur le plan technologique on ttonnait encore, la recherche de la meilleure solution.

Le tlgraphe optique : un rseau au service des militaires et de la police


Lide de transmettre - et la volont de trouver les moyens techniques le permettant - des messages le plus rapidement possible, de points toujours plus loigns les uns des autres, est ancienne. Les civilisations en ont laiss des traces.

[3] Ces deux derniers rseaux appartiennent au monde de laudiovisuel ; pour des raisons de place, ils ne seront pas traits - en tant que tels - dans cet article. [5] Mc Neil I. (edited by) An Encyclopaedia of the history of technology. Routledge 1990. [6] Beltran A. et Carr P.A. - La Fe et la Servante Paris. Belin 1991. [7] Daumas M. - Histoire gnrale des techniques Tome III. Paris 1968. PUF. [8] Griset P. - Les rvolutions de la communication Paris. Hachette 1991.

Au cours des annes 1840/1850, un nouveau type dappareil ne tarda pas simposer : celui de Samuel Morse. Il reposait en fait sur deux ides trs simples : lexcution des signaux laide dun engin mcanique (un manipulateur) dont chaque mouvement, en fermant un circuit lectrique, provoquait dans lappareil rcepteur des mouvements semblables, la mise au point dun code compos de deux lments : un signal bref et un signal long. Leur combinaison permettait de traduire toutes les lettres de lalphabet. Il sagissait dun code srie, cest--dire fait de combinaisons squentielles et non simultanes. Il annonait les codes squentiels utiliss dans les systmes de modulation par impulsion et codage. Au cours du dix-neuvime sicle, et cest l un trait caractristique de toute lhistoire des tlcommunications, les tlgraphistes ont eu relever une srie de dfis qui les ont conduit faire progresser la tlgraphie lectrique en efficacit. En raison de la constante amlioration des systmes de codage, la rapidit (et donc le dbit dinformations livres au consommateur) a pu saccrotre. Le systme Morse stait rapidement impos. Sa maniabilit et sa rapidit (contrairement aux systmes cadran ou aiguilles utiliss jusque-l) en avaient fait un appareil universel. Son fonctionnement ntait cependant pas exempt de dfauts, et nombreux furent les techniciens et constructeurs tenter de lui apporter des modifications susceptibles de le rendre plus performant. Un des problmes pos par le Morse tait lemploi du code. En effet, loprateur devait traduire la suite des tirets et des points. Il jouait le rle dun dcodeur pour que le message soit livr en clair au client. Au dbut des annes 1860 un systme permit de saffranchir de cette contrainte.

Les appareils mis au point par lamricain David Hughes comprenaient une innovation importante qui allait tre la lointaine origine des tlimprimeurs et du tlex : le systme permettait limpression du message sous la forme o il tait dpos et dlivr. On pouvait ainsi - en supprimant une opration de dcodage - mieux rentabiliser lexploitation dun bureau. Le systme de codage mis au point par Hughes avait permis damliorer considrablement le dbit dinformations transmises. Il lavait pratiquement doubl par rapport au Morse. Le tlgraphe de Morse transmettait 25 mots la minute et celui de Hughes de 40 45. Or, un problme restait pos aux techniciens : comment augmenter le rendement des circuits ? En effet, quand bien mme le tlgraphe de Hughes aurait-il pratiquement doubl le dbit dinformations par rapport aux autres appareils, restait relever le dfi de laugmentation du rendement des circuits. Face une demande croissante et des besoins de plus en plus clairement exprims en cette fin des annes 1870, plusieurs solutions semblaient se prsenter. La premire tait bien entendu daugmenter le nombre de fils et de lignes tlgraphiques. Elle exigeait des investissements considrables. Une autre solution tait ( nombre de lignes constant) de rentabiliser au mieux les lignes en passant plusieurs communications la fois sur le mme fil : ctait le principe du duplexage. On envisagea galement de tirer parti de la diffrence de vitesse entre les mcanismes (metteurs et rcepteurs) et la transmission du courant. La vitesse de transmission du courant tait suprieure laction quun oprateur pouvait exercer sur son manipulateur. Il y avait donc des temps perdus. On pouvait donc penser quil tait possible dutiliser une ligne en temps partag et de la mettre la disposition de plusieurs oprateurs ( une vitesse totalement imperceptible pour un humain). Cest cette dernire solution quexplora un tlgraphiste franais, Emile Baudot. Il remplaa le code alphabtique utilis par Hughes par

