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COCANA ROBIN COOK

Robin Cook

Para David e Laurel E sua nova vida em conjunto PRLOGO A cocana irrompeu na veia antecubital de Duncan Andrews numa avalancha concentrada, depois de impelida pelo mbolo de uma seringa. Soaram imediatamente alarmes qumicos. Numerosas clulas do sangue e enzimas de plasma reconheceram as molculas de cocana como pertencentes a uma famlia de compostos denominados alcalides, manufaturados por fbricas, que incluem substncias fisiologicamente ativas como cafena, morfina, estricnina e nicotina. Numa tentativa desesperada, mas infrutfera, para proteger o corpo da sbita invaso, enzimas de plasma, chamadas colesterases, atacaram a cocana e separaram algumas das molculas intrusas em fragmentos fisiologicamente inertes. Mas a dose de cocana era esmagadora. Em poucos segundos, avanava atravs do lado direito do corao e propagava-se aos pulmes, para se disseminar por todo o corpo de Duncan. Os efeitos farmacolgicos da droga comearam quase instantaneamente. Algumas molculas da cocana tombaram nas artrias coronrias e principiaram a contra-las e a reduzir o fluxo de sangue ao corao. Ao mesmo tempo, a cocana iniciava a difuso dos vasos coronrios para o fluido extracelular e banhava as atarefadas fibras musculares do corao. A, o composto intruso comeou a interromper o movimento de ions de sdio, atravs das membranas das clulas do corao, parte critica da funo contrtil muscular deste ltimo. O resultado consistiu no incio da insuficincia da condutividade e contratilidade cardacas. Simultaneamente, as molculas de cocana espalharam-se pelo crebro, depois de ascenderem ao crnio atravs das artrias cartidas. Como faca em manteiga, a cocana atravessou a barreira do crebro constituda pelo sangue. Uma vez dentro do crebro, alagou as clulas cerebrais indefesas e introduziu-se em espaos chamados sinapses, atravs dos quais as clulas nervosas se comunicavam. No interior das sinapses, a cocana principiou a exercer os seus efeitos mais perversos. Tornou-se uma personificadora. Por irnica deformao do destino qumico, uma poro exterior da molcula de cocana foi reconhecida erradamente pelas clulas nervosas como um neurotransmissor - epinefrna, norepinefrina ou dopamina. semelhana de chaves-mestras, as molculas de cocana insinuaram-se nas bombas moleculares responsveis pela absoro desses neurotransmissores, fecharam-nas e obrigaram-nas a parar subitamente. O resultado era previsvel. Como a reabsoro dos neurotransmissores estava bloqueada, o efeito estimulante destes ltimos manteve-se. E a estimulao provocou a libertao de mais neurotransmissores numa espiral ascendente de excitao eufrica. Clulas nervosas, que normalmente regressariam ao repouso e serenidade, passaram a explodir num autntico frenesi. O crebro aumentou progressivamente de atividade, em particular os centros de prazer embebidos em profundidade abaixo do crtice cerebral, onde a dopamina era o principal neurotransmissor. Com uma predileo perversa, a cocana bloqueou as bombas de dopamina, cuja concentrao se avolumou. Circuitos de clulas nervosas, ligadas divinamente para garantir a sobrevivncia da espcie, vibraram de excitao e encheram diferentes passagens de acesso

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ao crtice de mensagens extticas. Mas os centros do prazer no eram as nicas reas afetadas do crebro de Duncan - apenas algumas das primeiras. A faceta tenebrosa da cocana no tardou a encetar os seus efeitos. Filogeneticamente mais velhos, outros centros caudais do crebro, que envolviam funes como a coordenao muscular e a regulao da respirao, passaram a ser afetados. A prpria rea termorreguladora comeou a ser estimulada, assim como a parte do crebro responsvel pelos vmitos. A situao era, por conseguinte, grave. No meio do fluxo de impulsos apraziveis, estava a gerar-se uma condio ominosa. Formava-se no horizonte uma nuvem negra que augurava uma tempestade neurolgica. A cocana preparava-se para revelar a sua ndole traioeira: um lacaio da morte disfarado numa aura de prazer enganador. A mente de Duncan Andrews funcionava a toda a velocidade, como um trem desarvorado. Apenas um momento antes, estivera mergulhado numa letargia titubeante de drogado. Em escassos segundos, as vertigens e apatia tinham-se evaporado como um gotejamento de gua numa caarola crepitante. Consumia-o um afluxo de euforia e energia que o fazia sentir-se subitamente poderoso. Afigurava-se-lhe que era capaz de tudo. Num fulgor de nova clareza, reconheciase infinitamente mais forte e sagaz do que jamais supusera. Mas quando principiava a saborear a cascata de pensamentos eufricos e a viso iluminada das suas capacidades, passou a sentir-se dominado por intensas vagas de prazer. Teria gritado de alegria se a boca pudesse formar as palavras apropriadas. Mas no conseguia falar. Os pensamentos e as sensaes repercutiam-se no esprito demasiado rapidamente para se vocalizarem. Qualquer receio ou desconfiana que tivesse experimentado poucos minutos antes fundia-se no novo deleite e xtase. No entanto, semelhana do torpor, o prazer foi de curta durao. O sorriso de felicidade que se lhe formara no rosto converteu-se num esgar de terror. Uma voz advertiu-o de que as pessoas que temia se aproximavam. Os seus olhos esquadrinharam o aposento, dominados pelo pnico. No viu ningum, mas a voz prosseguiu a sua mensagem. Espreitou rapidamente por cima do ombro, para a cozinha. Estava deserta. Tornou a mover a cabea e observou o corredor at ao quarto. No viu ningum, porm a voz persistia. Agora, murmurava uma predio mais terrvel: ele ia morrer. - Quem voc? - gritou, levando as mos s orelhas, como se quisesse impedir o som de entrar. - Onde est? Como entrou? Os olhos voltaram a percorrer a sala com ansiedade. A voz no respondeu. Ele no sabia que provinha do interior da sua cabea. Descobriu, surpreendido, que estava deitado no cho da sala. Quando se levantava, o ombro colidiu com a mesa de caf. A seringa que se cravara muito recentemente no seu brao rolou para o cho. Duncan olhou-a com um misto de dio e pesar e estendeu a mo para a esmagar entre os dedos. Imobilizou-se a curta distncia dela. Os olhos arregalaram-se de confuso mesclada com um novo medo. Sentiu imediatamente a comicho inconfundvel de centenas de insetos que rastejavam pelos braos. Desinteressou-se da seringa e estendeu as mos, com as palmas voltadas para cima. Podia notar as pulgas que trepavam pelos membros, mas por mais que procurasse no conseguia v-las. A pele parecia perfeitamente limpa. De sbito, a comicho propagou-se s pernas.

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Aaahhh! uivou. Tentou limpar os braos, imaginando que os insetos eram demasiado pequenos para que os pudesse ver, mas s conseguiu que a comicho se agravasse. Com um estremecimento de medo profundo, acudiu-lhe a idia de que os organismos tinham de estar sob a pele. Haviam-lhe invadido o corpo. Talvez se encontrassem na seringa. Servindo-se das unhas, comeou a coar os braos, numa tentativa frentica para permitir que se escapassem. Estavam a devor-lo por dentro. Passou a coar com mais fora, desesperadamente, e cravou as unhas na pele at que comeou a sangrar. A dor era intensa, mas a comicho dos insetos muito pior. Apesar do terror que eles lhe provocavam, parou de se coar ao aperceber-se de um novo sintoma. Levantou a mo ensangentada e viu que tremia. Baixou os olhos para o corpo e verificou que o tremor se generalizara e era cada vez mais intenso. Por um breve instante, considerou a possibilidade de discar 911, para pedir auxlio. Ao mesmo tempo, porm, reparou noutra coisa. Estava quente. No, estava a escaldar. Meu Deus! conseguiu balbuciar, quando notou que a transpirao rolava pelo rosto. Pousou a mo trmula na fronte estava a arder! Tentou desabotoar a camisa, mas o tremor dos dedos no lho permitiu. Impaciente e desesperado, rasgou-a com um puxo, despiu-a e largou-a no cho. Fez o mesmo s calas. Apesar de ficar vestido apenas com as cuecas, continuava a sentir um calor sufocante. De repente, ps-se a tossir, engasgou-se e vomitou num jato irreprimvel, que atingiu a parede por baixo de uma litografia assinada por Dali. Cambaleou em direo casa de banho. Graas a um assomo de fora de vontade, arrastou o corpo trmulo para debaixo do chuveiro e abriu a torneira de gua fria. Permaneceu sob a cascata quase gelada, ofegante, respirando com dificuldade. O alvio foi de curta durao. Escapou-se-lhe dos lbios um gemido plangente e a respirao tornou-se penosa, enquanto uma dor excruciante se cravava no lado esquerdo do peito e propagava ao longo do brao. Duncan pressentiu intuitivamente que se desencadeara um ataque cardaco. Apertou o peito com a mo direita. O sangue dos braos feridos pelas unhas misturava-se com a gua do chuveiro e escoava-se pelo ralo. Quase rastejando, abandonou o banheiro e dirigiu-se para a porta do apartamento. No se preocupava com o fato de estar nu, pois precisava de ar. O crebro em turbilho estava prestes a explodir. Recorrendo derradeira reserva de energia, rodeou o puxador com os dedos e abriu a porta. - Duncan! - exclamou Sara Wetherbee, abismada, a mo suspensa no ar a poucos centmetros da porta dele, pois preparava-se para bater, quando esta se abrira de rompante. - Meu Deus! - prosseguiu, ao v-lo em cuecas. - Que te aconteceu? Duncan no reconheceu a amante dos ltimos dois anos e meio. precisava era de ar. A dor intensa no peito transmitira-se aos pulmes, e tinha a impresso de que o apunhalavam repetidamente. Precipitou-se para a frente, enquanto estendia o brao para afastar Sara do caminho. - Duncan! - repetiu ela, perplexa com o que via: a nudez, os arranhes nos braos, o olhar esgazeado e trejeitos de dor no rosto. Recusando desviar-se, pousou-lhe as mos nos ombros e deteve-o. - Que se passa? Onde vais? Ele hesitou. Por um breve momento, a voz dela penetrou na sua demncia. A boca abriu-se como se fosse dizer alguma coisa. No entanto, no conseguiu

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proferir uma nica palavra. Ao invs, novo gemido, que terminou numa exclamao abafada, enquanto os tremores coagulavam em estremecimentos espasmdicos e os olhos desapareciam no interior da cabea. Misericordiosamente inconsciente, tombou nos braos de Sara. A princpio, ela esforou-se para o manter de p, mas no conseguiu, em especial porque os tremores convulsivos se tornavam progressivamente mais violentos. Por fim, com a maior suavidade possvel, deixou o corpo agitado deslizar para o cho. Quase no mesmo instante em que pousaram no soalho, as costas de Duncan formaram um arco e os tremores cristalizaram rapidamente nas contraes espasmdicas de uma doena grave. - Acudam! - gritou Sara, olhando em volta. Como era de prever, no apareceu ningum. Alm do rudo que Duncan produzia, o nico som que conseguia ouvir eram os acordes ensurdecedores de um equipamento de alta-fidelidade. Desesperada por obter ajuda, conseguiu passar por cima do corpo convulsivo de Duncan. O vislumbre da boca ensanguentada e coberta de espuma aterrorizou-a ainda mais. Ansiava por que aparecesse algum, mas no sabia o que fazer alm de chamar uma ambulncia. Com o dedo trmulo, premiu os botes do telefone da sala para ligar ao 911. Enquanto aguardava com impacincia que atendessem, ouvia a cabea dele bater repetidamente no cho. Sara estremecia de pavor ante cada embate e rogava aos cus que o auxilio chegasse sem demora. Ela afastou as mos do rosto e olhou o relgio. Eram quase trs horas da madrugada. Encontrava-se sentada naquela cadeira de frmica da sala de espera do Hospital Geral de Manhattan havia mais de trs horas. Esquadrinhou pela milsima vez o apinhado aposento, que tresandava a fumo de cigarro, suor, lcool e roupa de l mida. havia um grande letreiro mesmo em frente dela que dizia: NO FUMAR, Mas o aviso era totalmente ignorado. Os doentes misturavam-se com aqueles que os acompanhavam. Havia bebs e crianas de tenra idade que comeavam a andar, ruidosos, brios feridos por espancamento ou outras causas similares e alguns pacientes que envolviam um dedo cortado num pedao de pano ou com uma toalha encostada a um queixo esfaqueado. A maioria fixava o olhar no espao sua frente, com indiferena, alheia espera interminvel. Uns estavam obviamente doentes e outros sob o efeito de dores agudas. Um homem trajado de forma irrepreensvel tinha o brao em torno da no menos elegante companheira. Poucos momentos antes, travarase de razes com uma enfermeira de ares intimidativos, que no se mostrara impressionada com a sua ameaa de telefonar ao advogado se a mulher no fosse observada imediatamente. Por fim, resignado, tambm olhava um ponto indefinido sua frente. Sara voltou a fechar os olhos e sentiu o latejar das pulsaes nas tmporas. A imagem vvida de Duncan dominado por convulses entrada do apartamento no lhe abandonava o esprito. Ela sabia que, independentemente do que acontecesse naquela noite, jamais conseguiria varrer a viso da mente. Depois de chamar a ambulncia e indicar o endereo dele, voltara para o seu lado. Recordara-se vagamente de que devia ser introduzido algo na boca de uma pessoa sob o efeito de convulses para que no mordesse a lngua. No entanto, por mais esforos que fizesse, no conseguira descerrar-lhe os dentes, como que grudados.

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Pouco antes da apario do mdico, Duncan parara finalmente de se agitar em estremecimentos espasmdicos. A princpio, Sara ficara aliviada, mas apercebera-se a seguir, com renovado alarme, que ele no respirava. Limpou-lhe a espuma e os vestgios de sangue dos lbios e tentou a respirao boca a boca, mas descobriu que tinha de lutar contra a nusea. Entretanto, haviam acudido ao corredor vrios vizinhos de Duncan e, ante o alvio dela, algum disse que fora enfermeiro na marinha e, juntamente com outro indivduo, prestou assistncia ao sinistrado at chegada da ambulncia. Sara no conseguia imaginar o que acontecera. Apenas meia hora antes, ele telefonara-lhe para que o procurasse. Julgara detectar uma ponta de tenso na voz, mas, de qualquer modo, no se achava minimamente preparada para o encontrar em semelhante estado. Estremeceu mais uma vez ao v-lo estendido na sua frente entrada do apartamento, com as mos e braos ensanguentados e o olhar esgazeado. Dir-se-ia que enlouquecera. Viu-o pela ltima vez, numinstante fugaz, depois de chegarem ao Hospital Geral. Tinham-na autorizado a seguir na ambulncia, que efetuou o percurso a uma velocidade alucinante pelo trfego intenso de Nova Iorque. Eles levaram-no atravs de um par de portas de vaivm e desapareceram nas entranhas da unidade de emergncia. Ela ainda tinha presente o momento em que a maca de rodas as transpusera, com o mdico a efetuar compresses no peito. - Sara - chamou uma voz, que a arrancou das cogitaes. - Sim? - articulou, erguendo os olhos. Um jovem mdico que apresentava uma barba por fazer e trazia uma bata branca algo salpicada de sangue materializara-se diante dela. - Sou o doutor Murray. Importa-se de vir comigo? Preciso de falar consigo por um momento. - Com certeza - assentiu Sara, com nervosismo. Levantou-se e ajeitou a correia da carteira a tiracolo, aps o que principiou a caminhar atrs do mdico, que dera meia volta quase antes que ela tivesse tempo de responder. As mesmas portas que haviam tragado Duncan trs horas antes fecharam-se agora atrs de ambos. O doutor Murray deteve-se quase imediatamente e virou-se para a encarar. Sara fitou com ansiedade os seus olhos fatigados, empenhada em divisar uma rstia de esperana, que, no entanto, se achava totalmente ausente. - a namorada do senhor Andrews? - comeou ele, num tom que denunciava igualmente cansao. Fez uma pausa, enquanto ela aquiescia com um leve movimento de cabea. - Em regra, falamos primeiro com a famlia, mas sei que veio com o paciente e tem estado todo este tempo espera. Lamento que demorasse tanto, mas chegaram vrias vtimas de uma cena de tiros que nos monopolizaram por completo. - Compreendo - murmurou Sara. - Como est o Duncan? - Tinha de fazer a pergunta, embora no se achasse muito ansiosa por conhecer a resposta. - Posso garantir-lhe que o pessoal clnico fez tudo o que estava ao seu alcance. Infelizmente, no foi possvel salv-lo. Ele estava com d. Sinto muito... Olhou-o com incredulidade, desejosa de notar uma ponta do mesmo pesar que se avolumava no seu ntimo. No entanto, a nica coisa de que se apercebia era cansao. A aparente ausncia de sensibilidade dele ajudou-a a manter a serenidade. - Que aconteceu? - perguntou, quase num murmrio.

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- Estamos noventa por cento convencidos de que a causa imediata foi um enfarte macio do miocrdio, ou ataque cardaco - informou ele, obviamente mais vontaDe com a sua terminologia profissional. - Mas a principal parece residir numa toxicidade de drogas, ou overdose. Ainda no sabemos qual era o seu nvel sanguneo. uma coisa que tarda algum tempo. - Drogas? - repetiu Sara, perplexa. - Refere-se a alguma em especial? - Cocana. O mdico da ambulncia at trouxe a agulha que ele utilizou. - Nunca me constou que o Duncan consumisse cocana. Disse mais de uma vez que no queria nada com as drogas. - As pessoas costumam mentir acerca do sexo e das drogas. E, sobre a cocana, h casos em que uma vez basta. Pouca gente est ao corrente do perigo que representa. A sua popularidade infundiu uma falsa sensao de segurana. De qualquer modo, precisamos de contatar com a famlia. Sabe o nmero do seu telefone? Aturdida pela morte de Duncan e a revelao do aparente consumo de cocana, Sara recitou em voz tona o nmero do telefone dos Andrews. O facto de pensar em drogas permitia-lhe evitar concentrar-se na morte. Ao mesmo tempo, interrogava-se acerca de h quanto tempo ele se injetaria sem o seu conhecimento. Era to difcil de compreender... E ela convencida de que o conhecia muito bem! CAPTULO 1 NOVEMBRO, SEGUNDA-FEIRA, 6 horas NOVA IORQUE A campainha do velho Westclox de corda nunca deixava de arrancar Laurie Montgomery das profundezas de um sono reparador. Embora possusse o despertador desde o primeiro ano da universidade, ainda no se habituara ao temvel retinir. Acordava-a sempre com um sobressalto, e ela precipitava-se invariavelmente sobre a malfadada maquineta, como se a sua vida dependesse do fato de desligar o alarme to depressa quanto o humanamente possvel. Aquela manh chuvosa de Novembro no constitua uma exceo. Quando pousou o despertador no parapeito da janela, sentia o corao palpitar aceleradamente. Era o jato de adrenalina que tornava o episdio quotidiano to eficiente. Mesmo que pudesse voltar para a cama, nunca conseguiria tornar a adormecer. E acontecia o mesmo ao Tom, o gato castanho de dezoito meses, que, ao soar a campainha, se refugiava nas profundezas do armrio do quarto. Resignada com o incio de mais um dia, Laurie levantou-se, enfiou os ps nos chinelos de pele de carneiro e ligou o televisor para se inteirar das ltimas notcias. O apartamento compunha-se de uma nica assoalhada num prdio de cinco andares da Rua 19, entre a Primeira e a Segunda avenidas. Situava-se no quarto, nas traseiras, e as duas janelas abriam-se para uma coelheira de ptio. Ligou a mquina de caf na minscula cozinha. Na vspera, antes de se deitar, deixara-a preparada para agora no ter de perder tempo. Em seguida, entrou no banheiro e observou-se ao espelho. - Que horror! - murmurou, enquanto esquadrinhava os estragos produzidos por mais uma noite de sono insuficiente. Tinha os olhos inchados e congestionados.

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No gostava de se levantar cedo, era uma ave noturna inveterada, alm de que lhe agradava ler at tarde, apenas pelo prazer que a leitura lhe proporcionava, indiferente ao fato de se tratar de um tratado de patologia ou de um best-seller. No tocante fico, os seus interesses eram catlicos. As prateleiras da estante estavam cheias de obras dspares que incluam sagas romnticas, romances de suspense, livros de histria, cincia geral e at psicologia. Na noite anterior, fora a vez de um enigma policial, que no largara at se inteirar do desfecho. Antes de apagar a luz, no teve coragem de ver as horas. Como de costume, de manh jurou a si prpria no voltar a ficar acordada at tarde. Debaixo da ducha, a mente desanuviou-se o suficiente para que comeasse a ponderar os problemas que enfrentaria nesse dia. Decorria o seu quinto ms de patologista no Gabinete da Inspeo Mdica Principal da Cidade de Nova Iorque. No fim-de-semana anterior, estivera de servio, o que significava que tivera de trabalhar sbado e domingo, durante os quais realizara seis autpsias - trs em cada dia. Alguns desses casos exigiam exames posteriores antes de poderem seguir os trmites usuais, e comeou a elaborar uma lista mental do que tinha de fazer. Por fim, abandonou o chuveiro e secou-se apressadamente. Congratulava-se com o fato de se tratar de um dia de expediente, o que significava que no lhe atribuiriam autpsias adicionais. Assim, disporia de tempo para se ocupar dos relatrios das que j efetuara. Aguardava a chegada de material do laboratrio, das investigadoras do Gabinete, dos hospitais ou mdicos locais ou da polcia sobre vinte casos. Era essa avalancha de papelada que ameaava constantemente sufoc-la. De novo na cozinha, Laurie encheu uma xcara de caf e voltou ao banheiro para se maquiar e secar o cabelo. Esta ltima operao era sempre a mais demorada. Orgulhava-se do cabelo que possua, castanho-alourado, longo e denso. Na realidade, considerava-o o seu melhor atributo. A me aconselhava-a constantemente a cort-lo, porm ela preferia-o assim. Quanto aos retoques no rosto, partilhava do princpio de que o mnimo o melhor. Por ltimo, satisfeita com o resultado dos seus esforos, pegou na xcara e encaminhou-se para o quarto. Entretanto, principiara o programa "Bom Dia, Amrica", que escutou enquanto vestia a roupa que deixara preparada de vspera. Embora a patologia legal constitusse um mundo de predominncia masculina, Laurie gostava de acentuar a sua feminidade com a indumentria. Assim, enfiou uma saia verde e camisola de gola alta a condizer. O espelho revelou-lhe um resultado satisfatrio, alm de que nunca usara aquele conjunto. Fazia-a parecer mais alta do que o seu metro e setenta e at mais esbelta do que os cinqenta e cinco quilogramas permitiam antever. Depois de tomar o caf, tragar um iogurte e deixar comida para o gato no respectivo recipiente, vestiu o impermevel. A seguir, pegou na carteira, no embrulho do almoo, que tambm preparara na vspera, e na pasta e abandonou o apartamento. Necessitou de um minuto para fechar a coleo de dispositivos de segurana da porta, um legado do inquilino que a precedera, virou-se para o elevador e premiu o boto de descida. Como que em obedincia a um sinal, no momento em que a velha cabina iniciou a ruidosa ascenso, ela ouviu o estalido do fecho da porta de Debra Engler, que se entreabriu, e a corrente de segurana ficou tensa, enquanto um dos olhos congestionados da mulher surgia no estreito espao. Acima do

