Vous êtes sur la page 1sur 2

8 revista ConCIENCIA

a actualidad cientfica

Catalizadores: una solucin

para el aire contaminado


Detrs de una palabra complicada se esconde en realidad un proceso sencillo. Los catalizadores son sustancias que se utilizan para acelerar o frenar reacciones qumicas, y son una de las alternativas ms utilizadas para disminuir la contaminacin atmosfrica. En la uNL, un grupo de cientficos trabajan para aplicarlos en los caos de escapes de vehculos.

Eduardo mir Doctor en Ingeniera Qumica (UNL) - Posdoctorado en la Universidad de Notre Dame (USA) Profesor titular de Fisicoqumica, Fisicoqumica Ambiental, Ingeniera de la Seguridad Industrial y del Control del Ambiente (FIQ), y del curso de posgrado Cintica Qumica. Docente Investigador Categora 1 Investigador Principal de CONICET

Ya es un hecho muy conocido que la contaminacin de la atmsfera est provocando daos al planeta que son muy difciles de revertir. Los contaminantes no son slo los gases nocivos para la salud, sino tambin aquellos que producen fenmenos globales como el efecto invernadero, la lluvia cida y el agujero de ozono. Los medios de transporte en general son la fuente de aproximadamente la mitad de la contaminacin de la atmsfera: emiten restos de hidrocarburos, monxido de carbono, xidos de nitrgeno y partculas de holln, que son compuestos nocivos, y tambin dixido de carbono, que sin ser txico es el principal responsable del fenmeno de calentamiento global. Las soluciones tecnolgicas que se investigan para solucionar el grave problema de la contaminacin producida por los medios de transporte se pueden agrupar en dos tipos: aquellas que evitan la formacin de los contaminantes mediante mejoras en los motores o en el combustible; y las que intentan destruir los contaminantes tratando los gases de escape. Entre las primeras las alternativas reconocidas como ms viables son los biocombustibles y el hidrgeno, ste ltimo combinado con una celda de combustible. Si bien los biocombustibles ayudan muy poco en reducir la emisin de productos txicos, al ser de origen vegetal son renovables y el impacto sobre el calentamiento global por acumulacin de dixido de carbono en la atmsfera se vera altamente reducido con su uso. En cuanto a la destruccin de los compuestos txicos que ya se han formado en el motor, el procedimiento ms popular y utilizado es el uso de catalizadores. El catalizador es una sustancia que no se consume, y que es capaz de conducir una reaccin qumica hacia los productos deseados, incrementando a su vez su velocidad o disminuyendo la temperatura necesaria para lograr esa reaccin. Para ello acta modificando el camino a travs del cual se produce la reaccin. Todos conocemos en mayor o menor medida que una reaccin qumica es una transformacin de una sustancia en otra

que tiene propiedades diferentes. La evaporacin del agua es un ejemplo de transformacin fsica. La combustin de un trozo de papel es una transformacin o reaccin qumica. Un ejemplo simple de reaccin qumica es la formacin de agua mezclando hidrgeno y oxgeno. Si colocamos estos dos gases en un recipiente podemos esperar aos y no veremos que se forme siquiera una gota. Sin embargo, al introducir en el recipiente un alambre de platino, la formacin de agua es inmediata: el platino es el catalizador que aceler la reaccin. Catalizadores para reducir la contaminacin Los catalizadores utilizados para disminuir la contaminacin provocada por los medios de transporte actan acelerando reacciones que transforman los compuestos nocivos en otros que son inocuos. Estas reacciones llevaran demasiado tiempo sin la presencia del catalizador. Bsicamente, el catalizador favorece la transformacin de monxido de carbono en dixido de carbono, de los hidrocarburos en dixido de carbono y agua, y de los xidos de nitrgeno en nitrgeno y oxgeno. Debido a que el problema de la contaminacin de la atmsfera se agrava ao tras ao, y que la abundancia de medios de transporte es cada vez mayor, es necesario restringir cada vez ms los niveles de contaminacin permitidos. Las leyes que regulan estos niveles son cada vez ms estrictas, lo que hace que los sistemas catalticos deban mejorarse en forma continua. Debido a esto, los esfuerzos en investigacin cientfica y tecnolgica en el campo de catalizadores para disminuir la contaminacin han aumentado notablemente en las ltimas dcadas y en todo el mundo. En el Instituto de Investigaciones en Catlisis y Petroqumica (INCAPE), que depende de la Facultad de Ingeniera Qumica (UNL) y del Consejo Nacional de Investigaciones Cientficas y Tecnolgicas (CONICET), estamos investigando desde hace varios aos en catalizadores para disminuir la contaminacin ambiental, atacando el problema desde los dos fren-