un alphabet binaire dont les signaux taient composs de cinq moments successifs dgale dure. Lappareil Baudot fut utilis jusquaux annes 1950 ; il tait considr comme le meilleur des appareils tlgraphiques. Sa capacit tait de 60 mots la minute. Il est, avant le tlimprimeur, lappareil le plus abouti dans la ligne des tlgraphes commence au cours des annes 1830/1840.

Un rseau mondial
Depuis 1837 les lectriciens savaient, en suivant gnralement le trac des voies ferres, envoyer un message sur fil. Or, les premiers conducteurs lectriques taient en fil de fer. Plongs dans leau, ils perdaient toute protection lectrique ! Cependant, quelques annes peine aprs les premiers succs des lignes terrestres, eurent lieu des expriences, des tentatives, pour faire traverser des tendues deau aux signaux tlgraphiques. Ds 1840, on discuta srieusement en Angleterre de la construction dun cble Douvre-Calais [9]. Au mme moment, Morse et Ezra Cornell tentrent, mais sans succs, de poser un cble dans le port de New-York. Nombreux taient les problmes : problmes disolation, problmes de fragilit, problmes de pose. Cest au cours des annes 1840 que fut trouve la solution aux problmes disolation. Elle avait pour nom gutta-percha. Il sagissait dune substance extraite du latex darbres de la famille des sapotaces (famille de plantes fleurs) croissant dans larchipel malais et qui prsentait quelques analogies avec le caoutchouc. Le lieutenant Von Siemens, ds 1848, mit au point une presse capable denrober un conducteur en cuivre dune couche tanche de gutta-percha. Des essais satisfaisants eurent lieu dans le port de Kiel [10].
[9] Dunsheath P. - A History of Electrical Power Engineering - MIT. Press, Cambridge MA - 1962, 368 pages. [10] Headrick D. R. - The Tentacles of Progress, Technology Transfer in the Age of Imperialism, 1850 - 1940, Oxford University Press, New-York, 1988, 405 pages.

Rapidement techniciens et financiers se rencontrrent. Lexploitation de liaisons entre lAngleterre et le continent commena le 13 novembre 1851. En 1865, aprs la fin de la guerre de Scession, la pose du premier cble transatlantique marqua le dbut dune re nouvelle dans lhistoire des tlcommunications. Aprs 10 ans de luttes, de doutes et de remises en cause, les tlcommunications pouvaient enfin devenir universelles. La masse hostile des ocans tait vaincue. La pose des grands cbles fut galement une aventure scientifique. Ds 1861, le gouvernement britannique constitua une commission prside par William Thomson, le futur Lord Kelvin. Il rassembla les meilleurs spcialistes et dfinit les conditions scientifiques et techniques de la russite [11]. Une des caractristiques du rseau de tlgraphie lectrique a donc t sa mondialisation presque immdiate. Or, ds lorigine, les tlcommunications internationales remirent en cause les conditions dexercice du monopole des tlcommunications tel quil pouvait exister dans le cadre des frontires nationales. Par ailleurs, elles imposrent des accords internationaux et des normes universelles permettant linterconnexion des rseaux nationaux.