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olho, via-se uma madeixa de cabelo grisalho. Laurie assumiu uma expresso de desafio. Dir-se-ia que a vizinha assomava porta ao mnimo som registrado no corredor. A intruso repetitiva irritava-lhe os nervos. Afigurava-se-lhe uma espcie de violao da privacidade, embora o corredor constitusse uma rea comum. - melhor levar o guarda-chuva - recomendou Debra, na habitual voz rouca de fumante. O fato de ela ter razo contribuiu para intensificar a contrariedade de Laurie. Na verdade, esquecera-se do guarda-chuva e retrocedeu para o ir buscar. Cinco minutos mais tarde, quando se encaminhava de novo para o elevador, viu que o olho congestionado de Debra continuava atentamente vigilante. A irritao dissipou-se gradualmente, enquanto a cabina descia, e Laurie concentrou as reflexes no caso que mais a preocupara durante o fim-desemana: o garoto de doze anos atingido no peito por uma bola de softball. "A vida no justa"!, murmurou para consigo, ao pensar na morte prematura do rapaz. Na verdade, as mortes das crianas eram difceis de compreender. Acalentara a esperana de a escola mdica a imunizar contra semelhantes injustias da Providncia, mas tal no acontecera. E a residncia no Departamento de Patologia tampouco. Agora que trabalhava na patologia legal, aqueles desenlaces revelavam-se ainda mais difceis de aceitar. E eram tantos! At ao momento do acidente, o garoto atingido pela bola fora perfeitamente saudvel, exultante de vitalidade. Ela conseguia rever o pequeno corpo na mesa de autpsias - uma imagem de sade, aparentemente adormecido. No obstante, fora obrigada a pegar no bisturi para o retalhar como um peixe. Engoliu com dificuldade no momento em que o ascensor se imobilizou. Os casos como o daquela criana levavam-na a duvidar da carreira que escolhera, e perguntava-se se no teria sido prefervel optar pela pediatria, em que s se lhe deparariam garotos vivos. Com efeito, o ramo de medicina que escolhera podia revelar-se sinistro. Apesar de tudo, estava grata a Debra por lhe fazer lembrar as condies atmosfricas. O vento soprava com rajadas fortes e a chuva desabava com intensidade. O aspecto da sua rua num dia daqueles obrigou-a a pr em causa a escolha do local para viver, como antes acontecera acerca da profisso. Na realidade, a artria em que os detritos se amontoavam no constitua um espetculo atraente. Talvez devesse ter preferido uma cidade menos antiga e mais asseada, como Atlanta, ou de vero perptuo, como Miami. Com um leve suspiro de resignao, abriu o guarda-chuva e colocou-o na posio apropriada para enfrentar o vento, enquanto se dirigia Primeira Avenida. Entretanto, pensava numa das ironias da sua carreira. Escolhera a patologia por vrias razes. Antes de mais, considerara que um horrio de trabalho relativamente fixo lhe tornaria mais fcil combinar a medicina com a constituio de uma famlia. Mas o problema consistia em que no tinha famlia, a menos que considerasse os pais, que, no fundo, no contavam para o efeito. Na verdade, no mantinham um contato significativo. Laurie nunca imaginara que, aos trinta e dois anos, no teria filhos e muito menos que seria solteira. O breve trajeto num txi conduzido por um homem de cuja nacionalidade no fazia a menor idia levou-a esquina da Primeira Avenida com a Rua 13. A utilizao daquele meio de transporte no era vulgar. Em circunstncias normais, a combinao de chuva e perodo de pique indicava a ausncia de txis. Nessa manh, porm, algum se apeara de um no momento em que ela alcanava a

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Primeira Avenida. Em todo o caso, mesmo que tal no acontecesse, as conseqncias no seriam catastrficas. Era uma das vantagens de morar a apenas onze quarteires do local de trabalho. Havia dias em que fazia aquele percurso a p nos dois sentidos. Depois de pagar ao motorista, comeou a subir os degraus de acesso ao Gabinete da Inspeo Mdica Principal da Cidade de Nova Iorque. O edifcio, de cinco pisos, era reduzido sua aparente insignificncia pelo resto do Centro Mdico da Universidade de Nova Iorque e do complexo do Hospital Bellevue. A sua fachada compunha-se de tijolos azuis e brilhantes, com caixilhos de janelas e portas de alumnio de uma configurao moderna destituda de atrativos. Normalmente, Laurie no prestava ateno ao edifcio, mas naquela segundafeira chuvosa de Novembro no o poupou ao seu olhar crtico, como acontecera rua em que vivia. O conjunto era deprimente, como se via forada a reconhecer. Meneava a cabea, duvidando de que o arquiteto se sentisse sinceramente satisfeito com a sua obra, quando se apercebeu de que o trio estava cheio de gente. A porta principal achava-se escancarada, apesar da temperatura e tempo desagradveis, e o fumo de tabaco irrompia numa nuvem. Curiosa, abriu caminho por entre a multido, em direo ao Departamento de Identificao. Marlene Jilson, a recepcionista habitual, estava obviamente confusa com a avalancha de perguntas que pelo menos dez pessoas postadas em torno da secretria lhe disparavam. Registrava-se uma invaso dos reprteres, com cmaras, gravadores, camcorders de TV e flashs. Era indiscutvel que acontecera algo de invulgar. Aps breve pantomima para atrair a ateno de Marlene, Laurie conseguiu transferir-se para a rea interior, e experimentou uma sensao de alvio no instante em que a porta se fechou e extinguiu a indesejvel mescla de vozes agitadas e fumo acre de cigarro. Fez uma pausa para dirigir uma olhadela sala sombria onde membros de famlias se reuniam para identificar os corpos sem vida, e ficou levemente surpreendida ao v-la deserta. Depois da balbrdia entrada, esperara avistar um grupo de pessoas assaz compacto. Por fim, encolheu levemente os ombros e passou ao Departamento de Identificao. A primeira pessoa que viu foi Vinnie Amendola, um dos tcnicos morturios. Alheio ao pandemnio na rea de recepo, tomava caf e lia a seco desportiva do New York Post, com os ps pousados na borda de uma das secretrias de metal. Como sempre antes das oito horas da manh, era a nica pessoa na sala, e tinha a seu cargo fazer caf na enorme mquina estilo comercial que se encontrava no gabinete contguo, que cumpria numerosas funes, entre as quais a de rea de concentrao informal. - Que se passa? - perguntou Laurie, enquanto pegava na escala de autpsias para o dia, pois, mesmo que no estivesse escalada, tinha sempre curiosidade em saber que casos haviam chegado recentemente. - Complicaes - replicou Vinnie, secamente, baixando o jornal. - De que espcie? Ela observou, atravs da porta de acesso sala de comunicaes, que as duas recepcionistas do turno de dia estavam ocupadas ao telefone, enquanto os quadros sua frente tinham diversas luzes acesas, indicativas de chamadas que aguardavam atendimento. - Mais um belo homicdio. Uma adolescente estrangulada aparentemente pelo namorado. Sexo e drogas. Coisas de gente rica. Foi nas proximidades da

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Taverna Verde. Devido ao rebulio provocado pelo primeiro caso, h um par de anos, os reprteres no nos desamparam a loja desde a chegada do corpo. Laurie encheu uma chvena de caf e fez estalar a lngua. - Uma tristeza para todos. Uma vida perdida e outra arruinada. - Adicionou leite e acar. - Quem se ocupa do caso? - O doutor Plodgett. Foi chamado pelo mdico de servio e teve de se apresentar no local, cerca das trs da madrugada. No pde evitar um suspiro de compaixo por Paul. Um assunto daquela natureza resultaria sem dvida penoso, devido sua relativa inexperincia, como se passava consigo prpria, depois de exercer as funes de mdico associado durante mais de um ano, enquanto ela prestava servio no hospital havia apenas quatro meses e meio. - Onde est ele agora? No seu gabinete? - No. Ocupa-se da autpsia. - J? - estranhou. - Para qu tanta pressa? - No fao a menor ideia, mas os tipos que saam de servio do "cemitrio" disseram-me que o Bingham chegou por volta das seis. Suponho que o Paul os chamou. - O caso est a tornar-se cada vez mais intrigante - comentou, reflectindo que o doutor Harold Bingham, de cinquenta e oito anos, era o inspector-mdico principal de Nova Iorque, cargo que o tornava uma figura poderosa no campo da medicina legal. - Acho que vou at cova ver o que se passa. - No seu lugar, teria cautela - advertiu Vinnie, voltando a concentrar-se no jornal. Eu prprio tencionava ir at l, mas ouvi dizer que o Bingham no est nos seus melhores dias. No que isso constitua uma exceo... Laurie inclinou a cabea e afastou-se. Para evitar a multido de reprteres na rea de recepo, deu uma volta em direo aos elevadores, atravs das Comunicaes, onde as duas secretrias estavam demasiado atarefadas para a saudar. Acenou a um dos dois detetives de servio na seo do inspectormdico, sentado no cubculo que servia de escritrio, sada da sala de comunicaes, o qual tambm se encontrava ao telefone. Depois de transpor nova porta, Laurie assomou entrada de cada um dos gabinetes das investigadoras de medicina legal para lhes dar os bons-dias, mas ainda no chegara qualquer delas. Uma vez diante dos elevadores principais, premiu o boto de subida e, como de costume, teve de aguardar pacientemente que o velho mecanismo chegasse. sua direita, avistou a massa de reprteres na rea de recepo, atravs da porta ao fundo do corredor. Enquanto subia ao seu gabinete no quarto piso, especulava mentalmente sobre o significado de presena to matutina, no s no edifcio mas tambm na sala de autpsias, ocorrncias raras que lhe aguavam a curiosidade. Como a sua companheira de trabalho, doutora Riva Mehta, ainda no chegara, permaneceu l apenas alguns minutos. Guardou a pasta, carteira e almoo no seu ficheiro metlico, que fechou chave, e vestiu a bata verde de servio. Como no tinha de fazer qualquer autpsia, considerou desnecessrio proteger-se com a habitual segunda camada de roupa impenetrvel. De novo no elevador, desceu ao nvel da cave, onde se situava a morgue. No se tratava propriamente de uma cave, porque, na verdade, se situava altura da rua do lado do edifcio na Rua 13. Os corpos chegavam morgue e abandonavamna pela plataforma de carga e descarga dessa seo.

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No vestirio, que raramente utilizava, pois preferia mudar de roupa no seu gabinete, Laurie muniu-se de galochas de proteo, um avental, uma mscara e respectivo capuz. Uma vez com a nova indumentria, como se fosse praticar uma interveno cirrgica, impeliu a porta da sala de autpsias. A "cova", como lhe chamavam com ternura, era uma sala de cerca de dezassete metros de comprimento por dez de largura, outrora considerada provida de todos os requisitos modernos. Mas essa poca pertencia a um passado distante, semelhana de outros lugares oficiais da cidade, a assistncia meticulosa e constante e a modernizao haviam-se ressentido da falta de fundos. As oito mesas de ao inoxidvel estavam velhas e manchadas devido ao nmero incontvel de autpsias nelas efetuadas. Ao longo das paredes, viam-se bacias de lavatrio, caixas para viso de radiografias, armrios antigos de vidro despolido e sees da canalizao expostas. No havia uma nica janela. Apenas uma mesa se achava em funcionamento: a segunda a contar do fundo, direita de Laurie. No momento em que a porta se fechou atrs dela, os trs mdicos de bata, mscara e capuz agrupados em torno da mesa ergueram a cabea por uns instantes para ver de quem se tratava, antes de reatarem a sinistra tarefa. Estendido na mesa, encontrava-se o corpo desnudo, branco como o marfim, de uma adolescente, iluminado por um nico conjunto de tubos fluorescentes azulados diretamente por cima. A lgubre cena era agravada pelo som de suco produzido pela gua que deslizava para o esgoto aos ps da mesa. Laurie sentiu o impulso quase irresistvel de dar meia volta e sair, mas conseguiu domin-lo. Ao invs, avanou para o trio. Como os conhecia bem, identificou-os, apesar do uniforme de trabalho, que tambm inclua culos de lentes largas. No lado oposto da mesa, de frente para Laurie, encontrava-se Bingham, um homem baixo, atarracado, de feies graves e nariz bolboso. - Com mil demnios, Paul! - vociferou. - a primeira vez que efetua uma disseco do pescoo? Tenho marcada uma conferncia de imprensa e voc est para a a tentear como um estudante de medicina do primeiro ano! D c o bisturi! Arrancou o instrumento da mo do interpelado e debruou-se sobre o corpo. Um raio de luz reflectiu-se na lmina cortante de ao inoxidvel. Laurie acercou-se mais da mesa e postou-se direita de Paul. Este pressentiu a sua presena, voltou a cabea e, por um momento, os seus olhares cruzaram-se. Ela apercebeu-se de que o colega estava perturbado. Tentou incutir-lhe nimo com a mirada, porm ele apressou-se a desviar a sua. Laurie dirigiu uma olhadela ao tcnico da morgue, que se abstinha de virar a cabea para aquele lado. A atmosfera era explosiva. Por fim, ela baixou os olhos para observar o que Bingham fazia. O pescoo da morta fora aberto por meio de uma inciso algo antiquada que se prolongava da extremidade do queixo at ao topo do esterno. A pele tinha sido puxada para o lado, como a gola de uma blusa, e Bingham preparava-se para libertar os msculos em redor da cartilagem tireoideia e do osso hiide. Laurie viu sinais de trauma pr-mortal, com hemorragia nos tecidos. - O que ainda no percebi - volveu o cirurgio, sem erguer os olhos - porque no ensacou as mos. Quer ter a gentileza de me elucidar? O olhar dela tornou a cruzar com o de Paul, e compreendeu instantaneamente que ele no tinha qualquer explicao plausvel. Gostaria de o ajudar, mas no

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vislumbrava como. Assim, embora compartilhasse do desconforto do colega, afastou-se da mesa e, conquanto envergasse a indumentria apropriada, acabou por abandonar a sala de autpsias. A tenso era excessiva para que permanecesse ali, e no queria agravar a situao de Paul fornecendo a Bingham um auditrio mais numeroso. Regressou ao seu gabinete, depois de se desembaraar da camada exterior de vesturio protetor, sentou-se secretria e comeou a trabalhar. A fase inicial consistia em completar o que pudesse sobre as trs autpsias a que procedera no domingo. O primeiro dos casos referia-se ao rapaz de doze anos, enquanto o segundo dizia claramente respeito a uma overdose de herona, apesar do que reviu os fatos. Tinham sido encontrados apetrechos relacionados com a droga junto da vtima, um toxicmano conhecido. A autpsia revelara numerosas picadelas de injees intravenosas, antigas e recentes. No brao direito, via-se uma tatuagem: "Nascido para Perder." Internamente, existiam os sinais usuais de morte por asfixia, com um edema pulmonar espumoso. Embora ainda se achassem em curso estudos microscpicos no laboratrio, Laurie estava razoavelmente convencida de que a causa da morte fora acidental. O terceiro caso diferia substancialmente dos anteriores. Uma hospedeira de bordo, de vinte e quatro anos, fora descoberta em casa, em roupo de banho, tendo aparentemente cado inanimada no corredor junto da casa de banho, pela jovem com quem vivia. Tratava-se de uma moa saudvel, que acabava de regressar de uma viagem a Los Angeles, alm do que, que se soubesse, no consumia drogas. Laurie efetuara a autpsia, mas no encontrara qualquer indcio revelador. Tudo o que se lhe deparara podia considerar-se absolutamente normal. Preocupada com o caso, pedira a uma das investigadoras mdicas que localizasse o ginecologista da vtima, com o qual mais tarde falara, e obtivera a informao de que a jovem desfrutava de excelente sade. O ltimo exame datava de h poucos meses. Como tivera um caso similar recentemente, Laurie indicara investigadora que visitasse o apartamento da hospedeira de bordo e trouxesse todos os utenslios eltricos existentes na casa de banho. Agora, em cima da secretria, achava-se uma caixa de carto com um bilhete da investigadora em que referia que o contedo era tudo o que conseguira encontrar. Com a unha, Laurie retirou a fita gomada que selava a caixa, levantou a tampa e espreitou para dentro. Continha um secador de cabelo e um ferro de frisar. Em seguida, transferiu os dois utenslios para o tampo da secretria, e da gaveta inferior do lado direito extraiu um aparelho chamado ohmmetro. Comeando pelo secador, verificou a resistncia eltrica entre os terminais da ficha e o aparelho. Em ambos os casos, obteve uma leitura extremamente baixa. Suspeitando de que seguia a pista errada, repetiu a experincia com o frisador de cabelo e, surpreendida, viu-se perante um resultado positivo. Entre um dos terminais e o envoltrio, a leitura revelou zero ohms, o que significava a passagem livre de corrente. Pegou em algumas ferramentas bsicas que guardava na secretria, entre as quais uma chave de fendas e um alicate, abriu o frisador e descobriu imediatamente o condutor sem revestimento que contatava com o envoltrio. No restavam dvidas de que a infortunada hospedeira de bordo fora vtima de electrocusso de baixa tenso. Como

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acontecia com freqncia, a vtima tivera tempo de largar o aparelho e sair da casa de banho antes de sucumbir a uma arritmia cardaca fatal. Por conseguinte, a causa da morte devera-se a electrocusso e a forma fora acidental. Com o frisador de cabelo "autopsiado" em cima da secretria, Laurie pegou na sua mquina fotogrfica e disps as peas para expor a ligao deficiente. Em seguida, levantou-se para lhes apontar a objetiva diretamente de cima. Enquanto espreitava pelo visor, sentia-se satisfeita com o caso. No pde evitar um sorriso modesto, consciente de como o seu trabalho diferia daquilo que as pessoas pensavam. No s acabava de esclarecer o mistrio da morte prematura da pobre mulher, como salvara potencialmente outras pessoas do mesmo destino. O telefone tocou antes que pudesse fotografar o frisador, e, devido concentrao em que se encontrava, o som sobressaltou-a. Assim, levantou o auscultador com uma ponta de irritao. Era a telefonista para saber se queria atender a chamada de um mdico do Hospital Geral de Manhattan, acrescentando que ele pedira para falar com o chefe. - Ento, porque ligou para aqui? - quis saber Laurie. - O chefe est ocupado na sala de operaes, e no consigo localizar o doutor Washington. Parece que est l fora a falar com os reprteres. Por isso, comecei a procurar os outros mdicos. A doutora foi a primeira a responder. - Bem, ligue l - indicou, com resignao. Reclinou-se na cadeira, com um suspiro. Estava convencida de que seria uma conversa de curta durao. Se algum pretendia contatar com o chefe, decerto no se satisfaria com o membro mais baixo da hierarquia. Quando a ligao foi estabelecida, identificou-se e salientou que era uma simples mdica que praticava autpsias e no a chefe. - Sou o doutor Murray, residente do hospital - informou ele. -Preciso de falar com algum sobre um DOA de toxicidade por overdose que deu entrada aqui esta manh. - Que pretende saber? As mortes por consumo excessivo de drogas constituam um fenmeno quotidiano no GlMP, e a ateno de Laurie transferiu-se parcialmente para o frisador de cabelo, pois acabava de lhe ocorrer uma ideia melhor para a fotografia. - A vtima chamava-se Duncan Andrews - volveu o doutor Murray. De trinta e cinco anos, raa branca. Chegou sem atividade cardaca nem respirao espontnea e com a temperatura interna de quarenta e um graus. - Sim... - articulou ela, em tom neutro, ao mesmo tempo que, com o auscultador apoiado no ombro, dispunha as peas do frisador. - Havia indcios evidentes de atividade apoplctica, pelo que procedemos a um ECG. Saiu absolutamente liso. O laboratrio obteve um nvel de soro de cocana de vinte microgramas por milmetro. - Eia! - exclamou, com uma breve risada seca de admirao, subitamente interessada. - um nvel elevadssimo. Qual foi a via de administrao: oral? Tratava-se de um daqueles "mulas" que tentam contrabandear a droga engolindo preservativos cheios dela? - Duvido. - Foi a vez do doutor Murray soltar uma risada seca. - Era filho de um dos gnios de Wall Street. No, no foi por via oral, mas por injeo. Ela engoliu em seco, enquanto se esforava por manter submersas recordaes antigas indesejveis. A garganta ficara repentinamente seca. - Havia tambm herona envolvida? - perguntou, pois, nos anos sessenta, uma

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mistura de herona e cocana, denominada "bola rpida", desfrutava de larga popularidade. - No. Apenas cocana, mas obviamente numa dose gigantesca. Se a temperatura dele era de quarenta e um graus quando a medimos, s Deus sabe que valor teria atingido. - Bem, parece um caso bem claro. Qual a pergunta? Se quer saber se a autpsia se justifica, posso garantir-lhe que sim. - No, j estvamos ao corrente disso. O problema no esse. Trata-se de algo de mais complicado. O fulano em causa foi encontrado pela namorada, que o acompanhou na ambulncia. Mas depois apareceu tambm a famlia dele, e posso dizer-lhe que est bem relacionada, se me fao entender. As enfermeiras apuraram que Duncan Andrews tinha na carteira um carto de dador de rgos, pelo que contataram com o respectivo coordenador, o qual, sem saber que o caso justificava a autpsia, perguntou aos familiares se permitiam que procedesse colheita dos olhos, nico tecido alm dos ossos que se podia aproveitar. Devo esclarecer que no nos regemos muito pela posse de cartes dessa natureza, a menos que a famlia do extinto concorde. Ora, esta famlia concordou e afirmou que desejava respeitar os desejos dele. C para mim, creio que se pretende estabelecer a convico de que o homem morreu de causas naturais. No entanto, quisemos inteirar-nos da vossa opinio antes de tomarmos qualquer iniciativa. - Os familiares concordaram? - estranhou Laurie. - Foram mesmo enfticos a esse respeito. Segundo a namorada, ela e o Duncan tinham trocado impresses sobre o problema da falta de rgos para transplantes e acabaram por se dirigir ao Banco de rgos de Manhattan, para se inscreverem, em resposta ao apelo lanado pela TV, o ano passado. - Ele deve ter injetado uma dose de cocana muito elevada. Deixou algum bilhete de suicdio? - No, nem se achava deprimido, segundo a namorada. - A situao parece um pouco fora do comum - admitiu, pensativamente. - Acho que a satisfao do pedido da famlia no afetar a autpsia. Em todo o caso, no estou autorizada a tomar uma deciso dessa natureza. Posso indagar junto das altas patentes e mandar imediatamente o resultado para a. - Ficava-lhe grato. Se temos de fazer alguma coisa, quanto mais depressa melhor. Pousou o auscultador e, no sem uma ponta de relutncia, deixou as peas do frisador de cabelo na secretria e tornou a visitar a morgue. Prescindindo do equipamento de proteo, assomou porta e viu que o doutor Bingham j no se achava presente. - O chefe confiou-te os trabalhos? - perguntou a Paul. Este virou-se para a entrada e proferiu, num tom abafado parcialmente pela mscara: - Agradeamos a Deus os pequenos favores. Por sorte, estava a fazer-se tarde para a conferncia de imprensa. Deve ter-se convencido de que eu era capaz de coser o corpo. - No te impressiones. Como sabes, para ele todos so incompetentes na mesa de autpsias. - Tentarei no me esquecer disso - prometeu sem convico. Laurie utilizou a escada ao fundo do corredor para se dirigir ao rs-do-cho, decidindo que no merecia a pena esperar pelo elevador para transpor um nico

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piso. O corredor do rs-do-cho estava repleto de reprteres, pelo que ela experimentou grande dificuldade para alcanar a porta de acesso sala de reunies. Conseguiu descortinar, por cima das cabeas dos reprteres, a calva reluzente de Bingham que refletia o claro dos projectores da TV. Apercebeu-se igualmente de que respondia a perguntas e transpirava copiosamente, pelo que concluiu que, de modo algum, conseguiria discutir com ele o problema do Hospital Geral. Laurie ps-se em bicos dos ps, para tentar descobrir o doutor Calvin Washington, que figurava logo a seguir a Bingham na escala hierrquica. Em virtude do seu metro e noventa e cinco de altura e cerca de cento e vinte quilos de peso, constitua em regra um alvo fcil de localizar. Ela avistou-o finalmente junto da porta de acesso ao gabinete do chefe. Enveredando pela rea de recepo e atravessando o referido gabinete, conseguiu aproximar-se de Calvin pela retaguarda. No entanto, hesitou, ao recordar-se do seu temperamento tumultuoso. Graas ao aspecto fsico e acessos de mau humor, intimidava a maioria das pessoas, e Laurie no era uma exceo. Por fim, reuniu coragem suficiente e tocou-lhe no brao. Ele voltou-se com prontido e os olhos negros fixaram-se nela com certa agressividade. Era claramente visvel que no atravessava uma fase de boa disposio. - Que h? - inquiriu num murmrio forado. - Pode conceder-me um momento? Trata-se de uma questo de tica relativa a um caso no Hospital Geral. Aps uma mirada ao transpirante superior, assentiu com um movimento de cabea e passou ao gabinete, cuja porta fechou, depois de Laurie o seguir. - Este homicdio j nos est a dar gua pela barba - grunhiu, meneando a cabea. - Detesto os reprteres. No procuram a "verdade", qualquer que ela seja. No passam de mastins abelhudos, e o coitado do Harold tenta justificar a razo pela qual as mos no foram ensacadas no local do crime. Que circo este! - Porque no foram? - perguntou Laurie. - Porque o mdico que acudiu no se lembrou! - explicou Calvin, indignado. - E quando o Plodgett l chegou, o corpo j se encontrava na carrinha. - Mas porque permitiu que o corpo fosse removido antes de o Paul aparecer? - Eu sei l! O assunto uma trapalhada do princpio ao fim. Erros atrs de erros! Ela fez uma pausa para aclarar a voz e disse: - Custa-me falar disto, mas reparei noutro problema potencial, l em baixo. - Sim? De que se trata? - Aquilo que suponho que era a roupa da vtima encontrava-se num saco plstico em cima de um balco. - Raios! - explodiu Calvin. Levantou o auscultador do telefone de Bingham e marcou o nmero da extenso na "cova". Assim que atenderam, bradou que algum iria parar na mesa de autpsias, se a roupa da vtima de homicdio estivesse num saco plstico. Sem aguardar resposta, cortou a ligao com um gesto brusco e cravou o olhar ardente em Laurie, como se considerasse a mensageira responsvel da m notcia. - Duvido que um fungo destrusse algum indcio importante to rapidamente aventurou ela. - No essa a questo. No estamos num centro de autpsias do Terceiro