tes: la produccin de combustibles ms limpios, de biocombustibles, la generacin de hidrgeno; y los catalizadores para medios de transporte. Estas investigaciones han dado lugar a numerosos logros en materia de transferencia de tecnologa, patentes, asesoramientos a empresas, publicaciones en revistas de reconocido nivel cientfico, premios a investigadores, cursos y conferencias en centros de investigacin y universidades en todo el mundo. Para autos En particular, en lo que a catalizadores para medios de transporte se refiere, estamos trabajando intensamente en buscar nuevas soluciones aplicables a motores nafteros y diesel, incluso a travs de convenios con universidades por ejemplo de Espaa, Brasil, Estados Unidos y Hungra. Las visitas de investigadores extranjeros son permanentes, y tambin las actividades de cientficos de nuestro instituto en el extranjero. Bsicamente, un catalizador para un automvil naftero est compuesto de varias partes (ver figura): la carcaza metlica que acta de soporte, que es lo que se ve desde abajo del automvil, y tiene un cierto parecido con el silenciador. Si abrimos esa carcaza nos encontramos con un objeto cermico, que visto de frente est compuesto por miles de pequeos canales, de aproximadamente un milmetro por lado. A su vez, esos canales estn cubiertos (pintados) con una sustancia blanca, muy porosa, que es xido de aluminio, y que tiene la funcin de contener en el interior de sus poros a las sustancias que actan de catalizadores. Estas sustancias son muchas, pero las ms importantes son metales nobles como platino, paladio y rodio, y xidos de cerio, lantano y circonio. Esta complicada sopa qumica debe poseer las virtudes de eliminar los contaminantes en ms de un 90%, reteniendo su utilidad por ms de 130.000 kilmetros. La utilidad del catalizador se ve afectada seriamente por elevadas temperaturas, vibraciones excesivas, y la presencia de venenos en el combustible.

revista ConCIENCIA 9

Catalizador Ubicacin

Partes
Pantalla trmica superior Concha superior (acero inoxidable)

Catalizador

Banda de proteccin flexible Monolitos de cermica

Pantalla trmica inferior Concha inferior (acero inoxidable)

El catalizador usado actualmente es llamado de tres vas porque elimina los tres contaminantes ms peligrosos: monxido de carbono, hidrocarburos y xidos de nitrgeno. Es una tecnologa bien establecida y eficiente. Sin embargo, el caso de los contaminantes emitidos por automviles Diesel es ms complejo y de difcil solucin. El problema de los motores Diesel Los medios de transporte accionados por motores Diesel son cada vez ms populares debido a la eficiencia de combustible relativamente alta y la mayor durabilidad del motor si se compara con motores alimentados por nafta. Operan usando mezclas oxidantes, con relaciones aire/ combustible mayores a 20, lo que resulta en una combustin de relativamente baja temperatura que produce menores emisiones de monxido de carbono e hidrocarburos. Dada la economa de combustible, tambin la emisin de CO2 es menor que la producida por motores nafteros. Sin embargo, las emisiones de xidos de nitr-

geno y partculas de holln son relativamente altas. Debido a que el diseo del proceso de combustin resulta en altos niveles de emisin de partculas, en los ltimos aos se han realizado esfuerzos tendientes a mejorar el diseo del inyector de combustible. Sin embargo, esto no ha sido suficiente para reducir la emisin de stas a valores menores a los lmites de las leyes actuales, por lo cual los tratamientos de post-combustin son necesarios. En la pgina www.dieselnet.com se puede encontrar abundante informacin sobre este tema. El humo negro que se observa en los escapes de los transportes accionados con motores diesel, es la parte ms visible de de la compleja combinacin de contaminantes emitidos por estos vehculos. Las emisiones de motores diesel estn compuestas por slidos, lquidos y gases. El llamado Material Particulado Total (TMP) consiste en la combinacin de slidos y lquidos suspendidos en el flujo de gases, y est compuesto por una fraccin carbonosa (holln o soot),