Le rseau tlphonique
A partir de 1876, les tlcommunications (on ne les appelait pas encore ainsi) senrichirent dune nouvelle technique. Graham Bell avait dpos un brevet perfectionnant le tlgraphe (improvement in telegraphy). Comme beaucoup dinnovations, linvention du tlphone est la rencontre dun homme, de besoins du march non encore clairement formuls et dun faisceau de recherches en cours. Ds les annes 1850, plusieurs inventeurs avaient song au transport des sons sur fil tlgraphique (Ch. Bourseul en France, Antonio Meucci en Italie, Philipp Reis en Allemagne et Edward Farrar aux USA).

Mais cest aux Etats-Unis, au cours des annes 1870, que deux hommes, qui ne se connaissaient absolument pas, trouvrent les moyens techniques permettant de transmettre lectriquement la parole. Il sagissait dElisha Gray (1835-1901) et de Graham Bell (1847-1922). En 1874, Bell eut lide dun appareil constitu dune plaquette de fer fixe une membrane qui, actionne par la voix, vibrerait devant un lectroaimant. Ainsi, se produirait un courant lectrique ondulatoire thoriquement capable de transmettre le son mis. Il imagina la rception un dispositif identique pour retransmettre la voix humaine. Le 2 juin 1875, alors quil travaillait dans son laboratoire, il entendit un fil lectrique rendre un son correspondant la vibration dun ressort dacier qui se trouvait lextrmit de ce fil. Reconnaissant dans ce phnomne une manifestation de courant ondulatoire, il donna Thomas A. Watson, son assistant, les instructions permettant la fabrication de lappareil quil avait imagin auparavant. Le 3 juin 1875, quelques sons vocaux furent transmis et entendus. Le 14 fvrier 1876, Bell dposa une demande lOffice des Brevets des Etats-Unis. Un appareil fut construit et, le 10 mars 1876, fut transmise la phrase historique M. Watson, veuillez venir dans mon bureau, je vous prie. Avec le tlphone, cest un type de rseau entirement nouveau qui se mit en place. De nouvelles perspectives (mais aussi de nouveaux problmes et de nouveaux dfis techniques) souvraient. Le tlgraphe transmettait des signaux crits. Le tlphone transmettait la voix humaine dun point un autre, tout dabord sur des distances courtes et dans des rseaux peu denses. Le nouveau rseau, sur le plan technique, navait que peu de rapports avec le rseau tlgraphique. Il posait aux techniciens des problmes quils navaient pas eu rsoudre avec le tlgraphe. Tout dabord, transmettre le son de la voix humaine posa la question alors entirement nouvelle de laffaiblissement du signal, le problme tait beaucoup plus facilement rsolu sur le rseau tlgraphique.

Par ailleurs, on a, dans un premier temps, afin de faire lconomie de la construction dun nouveau rseau, tent de faire passer les conversations tlphoniques sur les fils mtalliques du rseau tlgraphique. Or, alors que la transmission tlgraphique se faisait sur un fil avec retour par la terre, on sest rapidement rendu compte que transmettre des communications tlphoniques ncessitait deux fils pour une mme liaison. Il a donc fallu construire un rseau totalement nouveau paralllement au rseau tlgraphique. Dans une communication tlgraphique, il ny avait quune seule direction de transmission. Le message allait de lmetteur vers le rcepteur. Les variations de courant taient trs faibles. Avec le tlphone, la communication devenait interactive (il y a dialogue entre metteur et rcepteur). Les variations de courant sont constantes et sensibles (courants dinduction, courants parasites, etc.). Pour viter ces problmes, les techniciens durent construire des lignes deux fils. On prit lhabitude de les appeler paire tlphonique. Mais les premires liaisons tlphoniques ne dpassaient pas (ou peu) le cadre urbain. Dans la seconde moiti des annes 1880, furent ouvertes quelques liaisons interurbaines : leur qualit ntait pas fameuse. Les premiers circuits interurbains furent raliss au moyen de deux fils ariens en cuivre ou en bronze. Il fallait, pour lutter contre laffaiblissement du signal, augmenter le diamtre des fils. Plus la distance tait longue, plus le diamtre devait tre augment. A lvidence, la quantit de cuivre utilise rendait prohibitif le cot de ce mode de transmission partir de certaines distances. Le systme semblait donc bloqu.