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Mundo. Lapsos desta natureza no podem ser tolerados, sobretudo durante uma fase de publicidade como a atual. Parece que nos lanaram mau-olhado. Bem, qual o problema do Hospital Geral? Laurie descreveu o caso de Duncan Andrews o mais sucintamente possvel e concluiu com o pedido do mdico de servio, salientando que a famlia pretendia satisfazer o desejo da vtima para doar os rgos. - Se houvesse um patologista decente neste Estado, a dvida nem sequer se levantaria - observou Calvin. Penso que devemos respeitar a vontade da famlia. Diga a esse mdico que, neste tipo de circunstncias, deve recolher os olhos, depois de os fotografar. Convm igualmente que extraia amostras vtreas do interior dos olhos para a Toxicologia. - Vou comunicar-lhe imediatamente - declarou ela. - Obrigada. Ele acenou distraidamente, enquanto abria a porta da sala de reunies. Laurie afastou-se atravs da rea do secretariado do chefe ecpediu a Marlene que lhe abrisse a porta que dava para o triocprincipal. Entretanto, a conferncia de imprensa de Bingham continuava. Acabava de premir o boto de chamada do elevador, quando soltou um grito abafado ao sentir uma espcie de cotovelada nas costas, e voltou-se apressadamente para increpar o autor. Esperava ver um colega, mas equivocara-se. Com efeito, tinha na sua frente um desconhecido que aparentava pouco mais de trinta anos, de impermevel desabotoado, n da gravata puxado para o lado, cujo rosto se abria num sorriso quase infantil. - Laurie? Ela identificou-o subitamente. Era Bob Talbot, reprter do Daily News, seu antigo colega na universidade. Havia algum tempo que no se encontravam, e agora, fora do contexto, por assim dizer, necessitara de um momento para o reconhecer. Por fim, apesar da irritao, retribuiu o sorriso. - Onde tens estado? - perguntou ele. - H qanto tempo no te via! - De fato, ultimamente tenho sido um pouco associal - concedeu Laurie. - Muito trabalho, sobretudo depois que resolvi dedicar-me patologia. - Muito trabalho e nenhum prazer so contraproducentes. Assentiu com uma inclinao de cabea e tentou sorrir. Naquele momento, a cabina do elevador surgiu e ela entrou e conservou a porta aberta com a mo. - Que pensas deste novo homicdio? - inquiriu ele. - Est a provocar um autntico rebulio. - natural. Parece reunir todos os ingredientes para atrair os reprteres. De resto, acho que j metemos gua. Creio que possui alguns pontos de contato com o caso anterior. Demasiados, para os meus colegas. - A que te referes? -Para j, as mos da vtima no foram ensacadas. No ouviste o que o doutor Bingham dizia? - Ouvi, mas ele pareceu no lhe atribuir muita importncia. - Garanto-te que importante. Alm disso, a roupa da vtima foi parar a um saco de plstico, o que no se pode admitir. A umidade encoraja a formao de microrganismos suscetveis de afetar os indcios. Outro deslize, portanto. Infelizmente, quem procedeu ao exame mdico um dos funcionrios mais novatos da casa, em vez de algum com experincia. - Segundo parece, o namorado j confessou - lembrou Bob. - Tudo isso no ser meramente academico? Laurie encolheu os ombros.

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- Quando o julgamento se realizar finalmente, capaz de ter mudado de atitude. O advogado, pelo menos, h-de pression-lo nesse sentido. Depois, tudo depender das provas reunidas, a menos que aparea uma testemunha, o que raramente acontece nos casos desta natureza. - Talvez tenhas razo - reconheceu ele. - Veremos. Entretanto, preciso de voltar para a conferncia de imprensa. Que dizes a jantarmos juntos, num dia qualquer desta semana? - possvel. No julgues que pretendo fazer-me cara, mas tenho de estudar com afinco para uma eventual promoo. Porque no telefonas, para discutirmos o assunto? Concordou com um movimento de cabea, enquanto ela retirava a mo para que a porta do elevador se fechasse. Em seguida, Laurie premiu o boto do quarto piso e, de regresso ao seu gabinete, telefonou ao doutor Murray, do Hospital Geral, para lhe comunicar o que o doutor Washington dissera. - Obrigado pelo incmodo - agradeceu ele no final. - conveniente dispor de diretrizes para seguir, neste tipo de circunstncias. - Procurem obter boas fotografias - recomendou ela. - Do contrrio, a situao pode alterar-se. - No haver novidade, por esse lado, pois possumos um departamento fotogrfico competente. Ser um trabalho de profissionais. Depois de desligar, Laurie voltou a concentrar-se no frisador de cabelo, a que tirou vrias fotografias de ngulos diferentes. Em seguida, transferiu a ateno para o nico caso de domingo que restava, e o mais preocupante para ela: o do rapaz de doze anos. Levantou-se da secretria, tornou a descer ao rs-do-cho e visitou Cheryl Myers, uma das investigadoras da casa, qual explicou que necessitava de mais testemunhas oculares do episdio em que o garoto fora atingido pela bola. Dada a ausncia de qualquer indcio positivo na autpsia, precisava de descries pessoais para reforar o seu diagnstico de commotio cordis, ou morte devida a uma pancada no peito. Cheryl prometeu iniciar as diligncias imediatamente. Laurie regressou de novo ao quarto piso e dirigiu-se Histologia, para tentar acelerar a entrega dos slides referentes ao rapaz. Consciente dos momentos de amargura que a famlia da vtima atravessava, desejava pr termo urgente sua interveno na tragdia. A experincia ensinara-lhe que, depois de conhecerem a verdade, os familiares pareciam chegar a uma espcie de resignao. A aura de incerteza sobre uma morte devida a causas desconhecidas tornava o pesar mais difcil de suportar. Aproveitando a visita Histologia, recolheu os slides que j estavam prontos, referentes a casos que autopsiara na semana anterior, aps o que desceu alguns lanos de degraus e muniu-se de relatrios da Toxicologia e da Serologia. Levou tudo para o gabinete e pousou-o na secretria. Principiou ento a trabalhar e, exceo de uma breve pausa para almoar, passou o resto do dia a examinar os slides da Histologia, a comparar os relatrios do laboratrio, a efetuar telefonemas e a completar o maior nmero possvel de fichas. O que lhe aumentava a ansiedade era o fato de saber que, no dia seguinte, lhe destinariam pelo menos duas e porventura mesmo quatro autpsias e, se no mantivesse a faceta burocrtica atualizada, afundar-se-ia num sorvedouro de que difcilmente se libertaria. Nunca havia um momento de cio no Gabinete da Inspeo Mdica Principal de Nova Iorque, que se ocupava de quinze a vinte mil

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casos por ano, o que se traduzia em aproximadamente oito mil autpsias. O estabelecimento recebia, em mdia, dois homicdios e outras tantas overdoses de droga por dia. Cerca das quatro da tarde, ela comeou a abrandar o ritmo de trabalho. O volume e a intensidade da ao a que se dedicava principiavam a fazer-se sentir e, quando o telefone tocou pela centsima vez, atendeu com voz fatigada. No entanto, ao inteirar-se de que se tratava da senhora Sanford, secretria do doutor Bingham, empertigou-se instintivamente na cadeira. Na verdade, no era todos os dias que recebia um telefonema do chefe. - O doutor Bingham gostaria que comparecesse no seu gabinete, se lhe for possvel. - Vou j - disse Laurie, ao mesmo tempo que sorria, devido expresso empregada pela senhora Sanford: "se lhe for possvel". Como conhecia bem o chefe, depreendeu que se tratava da traduo diplomtica de "Diga doutora Montgomery que a quero aqui imediatamente!". Pelo caminho, tentou em vo imaginar o que ele pretenderia. - Pode entrar - indicou a senhora Sanford, olhando-a, com um sorriso, por cima dos culos de leitura. - Feche a porta! - ordenou Bingham no instante em que Laurie surgiu no gabinete. - Sente-se! Ela obedeceu em silncio, refletindo que o tom irado do chefe constitua o primeiro aviso do que se seguiria, e compreendeu que no fora chamada para escutar um louvor. Aguardou, pois, com certa ansiedade, enquanto ele removia os culos de aros metlicos e os pousava no tampo da secretria, num movimento surpreendentemente gil dos dedos grossos. - Sabia que temos um departamento de relaes pblicas? -comeou, numa inflexo mista de sarcasmo e irritao. - Com certeza. - Ento, tambm deve saber que o senhor Donnatello responsvel por qualquer informao transmitida aos reprteres e ao pblico. Fez uma pausa, enquanto Laurie assentia com uma inclinao de cabea. - E deve achar-se igualmente ciente de que, exceo da minha pessoa, todo o pessoal tem de guardar para si as suas opinies relativas aos assuntos profissionais. Ela permaneceu silenciosa, porque ainda no compreendia o objectivo do prembulo. De sbito, Bingham abandonou a cadeira e iniciou cadenciado vaivm no espao atrs da secretria. - Duvido que esteja ciente de que, na sua qualidade de patologista desta casa, tem responsabilidades sociais e polticas significativas. - Estacou e cravou o olhar na subordinada. - Entende o que digo? - Creio que sim - admitiu Laurie, embora ainda houvesse uma parte significativa do discurso de Bingham que lhe escapava e no fizesse a menor ideia do que ocasionara aquela diatribe. - "Creio que sim" no constitui uma resposta satisfatria -persistiu ele, pousando as palmas das mos na secretria e inclinando-se para a frente. Ela desejava, acima de tudo, conservar a serenidade. No queria parecer emocional. Desprezava as situaes daquela natureza e a confrontao no constitua um dos seus pontos fortes. - Ademais, no sero toleradas infraes ao regulamento concernente

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informao privilegiada! Estou a ser suficientemente claro? - Est - replicou, esforando-se por evitar lgrimas indesejadas. No se sentia amargurada ou indignada; apenas enervada. Com a quantidade de trabalho que efetuara ultimamente, no se julgava merecedora de semelhante tirada. - Posso saber o fundamento de tudo isto? - Sem dvida. Perto do final da minha conferncia de imprensa sobre o homicdio no Central Park, um dos reprteres levantou-se e comeou a fazer uma pergunta com o comentrio de que voc afirmara especificamente que o caso no estava a ser tratado da melhor maneira por este departamento. Comunicou isso ou no a um reprter? Encolheu-se involuntariamente e tentou sustentar o olhar acerado de Bingham, mas teve de desviar o seu. Invadiu-a uma vaga de embarao, culpa, clera e ressentimento. Chocava-a o fato de Bob ter cometido aquela insensatez e desrespeitado o grau de confidencialidade das palavras que lhe ouvira. Por ltimo, conseguiu recuperar a voz para admitir: - Afirmei algo do gnero. - Bem me parecia. Ele no teria coragem e arrojo para inventar uma coisa dessas. Bem, considere-se advertida, doutora Montgomery. Pode retirar-se. Laurie abandonou o gabinete do chefe quase sem se dar conta. Humilhada, no se atreveu a trocar um olhar com a senhora Sanford, com receio de perder o controlo das lgrimas que at ento contivera. Subiu a escada a correr, sem esperar pelo elevador, esperanada em no se cruzar com ningum. Congratulou-se por a colega, com a qual partilhava o gabinete, continuar ausente na sala de operaes. Fechou a porta atrs de si e sentou-se pesadamente secretria. Sentia-se esmagada, como se os meses de trabalho rduo tivessem resultado inteis devido a uma indiscrio irrefletida. Por fim, levantou o auscultador com um gesto determinado. Queria telefonar a Bob, para que soubesse o que pensava do ato que cometera. De repente, porm, hesitou e voltou a pous-lo no descanso. De momento, no dispunha de nimo para nova confrontao. Encheu os pulmes de ar e expeliu-o com lentido. Tentou reatar o trabalho, mas no conseguia concentrar-se e acabou por abrir a pasta e guardar alguns dos relatrios incompletos. Depois de recolher as suas coisas, meteu-se no elevador em direco cave e saiu pela porta da morgue na Rua 13. No queria correr o risco de esbarrar com algum conhecido na rea de recepo. Em harmonia com o seu estado de esprito, continuava a chover enquanto percorria a Quinta Avenida. A cidade apresentava um aspecto ainda pior que de manh, com uma cortina de fumo de exaustores suspensa entre os edifcios alinhados ao longo da artria. Ao mesmo tempo, olhava para o cho, a fim de evitar as poas de gua oleosa, detritos e olhares dos que no tinham domiclio. At o prdio do seu apartamento parecia mais sujo que usualmente e, ao aguardar que a cabina do elevador aparecesse, notou o odor pungente de cebola frita com carne demasiado gordurosa. Quando atingiu o quarto andar, cravou o olhar na frincha da porta de Debra Engler, desafiando-a a emitir qualquer comentrio, e soltou um suspiro de alvio ao ver-se finalmente em casa. Nem o prprio Tom conseguiu elevar-lhe o moral, quando se roou nas suas pernas, antes de ela se afundar numa poltrona, aps deixar o impermevel e o guarda-chuva no bengaleiro. No entanto, recusando ser ignorado, o gato subiu para o seu regao e comeou a fazer deslizar a pata pelo seu ombro, com as unhas devidamente recolhidas. Por

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fim, Laurie reagiu, acariciando-o distraidamente. Lamentava a sua vida, enquanto a chuva continuava a embater na janela como gros de areia. Pela segunda vez naquele dia, acudiu-lhe ao pensamento o fato de no ser casada. As crticas da me afiguravam-se-lhe mais merecidas que nunca, e perguntou-se mais uma vez se teria optado pela carreira apropriada. Que aconteceria dentro de dez anos? Poderia ver-se imersa no mesmo atoleiro de uma vida quotidiana solitria, esforando-se por manter a papelada em dia, ou assumiria responsabilidades mais administrativas, como as de Bingham? Descobriu pela primeira vez, com uma sensao de choque, que no desejava ser chefe. At quele momento, tentara sempre distinguir-se pela eficincia, tanto na universidade como na escola mdica, e a aspirao a um cargo de chefia adaptar-se-ia a esse molde. A tendncia traduzira uma espcie de rebelio, uma tentativa para levar o pai, importante cirurgio de doenas cardacas, a reconhecer o seu valor. Mas nunca resultara. Ela sabia que, na opinio do progenitor, no conseguiria substituir o irmo que morrera aos dezenove anos. Voltou a suspirar. No era seu hbito estar deprimida, e o fato de tal acontecer entristecia-a. Nunca se julgara to sensvel s crticas. Talvez fosse infeliz sem se aperceber conscientemente, devido ao trabalho constante e avultado. Reparou que a luz vermelha do atendedor de chamadas piscava. A princpio, ignorou-a, mas, medida que escurecia, o claro parecia mais insistente. Depois de o observar durante cerca de dez minutos, a curiosidade acabou por vencer, e decidiu-se a escutar o que fora gravado. A chamada provinha da me, Dorothy Montgomery, a qual lhe pedia que telefonasse mal chegasse. - S me faltava isto! - exclamou Laurie. Ponderou se o deveria fazer, consciente da capacidade da me para a enervar, mesmo nas circunstncias mais animadoras. No tinha disposio para suportar mais uma dose de negativismo maternal e conselhos no solicitados. Escutou a mensagem pela segunda vez e, depois de se convencer de que ela parecia sinceramente apreensiva, resolveu fazer a chamada. Dorothy atendeu logo aps o primeiro toque. - Graas a Deus que ligaste! - proferiu, ofegante. - De contrrio, no sei o que faria. J estava a pensar em enviar um telegrama. Organizamos um jantar, amanh, e quero que compareas. Vir algum que desejo apresentar-te. - Por favor, me! - protestou Laurie, exasperada. No tenho grande disposio para um jantar formal. Foi um dia horrvel, hoje. - No digas disparates. Mais uma razo para te ausentares desse horrvel apartamento. Vers que passas umas horas agradveis. A pessoa que te quero apresentar o doutor Jordan Scheffteld, um oftalmologista maravilhoso, conhecido em todo o mundo, segundo o teu pai me garantiu. E, como se isso no bastasse, acaba de se divorciar de uma mulher horrvel. - No estou interessada em me encontrar com um desconhecido -replicou, irritada, custando-lhe a acreditar que a me no s ignorasse o seu estado mental, como pretendesse impingir-lhe (era o termo adequado) um oftalmologista divorciado... - mais que tempo que conheas algum do teu nvel - volveu Dorothy. - Nunca compreendi o que viste naquele Sean Mackenzie, um autntico rufio desequilibrado de influncia nefasta. Ainda bem que cortaste com ele definitivamente. Laurie fez rolar os olhos. Naquele dia, a me achava-se numa forma rara. Mesmo que houvesse alguma verdade no que dizia, de momento no lhe apetecia

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escut-la. Costumava encontrar-se com Sean, sem regularidade, desde os tempos da universidade. O relacionamento revelara-se agitado quase a partir do primeiro dia e, conquanto no fosse exatamente um rufio, tinha uma espcie de atraectivo de fora-da-lei, com a sua motocicleta e maus modos. Houvera um perodo em que a sua personalidade "artstica" a excitara. Nessa poca, mostrara-se suficientemente rebelde para experimentar drogas com ele em vrias ocasies. No entanto, confiava em que a ltima ruptura tivesse sido a definitiva. - Tenta estar c s sete e meia - recomendou Dorothy. - E veste qualquer coisa atraente, como, por exemplo, o fato de l que te dei em Outubro pelos teus anos. Usa o cabelo puxado para trs. Bem, gostava de continuar a falar contigo, mas tenho muito que fazer. At amanh, querida. Adeusinho. Laurie afastou o auscultador do ouvido e olhou-o com incredulidade na penumbra. A me desligara sem lhe dar tempo a responder ao arrazoado. No sabia se devia praguejar, rir ou chorar. Por fim, pousou o auscultador no descanso e soltou uma gargalhada. No havia dvida de que Dorothy Montgomery era um grande "ponto". Ao invocar a conversa que acabavam de manter, custava-lhe a crer que a mesma tivesse ocorrido. Dir-se-ia que falavam em frequncias diferentes. Com um suspiro de resignao, acendeu a luz e correu os cortinados. Protegida do mundo exterior, soltou o cabelo e despiu-se. Ao mesmo tempo, por razes que no conseguia definir, sentia-se melhor. O dilogo irreal com a me sacudiraa para fora da atitude depressiva. Enquanto entrava no banheiro e abria a torneira do chuveiro, admitia para consigo que tinha tendncia para se tornar mais emocional em situaes de servio do que na verdade preferiria. O reconhecimento do fato irritou-a. No se importava de trajar femininamente, mas no desejava parecer uma mulher frgil e volvel. No futuro, tentaria ser mais profissional. Tambm reconhecia que cometera um erro grave ao confiar em Bob. Precisava de passar a reservar as opinies para si prpria, em particular se a Imprensa estivesse envolvida. Na verdade, podia considerar-se afortunada por Bingham no a ter despedido. Sob o jato de gua reconfortante, decidiu preparar uma salada e em seguida estudar para as provas de Patologia. De sbito, voltou a pensar no jantar no dia seguinte, em casa dos pais. Embora a sua reao inicial tivesse sido indiscutivelmente negativa, comeou a reconsiderar. Talvez constitusse uma soluo de continuidade interessante na sua rotina. Por fim, ponderou que o oftalmologista recm-divorciado decerto era um sensaboro insuportvel. Ao mesmo tempo, porm, perguntava a si prpria que idade teria. CAPTULO 2 SEGUNDA-FEIRA, 21 e 40 QUEENS, NOVA IORQUE - Tenho de fazer alguma coisa - disse Tony Ruggerio, deslizando para o lado do passageiro do banco da frente do Lincoln preto de Angelo Facciolo. - H quatro noites que estamos sentados frente mercearia de Agostino. No aguento isto de no fazer nada, percebes? Preciso de ao, envolver-me em qualquer coisa. Os olhos percorreram com nervosismo a rua alagada pela chuva sua volta. O carro encontrava-se estacionado junto de uma boca de incndio, na Avenida Roosevelt.

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A cabea de Angelo virou-se para o lado com lentido. Os olhos de plpebras pesadas observaram o "mido" de vinte e quatro anos e expresso juvenil que lhe fora atrelado. O nervosismo e o impulsivismo do companheiro bastavam para lhe pr a pacincia prova. Considerava que o "mido", cuja alcunha era "o Animal", representava um perigo permanente na sua prpria atividade, como no deixara de salientar a Cerino. Mas para nada. O efeito no seria diferente se se dirigisse a uma parede. Cerino afirmara que a principal caracterstica do mido era a ausncia de medo. Arrojado e ambicioso, tinha poucos escrpulos e ainda menos conscincia. Asseverara mesmo que precisava de mais gente como Tony, porm Angelo no partilhava dessa opinio. Tony era baixo, com o seu metro e sessenta e cinco, e seco. E o que lhe faltava como intimidao em termos de estatura tentava compensar com a musculatura. Trabalhava com regularidade no Ginsio Americano, em Jackson Heights, e revelara a Angelo que tomava suplementos de protenas e, ocasionalmente, esterides. Tinha fisionomia redonda, tnica, de italiano meridional, com cabelo preto, brilhante e denso. O nariz era levemente abaulado e torcido para o lado direito devido a alguma prtica de pugilista amador. Crescera em Woodside e no chegara a completar o curso do liceu, onde brigava com frequncia por causa da estatura e da irm, Mary, que era "espampanante". Sempre manifestara tendncia para a proteger, convencido de que, no tocante ao sexo oposto, todos os homens tinham os mesmos objetivos que ele. - No posso continuar aqui metido - grunhiu. Preciso de arejar. - E estendeu a mo para o fecho da porta. - Calma! - recomendou Angelo, em tom suficientemente ameaador para lhe conter os mpetos, ao mesmo tempo que lhe pousava a mo no brao. Cerino agira bem, de certo modo, ao junt-los, pois Angelo, "Janota", constitua um contraste conveniente com o impetuoso Tony. Parecia mais velho que os seus trinta e quatro anos, alto e magro, com feies angulosas, como que talhadas a machado. Se o companheiro se mostrava sensvel com a altura, Angelo era-o com a pele. Na verdade, o rosto exibia as marcas profundas da varola que o atacara aos seis anos e do acne que persistira dos treze e os vinte e um. Ao contrrio do temperamento arrebatado e irrefletido de Tony, revelava-se sereno e calculista - um sociopata aparentemente calmo, cujo carter fora moldado por uma srie interminvel de lares adotivos e um perodo numa priso de segurana mxima. Ambos se mostravam presunosos no que se referia indumentria. No entanto, Tony nunca conseguia aparentar a elegncia que desejava, pois os ternos, apesar de caros, assentavam sempre mal no seu corpo desproporcionadamente musculado. Por outro lado, Angelo apresentava-se invariavelmente trajado com esmero, graas ao bom gosto, compleio fsica favorvel e roupa de qualidade. Tony reclinou-se no banco e olhou Angelo de soslaio. Reconhecia intimamente que era uma das poucas pessoas que respeitava, temia e at invejava. Na verdade, a sua reputao podia considerar-se lendria. - O Paulie disse-me que o Frankie DePasquale viria a esta mercearia - declarou Angelo. - Por conseguinte, vamos ficar aqui espera durante um ms, se for preciso. - Safa! - articulou Tony, entredentes. Em vez de sair do carro, introduziu a mo no casaco e puxou da sua Beretta Bantam de calibre .25. Soltou a mola de segurana, extraiu o carregador e contou