compuestos inorgnicos principalmente en forma de sulfatos, y compuestos orgnicos lquidos. Estos lquidos son una combinacin de combustible diesel no quemado y aceites lubricantes, llamados Fraccin Orgnica Soluble (SOF) o Fraccin Orgnica Voltil (VOF), los cuales estn presentes en la forma de aerosoles o adsorbidos en las partculas carbonosas. Esta combinacin de sustancias resulta altamente perjudicial para la salud humana, ocasionando problemas respiratorios. Incluso algunos de los compuestos orgnicos presentes en las partculas son incluidos dentro de la lista de posibles agentes cancergenos. En promedio, el material particulado est compuesto por 43% de holln, 35% de aceites lubricantes, 20% de combustible diesel no quemado, y 2% de sulfatos (este ltimo valor depende fuertemente del origen del combustible diesel). Es evidente que las emisiones provenientes de los motores diesel son ms complicadas que las de los motores nafteros, lo que requiere de tecnologas catalticas ms complejas, las cuales hoy da no estn completamente desarrolladas. La va ms factible para la eliminacin de partculas es la utilizacin de filtros regenerados peridicamente o bien auto-regenerados con la ayuda de un catalizador. Los filtros cermicos o metlicos permiten retener entre 70 y 95% de la emisin total de partculas. Sin embargo, todava existen considerables problemas de seguridad con respecto a la etapa de regeneracin de los mismos, debido a las altas temperaturas que se pueden originar por la reaccin de combustin. La rpida acumulacin del holln en la superficie de los filtros, con el consecuente incremento de la cada de presin, necesita de la aplicacin secuencial de un proceso de regeneracin de manera de mantener la eficiencia del motor dentro de lmites aceptables. Los mtodos de regeneracin se pueden dividir en dos categoras: 1. Regeneracin Activa: mediante un quemador de combustible o una resis-

tencia elctrica se eleva la temperatura hasta los valores necesarios para quemar el holln y as disminuir la prdida de presin en el filtro. 2. Regeneracin pasiva: aditivos en el combustible, catalizador de combustin que genere calor antes del filtro, catalizador impregnado en las paredes del filtro. Hasta hace unos aos, debido a costos, simplicidad, requerimiento de espacios, y nivel de desarrollo de tecnologas, slo los filtros de partculas regenerados con aditivos en el combustible eran considerados aplicables. Luego de varios aos de evaluacin, los compuestos organmetlicos de cerio, cobre e hierro, son los candidatos ms usados. Esta tecnologa tiene el inconveniente de la emisin a la atmsfera de los mencionados metales. Recientemente, Johnson Matthey ha anunciado un nuevo sistema aplicable a motores diesel que utilicen combustible con muy bajo contenido de azufre. Este sistema, llamado CRT (Continuously Regenerating Trap), reduce emisiones de monxido de carbono, hidrocarburos y partculas hasta un 90% y ha sido puesto a prueba en unidades de la Oxford Bus Company. El mecanismo de funcionamiento del sistema CRT consiste en la oxidacin del xido de nitrgeno presente en los efluentes mediante un catalizador de platino. Luego el dixido de nitrgeno formado reacciona con las partculas de holln retenidas en el filtro a temperaturas cercanas a 250C, llevando a cabo el proceso de regeneracin continua. Sin embargo, la reaccin entre el holln y el NO2 produce nuevamente NO, el cual es eliminado a la atmsfera. Como conclusin, el sistema CRT tiene dos limitaciones: eliminacin de NO a la atmsfera y alta sensibilidad al envenenamiento por azufre. Dado que el centro del problema en la eliminacin de partculas en las emisiones de motores diesel es la regeneracin cataltica de los filtros, actualmente se est desarrollando una intensa actividad en grupos de investigacin de todo el mundo tendiente a lograr catalizadores suficientemente activos.