[11] Caron F. - Le rsistible dclin des socits industrielles - Paris 1985.

Dautre part, lencombrement de telles ralisations interdisait de fait la construction dartres interurbaines grand nombre de circuits. Sous peine de stagnation, de nouvelles innovations taient ncessaires. La technique dite de la charge permit dapporter de premires solutions ces nouveaux dfis. Ds 1887, Oliver Heaviside (1850-1925) stait pench sur ce problme. En 1902, un danois, Emil Krarup (1872-1909), proposa denvelopper le conducteur de cuivre dune matire possdant des proprits magntiques, un fil de fer fin par exemple. Mais en 1900, un Amricain, Michael Pupin (1885-1935), suggra linsertion en srie de bobines prsentant linductance requise et une rsistance minimale (ds 1889, lingnieur des tlgraphes Vaschy avait suggr une telle ide dans un article de la Lumire Electrique).

Sous sa forme initiale, elle ne pouvait pas convenir la tlphonie, mais en octobre 1912, la Western Electric Company, filiale de lAmerican Telephon and Telegraph Corporation (AT&T) entreprit ltude de laudion en vue de son emploi comme amplificateur dans les circuits tlphoniques. Ltude fut dirige par H. Arnold. Cest lui qui, indpendamment de travaux mens par Irving Langmuir des General Electric Research Laboratories sur un sujet semblable, russit produire une lampe dite hard valve ou tube vide. AT&T, aprs avoir achet le droit dutiliser les proprits amplificatrices de laudion, commena employer des rpteurs tlphoniques pour dvelopper des rseaux interurbains. En janvier 1915, fut inaugure une liaison tlphonique New-York/San Francisco. Au fil du temps, de nombreux progrs conduisirent perfectionner ces rpteurs. En 1917, la dure de vie utile dune triode tait denviron 1 000 heures. En 1935, elle atteignait dj 90 000 heures ; soit plus de dix ans de fonctionnement ininterrompu.

Au cours des toutes premires annes, le tlphone fut utilis uniquement pour des services de poste poste. Les 2 postes (comme dans le cas du tlgraphe) taient relis de faon permanente et la liaison avec dautres postes tlphoniques tait impossible. Cependant trs rapidement, naquit lide que lutilit dun poste tlphonique tait proportionnelle au nombre des abonns quil tait possible dappeler. Le 28 janvier 1878, fut install, NewHaven (Connecticut), le premier tableau de commutation manuelle. Il desservait 21 abonns. Peu peu, souvrirent de grands centres de commutation. Ils taient souvent desservis par les fameuses demoiselles du tlphone. Or, la commutation manuelle montra bien vite ses limites. Le nombre des demoiselles du tlphone suivait naturellement la progression du nombre des abonns. Peu peu, les centraux prirent des proportions imposantes avec, pour corollaire, des problmes accrus de fiabilit dexploitation et de scurit. Une nouvelle fois, le systme semblait bloqu. Les conditions taient runies pour quune nouvelle innovation apparaisse. Cest Almon B. Strowger qui a conu lide de remplacer le commutateur et lopratrice par un commutateur lectromcanique, afin de prserver le caractre confidentiel des communications et damliorer en mme temps la rapidit et la fiabilit du service [13].

La triode : la naissance de llectronique


Ces deux mthodes (on prit, dans le jargon des tlcommunications, lhabitude de les appeler krarupisation et pupinisation) ont permis une nette rduction de laffaiblissement sur les circuits tlphoniques, une diminution du diamtre des conducteurs et surtout, et ce ds avant le premier conflit mondial, lembryon de la mise en place de rseaux longue distance. Cependant, la vritable solution aux problmes poss par la transmission fut apporte par la lampe trois lectrodes ou triode invente par Lee de Forest en 1906 et dont le premier type fut laudion. La triode fut tout dabord utilise en radiotlgraphie. Elle en permit le vritable essor. Evoquant linnovation de Lee de Forest, lhistorien amricain David Landes dit, en 1969, quelle rendit possible cette prolifration dinventions qui constitue lindustrie lectronique dans toute sa diversit : radio, radar, appareils denregistrement, calculatrices, systmes de commande automatise, tlvision et la suite dune liste qui continue de sallonger [12].