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as balas, como se alguma das oito pudesse ter desaparecido desde que procedera contagem pela ltima vez, meia hora antes. Quando o viu puxar o gatilho da arma descarregada, Angelo fez rolar os olhos e indicou: - Guarda isso. Que bicho te mordeu? - Est bem, est bem! - Tony voltou a introduzir o carregador e colocou a pistola no coldre. - Calma, homem. - Olhou-o e, compreendendo que estava irritado, ergueu as mos num gesto conciliador. - Pronto, j guardei. O outro no replicou e tornou a concentrar-se na entrada da loja de Agostino, prestando ateno s pessoas que a transpunham nos dois sentidos. Tony suspirou pesadamente e desabafou: - Tem sido um ms dos diabos desde que os filhos da me atiraram cido cara do Paulie. Talvez se separassem e abandonassem a cidade. Pelo menos, o que eu faria. Raspava-me no dia seguinte. Ia para a Florida ou para a Costa. Podemos estar aqui sentados espera para nada. J pensaste nisso? - O Frankie foi visto - redarguiu Angelo. - Aqui, na loja do Agostino. - Como aconteceu? Como conseguiram aproximar-se do Cerino? - No foi complicado. O Vinnie Dominick convocou a reunio com ele. Ambos desarmados. Eles e os eventuais acompanhantes tinham de deixar a artilharia nos carros. At utilizamos um detetor de metais que o Cerino surripiou do Aeroporto Kennedy. Quando o Terry Manso comeou a servir o caf, atirou uma chvena de cido cara do Paulie. Sabemos que o Frankie estava envolvido, porque apareceu com ele. - Como se escapuliu o Frankie? - As luzes apagaram-se nesse momento e estabeleceu-se um autntico pandemnio, com o Paulie aos gritos e todos procura de refgio na escurido. Eu estava ao p da janela da frente, que dscavaquei com uma cadeira, e sa por ela. Foi ento que vi o Manso a fugir pela porta da rua, enquanto o Frankie j subia para um carro. Passou-se tudo to rapidamente que poucos puderam reagir. - Como conseguiste apanhar o Manso? - Foi uma corrida, e ele perdeu. O meu carro estava mesmo em frente do restaurante, com a pistola no banco do condutor, para o caso de as coisas darem errado. Disparei duas vezes, quando o Manso tentava entrar para o seu. No lhe foi possvel. As duas balas cravaram-se nas costas. - Quantas pessoas estavam envolvidas? - quis saber Tony, que ardia de curiosidade acerca do episdio do cido desde que se inteirara da sua ocorrncia, mas receara abord-lo. - Segundo os meus clculos, pelo menos duas, alm do Manso e do DePasquale. para nos certificarmos que pretendemos conversar com o Frankie. - incrvel! - exclamou, meneando a cabea. - Quanto seria que a malta do Lucia prometeu pagar por esse tipo de atentado? - Ningum sabe ao certo. Consta mesmo que os rufias agiram por conta prpria, convencidos de que seriam recompensados pela malta do Lucia. No entanto, na medida em que nos foi possvel apurar, dles nem sequer se deram por achados. - Que falta de respeito... cido na cara. Gaita! - A propsito, arranjaste a soluo de bateria? - Com certeza. Est na maleta de mdico do velho Doc Travino, no banco de trs. - timo - aprovou Angelo. - O Paulie vai ficar contente. um toque requintado. Tony espreguiou-se e conservou-se calado por uns momentos. Por fim, aclarou

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a voz e aventurou: - Que dizes a eu sair por um instante? Gostava de efetuar umas elevaes dos braos. Tenho os ombros rgidos. Angelo mastigou uma imprecao e confidenciou ao companheiro que achar-se com ele no carro era o mesmo que estar trancado num quarto com um mido de dois anos. - Lamento, mas estou acostumado a mais atividade do que esta. Tony entrelaou os dedos e executou uma srie de exerccios isomtricos. A meio de um, parou e arregalou os olhos. - Com a breca! - proferiu, excitado. - No o Frankie DePasquale que vai a passar ao nosso lado? Angelo inclinou-se para a frente, a fim de olhar na direo indicada. - Pelo menos, parece. - At que enfim! Tony estendeu uma das mos para a janela, enquanto sacava da arma com a outra, porm o companheiro imobilizou-lhe o brao do seu lado e ele fitou-o com perplexidade. - Ainda no. Temos de nos certificar de que o tipo est s. No podemos meter a pata na poa. Talvez seja a nossa ltima oportunidade, e o Paulie no quer mais complicaes. Como um co de caa que se continha com dificuldade com a presa ao seu alcance, Tony viu Frankie desaparecer na concorrida mercearia. E a sua surpresa no foi pequena quando Angelo ligou o motor do carro. - Que ideia essa? - Vou recuar um pouco. Tudo indica que ele se encontra s. Apanhamo-lo quando sair. Encostou ao passeio, no espao destinado paragem de autocarros, e conservou o motor em movimento. Vinte minutos mais tarde, Frankie reapareceu com embrulhos em ambos os braos e comeou a caminhar na direo do local em que Angelo e Tony aguardavam. - Parece um adolescente - disse o primeiro. - E . Tem dezoito anos. Era condiscpulo da minha irm antes e comear a andar com as companhias erradas e abandonar os estudos. - Agora! - ordenou. e Movendo-se com extraordinria rapidez, apearam-se e enfrentaram o estupefato Frankie DePasquale, que entreabriu a boca e exibiu uma expresso de incredulidade. - Ol, Frankie - disse Angelo, calmamente. - Precisamos de conversar. O interpelado reagiu largando os embrulhos, dos quais rolaram latas de conserva de tomate, deu meia volta e comeou a correr. Tony alcanou-o sem dificuldade, puxou-o pelo brao e atirou-o ao cho. Em seguida, conservando-o dominado, revistou-o rapidamente e retirou de um dos bolsos interiores do casaco uma pequena Saturday Night Special. Apressou-se a guard-la e obrigou o aterrorizado rapaz a voltar-se. De perto, Frankie parecia nem ter completado dezoito anos. Na verdade, dava a impresso de que ainda no se barbeava. - No me faas mal! - gemeu. - Cala o bico! - retorquiu Tony, quase enojado com a atitude do outro. Entretanto, Angelo levara o carro para junto deles e desceu sem desligar o motor. Alguns transeuntes tinham-se detido debaixo dos seus guarda-chuvas para

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contemplar o espectculo, boquiabertos. Angelo abriu caminho entre eles e vociferou: - Circulem, por favor! Somos da polcia! E exibiu um velho crach que conservava sempre na algibeira para situaes daquela natureza. O fato de o mesmo se referir rea do Parque Ozone, quando se encontravam na de Woodside, carecia de importncia. A configurao e o brilho do metal bastavam para produzir o efeito pretendido, e a pequena multido comeou a dispersar-se. - No so nada da polcia! - gritou Frankie. Tony respondeu ao apelo da presa apontando-lhe a Beretta Bantam nuca. - Mais uma palavra e passas histria. Com Angelo num lado e Tony no outro, levantaram o rapaz do cho e arrastaram-no para o carro, onde o impeliram para o banco de trs. Tony entrou atrs dele e Angelo instalou-se de novo ao volante. Com um guincho agudo dos pneus, seguiram para oeste, para a Avenida Roosevelt. - Para que isto? - bradou Frankie. - Que mal lhes fiz eu? - Caluda! - advertiu Angelo, que olhava com insistncia pelo retrovisor. Se notasse algum indcio de perseguio, cortaria para o Bulevar de Queens, mas como tal no acontecia continuou em frente. A Avenida Roosevelt cedeu o lugar Greenpoint, e ele comeou a descontrair-se. - Muito bem, traste. Podes comear a falar. - De qu? - Do trabalho que tu e o Manso executaram no Paulie Cerino. Com certeza j depreendeste que trabalhamos para ele. Os olhos de Frankie moveram-se do rosto de Tony para a arma que lhe apontava, e a seguir para a imagem de Angelo no espelho retrovisor. - No fui eu - protestou, aterrorizado. - Estava presente e mais nada. A ideia partiu do Manso e eles obrigaram-me a acompanh-los. Eu no queria, mas ameaaram a minha me. - Eles, quem? - inquiriu Angelo. - Refiro-me ao Terry Manso. Foi o principal responsvel. Num movimento brusco, Tony atingiu-o na face com o cano da pistola. frankie soltou um grito de dor e pousou a palma da mo no rosto, enquanto um fio de sangue deslizava por entre os dedos. - Julgas-nos estpidos? - No o maltrates por enquanto - indicou Angelo. - Talvez queira colaborar. - No me batam mais, por favor! - suplicou o rapaz, entre soluos. Tony soltou uma imprecao com ar desdenhoso e introduziu-lhe o cano da arma entre os dedos, na direo da boca. - Os teus miolos vo cobrir o interior do carro se no tomares juzo e parares de nos querer enrrolar. - Quem mais estava envolvido? - insistiu Angelo. Tony retirouo cano da arma para que o interpelado pudesse falar. - S o Manso - soluou Frankie. - E obrigou-me a acompanh-lo. - bvio que no queres colaborar. - Angelo abanou a cabea com simulado desalento. - Lembra-te da luz. Apagou-se no mesmo instante em que o Manso atirou o cido. No foi coincidncia. Quem o fez? E o carro. Quem o conduzia? - No sei nada sobre a luz - balbuciou Frankie. E no me lembro de quem guiava. Algum que no conheo, contratado pelo Manso. Angelo meneou a cabea mais uma vez. J nada era fcil como dantes.

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Detestava aquele tipo de trabalho sujo. Acalentara a vaga esperana de que o rapaz falasse abertamente, a partir do momento em que o trouxessem para o carro. Afinal, tudo indicava que tal no aconteceria. Volveu o olhar para o espelho retrovisor e vislumbrou o rosto de Tony, o qual exibia um sorriso indicativo de que os acontecimentos se desenrolavam em conformidade com as suas preferncias. Na realidade, o companheiro conseguia por vezes provocar-lhe apreenso. Quando alcanaram a rea das docas de Greenpoint, em Brooklyn, Angelo virou direita, para a Rua Franklin, e depois para a esquerda, para a Java. O local era pouco frequentado, em particular mais prximo da gua. Armazns abandonados alinhavam-se ao longo da artria. Setenta e cinco a cem anos atrs, o movimento intenso quase nunca se interrompia, mas a situao alterara-se gradualmente, medida que vrias empresas se transferiam para outras paragens, restando apenas um nmero reduzido, como a fbrica da Pepsi-Cola, para os lados de Newtown Creek. No beco sem sada onde a Rua Java terminava, no East River, Angelo conduziu o carro atravs de um porto encimado por uma tabuleta com os dizeres AMERICAN FRESH FRUIT COMPANY e freou um pouco adiante. - Toca a descer, toda a gente! - ordenou. Achavam-se estacionados sombra de um vasto armazm, num cais que se internava durante quase cem metros no East River. Do outro lado do rio, erguia-se a massa reluzente dos edifcios de Manhattan. Tony apeou-se, segurando a pequena maleta de Doc Travino, e indicou a Frankie que o imitasse. Angelo abriu o cadeado da porta do armazm, puxou-a para cima e fez sinal ao rapaz para que entrasse. Este ltimo hesitou e articulou em voz trmula: - Disse-lhes tudo o que sabia. Que pretendem de mim? Tony aplicou-lhe um empurro que o fez cambalear para a frente. O estalido do interruptor da luz ecoou no cavernoso armazm e as lmpadas de vapor de mercrio acenderam-se gradualmente, at que iluminaram as volumosas sacas de bananas verdes amontoadas em volta. - Por favor! - uivou Frankie. No entanto, os outros dois ignoraram-no e encaminharam-se para a retaguarda, onde abriram outra porta, e Angelo acendeu a lmpada suspensa do teto por um simples arame. A pequena sala continha uma velha secretria de metal sem gavetas, algumas cadeiras e uma larga abertura no cho. No fundo desta, a gua do East River tinha mais o aspecto de leo. - Garanto-lhes que disse a verdade - tornou Frankie. - Foi tudo obra do Manso, que me obrigou a acompanh-lo. No sei mais nada. - Pois claro, rapaz - retrucou Angelo. Virou-se para Tony e acrescentou: Amarra-o a uma cadeira. O "mido" pousou a maleta na secretria e abriu-a, para extrair um pedao de corda de nylon. Em seguida, com um sorriso malicioso, ordenou a Frankie que se sentasse numa das cadeiras. O rapaz obedeceu e, enquanto Tony o atava, Angelo acendeu um cigarro. Por fim, Tony puxou a corda para se certificar de que os ns estavam slidos, endireitou-se e acenou a Angelo, que se dirigiu de novo ao prisioneiro. - Pela ltima vez, rapaz. Quem mais esteve envolvido no episdio do cido? Alm de ti e do Manso. - Ningum - afirmou Frankie, voltando a soluar. Estou a dizer a verdade. Angelo soprou-lhe o fumo para o rosto e voltou-se para o companheiro.

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- altura de lhe aplicar o soro da verdade. Tony muniu-se de um pequeno frasco de vidro e de um conta-gotas da maleta de Doc Travino e entregou-lhos. Angelo desenroscou a tampa, cheirou o contedo e desviou a cabea repentinamente. - Safa, que forte! - Pestanejou vrias vezes e limpou as lgrimas dos cantos dos olhos. - Ainda ests a tempo de alterar a tua verso - observou calmamente, depois de se aproximar de Frankie. - Disse toda a verdade! - reiterou este ltimo. Angelo indicou a Tony: - Puxa-lhe a cabea para trs. - Aguardou que a ordem fosse cumprida e debruou-se sobre o rosto do rapaz, virado para cima. - Conheces a expresso "olho por olho, dente por dente"? S ento Frankie se apercebeu do que acontecia, mas, apesar das tentativas desesperadas para conservar os olhos fechados, Angelo conseguiu esvaziar o conta-gotas na plpebra inferior direita. Registou-se um leve crepitar, enquanto o cido sulfrico destrua os delicados tecidos da vista. Angelo moveu o olhar para Tony e notou que o sorriso deste se alargara. No pde deixar de se perguntar o que se passava com a nova gerao. O "mido" desfrutava como um califa, ao passo que para ele aquilo no constitua um divertimento, mas apenas ossos do ofcio. Nem mais nem menos. Por fIm, pousou o frasco de cido na secretria e chupou o cigarro por uns momentos. Quando os gritos de Frankie se atenuaram e se converteram em soluos estrangulados, inclinou-se para ele e tornou a perguntar serenamente se pretendia alterar a verso. - Fala! - ordenou, quando pareceu que o outro o ignorava. - Disse toda a verdade - conseguiu o rapaz proferir mais uma vez. - Que gaita esta! - grunhiu Angelo, voltando a pegar no frasco, ao mesmo tempo que indicava por cima do ombro: - Torna a puxar-lhe a cabea para trs. - Esperem! - gemeu Frankie. - No me torturem mais. Vou dizer-lhes o que pretendem. Angelo voltou a pousar o frasco e acercou-se dele, para olhar em silncio, por um momento, os efeitos produzidos pelo cido. - Ento, fala. Quem mais esteve envolvido? - Vo buscar alguma coisa para a vista. As dores so insuportveis. - Tratamos disso assim que nos disseres o que queremos saber. V l, antes que me esgote a pacincia. - O Bruno Marchese e o Jimmy Lanso. Angelo consultou Tony com o olhar e este acenou a cabea afirmativamente. - Ouvi falar do Bruno. um tipo de c. - Onde os podemos encontrar, se desejarmos conversar com eles? - Na Rua Cinquenta e Cinco, trinta e oito, vinte e dois, apartamento um - informou Frankie. - A seguir ao Bulevar Norte. - De quem foi a ideia? - perguntou Angelo, enquanto anotava o endereo num pedao de papel. - Do Manso. Disse que, se o fizssemos, nos tornaramos todos soldados do Lucia, pertencentes ao crculo ntimo. Mas obrigaram-me a participar, porque eu no queria. - No podias ter revelado tudo isto no carro? Poupavas-nos trabalho e maus tratos. - Tinha medo que os outros me matassem se descobrissem que falara. - Tens mais receio dos teus amigos que de ns? - estranhou, colocando-se atrs

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de Frankie. - curioso. Mas no interessa. J no precisas de te preocupar com eles, porque vamos cuidar de ti. - Arranjem qualquer coisa para aplicar na vista. - Com certeza. Num movimento suave e sem a mnima hesitao, puxou da pistola Walther TPH Auto e premiu o gatilho. A bala entrou na nuca de Frankie, cuja cabea tombou para o peito, segundos antes de o corpo se tornar inerte. A brusquido do ato final surpreendeu Tony, que estremeceu e recuou um passo, antevendo abundante derramamento de sangue. Mas tal no aconteceu e ele acabou por perguntar a meia voz: - Porque no me deixaste tratar disso? -Cala-te e desamarra-o. No estamos aqui para te proporcionar divertimento. Trata-se de uma tarefa da profisso, lembras-te? Quando o "mido" retirou a corda de nylon, Angelo ajudou-o a levar o corpo sem vida para junto da abertura no cho. Contaram at trs em unssono e lanaram-no ao rio. Ele observou o resultado durante o tempo suficiente para se certificar de que a corrente o arrastava para o largo. - Voltemos a loodside para uma visita social aos outros. O endereo que Frankie fornecera correspondia a uma casa de dois pisos, com um nico apartamento em cada um. A porta da rua estava fechada. Porm, possua um mecanismo incapaz de resistir a um carto de crdito, e os dois homens transpuseram-na em poucos minutos. Depois de se postarem em cada lado da porta do apartamento um, Angelo bateu. No obteve resposta, apesar de terem visto da rua que a luz estava acesa. - Derruba-a - indicou. Tony retrocedeu alguns passos e aplicou um violento pontap na porta, que cedeu. Num abrir e fechar de olhos, encontraram-se dentro, de pistola em punho. O apartamento estava deserto, com vrias garrafas de cerveja meio vazias numa mesinha no centro da sala e o televisor ligado. - Que te parece? - perguntou Tony. - Devem ter-se alarmado ao verem que o Frankie no voltava. Angelo acendeu um cigarro e refletiu por um momento. - E agora? - Sabes onde mora a famlia do Bruno? - No, mas posso averigu-lo. - Ento, trata disso. CAPtULO 3 TERA-FEIRA, 7 horas. MANHATTAN Estava uma manh estupenda quando Laurie Montgomery abandonou o apartamento e seguiu para norte, na Primeira Avenida, em direo Rua 13. A prpria cidade de Nova Iorque conseguia apresentar um aspecto aprazvel, aps dois dias consecutivos de chuva intensa. A temperatura baixara e constitua uma advertncia desagradvel do aproximar do inverno. Mas fazia sol e soprava vento suficiente para dispersar o fumo dos escapes dos veculos. Os passos dela aceleravam-se medida que se aproximava do local de trabalho,

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e esboou um sorriso ao pensar em como se sentia diferente naquela manh, em comparao com a vspera, quando regressara a casa. A reprimenda de Bingham fora contundente, mas merecida, pois ela procedera mal. No lugar dele, no estaria menos irritada. Quando comeava a subir os degraus da entrada, perguntou-se que novidades lhe traria o novo dia. Um dos aspectos do seu trabalho que mais apreciava era a imprevisibilidade. Sabia apenas que estava escalada para "autopsiar". No fazia a menor ideia da natureza dos casos que lhe caberiam e do gnero de enigmas intelectuais que se lhe deparariam. Praticamente, cada vez que tinha de fazer uma autpsia surgia algo que nunca vira e at de que jamais ouvira falar. Na verdade, tratava-se de uma profisso que significava descoberta contnua. Naquela manh, a rea da recepo achava-se relativamente calma, embora ainda estivessem presentes alguns reprteres, em busca de mais elementos sobre o homicdio no Central Park, que, na vspera, merecera honras de primeira pgina nos matutinos locais. Acabava de transpor a porta interior, quando estacou ao avistar Bob Talbot sentado num sof a conversar com outro reprter. Aps um momento de hesitao, dirigiu-se para l. - Preciso de falar contigo, Bob. - Laurie voltou-se para o outro homem. - Desculpe a interrupo. O interpelado levantou-se com prontido e afastou-se com ela. Laurie estava intrigada com a atitude dele, pois esperava v-lo embaraado. - Ver-te dois dias seguidos deve ser um recorde. um prazer a que me habituaria sem dificuldade. Laurie entrou diretamente no assunto: - Custa-me a crer que no tivesses mais respeito pela minha confiana. O que te disse ontem destinava-se apenas aos teus ouvidos. - Lastimo profundamente. - Ele parecia, na verdade, abalado com o remoque. No sabia que o assunto era confidencial. Pelo menos, no disseste nada. - Podias ter calculado - volveu ela, dominada por clera surda. - No difcil imaginar o que semelhante revelao contm de pernicioso para a minha posio aqui dentro. - Desculpa - volveu Bob. - No tornar a acontecer. - No tenhas a mnima dvida a esse respeito. Laurie encaminhou-se para o interior do edifcio, ignorando Bob, que a chamava. No obstante, a irritao atenuara-se. No fundo, dissera a verdade, na vspera, e ponderou que talvez se devesse sentir mais desconfortvel com os aspectos social e poltico mencionados por Bingham do que com Bob. Um dos atrativos da patologia, em geral, e da medicina legal, em particular, consistia em que ela e os colegas tentavam enfrentar a verdade, e a idia do compromisso, independentemente do motivo, desagradava-lhe. Esperava que nunca lhe fosse necessrio ter de optar entre os seus escrpulos e a politizao de uma situao. Depois de Marlene Wilson lhe abrir a porta por meio do fecho automtico, seguiu diretamente para o Departamento de Identificao, onde, como habitualmente, Vinnie Amendola tomava caf e lia a seo desportiva do jornal. Se a data deste no fosse a do prprio dia, Laurie quase juraria que ele nunca saa dali. Se se apercebeu da presena dela, no o deixou transparecer. Riva Mehta, com a qual partilhava o gabinete, tambm estava presente. Era uma indiana magra, de tez cor de azeitona e voz suave. Na vspera no se tinham visto uma nica vez. - Parece que hoje o teu dia de sorte - observou Riva, com uma expresso

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maliciosa. - Como assim? - perguntou Laurie, vendo que a colega tambm tomava caf antes de recolher ao gabinete, pois era o seu dia de se ocupar exclusivamente da papelada. Vinnie soltou uma risada seca, sem levantar os olhos do jornal. - Tens um flutuador de homicdio - explicou a indiana. "Flutuador" era um corpo que permanecera na gua durante um certo perodo. Em geral, ningum desejava esses casos, porque os cadveres se apresentavam com frequncia em avanado estado de decomposio. Laurie leu a escala que Calvin elaborara naquela manh, em que figuravam as autpsias do dia e a quem competiam. A seguir ao nome dela, havia duas overdoses de drogas e um homicdio FAF, iniciais que correspondiam a ferimento com arma de fogo. - O corpo foi pescado do East River, esta manh - acrescentou Riva. - Um agente da segurana atento viu-o passar diante da doca da Rua Sul. - Estupendo - articulou Laurie, secamente. - Podia ser pior - interps Vinnie. - No havia muito tempo que estava na gua. Apenas um par de horas. Ela inclinou a cabea, aliviada. Aquilo significava que, provavelmente, no teria de se ocupar do caso na sala de decomposio. Em situaes daquela natureza, preocupava-a mais o isolamento que o cheiro. Preferia achar-se envolvida nas coisas relacionadas com o outro pessoal. Havia ajuda mtua considervel na sala principal de autpsias e acontecia por vezes aprender tanto com casos dos outros como com os seus. Leu o nome da vtima e a idade: - Frank DePasquale e tinha apenas dezoito anos. Coitado... E, semelhana da maioria desses homicdios, o caso provavelmente nunca ser solucionado. - o mais certo - concordou Vinnie, voltando a pgina do jornal. Laurie deu os bons-dias a Paul Plodgett, quando ele surgiu entrada, e perguntou-lhe como se desenrolava o seu famoso caso. - Nem queiras saber - murmurou ele, que apresentava olheiras profundas. - um autntico pesadelo. Laurie encheu uma chvena de caf e pegou nas trs pastas de cartolina referentes aos seus casos do dia. Cada uma continha uma folha de trabalho, uma certido de bito parcialmente preenchida, um inventrio de registros mdicolegais, duas folhas para anotaes sobre a autpsia, a transcrio da comunicao da morte como fora recebida pelo respectivo departamento, uma identificao completa, um relatrio de investigao, uma folha para o resultado da autpsia e um talo do laboratrio sobre a anlise de anticorpos. Quando esquadrinhava todo o material, reparou nos nomes de Louis Herrera e Duncan Andrews e recordou-se deste ltimo, da vspera. - Esse o caso de que voc me falou ontem - esclareceu uma voz por cima do seu ombro, e ela viu-se perante os olhos negros e perscrutadores de Calvin Washington, que se aproximara em silncio e pousava o dedo no nome citado. Quando vi de quem se tratava, calculei que desejaria ficar com ele. - No vejo inconveniente. Cada praticante de autpsias tinha a sua maneira pessoal de proceder. Alguns pegavam no material e seguiam diretamente para a "cova". Laurie, porm, tinha um modus operandi diferente. Gostava de levar toda a papelada para o gabinete, a fim de planejar o seu dia to racionalmente quanto possvel. Com a xcara