Lautomatisation de la commutation
Mais avec la tlphonie sest galement rapidement pose la question de la commutation. Alors quen tlgraphie (jusqu lapparition des rseaux tlex) la question de la commutation ne se posait pratiquement pas, il a fallu, sur le rseau tlphonique, mettre les usagers en communication. Aiguiller les communications, afin de permettre aux abonns de converser dans les meilleures conditions, est devenu une fonction vitale du rseau tlphonique. Les centraux qui assurent cette opration de commutation sont des nuds essentiels. Les progrs techniques en ce domaine ont port sur un accroissement de leur efficacit. Leur capacit de traitement a t augmente, ils ont peu peu t automatiss en utilisant des techniques toujours plus performantes.

[12] Landes D. - L'Europe technicienne. Rvolution technique et libre essor industriel en Europe occidentale de 1750 nos jours - Paris Gallimard 1975 pour la traduction franaise, 780 pages. [13] Chapuis R.- 100 years of telephone switching (1878-1978) - Amsterdam/New -York/Oxford, 1982. (pour tout ce qui touche lhistoire de la commutation, les travaux de cet auteur font rfrence).

Le Strowger fut le premier autocommutateur lectromcanique ainsi appel, parce que le mouvement des pices, les balais, ncessaires ltablissement de la liaison, tait command par des lectroaimants. Mais, en plus du mcanisme de commutation proprement parler, il a fallu mettre au point un dispositif permettant au demandeur de communiquer au central automatique le numro de labonn demand. Aprs des ttonnements et des hsitations, Lars Magnus Ericsson trouva, en 1896, la solution en inventant le cadran tlphonique dix trous. Si les progrs de la commutation furent particulirement lents en Europe, il nen fut pas de mme aux USA o le rseau tlphonique connut une rapide extension. Les systmes furent amliors. A partir de 1915, on installa un systme dit systme Panel permettant une plus grande souplesse. Plus tard, le systme panel fut amlior par lintroduction de quelques modifications dans le mcanisme de commutation. La commutation se fit au moyen de roues dentes entranes par un moteur (systme de commande indirecte). Ce moteur fournissait un mouvement rotatif. On appela ces systmes des systmes rotatifs. Lanne 1919 constitua une date importante dans lhistoire de la commutation. Cest cette anne l que deux sudois, Nils Palmgren et G.A. Betulander, dposrent une demande de brevet pour un slecteur barre transversale dit systme Crossbar. Le premier grand central exprimental en systme Crossbar fut ouvert en 1926 Sundsvall (Sude). Il tait destin desservir 3 500 abonns. Un central Crossbar plus puissant , fut ouvert en 1938 Brooklyn (New-York) par Western Electric. Les systmes de commutation automatique se perfectionnrent et se rpandirent dans le monde entier. La proportion dappareils automatiques passa de 15 % en 1925, 77 % en 1955. Puis partir des annes 1960 une nouvelle priode souvrit. A llectromcanique se substitue la commutation lectronique.

Acclration de linnovation et croissance des services (des annes 1950 aux annes 1990)
Jusquaux annes 1950/1960, les choses semblent relativement simples. Le rythme semble rgulier. Les innovations techniques donnent naissance des rseaux et ces rseaux offrent un service. Aprs une priode de mise au point (annes 1950/1960), le paysage se complexifie, les frontires deviennent floues. On assiste une profonde remise en cause du paradigme technique. On voit lhorizon des annes 1970 le dveloppement dune vaste gamme de services nouveaux. Cette croissance explosive des services a t sous-tendue par quatre changements technologiques majeurs. Il ont profondment marqu les tlcommunications [14] : la microlectronique et en particulier limplantation de circuits intgrs sur une seule puce, la numrisation, cest--dire lexcution des fonctions de tlcommunications, la commutation et la transmission sous une forme numrique, lintroduction des centraux commands par programmes enregistrs, les nouvelles techniques de transmission : fibres optiques, amlioration dans les secteurs des transmissions hertziennes et des satellites, et la rvolution qui en rsulte dans le secteur des communications et de laudiovisuel.