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numa das mos, a pasta na outra e os elementos sobre os trs casos debaixo do brao, encaminhou-se para o elevador. Passava pela rea das comunicaes, quando o sargento Murphy, um dos polcias normalmente de servio no Departamento de Autpsias, a chamou e emergiu do cubculo, destinado s autoridades, com um segundo homem a acompanh-lo. - Quero apresentar-lhe o tenente-detetive Lou Soldano, doutora Montgomery disse o primeiro, um irlands rubicundo e comunicativo. - um dos ases do Departamento de Homicdios da Central. - Muito prazer em conhec-la, doutora. O detetive, um homem moreno, bem-parecido, de estatura mediana e olhos brilhantes, estendeu a mo. O cabelo estava cortado curto, num estilo que parecia apropriado sua constituio fsica muscular. - Igualmente - replicou Laurie. - No muito vulgar vermos um polcial nestas paragens - observou, um pouco enervada com o olhar insistente do interlocutor. - No nos deixam sair da jaula com frequncia - explicou Lou. - Passo a maior parte do tempo grudado secretria. Apesar disso, gosto de arejar um pouco, de vez em quando, em especial tratando-se de determinados casos. -Bem, espero que a visita lhe seja proveitosa. - E ela fez meno de se afastar. - Um momento, por favor. Disseram-me que tinha a seu cargo a autpsia de Frank DePasquale, e gostaria de assistir. J pedi autorizao ao doutor Washington. - Como queira... se conseguir tolerar o ambiente. - Presenciei algumas, pelo que no prevejo qualquer problema. - timo. - Seguiu-se uma pausa embaraosa, at que se apercebeu de que o homem aguardava instrues. - Dirigia-me ao meu gabinete, para analisar previamente a papelada, como fao sempre. Quer vir? - Com o maior prazer. No elevador, observou Soldano mais atentamente. Era atltico, de expresso inteligente e um ar de certo desmazelo que lhe recordou Colombo, detetive da TV celebrizado por Peter Falk. O vinco das calas h muito que desaparecera e, apesar de serem apenas pouco mais das oito horas da manh, apresentava uma barba a precisar de ser escanhoada. Como se lhe adivinhasse o pensamento, ele pousou os dedos nas faces e declarou: - Devo ter um aspecto horrvel, mas estou de p desde as quatro e meia da madrugada, quando o corpo de DePasquale deu costa, por assim dizer, e no tive oportunidade de me barbear. Espero que o fato no a contrarie muito. De qualquer modo, no pretendo candidatar-me a um segundo Don Johnson, do "Miami Vinte". - No tinha reparado - mentiu Laurie. - Mas porque est um tenente-detective to interessado numa vtima de homicdio de dezoito anos? Existe alguma coisa de especial neste caso que eu deva saber? - Digamos que se trata mais de uma questo pessoal. Antes de ser promovido a tenente e transferido para a Brigada de Homicdios, trabalhei no Departamento do Crime Organizado durante seis anos. DePasquale abarca as duas reas. Era um jovem rufio relacionado com a famlia de criminosos Lucia. Apesar de ter apenas dezoito anos, o seu cadastro to longo como o meu brao. - O elevador deteve-se no quarto andar e ela fez sinal para sarem. - Como decerto j deduziu - continuou, enquanto seguiam pelo corredor -, a morte do rapaz foi obviamente

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uma execuo. - Foi? - estranhou Laurie, para a qual ainda nada era bvio. - Em absoluto. Verificar que foi atingido queima-roupa por uma bala de pequeno calibre na base do crnio. o mtodo habitual. Assim, o derramamento de sangue fica reduzido ao mnimo. Entraram no gabinete, onde ela apresentou o detective a Riva, j debruada intensamente sobre o trabalho. Laurie aproximou uma cadeira da sua secretria para Lou e sentaram-se ambos. - Suponho que est ao corrente desses casos de execues entre gangsters? - No tenho bem a certeza - alegou, evasivamente, pois o treino na escola mdica ensinara-a a mostrar-se reticente em face de uma pergunta direta e no desejava incutir a impresso de inexperincia na matria. - Costumam resultar de atritos entre organizaes rivais - prosseguiu o tenente. Neste caso, seria entre as famlias Lucia e Vaccarro, os atores mais importantes no cenrio da rea de Queens, com os respectivos interesses a cargo de patres de nvel mdio: Vinnie Dominick e Paul Cerino. Penso que este ltimo contribuiu para o passamento prematuro do infortunado Frank DePasquale e, nessa eventualidade, nada me agradaria mais do que lanar-lhe a luva com provas substanciais. Andei no seu encalo ao longo dos seis anos em que trabalhei no Crime Organizado, mas nunca consegui obter o mnimo elemento comprometedor. Assim, se agora pudesse lig-lo a um delito capital, como a morte desse rapaz, seria estupendo. - O que coloca o fardo sobre os nossos ombros - comentou Laurie, abrindo a pasta referente a DePasquale. - Se a doutora ou o seu laboratrio obtivessem alguma coisa de aproveitvel, ficar-lhe-ia eternamente grato. Necessitamos de um ponto de partida palpvel. O problema com os tipos como o Cerino que mantm tantas camadas estanques entre eles e todos os crimes cometidos em seu nome que raramente conseguimos que uma acusao se solidifque. - Que maada! - exclamou subitamente, pois analisava o contedo da pasta de DePasquale, ao mesmo tempo que escutava o detetive. - H alguma novidade? - No o radiografaram. - Levantou o telefone e ligou morgue. - Precisamos de uma radiografia antes de iniciar a autpsia. Infelizmente, isto vai atrasar as coisas. Tenho de me ocupar primeiro de um dos outros dois casos. Lamento. Como nica resposta, Lou encolheu os ombros com resignao. Ela indicou ao tcnico que atendeu que radiografasse Frank DePasquale o mais depressa possvel, e ele prometeu envidar os maiores esforos nesse sentido. No momento em que Laurie desligava, Calvin Washington surgiu entrada. - Temos um problema de que se deve inteirar. - De que se trata? - perguntou Laurie, levantando-se. Vendo que o recmchegado olhava Lou com curiosidade, acrescentou: - Creio que j conhece o tenente Soldano. - Sim, com certeza. - Os dois homens apertaram a mo e o detetive conservou-se igualmente de p. - Sentem-se! - Calvin virou-se de novo para Laurie. - Quero preveni-la de que j comeamos a ser pressionados pelo gabinete do prefeito sobre o caso de Duncan Andrews. Parece que este tinha ligaes polticas poderosas. Por conseguinte, convm que colaboremos. Procure uma causa natural da morte, para que a questo da droga passe para segundo plano. A famlia prefere essa hiptese.

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Laurie olhou-o, na expectativa de o ver sorrir subitamente e declarar que pretendia divertir-se sua custa, porm a expresso dele no se alterou. - Receio no estar a compreender - acabou ela por articular. - Creio que fui bem claro - retorquiu Calvin, com indcios de uma exploso iminente. - Quer que minta? - De modo algum, doutora Montgomery! Ser necessrio que trace um diagrama? Peo-lhe apenas que explore essa possibilidade na medida do possvel. Descubra algo do gnero de uma plaqueta coronria, um aneurisma, seja o que for. E no se mostre to surpreendida ou chocada. A poltica desempenha um papel importante neste departamento, e quanto mais depressa se compenetrar disso melhor para si. Com estas palavras ominosas, rodou nos calcanhares e desapareceu com a brusquido com que surgira. Lou assobiou em surdina e sentou-se. - dos duros. Laurie meneava a cabea, como se no acreditasse no que ouvira, e voltou-se para Riva, que no interrompera o trabalho. - Ouviste isto? - Tambm me aconteceu, numa ocasio - replicou a indiana, sem erguer os olhos. - S que o meu caso dizia respeito a um suicdio. Laurie sentou-se com um suspiro de desalento e volveu o olhar para Lou, do outro lado da secretria. - No sei se estou disposta a sacrificar a integridade e a tica por causa da poltica. - Acho que no foi isso que o doutor Washington lhe pediu para fazer. - No? - retorquiu, corando. - Lamento, mas penso o contrrio. - No pretendo ensinar o padre-nosso ao vigrio, mas, segundo a minha interpretao, ele quer que realce qualquer causa natural, potencial da morte, que detectar. O resto pode ficar a cargo da respectiva interpretao. Por razes fora do meu conhecimento, importante neste caso. No fundo, trata-se do mundo real contra o da simulao. - Bem, voc parece muito blas no que toca a atamancar os pormenores. Em patologia, devemos lidar com a verdade. - Ora, ora! Que a verdade? H tonalidades cinzentas em quase tudo da vida, e porque no na morte? As linhas mestras do meu trabalho baseiam-se na justia. um ideal e eu conservo-o sempre em mente. Mas se pensa que a poltica no desempenha por vezes um papel predominante no modo como a justia aplicada, ilude-se a si prpria. Existe sempre um hiato entre ela e a lei. Bemvinda para o mundo real. - Seja como for, no me agrada - asseverou, recordando-se das suas preocupaes sobre o compromisso, quando chegara ao local de trabalho, meia hora antes. - No precisa de gostar. Alis, so poucos os que gostam. Abriu a pasta referente a Duncan Andrews e folheou os documentos at que se lhe deparou o relatrio da investigadora. Depois de o ler uns momentos, ergueu os olhos e declarou: - Comeo a abarcar o panorama. O extinto era uma espcie de mgico da finana, vice-presidente de uma firma bancria de investimento, apenas com trinta e cinco anos. E, como se isso no bastasse, diz aqui que o pai concorre a

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senador dos Estados Unidos. - No pode haver nada de mais poltico que isso. - Assentiu com um movimento de cabea e continuou a ler o relatrio. Quando chegou seo sobre quem identificara a vtima, deparou-se-lhe o nome de Sara Wetherbee. No espao destinado relao entre ela e a testemunha figurava o termo "namorada". Abanou a cabea. A descoberta de uma pessoa amada vitimada por excesso de consumo de drogas evocava-lhe ressonncias hediondas. Ato contnuo, as suas reflexes recuaram dezassete anos, quando tinha quinze e frequentava a Escola Langley. Recordava-se bem do dia soalheiro como se tivesse sido na vspera. Decorria o outono, e as rvores do Central Park constituam um manto de cor. Virara esquerda na Rua 84 e entrara no macio edifcio de apartamentos dos pais, no lado oeste da Avenida do Parque. - Cheguei! - anunciou, largando a pasta com os livros em cima da mesa do trio. No obteve resposta. O nico som consistia no produzido pelo trfego, em que predominava o inevitvel buzinar dos txis. - No est ningum? - volveu, e ouviu a sua prpria voz ecoar ao longo dos corredores. Surpreendida por encontrar o apartamento deserto, impeliu a porta da copa do mordomo para a cozinha. Nem Holly, a empregada, se achava visvel. De repente, porm, Laurie lembrou-se de que era sexta-feira, o seu dia de folga. - Shelly! - bradou. Esperava encontrar em casa o irmo mais velho, que viera da universidade para passar o fim-de-semana prolongado, devido ao Dia de Colombo, com a famlia. Espreitou para o escritrio, igualmente deserto, e viu o televisor ligado, com o som cortado. Por um momento, Laurie fixou o olhar na transmisso de um acontecimento desportivo qualquer, estranhando que o aparelho no tivesse sido desligado. Convencida de que havia algum em casa, reatou as pesquisas, sem conseguir explicar a razo pela qual os vrios aposentos vazios lhe causavam apreenso. Passou a caminhar mais depressa, com o pressentimento de uma urgncia secreta. Deteve-se diante da porta do quarto de Shelly e hesitou. Por fim, aventurou-se a bater. No houve resposta, pelo que insistiu. Em seguida, pousou a mo no puxador e abriu-a. O irmo encontrava-se estendido no cho. Tinha o rosto branco como o marfim e deslizava um fio de sangue do nariz. Em torno do brao, via-se um garrote de borracha e, no solo, a uns quinze centmetros da mo entreaberta, uma seringa de que ela se recordava da vspera. Em cima da pequena secretria, achava-se uma saqueta de plstico. Laurie imaginou o que continha devido ao que ele ento lhe revelara. S podia ser a "bola rpida" que se vangloriara de possuir - uma mistura de cocana e herona. Algumas horas mais tarde, suportou a pior confrontao da sua vida. A poucos centmetros do seu nariz, encontrava-se o rosto irado do pai, de olhos protuberantes e faces rubras, fora de si de indignao. Os polegares afundavamse-lhe nos braos, que imobilizava, enquanto a me, um pouco atrs, chorava convulsivamente. - Sabias que o teu irmo consumia drogas? - rugiu ele. - V! Responde! - A presso dos dedos acentuou-se. - Sim - balbuciou Laurie. - Sabia, sabia! - Porque no nos disseste? Se falasses, ele ainda estaria vivo! - No podia.

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- Porqu? Explica porqu? - Porque... - Fez uma pausa e revelou: - Porque me obrigou a prometer que no diria nada. - Pois foi a tua promessa que o matou. Destruiu-o com tanta eficincia como a maldita droga. Sentiu uma mo segurar-lhe o brao e estremeceu. O sobressalto f-la regressar ao presente e pestanejou vrias vezes, como se emergisse de um transe. - Sente-se mal? - perguntou Lou, que se levantara e lhe pegava no brao. - No nada, obrigada - murmurou Laurie, levemente embaraada, desprendendo-se da mo dele. - Onde amos? Baixou os olhos para os documentos na sua frente e tentou determinar o que suscitara as penosas reminiscncias. Como se tivesse sido no dia anterior, recordou-se da angstia do conflito de responsabilidade, fraternal ou filial, e da terrvel sensao de culpa por ter optado pela primeira. - Em que pensava? - insistiu o tenente. - Parecia a quilometros daqui. - No facto de a vtima ter sido encontrada pela namorada - explicou Laurie, voltando a concentrar-se no nome de Sara Wetherbee, pouco disposta a partilhar o seu passado com o interlocutor. Apesar dos anos decorridos, ainda sentia relutncia em evocar o trgico episdio com os amigos e sobretudo com um estranho. - Foi sem dvida uma experincia horrvel para a pobre mulher. - Infelizmente, as vtimas de homicdio so, na maioria das vezes, encontradas pelos entes mais ntimos. - Deve ter sido um choque penoso - volveu, compadecida de Sara Wetherbee. Devo reconhecer que o caso de Duncan Andrews no corresponde aos de overdose usuais. - Com cocana - salientou ele, com um encolher de ombros -, duvido que haja um cenrio usual. Quando a droga registrou uma escalada de consumo, nos anos setenta, passaram a ocorrer mortes em todos os nveis da sociedade: de atletas e artistas a executivos, estudantes universitrios e rufies em geral. um flagelo muito democrtico. Um grande nivelador, se quiser. - Aqui, no Departamento de Autpsias, lidamos maioritariamente com o espectro mais baixo do consumidor. No entanto, de um modo geral, creio que tem razo. Laurie esboou um sorriso, impressionada com a forma de raciocinar e reagir do detective. - Quais so os seus dados biogrficos, antes de entrar para a polcia? - No compreendo. - Frequentou a universidade? - Sem dvida! Que espcie de pergunta essa? - Desculpe. No sabia que se tratava de um tema sensvel. - E eu no pretendi ser impertinente. s vezes, embaraa-me revelar onde estudei. Andei num estabelecimento pblico e no numa torre de marfim das altas esferas. E voc? - Na Universidade Wesleyan, em Connecticut. Alguma vez a ouviu mencionar? - Com certeza. Julga que todos os funcionrios da polcia so uns ignorantes? Universidade Wesleyan? Eu devia ter calculado. Como diz o outro, "vocs, moas de Nova iorque, vivem num mundo elevado". - Como soube que eu era de Nova Iorque? - Pelo sotaque, doutora. to indelvel como o meu, do Parque Rego, em Long Island. - Compreendo - Laurie detestava admitir que era um livro aberto a esse ponto, e perguntou-se que mais poderia aquele homem determinar a seu respeito, com a

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prtica de investigador que possua. Considerou, pois, conveniente mudar de assunto. - O local onde uma pessoa estuda interessa menos do que as suas atividades l. No deve ser sensvel quanto ao que frequentou, pois v-se claramente que obteve uma boa educao. - Isso fcil de dizer - observou Lou. - Mas, em todo o caso, obrigado pelo cumprimento. Ela tornou a baixar os olhos para os documentos. Acudia-lhe subitamente uma leve sensao de culpa acerca dos seus antecedentes privilegiados: escola secundria particular, Universidade Wesleyan e Escola Mdica da Colmbia. Ao mesmo tempo, acalentava a esperana de no se ter mostrado - ou parecido paternalista. - Deixe-me dar uma olhadela ao terceiro caso. Louis Herrera, de vinte e oito anos, desempregado, encontrado numa vala nas traseiras de uma mercearia. Ergueu os olhos. - Provavelmente, morreu numa casa de consumo de crack, e praticamente deitaram-no fora. um exemplo tpico de overdose. Mais uma vida desperdiada. - Em alguns aspectos, talvez mais trgica que a do tipo rico. Suponho que dispunha de muito menos opes na vida. Laurie inclinou a cabea em aquiescncia. A perspectiva de Lou era reconfortante. Pegou no telefone e ligou investigadora Cheryl Meyers, para lhe pedir que reunisse todos os registos mdicos possveis sobre Duncan Andrews, esclarecendo que esperava descobrir algum problema mdico suscetvel de se relacionar com a sua patologia. Em seguida, pousou o auscultador e voltou-se para o detetive. - No o posso evitar, mas tenho a impresso de que cometo uma irregularidade. Levantou-se e comeou a recolher os documentos. - No comete - assegurou-lhe ele. - De qualquer modo, porque no espera at dispor de toda a informao, incluindo a autpsia? Ser ento a altura de se preocupar. muito possvel que tudo se resolva da melhor maneira. - um bom conselho. Vamos l para baixo comear a trabalhar. Normalmente, Laurie vestia o equipamento no gabinete, mas a presena de Lou fez com que optasse por utilizar o vestirio. Quando emergiram do elevador na cave, indicou-lhe a seo dos homens e entrou na das mulheres. Cinco minutos mais tarde, reuniam-se no corredor. Ela enfiara a bata vulgar, depois uma camada impermevel e, por cima de tudo, um largo avental e o habitual capuz na cabea. A mscara pendia-lhe do pescoo. Por seu turno, Lou envergara apenas a bata, com capuz, e j tinha a mscara posta. - Parece um dos mdicos da casa - comentou Laurie, observando-o para se certificar de que usava o equipamento apropriado. - Tenho a impresso de que vou realizar uma interveno cirrgica, em vez de assistir a uma autpsia. No vesti tudo isto nas ocasies anteriores. Tem a certeza de que a mscara indispensvel? - Na sala de autpsias todos a usam por causa da sida e outros problemas infecciosos, que tornaram o regulamento mais rigoroso. Se no a pusesse, o doutor Washington corria consigo. Atravessaram o corredor principal da morgue, passando diante da larga porta de ao de acesso ao longo banco de compartimentos refrigerados individuais, que formavam um enorme U. - No h dvida de que impera uma atmosfera sinistra - reconheceu Lou. - Uma pessoa acaba por se habituar.

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- Parece o cenrio de um filme de terror. Quem teria escolhido estes azulejos azuis para as paredes? E o cho de cimento? Porque no existe uma cobertura? Repare na quantidade de manchas. Laurie deteve-se para contemplar o cho. Embora houvesse sinais inequvocos de que merecia cuidados assduos da brigada de limpeza, as manchas abundavam. - H muito que tencionavam revesti-lo de mosaicos, mas o projeto emperrou na mquina burocrtica do Municpio. Pelo menos, foi o que me garantiram. - E que fazem todos estes caixes aqui? - Lou apontou para uma pilha de caixas de pinho que se prolongava quase at ao teto. - um admirvel toque de requinte. - So do Campo de Potter. H muitos corpos no identificados em Nova Iorque. Aps a autpsia, conservamo-los na cmara frigorfica durante algumas semanas. Se ningum os reclama, so cremados a expensas do municpio. - No os podiam guardar noutro stio? - argumentou ele. - Parece um armazm de revenda. - Que eu saiba, no. Acho que nunca pensei nisso, talvez por estar habituada a v-los aqui. Laurie entrou na sala de autpsias e manteve a porta aberta para que Lou a seguisse. Ao contrrio da manh anterior, as oito mesas estavam ocupadas por cadveres, cada um com um rtulo pendente do dedo grande do p. Em cinco delas, os trabalhos j haviam principiado. - Ena, ena, a doutora Montgomery vai comear a trabalhar antes do meio-dia! proferiu um dos mdicos. - H quem goste de testar a gua antes de mergulhar na piscina - replicou Laurie. - A sua mesa a seis - indicou um dos tcnicos, que lavava um troo do intestino numa bacia. Ela volveu os olhos para Lou, que se detivera entrada, e viu-o engolir em seco. Embora tivesse afirmado que assistira a autpsias, suspeitava de que achava a operao tipo "linha de montagem um pouco opressiva". E o odor intenso que predominava tambm no ajudava nada. - Pode sair quando quiser - preveniu-o. - No, estou bem - asseverou ele, erguendo a mo. Se voc aguenta, eu tambm. Laurie dirigiu-se para a mesa seis e Lou seguiu-a. Vinnie Amendola, devidamente equipado, aproximou-se e informou: - Hoje trabalhamos juntos, doutora Montgomery. - Muito bem. Se for buscar tudo o que necessitamos, comearemos j. Assentiu com um movimento de cabea e encaminhou-se para os armrios dos instrumentos. Ela colocou a papelada num lugar de acesso fcil e olhou o corpo de Duncan Andrews. - Um exemplar bem-parecido. - No sabia que os mdicos pensavam nesses termos - observou Lou. - Julgava que colocavam a alavanca em ponto morto, ou algo do gnero. - Muito raramente. O corpo plido de Duncan jazia em aparente repouso na mesa de ao. Tinha as plpebras cerradas, e a nica coisa que lhe afetava o aspecto geral, parte a lividez, eram as escoriaes nos braos. Laurie apontou-as e explicou: - Estas marcas profundas so provavelmente o resultado daquilo a que se chama

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formigueiro. Uma alucinao ttil de pulgas ou percevejos na pele ou debaixo dela. Vem-se na intoxicao de cocana ou anfetaminas. - No consigo compreender por que motivo as pessoas tomam drogas - declarou o detective, meneando a cabea. - uma coisa que excede a minha capacidade de entendimento. - Fazem-no por prazer. Infelizmente, as drogas como a cocana atingem partes do crebro que se desenvolveram durante a evoluo. Se quisermos que a guerra aos estupefacientes triunfe, o fato de eles proporcionarem prazer deve ser admitido e no ignorado. - Porque ser que tenho a sensao de que no aprecia muito a campanha do "Limite-se a Dizer Que No"? - Porque no a aprecio mesmo. Acho-a estpida. Ou, pelo menos, de vistas curtas. Duvido que os polticos que conceberam esse esquema faam a menor ideia do que representa crescer na sociedade de hoje, em especial no caso dos jovens urbanos. As drogas assediam-nos e quando as experimentam e descobrem que proporcionam prazer concluem que os altos poderes mentem sobre as suas facetas negativas e perigosas. -J experimentou alguma? - A cocana, por exemplo. - A srio? - Admira-se? - Talvez, at certo ponto. - Por que? - No sei. - Encolheu os ombros. - Penso que no tem aspecto disso. - Acho que, neste momento, o aspecto dele mais convincente que o meu disse Laurie, com uma breve risada, apontando para Andrews. - Mas aposto que, quando vivia, tambm no o tinha. Sim, experimentei drogas, na universidade. Apesar do que aconteceu ao meu irmo, ou, porventura, em virtude disso. - Que lhe aconteceu? Dirigiu de novo o olhar para o corpo de Duncan Andrews. No tencionara introduzir Shelly na conversa. O comentrio escapara-lhe, como se falasse com algum da sua intimidade. - Sucumbiu a uma overdose? - insistiu Lou. Os olhos dela transferiram-se do corpo sem vida para o detetive, consciente de que no podia mentir. - Exato - assentiu. - Mas no quero falar disso. - Compreendo. No era minha inteno intrometer-me em assuntos privados. Voltou-se mais uma vez para Andrews e, por um instante, imaginou que era o corpo do irmo quejazia naquela mesa fria. Foi com alvio que viu Vinnie reaparecer, com luvas, frascos de espcimes, preservativos, rtulos e uma srie de instrumentos. Ela ansiava por comear a trabalhar e ignorar as penosas reminiscncias. - Vamos a isto - disse Vinnie, comeando a colar os rtulos nos frascos. Laurie pegou nas luvas e calou-as, aps o que ps os culos protetores e iniciou o meticuloso exame exterior ao corpo de Andrews. Depois de observar a cabea, fez sinal a Lou para que se colocasse do outro lado da mesa e, afastando o cabelo do cadver com a mo enluvada, apontou para numerosas escoriaes. - Aposto que teve pelo menos uma convulso. Vejamos a lngua. - Afastou as mandbulas e exps laceraes em vrios lugares. - o que eu pensava. Verifiquemos agora a quantidade de cocana que consumia. - Muniu-se de uma pequena lanterna eltrica e um espculo nasal e examinou o nariz. - No h

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perfuraes. Parece normal. Acho que no cheirava muito. - Endireitou-se e notou que a ateno de Lou se concentrava numa mesa prxima, onde serravam o topo do crnio. Os seus olhares cruzaram-se e ela perguntou: - Como se sente? - No sei bem. Costuma fazer isto todas as manhs? - Em mdia, trs ou quatro vezes por semana. Quer ir l para fora por uns minutos? Posso avis-lo, quando nos ocuparmos do DePasquale. - No, estou bem. Vamos para a frente com isso. Que se segue? - Em regra, examino os olhos. Laurie fitou-o com ansiedade, pois a ltima coisa que desejava era que desmaiasse e batesse com a cabea no cho de cimento, como acontecera, numa ocasio, a um visitante. - Continue. Garanto-lhe que estou bem. Encolheu os ombros e pousou o polegar e o indicador nas rbitas de Duncan, a fim de afastar as plpebras. O detective abafou uma exclamao e desviou a vista. Por um momento, ela prpria ficou impressionada. Os olhos tinham desaparecido! As cavidades avermelhadas achavam-se preenchidas com uma espcie de buchas de gaze cor-de-rosa, o que proporcionava ao cadver uma aparncia ttrica. - Est bem! - resmungou Lou. - Armou-me uma ratoeira e apanhou-me. - Virou-se de novo para Laurie, a qual se apercebeu de que a rea facial visvel entre a mscara e o capuz se tornara lvida. - Deixe-me adivinhar: trata-se de uma espcie de iniciao para o novato nestas andanas. - Desculpe. - Ela soltou uma breve risada nervosa. - Tinha-me esquecido de que haviam retirado os olhos. Palavra de honra. A famlia insistiu em que fosse respeitado o desejo do falecido de ser doador dos rgos. Se os olhos forem colhidos dentro de doze horas, podem utilizar-se, desde que no existam contra-indicaes. Em certos casos, o prazo pode ser mais longo, uma vez que o corpo permanea na cmara frigorfica. - No me importo de ser o alvo de uma brincadeira. - No foi qualquer espcie de brincadeira - reiterou. - Creia que lamento o sucedido. Bem, vejamos se conseguimos descobrir o local da injeco. - Imprimiu uma rotao mo direita de Duncan, para poder examinar a superfcie palmar, enquanto Vinnie fazia o mesmo outra. - C est! - exclamou, indicando uma minscula perfurao sobre uma das veias diante da rea do cotovelo. - No sabia que a cocana podia ser introduzida diretamente no sistema circulatrio - observou Lou. - Pode injetar-se, aspirar-se ou recorrer praticamente a qualquer outro meio concebvel. Ao mesmo tempo, Laurie recordava a noite anterior ao dia em que encontrara Shelly morto no quarto. Ele acabava de chegar de Yale e ela procurara-o, ansiosa por se inteirar do que acontecera na universidade. O estojo Dopp encontrava-se em cima da cama. - Que isto? - perguntou, pegando numa embalagem de preservativos. - D c isso! - bradou o irmo, irritado por v-la encontrar aquilo no seu estojo de barbear. Laurie soltou uma gargalhada divertida quando ele lhos arrancou da mo e, enquanto abria a gaveta da cmoda para os guardar, debruou-se sobre o estojo para ver que mais continha de interessante. No entanto, o que se lhe deparou era

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mais preocupante do que interessante. Segurando-a com as pontas dos dedos, como se fosse um objecto peonhento, extraiu uma seringa de dez centmetros cbicos, cuja agulha tornaria a ver no dia seguinte. - Que isto? - voltou a perguntar. Ele aproximou-se e tentou tirar-lha, porm, a irm esquivou-se. - Obtiveste-a do consultrio do pai, hem? - D-ma, ou vs-te em apuros - insistiu Shelly, encostando-a parede. Laurie segurou a seringa com ambas as mos atrs das costas. Criara-se na cidade de Nova iorque, pelo que sabia para o que um adolescente queria um objeto daqueles. - Picas-te? Por fim, ele dominou-a e recuperou a seringa, que guardou junto dos preservativos. Em seguida, voltou-se para a irm, que no se movera. - Tentei uma ou duas vezes - admitiu. - Chama-se bola rpida". Muitos colegas o fazem. No tem nada de especial, mas no digas aos nossos pais, de contrrio nunca mais te falo. Entendes? Nunca mais. O breve devaneio de Laurie foi interrompido pela voz retumbante de Calvin Washington. - Que raio se est a passar aqui? Porque que nem sequer principiou? Venho indagar se descobriu alguma coisa em que possamos pendurar os nossos chapus e ainda no foi alm da estaca zero. Ande-me para a frente com isso! Ela entrou imediatamente em atividade e completou o exame externo, notando apenas, alm do que j descobrira, algumas escoriaes equimticas nos braos de Duncan. Em seguida, pegou num bisturi e praticou com eficincia a tradicional inciso em forma de Y desde as extremidades dos ombros at regio pbica. Auxiliada por Vinnie, atuava rpida e silenciosamente, removendo o esterno e expondo os rgos internos. Lou, que se esforava por no estorvar as operaes, aproveitou uma pausa, durante a qual Vinnie se ocupava da organizao dos frascos de espcimes, para dizer: - Desculpe se lhe atrasei os trabalhos. - No se preocupe com isso. Quando passarmos ao corpo do DePasquale, fornecerei explicaes mais pormenorizadas. Para j, quero livrar-me do Andrews, pois se o doutor Calvin se enfurece, ento que estamos feitos. - Compreendo. Quer que eu saia? - De modo algum. Basta que no se melindre, se o ignorar por alguns minutos. Depois de inspecionar todos os rgos internos, Laurie utilizou vrias seringas para recolher diferentes fluidos destinados a testes toxicolgicos. Ela e Vinnie atuavam com meticulosidade e particular ateno, para que cada espcime fosse introduzido no frasco apropriado. Depois, comeou a retirar os rgos, um a um. Consagrou a mais parte do tempo ao corao, at que conseguiu finalmente extra-lo. Enquanto Vinnie levava o estmago e os intestinos para a bacia de lavagem, Laurie concentrou-se no corao, do qual retirou numerosas amostras para exame microscpico posterior. A seguir, procedeu do mesmo modo em relao a alguns outros rgos. Entretanto, Vinnie reapareceu e, sem necessitar que lho indicassem, comeou a afastar o couro cabeludo. Depois de inspecionar o crnio, Laurie fez-lhe sinal para que se servisse do serrote vibratrio para o cortar de forma circular acima das orelhas. Lou conservou-se a uma distncia prudente, quando ela extraiu o crebro e o depositou num recipiente que Vinnie segurava, aps o que se muniu de uma faca

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de lmina alongada, similar dos talhantes, e principiou a cort-lo, como se no passasse de uma pea de carne. Tratava-se de um dueto eficiente e bem ensaiado que exigia poucas palavras. Meia hora mais tarde, Laurie conduziu Lou para fora da sala de autpsias e, depois de se desembaraarem dos aventais e batas, dirigiram-se ao refeitrio no primeiro piso, para tomarem caf. Dispunham de cerca de quinze minutos, enquanto Vinnie retirava os restos mortais de Duncan e "montava" o caso seguinte: Frank DePasquale. - Obrigado, mas acho que no comerei nada nos prximos dias - disse o detetive quando ela apontou para uma das vrias mquinas de venda de sanduches. Sentaram-se a uma mesa de frmica perto do forno de microndas, no meio de umas quinze pessoas, que conversavam animadamente. Vendo que algumas fumavam, Lou puxou de um mao de Marlboro e de uma carteira de fsforos e acendeu um cigarro. No entanto, retirou-o da boca ao ver a expresso de Laurie. - Posso fumar? - Se lhe apetece muito... - s um. - Bem, o exame geral ao Duncan Andrews no revelou qualquer patologia. E, aqui para ns, duvido que tenha mais sorte com a histologia. - No pode inventar sintomas. Em ltimo caso, deposite o problema nas mos do doutor Calvin e ele que decida o que h a fazer. o seu dever, como uma das altas patentes da casa. - Quem efetua a autpsia tem de assinar a certido de bito. Veremos o que consigo. - Fiquei impressionado com o modo como utilizou a faca... - Obrigada pelo encmio - agradeceu ela, secamente. - Porque ser que antevejo um "mas" iminente? - Estou apenas surpreendido por ver que uma mulher atraente como voc escolheu este tipo de trabalho. Fechou os olhos e exalou um suspiro de exasperao. - uma observao assaz machista - replicou, olhando-o com intensidade. Infelizmente, corri o elogio anterior. Que faz uma moa jeitosa como voc num antro destes?" o que quer dizer na sua? - Alto l - protestou Lou. - No era essa a minha inteno. - Aludir minha aparncia e capacidade profissional e relacionar uma com a outra faz com que resulte um comentrio negativo acerca de ambas. - Laurie levou a xcara aos lbios, consciente de que o interlocutor se achava embaraado. - No pretendo repreend-lo, mas acredite que estou farta de defender a escolha da minha carreira. E tambm de ouvir dizer que os meus atributos fsicos e sexo tm pouca relao com as funes que exero. - O melhor eu no tornar a abrir a boca. Ela olhou o relgio na parede e disse: - melhor voltarmos l para baixo. O Vinnie j deve ter o DePasquale preparado. - Esvaziou a xcara e levantou-se. Lou apagou o cigarro e seguiu-a. Cinco minutos mais tarde, tornavam a vestir as batas e encontravam-se diante do visor de radiografias, na sala de autpsias, para observarem as de Frank DePasquale. A posio da bala achava-se bem ntida na base do crnio. - Acertou quanto localizao - disse Laurie. - Alojou-se na parte inferior do

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crebro. - As execues entre gangsters so muito eficientes. - Acredito. E isto porque uma bala nesse lugar afeta os centros vitais, como a respirao e o palpitar do corao. - Acho que seria a minha maneira preferida de ir desta para melhor - admitiu o detetive. Ela olhou-o por um momento. - uma perspectiva agradvel. Lou encolheu os ombros. - Na minha profisso, pensa-se nisso com frequncia. Laurie voltou a concentrar-se nas radiografias. - Tambm no se enganou quanto ao pequeno calibre da arma. Vinte e dois ou vinte e cinco, no mximo. - o que eles costumam preferir. As de calibre superior provocam muita sujeira. Encaminharam-se para a mesa seis, onde se encontravam os restos mortais de Frankie. O corpo estava ligeiramente inchado, com o olho direito mais protuberante que o esquerdo. - Parece ter menos de dezoito anos - comentou ela. - Eu no lhe dava mais de quinze - concordou Lou. Laurie pediu a Vinnie que rolasse o corpo, para poderem examinar a nuca. Em seguida, com a mo enluvada, afastou o cabelo molhado e exps um orifcio circular rodeado por uma larga rea de abraso. Depois de tirar algumas medidas e fotografias, rapou o espao em volta, a fim de deixar o ferimento bem visvel. - Foi obviamente um tiro queima-roupa - afirmou, apontando para o crculo de plvora em torno da abertura. - De que distncia? Refletiu por um momento. - Oito a dez centmetros. - Tpico - murmurou Lou. Laurie tirou mais uma srie de medidas e fotografias. Depois, com um bisturi limpo, removeu cautelosamente fragmentos de resduos de plvora das profundezas do ferimento e transferiu-os para um dos frascos de amostras, com destino ao exame laboratorial. - Nunca se sabe o que os qumicos nos podem revelar - observou, entregando os frascos a Vinnie. - Precisamos de um indcio til - disse Lou. - Venha de onde vier. Quando Vinnie acabou de rotular os frascos, Laurie indicou-lhe que a ajudasse a deitar de novo Frank de costas. - Que tem o olho direito? - perguntou Lou. - No sei. A radiografia no revela que a bala atingiu a rbita, mas nunca se sabe. - A plpebra tinha uma cor arroxeada. A conjuntiva inchada erguia-se atravs da fissura palpebral. - E ela levantou a plpebra com suavidade. - Safa, que tem mau aspecto - articulou o detetive. - O corpo anterior no tinha olhos e o deste parece que foi atropelado por um camio. Pode dever-se longa permanncia no rio? - Foi antes da morte - disse Laurie, meneando a cabea. - Repare nas hemorragias sob a membrana mucosa. Isso significa que o corao funcionava. Ele vivia quando isto ocorreu. Debruou-se sobre o cadver e examinou a crnea. Pela observao do reflexo das luzes do teto na sua superfcie, podia determinar que era irregular, alm de

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que apresentava uma contextura branco-leitosa. Levantou a plpebra esquerda e verificou que, em comparao com a outra, a crnea era clara - o olho fixava-se, sem vida, no teto. - Pode ter sido a bala que fez isso? - perguntou Lou. -No creio. Parece mais uma queimadura qumica, pela maneira como afetou a crnea. Vamos retirar uma amostra para a Toxicologia. Examin-la-ei minuciosamente, por sees, ao microscpio. Devo confessar que nunca tinha visto nada assim. Laurie prosseguiu o exame externo e quando chegou aos pulsos apontou-os com o dedo. - V estas escoriaes e depresses. - Vejo. Que significam? - Penso que o pobre diabo foi atado. Talvez a leso na vista se deva a alguma forma de tortura. - No me admirava, com gente daquela. O que me revolta que se refugiam no suposto cdigo de tica, quando, na realidade, no passa de um mundo em que os ces se devoram mutuamente. Em resultado disso, todos os talo-americanos adquiriram uma reputao indesejvel. Enquanto examinava as mos e as pernas de Frankie, Laurie perguntou ao detetive o motivo da vendetta permanente entre as famlias Vaccarro e Lucia. - Lutam pelo territrio. Tm de dormir todos na mesma cama: Queens e comarca de Nassau. Guerreiam-se constantemente para conquistar mais espao de manobra. Esto em competio direta pelo trfico de drogas, emprstimos a juros elevadssimos, clubes de jogo, receptao, redes de extorso, carros roubados, etc. Passam a vida a brigar e a matar-se uns aos outros, mas, ao mesmo tempo, tm de se suportar. um mundo difcil de compreender. - Toda essa atividade ilegal continua ainda hoje? - Sem dvida. E o que sabemos a seu respeito no passa da ponta do icebergue. - Como se explica que a polcia no faa nada para lhe pr termo? - Tentamos, mas no fcil - declarou Lou, com um suspiro de resignao. Precisamos de provas, as quais, como disse antes, so difceis de conseguir. Os patres esto isolados e os assassinos so profissionais. Mesmo nos casos em que os encurralamos, tm de ir a tribunal e no existem garantias de uma condenao. Ns, Americanos, preocupamo-nos tanto com a tirania das autoridades que proporcionamos uma situao vantajosa aos viles da fita. - Custa a crer que se possa fazer to pouco. - S se consegue alguma coisa com provas irrefutveis. Tomemos por exemplo aqui o Frank DePasquale. Estou noventa por cento convencido de que o Cerino e o seu bando so os responsveis pela morte, mas no posso fazer nada sem elementos slidos. - Pensava que a polcia tinha informantes. - Temos, de fato, mas nenhum ao corrente de assuntos comprometedores. As pessoas que, na realidade, nos poderiam ser teis tm mais medo umas das outras que de ns. - Bem, esperemos que eu consiga alguma coisa com este caso - proferiu Laurie, voltando a concentrar-se no corpo de DePasquale. - O pior que os cadveres imersos na gua tendem a ser lavados de indcios teis. Resta-nos a bala, no entanto. - Aceitarei tudo o que puder fornecer-me - declarou Lou. Laurie e Vinnie iniciaram a autpsia, e ela ia explicando ao detetive o que faziam.

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A nica diferena entre a de Frank e a de Duncan consistia na maneira como se ocupava do crebro, mostrando-se agora particularmente interessada em acompanhar a trajetria da bala. Verificou que no se aproximara da vista inchada. Tambm tinha o cuidado de no tocar no projctil com um instrumento metlico. Assim que o extraiu, depositou-o numa saqueta de plstico, para evitar que se riscasse. Mais tarde, depois de o secar, marcou-o na base e fotografou-o antes de o selar num pequeno sobrescrito, juntamente com um recibo de propriedade, pronto para ser entregue polcia - ao sargento Murphy ou aos seus colegas de servio no estabelecimento. - Foi uma manh em cheio - admitiu Lou quando abandonavam a sala de autpsias. - Achei-a muito instrutiva, mas creio que vou prescindir do seu terceiro caso. - Surpreende-me que tolerasse dois - disse Laurie. Detiveram-se entrada do vestirio e ela acrescentou: - Vou estudar o material microscpico sobre o Frank DePasquale, e se obtiver algum elemento de interesse previno-o. Para j, a nica coisa que me parece aproveitvel o olho. Em todo o caso, nunca se sabe... - Bem, foi divertido - reconheceu ele, transferindo o peso do corpo de um p para o outro. Laurie olhou-o com certa curiosidade. Tinha a impresso de que ele desejava falar-lhe de algo mais, mas no conseguia decidir-se a faz-lo. - Acho que vou tomar mais um caf. Quer fazer-me companhia, antes de se retirar? - uma boa ideia - assentiu o detetive, sem hesitar. Entraram no refeitrio e instalaram-se na mesma mesa da visita anterior. Entretanto, Laurie no compreendia a razo pela qual o confiante Lou se tornara to hesitante e at embaraado. Viu-o puxar de um cigarro e acend-lo, e acabou por perguntar: - H muito tempo que fuma? -Desde os doze anos. No meu bairro era a idade usual. - Alguma vez pensou em abandonar o vcio? - Com certeza. - Ele soprou o fumo para o lado. - faclimo. H um ano que o fao todas as semanas. Mas, a srio, gostava de parar de vez. S que difcil l na Central, porque quase toda a gente fuma. - Lamento que no se nos deparasse um indcio til no corpo do DePasquale. - possvel que a bala revele alguma coisa. - Deixou o cigarro resvalar para dentro do cinzeiro, quando tentava equilibr-lo na borda. - O pessoal da Balstica dispe de muitos recursos. Apre! - Retirou a mo repentinamente, pois acabava de queimar o dedo com o cigarro. - Passa-se alguma coisa? - quis saber ela. - No, estou bem - replicou Lou com demasiada prontido. Efetuou nova tentativa, e desta vez conseguiu retirar o cigarro do cinzeiro. - Parece preocupado. - que tenho a cabea cheia de problemas. Em todo o caso, gostaria de lhe fazer uma pergunta. casada? Laurie no pde evitar um sorriso, ao mesmo tempo que abanava a cabea. - Isso no vem nada a propsito. - Concordo. - E, em face das circunstncias, no se pode considerar uma pergunta muito profissional. - Tambm estou de acordo com isso.

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Conservou-se silenciosa por um momento, como se sustentasse uma miniargumentao consigo prpria. - No, sou solteira. - Bem, nesse caso... - Ele fez uma pausa, como se procurasse as palavras adequadas. - Talvez pudssemos almoar juntos, um dia destes. - Sinto-me lisonjeada, tenente Soldano - articulou Laurie, com uma ponta de embarao. - Mas no costumo misturar a minha vida privada com o trabalho. - Nem eu. - E se lhe disser talvez, que vou pensar nisso? - Aceito essa resposta. - Lou levantou-se com brusquido e, vendo que ela o imitava, fez-lhe sinal para que voltasse a sentar-se. - Acabe de tomar o caf, pois precisa de uns minutos de descontrao. Vou l abaixo despir a bata e raspar-me daqui. Depois, diga qualquer coisa. Encaminhou-se para a porta e, antes de a transpor, voltou-se e acenou em despedida. Laurie retribuiu o gesto e imergiu em reflexes. Ele era de fato um pouco como Colombo; inteligente, mas algo desajeitado e desorganizado. Ao mesmo tempo, irradiava um certo encanto e despretensiosismo que lhe agradavam. E tambm parecia solitrio. Por fim, esvaziou a xcara, levantou-se e espreguiou-se discretamente. Quando abandonava o refeitrio, apercebeu-se de que Lou tambm lhe recordava um pouco o seu amigo Sean Mackenzie. Tinha a certeza de que a me o consideraria inapropriado para ela, e Laurie perguntou-se se parte do motivo por que se sentia atrada por esse tipo de homens residia no fato de saber que os pais no o aprovavam. Se isso correspondia verdade, ansiava por fazer uma ideia de quando varreria definitivamente de sua mente aquela rebeldia. Premiu o boto de descida do elevador e ocorreu-lhe naquele momento que no aproveitara a pergunta de Lou para se inteirar igualmente do seu estado civil. Prometeu a si prpria elucidar-se, se ele lhe telefonasse. Consultou o relgio e verificou que os trabalhos estavam a decorrer de modo satisfatrio: faltava-lhe apenas uma autpsia e ainda no era meio-dia. Laurie consultou o endereo que escrevera num pedao de papel e olhou o impressionante prdio de apartamentos na Quinta Avenida. Situava-se nas proximidades do Central Park, e entrada havia um toldo azul que se prolongava at beira do passeio. Um porteiro uniformizado mantinha-se na expectativa atrs da porta envidraada, de ferro forjado. Ao v-la acercar-se, o homem abriu a porta e perguntou polidamente em que lhe podia ser til. - Desejava falar com o administrador do prdio. Ela desabotoou o casaco, enquanto o porteiro se servia de um intercomunicador antiquado. Sentou-se numa poltrona de couro e olhou em volta. O trio estava decorado com gosto e discrio e havia uma profuso de flores num canteiro revestido de alumnio. No lhe era difcil imaginar Duncan Andrews a transpor a entrada com passos firmes, recolher a correspondncia do seu receptculo e dirigir-se para o elevador. - Perguntou por mim? Levantou-se e viu-se perante um hispnico de bigode abundante. Cosido camisa, um pouco acima do bolso do peito, achava-se o nome "Juan". - Sou a doutora Montgomery, do Departamento de Patologia Legal. Com estas palavras, abriu a carteira para revelar o reluzente crach profissional,

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parecido com os da polcia. - Em que a posso servir? - Gostaria de visitar o apartamento de Duncan Andrews. Fui incumbida de o autopsiar e pretendia observar o ambiente em que ele vivia. Mantinha a linguagem deliberadamente oficial. Na realidade, no se sentia vontade com o que tencionava fazer. Embora muitas jurisdies exigissem que os tcnicos de medicina legal visitassem o cenrio da morte, no era o caso da de Nova iorque, que atribua a misso aos investigadores mdicos. No entanto, durante a sua prtica, Laurie adquirira vasta experincia na matria. Agora, no ambiente nova-iorquino, tinha saudades da informao adicional que essas diligncias proporcionavam. No visitava o apartamento de Duncan por esse motivo, pois no contava descobrir nada de til. Fazia-o por razes de natureza pessoal. A ideia de um jovem privilegiado pr termo vida devido a uns momentos de prazer induzido pela droga recordava-lhe o irmo. Aquela morte reavivara sentimentos que reprimira ao longo de dezassete anos. - Encontra-se l a namorada dele - informou Juan. - Pelo menos, vi-a subir h cerca de meia hora. - Voltou-se para o porteiro e perguntou-lhe se a vira sair, obtendo resposta negativa, pelo que se dirigiu de novo a Laurie. - o apartamento 7-C. Vou acompanh-la. Ela hesitou, pois no esperara que estivesse l algum. No desejava falar com qualquer membro da famlia de Andrews e muito menos com a namorada. Mas Juan j premia o boto do elevador, que surgiu pouco depois, e abriu a porta para que Laurie o precedesse. Como se apresentara com carter oficial, ela reconhecia que no podia mudar repentinamente de atitude. Juan bateu porta do 7-C e, como no se abrisse imediatamente, puxou de um chaveiro das dimenses de uma bola de basebol e procurou a chave que lhe interessava. Porm, acudiu algum quando se preparava para a introduzir na fechadura. Surgiu uma mulher de estatura aproximada de Laurie, de cabelo louro anelado, que usava uma camisa folgada por cima de calas jeans manchadas de lixvia. As faces midas sugeriam derramamento recente de lgrimas. Juan apresentou Laurie, com as funes que desempenhava no hospital, e afastou-se. - No me lembro de a ver l - disse Sara. - Trabalho no departamento de autpsias - esclareceu Laurie. - Vai autopsiar o Duncan? - J o fiz. Queria apenas observar o local onde morreu. - Com certeza. - Sara desviou-se. - Entre. Laurie sentia-se extremamente embaraada, consciente de que perturbava a dor da infortunada mulher, e aguardou que ela fechasse a porta. O apartamento era espaoso. Do prprio vestbulo avistava-se uma grande parte do Central Park. Meneou involuntariamente a cabea ante a insensatez do consumo de drogas por parte de Duncan. Pelo menos, primeira vista, a sua vida parecia perfeita. - Ele caiu aqui na entrada. - Sara apontou para o cho, junto da porta, e as lgrimas voltaram a rolar. - Abriu-a no momento em que me preparava para bater. Parecia que tinha enlouquecido. Pretendia sair praticamente nu. - Lamento profundamente - murmurou Laurie. As drogas produzem esse efeito nas pessoas. A cocana provoca a sensao de calor ardente. - Eu nem sequer sabia que ele a consumia - soluou a outra. - Se tivesse chegado mais cedo, quando me chamou, talvez nada disso acontecesse. Se eu