Comme le rappelle L.J. Libois [15], si linvention du transistor a ouvert une nouvelle re technologique, la vritable rvolution pour les tlcommunications a t celle des circuits intgrs large intgration (LSI) puis trs large intgration (VLSI). Ces technologies avances de semiconducteurs sont devenues des enjeux stratgiques. Leur miniaturisation ininterrompue a entran non seulement une rduction continue du cot mais encore une baisse de plus en plus grande de la consommation en nergie, une augmentation croissante des performances et de la fiabilit. Paralllement, elle a entran une intgration de plus en plus pousse de ces composants. Ils sont en passe de devenir de vritables systmes par eux-mmes [16]. Les puces lectroniques se sont imposes dans les dispositifs de transmission et se sont substitues des techniques lectromcaniques.

La numrisation
La numrisation, cest--dire lencodage, la transformation et la transmission de toute information visuelle sous la forme de bits constitue le moteur principal de la transformation du secteur des tlcommunications. Cette volution a eu trois consquences essentielles : les rseaux de tlcommunications se sont transforms en systmes informatiques : comme les nuds de commutations du rseau tlphonique sont devenus dnormes configurations dordinateurs, le rseau tlphonique sest transform par la numrisation, en un vaste rseau dordinateurs ultrapuissants interconnects,

la microlectronique
Avec linvention du transistor aux Bell Laboratories (Transistor pointes) en 1948, avec celle du premier transistor jonction en 1955 souvre une nouvelle re. Cette mutation technologique sera considrablement amplifie en 1963 avec lapparition des premiers circuits intgrs.

[14] Ungerer H. - Tlcommunications en Europe Bruxelles 1988. [15] Libois L. J. - Culture Technique - fvrier 1992. (entretien avec Patrice A. Carr). [16] Libois L. J. - Rseau, systmes et technologies des tlcommunications - septembre 1990.

le fonctionnement des rseaux est de plus en plus bas sur le logiciel. Reposer sur le logiciel et non plus sur le matriel est un gain de souplesse considrable qui dbouche sur une multitude de fonctions nouvelles. En effet, cette fusion des tlcommunications et des fonctions informatiques est lorigine de la croissance des services, le rseau de tlcommunications devient ce complment indispensable des installations de traitement de donnes. Le rseau de tlcommunications ajoute la connexit et le mouvement lintelligence locale.

Les innovations dans le domaine de la commutation


En commutation, cest vers 1955, au moment mme o les premiers centraux de type Crossbar sont mis en service en France, quont commenc les tudes exploratoires sur de nouveaux systmes de commutation lectronique. Comme dans le cas de la transmission, linvention du transistor a ouvert de nouveaux horizons. Trs vite apparaissent les premiers calculateurs lectroniques. Ils permettent un dveloppement de linformatique qui ne peut rester sans effet sur le processus de dveloppement des technologies de tlcommunications. Les retombes seront doubles : lutilisation de nouveaux composants tels que les circuits intgrs et le recours la notion nouvelle de programme enregistr. Les circuits intgrs travaillent dix mille fois plus vite que les organes lectromcaniques, requirent un encombrement moindre et cotent sensiblement moins cher. Lutilisation de programmes enregistrs confre aux systmes une plus grande souplesse : ils peuvent aisment voluer selon les besoins. Historiquement, la premire rpercussion de larrive conjugue de llectronique et de linformatique est le remplacement de certains organes lectromcaniques (enregistreur, traducteur, etc.) du Crossbar par deux ordinateurs travaillant en temps partag.

Ce sont les dbuts de la commutation lectronique spatiale. Les systmes spatiaux comme les systmes lectromcaniques, effectuent la commutation du signal tlphonique sous la forme analogique originelle. Par extension ce type de systme de commutation est dit aussi bien analogique que spatial. Cest en fait un systme semi-lectronique. En commutation numrique ou temporelle, les signaux analogiques sont transforms en signaux numriques. La liaison nest plus tablie en permanence, mme pendant la communication, mais elle a lieu priodiquement 8 000 fois par seconde et pendant de trs courts instants. En outre, le multiplexage temporel permet de transmettre plusieurs voies temporelles sur un mme support : on peut ainsi utiliser une mme maille comme support simultan dune trentaine de communications (au lieu dune communication par maille en analogique). On multiplie ainsi lefficacit de chaque liaison et le nombre de points de connexion ncessaires en est rduit dautant [17]. Les premiers travaux relatifs la commutation lectronique ont t conduits au cours des annes 1950 aux Etats-Unis dans les laboratoires de la Bell puis en Grande-Bretagne. En France, au Centre National dEtudes des Tlcommunications est cr, linitiative de son directeur Pierre Marzin, un dpartement (Recherches sur les machines lectroniques) destin tudier et promouvoir la commutation lectronique. La responsabilit de ce dpartement est confie Louis-Joseph Libois. Aprs avoir ralis en 1961 une premire maquette de commutateur lectronique (ANTINEA), les ingnieurs du CNET mirent au point les projets ARISTOTE (Appareillage Ralisant Intgralement et Systmatiquement Toute Opration de Tlphonie Electrique) pour le systme entirement lectronique et SOCRATE (Systme Original de Commutation Rapide Automatique Traitement Electronique) pour le systme semi-lectronique. Ces deux centraux ont

tout dabord t expriments Issy-lesMoulineaux dans les locaux du CNET avant dtre transfrs Lannion (Ctes-du-Nord) o ARISTOTE fonctionna jusquen 1969 et SOCRATE jusquen 1972. Par la suite furent expriments les systmes PERICLES et PLATON. Si le projet PERICLES, note Louis-Joseph Libois, nintroduisait pas de vritable rvolution au plan technologique, il nen tait pas de mme pour PLATON (Prototype Lannionais dAutocommutateur Tlphonique Organisation Numrique). En effet, avec PLATON souvrait lre de la commutation lectronique temporelle. Un central de ce type (E 10 version industrielle des prototypes PLATON) fut mis en service Perros-Guirec (Ctes-duNord) en 1970, ctait une premire mondiale. A partir de cette date les choses se sont acclres. Dune part, des commutateurs lectroniques spatiaux (AXE et Mtaconta 11 F) prennent la fin des annes 1970 la relve du Crossbar, dautre part, sont dvelopps par CITAlcatel les centraux temporels de type E 10 et E 12 (destins aux centres nodaux de transit urbain et interurbain de moyenne et grande capacits) et par Thomson-CSF des centraux de la gamme MT 25 et MT 20. En 1975, sur deux millions de lignes commandes en France, 5 % seulement taient commutes par des centraux temporels. Aujourdhui France Tlcom dispose du rseau le plus important du monde ce qui lui a permis, ds 1990, douvrir sur lensemble du territoire le rseau Numris. Numris transmet voix, donnes et images sur une simple ligne tlphonique.

[17] Nouvion M. - L'automatisation des tlcommunications - Lyon, 1982.