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ficasse na noite de domingo... - As drogas so um flagelo. Ningum vir a saber porque ele as tomava. A escolha foi sua. Voc no se deve julgar responsvel. - Laurie fez uma pausa. Compreendo como se sente - acabou por acrescentar. - Encontrei o meu irmo em circunstncias similares. - Sim? - balbuciou Sara, atravs das lgrimas. Laurie aquiesceu com um movimento de cabea. Era a segunda vez no mesmo dia que divulgava um segredo que no partilhava com ningum havia dezassete anos. O caso de Duncan Andrews afetara-a de uma maneira que no acontecera com qualquer dos anteriores. CAPTULO 4 TERA-FEIRA MANHATTAN - Gaita! - exclamou Tony. - C estamos espera, mais uma vez. Esperamos todas as noites. Pensei que ontem, quando finalmente apanhamos o puto, o DePasquale, as coisas comeariam a andar para a frente. Mas isso sim! Continuamos espera, como se no tivesse acontecido nada. Angelo inclinou-se para a frente, sacudiu a cinza do cigarro no cinzeiro e tornou a endireitar-se, sem se pronunciar. Prometera a si prprio, naquela tarde, ignorar o companheiro. Preferia contemplar a concorrida rua, com pessoas que regressavam do trabalho, levavam os ces a passear ou voltavam da mercearia. O carro achava-se estacionado numa rea de carga da Avenida do Parque, entre as ruas 81 e 82, virado ao norte. Ambos os lados da artria continham longas filas de elevados prdios de apartamentos, em cujos andares inferiores funcionavam escritrios. - Vou sair para fazer umas elevaes - anunciou Tony. - Cala o raio da boca! - retorquiu Angelo, apesar da inteno de no lhe dirigir uma nica palavra. - Estudamos a situao ontem noite. No sair para fazer elevaes quando estamos espera de ao. Queres acender um letreiro de non para indicar aos chuis que nos encontramos aqui? Temos de passar despercebidos. V se metes isto na cabea. - Est bem, no te chateies. No saio, pronto! Dominando a frustrao, soprou o fumo por entre os lbios tensos e passou a tamborilar com nervosismo no volante. Tony conseguia abalar-lhe a serenidade ensinada pela prtica. - Se queremos invadir o gabinete do mdico, porque no avanamos de uma vez? - volveu o "mido", aps uma pausa. - No faz sentido estarmos para aqui a perder tempo. - Aguardamos que a recepcionista aparea, alm de que precisamos de nos certificar de que o local fica deserto. De resto, ela pode deixar-nos entrar e no queremos arrombar portas. - Se nos deixar entrar porque estar presente, e o local ocupado por algum e no deserto. Isto no tem ps nem cabea. - Confia em mim. a melhor maneira de fazer o que pretendemos. - Ningum me diz nada. Esta operao esquisita. A intruso no gabinete de um mdico no faz sentido e reveste-se de grande perigo. Ainda mais do que quando nos introduzimos no Banco de rgos de Manhattan. A, ao menos, arrecadamos

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algumas centenas de dlares. Que diabo encontraremos num consultrio? - Se no demorar muito, podemos ver se h dinheiro nossa disposio prometeu Angelo. - Talvez at possamos procurar Percodan ou outras drogas similares, se isso te tornar mais contente. - Parece-me uma forma complicada de obter um punhado de comprimidos. Soltou uma gargalhada, apesar da irritao que sentia. - Que pensas do velho Doc Travino? - tornou Tony. - Achas que faz alguma ideia do que est a dizer? - Confesso que tenho as minhas dvidas. Em todo o caso, o Cerino confia nele, que o que interessa. - V l. Diz-me porque vamos entrar ali. O Cerino no est feito com o mdico. - Adora-o. Julga que o melhor do mundo. Por sinal, reside a o motivo por que vamos entrar. - Mas para qu? Explica-me isso, e no volto a abrir a boca. - Por causa de uns registros do tipo. - Calculava que era uma insensatez, mas no desse tamanho. - Para que queremos os registros do fulano? - Disseste que te calavas se eu explicasse o que procuramos. -Portanto, cala-te! De qualquer modo, no deves fazer tantas perguntas. - precisamente disso que me queixo. Ningum me conta o que se passa. Se estivesse ao corrente, podia fazer mais, ser mais til. Vendo que o companheiro tornava a rir, acrescentou: - Talvez no acredites, mas verdade. Pe-me prova! Tenho a certeza de que podia apresentar algumas sugestes, mesmo para este trabalho. - Est tudo a correr bem - assegurou-lhe Angelo. - O planejamento no um dos teus pontos fortes, como, por exemplo, sovar pessoas. - Isso verdade - admitiu Tony. - No h nada que me agrade tanto. Um golpe bem aplicado, e fica o assunto arrumado. Nada de complicaes, como isto de agora. - Nas prximas semanas haver espancamentos em nmero suficiente para te satisfazer. - Oxal que sim. Talvez me compensem desta expectativa enervante. - A vem ela. - Angelo apontou para uma mulher robusta que emergia de um dos prdios de apartamentos, entretida a abotoar o casaco vermelho com uma das mos e a segurar o chapu na cabea com a outra. - Vamos a isto. Mas mantm a artilharia oculta e deixa o paleio a meu cargo. Os dois homens desceram do carro e abordaram a mulher no momento em que se incorporava na fila de uma praa de txis. - Senhora Schulman! - chamou Angelo. Ela voltou-se, porm a expresso desconfiada dissipou-se ao reconhecer quem a chamava. - Ol, senhor?... - comeou, tentando recordar-se do nome dele. - Facciolo. - Claro. Como est o senhor Cerino? - O melhor possvel. Vai-se habituando bengala, mas pediu-me que a procurasse. Dispe de um minuto? - Acho que sim. De que se trata? - Bem, confidencial. Preferia que viesse ao carro, por um momento. - Angelo gesticulou para o local onde o veculo estava estacionado. Visivelmente contrariada com o pedido, a senhora Schulman grunhiu algo sobre a

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necessidade de se encontrar com pressa. Ele introduziu a mo na algibeira exterior do casaco e puxou a pistola automtica Walther o suficiente para que ela pudesse ver a coronha. - Receio ver-me obrigado a insistir. Mas no lhe tomaremos muito tempo e depois deix-la-emos onde desejar. A senhora Schulman transferiu o olhar para Tony, que sorriu, e declarou com nervosismo: - Est bem, desde que no demore muito. - Isso depende de si - advertiu Angelo, voltando a apontar para o carro. Ela deslizou para o banco da frente, quando Tony abriu a porta com uma mesura corts antes de se instalar no da retaguarda, enquanto Angelo se sentava atrs do volante. - Isto tem alguma coisa a ver com o meu marido, o Danny? - quis saber a senhora Sehulman. - O Danny Schulman, de Bayside? - replicou Angelo. - o seu velhote? - . - Quem Danny Sehulman? - perguntou Tony. - O dono de uma espelunca chamada Palcio de Cristal, em Bayside - explicou Angelo. - Muitos sicrios do Lucia costumam ir para l. - Est muito bem relacionado - asseverou a senhora Schulman. -Talvez prefiram conversar com ele. - Isto no tem nada a ver com o seu marido. S nos interessa saber se o consultrio do mdico est deserto. - Sim, j saram todos. Fui eu que tranquei a porta, como sempre. - timo, porque queremos que volte l. Estamos interessados nuns registros do doutor. - Que registros? - Quando estivermos l dentro, informo-a. Antes, porm, quero preveni-la de que, se decidir cometer alguma imprudncia, ser a sua ltima neste mundo. Estou a exprimir-me com clareza suficiente? - Est - retorquiu ela, recuperando parte da presena de esprito. - No se trata de nada de especial - esclareceu Angelo. - Por outras palavras, somos pessoas civilizadas. - Compreendo. - Ento, vamos. - E abriu a porta do carro. ............................................................ - Ol, menina Montgomery! - saudou George, um dos porteiros do prdio de apartamentos onde os pais de Laurie viviam. Conhecia-o naquele lugar desde sempre. Aparentava sessenta anos, mas na realidade tinha setenta e dois e gostava de lhe dizer que fora ele que abrira a porta do txi no dia em que a me regressara do hospital onde a trouxera ao mundo. Depois de trocar breves palavras com o homem, Laurie subiu ao apartamento. Tantas recordaes!... At o ambiente lhe era familiar. No entanto, o apartamento recordava-lhe sobretudo aquele dia horrvel em que encontrara o irmo sem vida, e quase desejava que os pais se tivessem mudado, aps a tragdia, para no ter de a evocar constantemente. - Ol, querida! - quase cantarolou a me no momento em que lhe abriu a porta e se inclinou para a frente, a fim de oferecer a face. Cheirava a perfume caro e o cabelo azul-grisalho estava cortado curto, numa

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variao do estilo pajem que ultimamente aparecia nas capas das revistas femininas com certa freqncia. Dorothy Montgomery era uma mulher vibrante, de pequena estatura, que parecia mais jovem do que os seus sessenta e cinco anos, graas a uma segunda operao plstica. - Vejo que no trazes o vestido de l que te ofereci - observou, com um olhar crtico, ao aceitar o casaco da filha. - Pois no. - E Laurie fechou os olhos, esperanada em que a me no comeasse j a implicar. - Podias ao menos usar um vestido. Fez um esforo para no replicar. Escolhera uma blusa de caxemira embelezada com jias de fantasia e um par de calas de l, que adquirira atravs de um catlogo de artigos enviados pelo correio. Uma hora atrs, considerara que se tratava de um dos seus melhores conjuntos. Agora, porm, principiava a acalentar dvidas. - Bem, no interessa - prosseguiu Dorothy, depois de pendurar o casaco no cabide. - Vem, para que te apresente aos outros e, em particular, ao doutor Scheffield, o nosso convidado de honra. Conduziu a filha sala, formal, reservada exclusivamente para as recepes daquela natureza, onde se encontravam oito pessoas, cada uma com uma bebida numa das mos e um canap na outra. Laurie reconheceu a maioria quatro casais amigos dos pais desde longa data. Trs dos homens eram mdicos e o quarto banqueiro. semelhana da sua prpria me, as esposas no exerciam qualquer profisso e dedicavam o tempo livre a obras de caridade, tal como Dorothy. Aps breve troca de palavras, esta ltima levou a filha, atravs do longo corredor, biblioteca, onde Sheldon Montgomery mostrava alguns tratados de medicina raros a Jordan Scheffield. - Apresenta a tua filha ao doutor Scheffield, Sheldon - ordenou Dorothy, interrompendo o marido a meio de uma frase. Os dois homens ergueram os olhos do livro que Montgomery tinha nas mos. O olhar de Laurie desviou-se do rosto aristocrtico e algo grave do pai para o de Jordan Scheffield e ficou agradavelmente surpreendida, pois esperara que este se parecesse mais com um oftalmologista mais velho, pesado e muito menos atraente. De fato, o homem na sua frente era francamente bem-parecido, de cabelo louro-claro, pele bronzeada, olhos azuis e brilhantes, e feies angulosas. No s no parecia oftalmologista nem sequer mdico, mas antes um atleta profissional, ainda mais alto que Sheldon Montgomery, o qual media um metro e oitenta e cinco. E, ao contrrio deste ltimo, que envergava terno formal de xadrez, usava cala castanha, blazer azul e camisa branca sem gravata. Enquanto o pai procedia s apresentaes, Laurie apertou-lhe a mo, e sentiu-a envolvida por dedos fortes e firmes, ao mesmo tempo que ele a olhava sem pestanejar e exibia um sorriso agradvel. O fato de que Sheldon simpatizava particularmente com Jordan tornou-se em seguida evidente a Laurie, ao v-lo dar-lhe uma palmada nas costas e insistir em lhe servir mais scotch do que costumava esconder quando tinha visitas, aps o que se dirigiu ao aposento contguo e a deixou s com Jordan. - Os seus pais so extremamente hospitaleiros - disse ele. - Sim, sim, eles gostam de receber. Aguardavam com ansiedade a sua presena esta noite.

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- Ainda bem que vim. O seu pai no se cansou de lhe tecer elogios, ao ponto de eu estar empenhadssimo em conhec-la. - Obrigada - agradeceu Laurie, algo surpreendida ao inteirar-se de que o progenitor falara dela e, ainda por cima, em termos encomisticos. - Devo confessar que voc no corresponde ao que eu esperara. - No me diga! E pode saber-se o que era? - Bem... - Fez uma pausa, levemente embaraada. -Julgava que parecia um oftalmologista. Jordan inclinou a cabea para trs e soltou uma gargalhada divertida. - Que parece um oftalmologista? Ela experimentou uma sensao de alvio quando o pai regressou com a bebida para Jordan, evitando-lhe o incmodo de uma explicao. Sheldon referiu a este ltimo que desejava mostrar-lhe uns instrumentos cirrgicos antigos que tinha no escritrio e, enquanto o seguia obedientemente, o outro dirigiu um sorriso conspiratrio a Laurie. Jordan tomou a seu cargo a tarefa de aligeirar a atmosfera do jantar. Conseguiu mesmo que os amigos dos pais de Laurie mais reservados se tornassem incondicionalmente comunicativos, e as risadas ecoavam na sala pela primeira vez desde longa data. Sheldon encorajou-o a contar determinados episdios divertidos sobre pacientes famosos. Jordan no se fez rogado e provocou mais algumas saudveis gargalhadas. At o dia emocional de Laurie retrocedeu para segundo plano, enquanto escutava peripcias ocorridas com clientes que desfrutavam de popularidade. A especialidade de Jordan era a parte anterior da vista, em particular a crnea, embora tambm se dedicasse cirurgia plstica e mesmo ao ramo da cosmtica, tendo tratado celebridades, que variavam desde artistas de cinema a importantes figuras polticas. Salientou que se ocupara de vrias entidades estrangeiras e de um ou outro mafioso ocasional. - Refere-se a membros da Mafia? - perguntou Dorothy, incrdula. - Exato. Gangsters da gema. Por sinal, ainda no h um ms que me apareceu um tal Paul Cerino, sem dvida ligado ao submundo de Queens. Laurie, que levara o copo de vinho branco aos lbios, quase se engasgou ao ouvir o nome. O fato de tal coisa acontecer pela segunda vez no mesmo dia sobressaltou-a. Estabeleceu-se silncio e todos a olharam com apreenso, porm ela conseguiu recompor-se com prontido e garantir que se sentia perfeitamente. Em seguida, perguntou a Jordan a natureza do mal de Paul Cerino. - Queimaduras de cido nos olhos. Acho que algum lhe arremessou cara. Por sorte, teve a inspirao de os banhar imediatamente com gua. - cido? - exclamou Dorothy. - Que horror! - No to perigoso como um alcali, que pode corroer a crnea. - Mesmo assim, acho-o horroroso. - Como esto os olhos a reagir ao tratamento? - perguntou Laurie, que pensava na vista direita de Frank DePasquale e meditava se se trataria do indcio pelo qual Lou ansiava. - O cido tornou as crneas opacas, mas o facto de ele ter lavado os olhos imediatamente salvou a conjuntiva de danos profundos. Por conseguinte, deve recuperar com os transplantes de crnea que principiaro em breve. - No o assusta envolver-se com gente dessa? - inquiriu um dos convidados.

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- De modo algum. Precisam de mim e eu posso ser-lhes teis. No acredito que me molestassem. Na realidade, acho tudo um pouco cmico. - Como sabe que esse Cerino um ganster? - quis saber outro. - Torna-se bem claro. - Jordan esboou um sorriso. Vai ao consultrio com vrios guarda-costas, cujos casacos exibem volumes elucidativos. - O Paul Cerino um ganster muito conhecido - interps Laurie. - Trata-se de um dos patres de nvel mdio da famlia Vaccarro, permanentemente em guerra com a organizao do Lucia. - Como sabes tudo isso? - estranhou Dorothy. - Esta manh, autopsiei uma vtima de execuo de gangsters. As autoridades crem que o homicdio foi o resultado direto dessa vendetta e agradar-lhes-ia relacionar a morte com o Paul Cerino. - Valha-nos Deus! - exclamou, com uma expresso de desdm. -Pra com isso, Laurie! Falemos de outra coisa. - No o tema mais apropriado para abordar durante o jantar - concordou Sheldon. Virando-se para Jordan, acrescentou: Desculpe a minha filha, mas desde que abandonou a educao mdica e ingressou na patologia perdeu parte da noo de etiqueta. - Patologia? - repetiu Jordan, voltando-se para Laurie. - No se referiu a essa sua especialidade. - No me perguntou. - Ela sorriu para si prpria, consciente de que ele estivera demasiado preocupado em falar dos seus assuntos para se apoquentar com os dos outros. - Na verdade, perteno ao Departamento de Patologia Legal da Inspeo Mdica Principal de Nova Iorque. - E se falssemos da poca corrente no Lincoln Center? -sugeriu Dorothy. - No sou muito versado em patologia legal - admitiu Jordan. -S tivemos duas aulas da matria na escola mdica e, ainda por cima, preveniram-nos de que no figuraria no exame. Adivinhem, pois, o que fiz. - Fingiu que dormia, roncando e deixando a cabea tombar para o peito. Sheldon soltou uma gargalhada e disse: - Ns s tivemos uma e faltei. - Acho que devamos mudar de assunto - insistiu Dorothy. - O problema da Laurie - continuou Sheldon - no ter enveredado pela cirurgia, onde conviveria com os vivos. Temos uma moa no programa torxico que se pode considerar incrvel, to eficiente e competente como um homem. Ela poderia ter-se sado igualmente bem. Laurie teve de recorrer a toda a fora de vontade para no replicar s palavras machistas e insensatas do pai. Ao invs, defendeu calmamente a sua especialidade: - A patologia legal ocupa-se muito dos vivos, e f-lo ao falar em nome dos mortos. Descreveu o episdio do frisador de cabelo e como o conhecimento da causa dessa fatalidade podia salvar potencialmente a vida de outras pessoas. Quando terminou, registou-se uma pausa desconfortvel. Todos baixavam os olhos para os pratos e moviam os dedos sobre os talheres. O prprio Jordan parecia singularmente apreensivo. Por fim, Dorothy quebrou o silncio anunciando que a sobremesa e o conhaque seriam servidos na sala. Quando se reuniram no outro compartimento, Laurie sentia-se suficientemente irritada para considerar a hiptese de se retirar. No entanto, antes que pudesse decidir-se, uma empregada que a me contratara expressamente para a ocasio aproximou-se com uma bandeja de clices de

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conhaque. Ela aceitou um, voltou as costas ao grupo e, com a bebida na mo, encaminhou-se ao escritrio. - Posso fazer-lhe companhia? - perguntou Jordan, que a seguira. - Com certeza - assentiu Laurie, levemente sobressaltada, pois supunha que ningum reparara no seu afastamento. Tentou sorrir e sentou-se numa poltrona, enquanto ele se encostava a um mvel. - No pretendi divertir-me custa da sua especialidade. Na verdade, considero a patologia fascinante. - Sim? - Gostei da histria do frisador de cabelo. No sabia que uma pessoa podia ser electrocutada com um utenslio desses, a menos que o deixasse cair na banheira quando tomava banho. - Podia ter dito isso na altura. - Ela sabia que no estava a ser delicada, mas de momento no se sentia particularmente hospitaleira. - Tem razo. - Jordan inclinou a cabea. - Desculpe. Suponho que estava um pouco inibido pelos seus pais. bvio que a especialidade que escolheu no goza da sua predileo. - assim to bvio? - Penso que sim. Julguei que tinha ouvido mal quando o seu pai emitiu aquele comentrio acerca da mulher no programa torxico. E a sua me no parava de querer que mudssemos de assunto. - Gostaria que a tivesse ouvido no dia em que lhe anunciei que ia para a patologia legal. Disse mais ou menos o seguinte: "Que responderei s minhas amigas do clube quando me perguntarem o que fazes?" Isto proporciona-lhe, sem dvida, uma idia muito aproximada do que ela pensa. E o meu pai, o cirurgio cardaco por excelncia, considera que qualquer outro tipo de cirurgia se destina aos fracos, tmidos e atrasados. - No um casal fcil de comprazer. As coisas no devem ter sido fceis para voc. - Para lhe dizer a verdade, causei-lhes alguns desgostos ao longo dos anos. Fui uma adolescente rebelde, que saa com jovens duros, andava de motocicleta, recolhia casa tarde, etc. Talvez treinasse os meus pais a desconfiar de tudo o que fao. Nunca me apoiaram muito. Na realidade, quase me tm ignorado, em especial ele. - No entanto, atualmente tece-lhe elogios. Praticamente sempre que nos cruzamos nos corredores da cirurgia. - Essa nova para mim. - Algum quer mais conhaque? - perguntou Sheldon, que acabava de assomar porta com a garrafa na mo. Jordan disse que no e Laurie limitou-se a abaixar a cabea. Sheldon indicou-lhes que "dessem um berro se mudassem de idia e desapareceu. - Basta - articulou ela. - Esta conversa demasiado sria. No pretendi estragar o sero. Com efeito, arrependia-se de lhe ter revelado tantos pormenores, sobretudo porque no costumava fazer confidncias a pessoas quase estranhas. Todavia, sentira-se vulnervel ao longo do dia, desde que se ocupara do caso de Duncan Andrews. - No estragou nada - assegurou-lhe Jordan. Em seguida, olhou o relgio e continuou: - Est a fazer-se tarde e tenho cirurgia logo pela manh. O meu

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primeiro caso, s sete e meia, um baro ingls com assento na Cmara dos Lordes. - Sim? - murmurou Laurie, sem interesse especial. - Acho que vou recolher base. Teria o maior prazer em lhe dar carona. Isto, claro, se tenciona retirar-se. - De fato, a carona convinha-me. Estou a pensar em sair desde que nos levantamos da mesa. Aps as despedidas apropriadas, durante as quais Dorothy observou filha que o seu casaco era demasiado leve para a poca do ano, Jordan e Laurie retiraram-se e aguardaram o elevador. - Mes! - desabafou ela, quando a porta se fechou atrs deles. Enquanto a cabina descia, Jordan comeou a referir-se ao desfile de celebridades que ocorreria no seu consultrio no dia seguinte, e Laurie no conseguiu determinar se pretendia impression-la ou meramente desanuviar-lhe o esprito. Quando emergiram do prdio para o ar frio de Novembro, ele passou a aludir ao aspecto cirrgico da sua atividade, enquanto ela inclinava ocasionalmente a cabea, como se lhe prestasse ateno. Na realidade, aguardava que lhe indicasse se tinha o carro estacionado a norte ou a sul. Detiveram-se por um momento diante do edifcio, enquanto Jordan explicava de quantos casos cirrgicos se ocupava por ano. - No deve ficar com muito tempo livre - observou Laurie. - Podia ser pior. No entanto, por minha vontade, trabalharia o dobro. A cirurgia a minha ocupao favorita, aquilo em que sou melhor. - Onde est o carro? - acabou por perguntar, trmula de frio. - Ah, desculpe. aquele. - Ele apontou para uma longa limusine preta, a curta distncia do local onde se encontravam, da qual, como em obedincia a uma deixa, se apeou um motorista uniformizado, que se apressou a abrir a porta de trs. - Este o Thomas - informou Jordan. Laurie saudou o homem com uma inclinao de cabea e entrou. O interior do veculo era quase luxuoso, com um telefone celular, ditafone e fax. - Parece preparado para os negcios ou o prazer. Ele sorriu, claramente encantado com o seu estilo de vida, e perguntou: - Para onde? Laurie indicou o seu endereo, na Rua 19, e o motorista ps o carro em movimento. - Nunca imaginei que voc tivesse uma limusine - observou ela. No ser um pouco uma extravagncia? - Talvez, um pouco. - Os dentes brancos irrepreensveis brilharam na penumbra. - Mas esta ostentao tem uma faceta prtica. Executo todo o trabalho de expediente de casa para o consultrio e vice-versa, assim como entre este ltimo e o hospital. Portanto, at certo ponto, este tipo de viatura produz dividendos. - uma maneira interessante de encarar o assunto. No se trata apenas de uma racionalizao. E descreveu outras formas de organizao da sua prtica profissional para incrementar a produtividade. Enquanto escutava, Laurie no podia deixar de o comparar com Lou Soldano. Na realidade, difcilmente representariam plos mais opostos. Um era modesto e o outro de um narcisismo quase arrogante; um proviciano e o outro sofisticado; um reservado, quase tmido, e o outro de um