Les techniques de transmission


Dans le domaine des transmissions, llectronique devint rapidement un constituant essentiel, avec le multiplexage et le cble coaxial. Cest en effet grce aux possibilits damplification de modulation et de changement de frquence quoffre llectronique que se dveloppa le multiplexage permettant dempiler un grand nombre de communications sur un mme support dabord sur deux fils puis sur un cble coaxial. Paralllement, une autre technique de transmission fit galement son apparition au cours des annes 1950. Elle tait galement appuye sur llectronique. Il sagissait de la technique des faisceaux hertziens. Ds 1951 un faisceau transcontinental New-York/San Francisco tait mis en service. Llectronique intervint galement dans les liaisons sous-marines. La premire liaison tlphonique transatlantique le TAT 1 fut inaugure en 1956. Elle comportait un cble coaxial dans chaque sens de transmission et 51 amplificateurs immergs quips de tubes vide pour acheminer 48 voies tlphoniques de part et dautre de lAtlantique. La technique des cbles coaxiaux amplificateurs immergs fit des progrs rapides et, en 1970, le cble TAT 5 845 voies fut transistoris. Cest au cours des annes 1960 que lhgmonie des cbles sousmarins pour les liaisons transcontinentales fut concurrence par les satellites de tlcommunications. Aprs quelques expriences effectues laide de satellites rflecteurs, dans la nuit du 10 au 11 juillet 1962, le satellite dfilement Telstar dot dun rpteur amplificateur lectronique permit de raliser la premire liaison transatlantique de tlvision. En 1965 le lancement du premier satellite gostationnaire (en apparence immobile par rapport la surface de la terre), Early Bird, marqua le dbut de lre moderne des tlcommunications par satellite.

Paralllement lessor des systmes satellites, se dvelopprent de nouveaux supports de transmission. En une dizaine dannes, les systmes de tlcommunications par fibres optiques sont passs du stade de lexprimentation celui du dveloppement. Lide dutiliser la fibre optique comme support de propagation remonte au milieu des annes 1960, mais ce nest quen 1970 que les Bell Telephone Laboratories ralisrent le premier laser semiconducteur fonctionnant temprature ambiante. Au mme moment Coring Glass annona la ralisation de fibres optiques avec un affaiblissement cent fois moins important que ce qui tait possible auparavant. Entre 1975 et 1980 on ralisa des fibres de meilleure qualit et la fiabilit des sources laser samliora. De premires liaisons exprimentales eurent lieu en France, ds 1980 une liaison de 7 km fut ralise entre les centraux Tuileries et Philippe-Auguste. Depuis la fin des annes 1980 les fibres optiques se sont imposes. Ainsi en 1987 fut ralise la premire liaison optique sous-marine entre le continent et la Corse (Marseille-Ajaccio). En dcembre 1988 fut mis en service le premier systme transatlantique en fibre optique (TAT 8) ; la distance entre rpteurs tait denviron 40 kilomtres. En 1992, la distance entre les rpteurs sur le cble TAT 9 dpassait 100 km.

Conclusion provisoire
Lhistoire des tlcommunications semble donc se prsenter en deux grandes phases relativement distinctes. Une premire dbute la fin du XVIIIe sicle et, aprs de nombreuses hsitations, prend fin au tournant des annes 1960. Les rseaux se succdent et les innovations techniques naissent des blocages du systme. Une seconde commence il y a trente/ quarante ans. Elle se caractrise par un foisonnement de solutions techniques. Le satellite et lhertzien terrestre se posent en concurrent (complment) des rseaux traditionnels. La fibre optique offre dnormes capacits de transmissions au moment o la microlectronique et le codage permettent des compressions dinformations impressionnantes. Face chaque problme de tlcommunications, la panoplie des solutions est considrable et le choix se rvle un compromis de plus en plus subtil [18]. Les questions poses sont multiples, le paysage change chaque jour. Des services simples, on est pass des possibilits de plus en plus adaptes la demande du march. Des rseaux pluriels se sont substitus au rseau unique. Lhistoire des tlcommunications est donc, depuis une vingtaine dannes lhistoire dune fantastique acclration dont les consquences (mais les causes aussi) dpassent - et de loin - le champ de la science et de la technique.

[18] Feldmann M. - Les consquences technologiques des choix rglementaires - in Ralits industrielles Annales des Mines, avril 1993.