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desembarao algo agressivo. Mas, apesar das divergncias, considerava-os atraentes sua maneira. Quando a limusina entrou na Rua 19, Jordan ps termo abrupto ao monlogo e declarou: - Estou a aborrec-la com a minha logorreia. - V-se que est profundamente empenhado no que faz. uma coisa que me agrada. Arqueou as sobrancelhas e os olhos adquiriram um claro repentino. - Gostei muito de a conhecer e lamento no dispormos de mais tempo para conversar. Que diz a jantarmos juntos amanh? Ela sorriu. Fora um dia de surpresas, e desde que cortara definitivamente com Sean Mackenzie raramente saa com um homem. No obstante, achava Jordan interessante, a despeito da sua natureza aparentemente dominadora. Decidiu impulsivamente que resultaria divertido conviver um pouco mais com ele, mesmo que os pais o aprovassem. - uma tima ideia. - Estupendo. Que acha do Le Cirque? Conheo o gerente, que nos dar uma boa mesa. s oito est bem? - Perfeitamente - assentiu, embora comeasse a hesitar, a partir do momento em que o ouviu mencionar Le Cirque, pois para a primeira sada juntos teria preferido um ambiente menos formal. .......................................................... - Que raio de horas so? - perguntou Tony. - A pilha do meu relgio deve ter-se esgotado - acrescentou, sacudindo o pulso e em seguida batendo com os dedos no mostrador. Angelo estendeu o brao e consultou o seu Piaget. - Onze e onze. - No acredito que o Bruno saia. Porque no entramos, para ver se est l? - Porque no queremos que a senhora Marchese nos veja. Se tal acontecesse, tnhamos tambm de a liquidar, o que no seria justo. O pessoal do Lucia talvez no se preocupasse com isso, mas ns no trabalhamos assim. De resto, olha. A vem o rufio. - E apontou para a entrada do pequeno prdio de dois pisos. Bruno Marchese imergiu na noite trajando um casaco de cabedal preto, jeans acabadas de engomar e culos escuros. Deteve-se um momento no topo da meia dzia de degraus para acender um cigarro, aps o que atirou o fsforo para um vaso e desceu em direo ao passeio. - Olha para aqueles culos - murmurou Angelo. Deve julgar que o Jack Nicholson. Palpita-me que vai encontrar-se com alguma tipa. No devia ter sado de casa. O mal de vocs, jovens, terem os miolos nos ovos. - Vamos a ele - urgiu Tony. - Calma. Deixa-o dobrar a esquina. Apanhamo-lo quando passar debaixo da via frrea. Cinco minutos mais tarde, tinham Bruno encolhido a um canto do banco de trs, ante o rosto sorridente de Tony. A captura resultara ainda mais fcil do que no caso de Frankie. A nica baixa registrada consistira nos culos escuros do rapaz, que foram parar na sarjeta. - Surpreendido? - inquiriu Angelo, depois de rolarem durante alguns minutos, olhando Bruno pelo espelho retrovisor. - Que significa isto?

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- Hum, dos duros. - Tony soltou uma gargalhada. - Duro e bronco. E se lhe aplicasse uns sopapos, para sacudir o p? - Trata-se do incidente com o Cerino - explicou Angelo. -Queremos ouvir a tua verso. - No sei de nada - retorquiu Bruno. - a primeira vez que ouo falar disso. - curioso. Um teu amigo disse-nos que estiveste envolvido. - Quem? - O Frankie DePasquale. - Angelo viu a expresso do outro alterar-se de terror, e com bom motivo. - O Frankie no sabia nada. Desconheo em absoluto o incidente com o Cerino. - Ento, porque te refugiaste em casa da tua me? - No me refugiei. Fui despejado do meu apartamento e instalei-me l provisoriamente. Meneou a cabea, com uma expresso de resignao simulada. Prosseguiram em direo s instalaes da American Fresh Fruit Company sem mais palavras. Uma vez a, Angelo e Tony conduziram Bruno para o mesmo local onde Frankie fora torturado e morto. Assim que viu a abertura no cho, Bruno perdeu todo o ar de dureza e balbuciou: - Est bem, amigos. Que pretendem saber? - Assim melhor - disse Angelo. - Primeiro, senta-te. - Fez uma pausa, enquanto o outro obedecia. Em seguida, inclinou-se para ele e indicou: - Ento, conta l. Acendeu um cigarro e soprou o fumo para o tecto. - No sei grande coisa. Limitei-me a conduzir o carro. No entrei. Alm disso, fui obrigado. - Por quem? E tem cautela, porque se tentas intrujar-nos vs-te em srios apuros. - O Terry Manso. A ideia foi dele. Eu nem sequer suspeitava do que se tratava, at que tudo terminou. - Alm de ti, o Manso e o DePasquale, quem esteve envolvido? - O Jimmy Lanso. - E mais? - S esses. - Que fez o Jimmy? - Entrou mais cedo para localizar o quadro eltrico e poder apagar a luz no momento apropriado. - Quem ordenou o golpe? - J expliquei. Foi tudo ideia do Manso. Angelo chupou demoradamente o cigarro e inclinou a cabea para trs, enquanto expelia o fumo e tentava decidir se necessitava de perguntar mais alguma coisa quele rufio de meia-tigela. Quando chegou concluso de que no, volveu o olhar para Tony e acenou afirmativamente. - Queria pedir-te um favor, Bruno. Preciso que transmitas um recado ao Vinnie Dominick. Posso contar com isso? - Sem dvida - assentiu o interpelado, recuperando parte da dureza inicial. - o seguinte... Angelo no completou a frase. O estampido da Bantam de Tony obrigou-o a estremecer. As armas dos outros pareciam sempre mais ruidosas. Como no tinham atado Bruno cadeira, o corpo dobrou-se para a frente e deslizou para o cho. Angelo aproximou-se e abanou a cabea. - Acho que o Vinnie receber o recado.

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Tony olhou a arma com um misto de admirao e prazer, puxou do leno e limpou a fuligem do cano. - Isto cada vez mais fcil - observou ao companheiro. Este no replicou. Ao invs, agachou-sejunto do cadver e extraiu-lhe a carteira do bolso interior do casaco de cabedal. Continha vrias notas de cem dlares e algumas de valor mais baixo. Entregou uma das primeiras a Tony e guardou as outras, aps o que voltou a colocar a carteira no bolso de Bruno. - D-me uma ajuda - ordenou ao outro. Arrastaram o corpo para a abertura e lanaram-no ao rio. semelhana do que se passara com o de Frankie, foi levado rapidamente pela corrente, apenas com uma pausa momentnea quando bateu numa das colunas do cais. - Apetece-te comer? - perguntou Angelo. - Estou faminto - admitiu Tony. - Ento, vamos ao Valentinos, na Rua Steinway. H muito que no como uma pizza. Minutos depois, Angelo manobrava o carro para inverter a direo e conduzia-o para a sada do cais. No cruzamento da Rua Java com a Avenida Manhattan, virou esquerda e acelerou. - curiosa a facilidade com que se apaga uma pessoa - comentou Tony. Lembro-me de, em criana, imaginar que era uma coisa do outro mundo. Eu e outros midos costumvamos esperar que um vizinho sasse de casa s para o admirarmos, pois constava que tinha matado algum. Considervamo-lo o nosso heri. - Que espcie de pizza queres? - perguntou Angelo, ignorando as reminiscncias. - Pepperoni. A primeira vez que liquidei um fulano fiquei to excitado que perdi o apetite. At tive pesadelos. Mas agora um gozo. - trabalho - corrigiu secamente. - Quando te convencers disso? - Que lista vamos seguir quando acabarmos de comer: a antiga ou a nova? - A antiga. Primeiro, quero mostrar a nova ao Cerino, para me certificar. No faria sentido trabalharmos por nossa prpria conta. CAPTULO 5 QUARTA-FEIRA, 6 e 40 MANHATTAN Do ponto em que se encontrava, Laurie via o irmo encaminhar-se para o lago. Movia-se apressadamente, e ela receava que comeasse a correr. Calculava que ele estivesse ao corrente do lodo e da sua perigosa profundidade, mas prosseguia em frente como se lhe fosse indiferente. - Shelly! - chamou. Ou a ignorou ou era-lhe impossvel ouvi-la. Tornou a gritar a plenos pulmes, mas continuou a no obter resposta, pelo que comeou a correr para l. Entretanto, o irmo encontrava-se apenas a dois passos do perigoso lodaal. - Pra, Shelly! No te aproximes da gua! Afasta-te! Mas ele prosseguia em frente. Quando Laurie alcanou a margem j o irmo estava imerso no lodo at cintura. Virando-se para trs, exclamou: - Acode-me! Ela estacou na periferia da rea perigosa e estendeu os braos, porm as mos

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no conseguiam tocar no irmo. Voltou-se por sua vez e gritou a pedir socorro, mas no havia ningum vista. Tornou a olhar Shelly, que se afundara at ao pescoo. Com os olhos dominados pelo terror, abriu a boca e principiou a gritar. Os gritos converteram-se num retinir persistente, que a arrancou do sono. Ainda desesperada por acudir ao irmo, estendeu o brao e derrubou o despertador do peitoril da janela. O mesmo movimento atingiu um copo cheio dgua, que se verteu sobre o livro que ela lera antes de adormecer. O despertador, o copo e o livro reuniram-se no cho. O incidente assustou de tal modo o Tom, que saltou em primeiro lugar para cima do toucador, onde fez cair a maior parte dos cosmticos de Laurie, e depois para a cmoda. Com o rudo e a confuso, ela abandonou a cama antes de se aperceber concretamente do que fazia. Transcorreram alguns segundos antes de o som persistente do despertador conseguir acord-la por completo. Abaixou-se para o apanhar do cho e desligar o alarme. Por um momento, conservou-se imvel no meio dos estragos, para recobrar o alento. Havia anos que no tinha aquele pesadelo, provavelmente desde a universidade, e o efeito resultava mais preocupante que os destroos sua volta. Tinha a fronte perlada de transpirao, e as palpitaes do corao atingiam um ritmo invulgar. Quando, por fim, se recomps suficientemente, foi buscar a p e a vassoura para recolher os fragmentos de vidro dos frascos. A seguir, apanhou os intatos e alinhou-os no toucador, deixando o resto da arrumao para mais tarde. Encontrou o Tom refugiado debaixo do sof da sala. Depois de o atrair com palavras ternas, conservou-o nos braos por uns momentos, at que o ouviu ronronar. Cerca de dez minutos mais tarde, preparava-se ela para abrir a torneira do chuveiro, soou a campainha da porta. - Quem ser a esta hora? - proferiu entredentes. Envolveu-se numa toalha, dirigiu-se ao intercomunicador do vestbulo e perguntou quem era. - O Thomas - anunciou uma voz em tom algo deferente. - Qual Thomas? - O motorista do doutor Scheffield. Venho entregar uma coisa enviada por ele, que no o pode fazer por estar de servio na cirurgia. - Deso j. Enfiou apressadamente uma camisa de meia manga e calas de ganga e saiu para o corredor. - Madrugou, hoje - observou Debra Engler, atrs da porta entreaberta, como de costume. Laurie emitiu um suspiro de alvio ao ver a cabina do elevador surgir finalmente. Thomas levou dois dedos ao bon quando a viu e disse que esperava no a ter acordado. O que trazia para lhe entregar era uma caixa alongada, branca, atada com uma fita vermelha. Ela agradeceu e voltou imediatamente para cima. Pousou a caixa na mesa da cozinha, retirou a fita, abriu-a e afastou o papel de seda. Depararam-se-lhe vrias dzias de rosas vermelhas, encimadas por um bilhete com os dizeres: "At logo noite. Jordan. " Abafou uma exclamao de assombro. Como nunca fora destinatria de um

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gesto to pouco vulgar, no sabia como reagir. Nem sequer sabia se devia ou no aceitar as flores. Mas que podia fazer? Achava-se impossibilitada de as devolver. Pegou numa e cheirou-a, ao mesmo tempo que admirava a intensidade da cor. Embora a oferta a confundisse e fizesse sentir-se desconfortvel, via-se forada a reconhecer que era lisonjeira e romntica. Foi buscar a maior jarra que possua, colocou metade das rosas na gua e levouas para a sala. Entretanto, refletia que no lhe custaria habituar-se presena de flores no apartamento, pois produziam um efeito extremamente aprazvel. Voltou cozinha, ps a tampa na caixa e atou-a com a fita vermelha. Se uma dzia de rosas transmitiam tanta vida ao apartamento, era imprevisvel o efeito no seu gabinete de trabalho. - Meu Deus! - exclamou, quando viu as horas, e, dominada pelo pnico, despiuse e correu para o chuveiro. , Eram oito e meia quando chegou ao edifcio da Inspeco Mdica Principal, meia hora mais tarde do que o habitual. Com uma sensao de culpa, encaminhou-se diretamente para o Departamento de Identificao, embora, em virtude das rosas, tivesse preferido passar primeiro pelo seu gabinete. - O doutor Bingham quer falar consigo - comunicou Calvin Washington assim que a viu. - Mas depois volte para aqui depressa, porque temos trabalho at s orelhas. Laurie pousou a pasta e a caixa das rosas numa secretria desocupada. Sentiase algo embaraada por causa das flores, mas se ele se apercebeu de algo no o deixou transparecer. Por conseguinte, retrocedeu e apresentou-se senhora Sanford. Tendo bem presente na memria a ltima visita aos domnios do chefe, achavase no mnimo apreensiva e, por mais que se esforasse, no conseguia imaginar o que ele pretenderia. - De momento, est ao telefone - informou a secretria. - melhor sentar-se. Creio que no ter de esperar muito. Laurie dirigiu-se para um sof, mas antes que pudesse sentar-se, a senhora Sanford atendia o intercomunicador. O doutor Bingham ia receb-la. Encheu os pulmes de ar e entrou no gabinete do chefe, que conservava a cabea inclinada para a frente. Estava a escrever e no a convidou para se sentar. Por fim, ergueu os olhos. Por uns instantes, observou-a com a expresso acerada do olhar, at que meneou a cabea e suspirou. - Depois de meses de trabalho irrepreensvel, voc parece ter criado a tendncia irreparvel para os problemas. Desagrada-lhe a atividade que executa, doutora? - De modo algum, doutor Bingham. Muito pelo contrrio. - Sente-se. Uniu as mos e pousou-as no tampo da secretria, enquanto Laurie se instalava na borda da cadeira em frente. - Nesse caso, talvez no goste de trabalhar neste departamento - volveu ele, numa inflexo mista de pergunta e afirmao. - Adoro trabalhar aqui. Porque pensa o contrrio? - Apenas por ser a nica explicao que me ocorre para o seu comportamento. - No fao a menor idia da natureza do comportamento a que se refere replicou ela com firmeza. - Trata-se da sua visita de ontem tarde ao apartamento do falecido Duncan Andrews, ao qual, segundo parece, teve acesso mostrando as credenciais

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oficiais. Esteve l, ou fui mal informado? - Estive. - O doutor Calvin no lhe disse que nos tm pressionado do gabinete do prefeito acerca desse caso? - Ele falou de fato no assunto, mas a nica coisa que abordou relacionada com a presso dizia respeito causa oficial da morte. - Isso no foi suficiente para a levar a concluir que se tratava de um caso sensvel e devia revelar a maior discrio possvel em todos os aspectos? Laurie tentava determinar quem se queixara da sua visita. E porqu. Sara Wetherbee decerto no fora. Enquanto refletia, apercebeu-se de que o doutor Bingham aguardava a sua resposta. - No pensei que a minha presena no local pudesse contrariar algum - acabou por declarar. - No pensou, na verdade - retorquiu ele. - Isso penosamente bvio. Pode explicar-me porque o fez? O corpo j l no estava. De resto, voc tinha terminado a autpsia. E, para cmulo, dispomos de investigadores mdicos para essas tarefas. Investigadores mdicos aos quais recomendamos que no se envolvessem no assunto. Volto, pois, minha pergunta. Porque o fez? Ela procurou encontrar uma explicao, sem entrar no campo pessoal, pois no desejava discutir a overdose do irmo com o chefe. Pelo menos, naquele momento. - Fiz-lhe uma pergunta, doutora Montgomery - lembrou Bingham. - No tinha encontrado nada na autpsia - exclamou Laurie, finalmente. - No havia qualquer patologia. Creio que fui l impelida pelo desespero, a fim de ver se o lugar em que ele vivia revelava uma alternativa plausvel s drogas que obviamente consumia. - Alm de pedir a Cheryl Myers que lhe fornecesse os dados clnicos do homem? - Exato. - Em circunstncias normais, uma iniciativa dessa natureza seria recomendvel. No entanto, em virtude das atuais, s serviu para aumentar os problemas deste departamento. O pai, que dispe de conhecimentos de peso nos crculos polticos, inteirou-se da sua visita ao apartamento e barafustou como se estivssemos empenhados em comprometerlhe a campanha para o cargo de senador. E tudo isto por cima do homicdio no Central Park, que j nos deu gua pela barba com o gabinete do Rimym. No precisamos de mais imbrglios, compreende? - Sim, senhor. - Acalentemos ao menos essa esperana. - Bingham tornou abaixar os olhos para os documentos na sua frente. - Nada mais, doutora Montgomery. Laurie abandonou o gabinete do chefe e respirou fundo. Nunca estivera to perto de ser despedida. Duas convocaes desagradveis aos domnios do temvel doutor Bingham noutros tantos dias. - Limpou a ardsia perante o chefe? - perguntou o doutor Calvin. - Espero que sim. - Eu tambm, porque preciso de si em plena forma. - Estendeu-lhe um mao de pastas de cartolina. Tem quatro casos hoje. Mais duas overdoses como a de Duncan Andrews e dois flutuadores. Flutuadores recentes, devo salientar. Calculei que, como executou o mesmo gnero de operao ontem, se desembaraaria mais depressa. H trabalho que chega e sobeja para toda a gente. Tive de distribuir cinco casos a alguns dos seus colegas, pelo que se deve

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considerar afortunada. Laurie folheou o contedo das pastas, para se certificar de que no faltava nada. Em seguida, levou-as para o seu gabinete, juntamente com a caixa de rosas e a sua prpria pasta. Antes de qualquer outra coisa, dirigiu-se ao laboratrio e muniu-se da maior proveta que encontrou, na qual disps as flores e adicionou gua. Por ltimo, colocou-as numa prateleira e retrocedeu alguns passos para admirar o efeito. Foi obrigada a esboar um sorriso ao reconhecer que se achavam pungentemente deslocadas. Finalmente, sentou-se secretria e debruou-se sobre a primeira pasta, mas no foi longe. Acabava de a abrir, quando bateram porta, que se abriu devagar para revelar Lou Soldano. - Espero no vir incomod-la muito. Aposto que no estava a contar com a minha visita. Tinha aspecto de quem passara a noite a p. Usava o mesmo terno folgado com necessidade urgente de ser engomado e o rosto por barbear. - No incomoda nada - assegurou-lhe ela. - Entre. - Como lhe esto a correr as coisas hoje? - perguntou ele, depois de se sentar e pousar o chapu nos joelhos. - Bem, parte uma escaramua com o chefe. - Espero que no fosse por causa da minha vinda de ontem... - No gostou de uma diligncia a que procedi. - Vim, porque soube que apareceram mais casos como os do infortunado Frankie, descobertos no mesmo local e pelo mesmo guarda de segurana. Por conseguinte, encontrava-me no cais da Rua Sul, s cinco da manh. Eia! exclamou subitamente, ao ver a proveta com as rosas. - Aquelas flores no estavam a ontem. - Agradam-lhe? - Muito impressionantes. - De um admirador? - Acho que se lhe pode dar esse nome - admitiu Laurie, aps breve hesitao. - Sim, so bonitas. - Lou baixou os olhos para o chapu e comeou a endireitar a aba. - O doutor Washington disse que lhe distribuiu esses casos, e aqui me tem.Importa-se que volte a assistir s autpsias? - De modo algum, se lhe parece que consegue suport-las. - Tenho muito gosto com a sua companhia. - Estou quase certo de que uma das mortes se relaciona com a do Frankie prosseguiu, inclinando-se um pouco para a frente. - Chama-se Bruno Marchese. da mesma idade e ocupava uma funo similar na organizao. Inteirmo-nos de tantos pormenores rapidamente porque conservava a carteira no bolso, como aconteceu no outro caso. Tudo indica que o assassino queria que a morte se tornasse conhecida imediatamente, como um spot publicitrio da televiso. Quando isso se verificou com o Frankie, atribumo-lo a uma casualidade afortunada. Agora, ao repetir-se, estamos seguros de que foi um gesto deliberado. E preocupa-nos. Deve estar iminente algo de importante, como, por exemplo, uma guerra total entre duas organizaes. Se for esse o caso, temos de o impedir, pois morrem muitos inocentes em qualquer conflito dessa natureza. - Este foi morto da mesma maneira? - perguntou ela, enquanto consultava as pastas de cartolina, at chegar de Bruno. -Exatamente a mesma. Uma execuo tpica de gangsters. Uma bala na nuca disparada queima-roupa. - E com uma arma de pequeno calibre - acrescentou ela, depois de esquadrinhar

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superficialmente os documentos. Levantou o auscultador e ligou morgue. Quando atenderam, perguntou por Vinnie e aguardou um momento. - Voltamos a trabalhar juntos? - No a largo em toda a semana. - Temos dois flutuadores. Bruno Marchese e... - Volveu o olhar para Lou. - Como se chama o outro? - No sabemos - informou o detective. - Ainda no foi identificado. - No tinha a carteira? - Pior do que isso. Faltam a cabea e as mos. Esse, no queriam que fosse identificado. - Estupendo! - proferiu ela, com sarcasmo. - Sem a cabea, o corpo ter um valor muito limitado. - Tornou a falar para o bocal. - Providencie para que o Bruno Marchese e o homem decapitado sejam radiografados. - J se est a tratar disso - referiu Vinnie. - Mas vai demorar um pouco, porque h fila. uma manh particularmente agitada. Parece que houve uma espcie de guerra de bandos no Harlem, esta noite, pelo que estamos enterrados em ferimentos de balas at ao pescoo. Outra coisa: o corpo sem cabea de uma mulher e no de um homem. Quando aparece c em baixo? - Daqui a pouco. Arranje um estojo de pesquisa de violao para a mulher. - Ela cortou a ligao e virou-se de novo para Lou. - No me tinha dito que um dos flutuadores uma mulher. - No tive oportunidade. - Bem, no tem importncia. Infelizmente, os casos que lhe interessam no sero os primeiros. Lamento. - No faz mal. Gosto de a ver trabalhar. Deu uma olhadela pasta da decapitada e, em seguida, a uma das referentes a overdoses, mas o que se lhe deparou nesta ltima f-la consultar igualmente a ltima. - curioso - murmurou, erguendo os olhos. - O doutor Washington disse que estes casos eram idnticos ao de Duncan Andrews, mas no me passou pela cabea que falasse to literalmente. Que coincidncia... - So overdoses de cocana? - Exato. Mas a coincidncia no reside a. Um um banqueiro e o outro um editor. - Que h de extraordinrio nisso? -Refiro-me ao aspecto demogrfico. Os trs eram profissionais prsperos, jovens e solteiros. No correspondem minimamente espcie que costumamos associar s overdoses. - Tenho de repetir a pergunta: que h de extraordinrio nisso? No so esses indivduos o gnero de yuppies que popularizaram a coca? Onde est a invulgaridade? - O fato de consumirem cocana no constitui o aspecto surpreendente - explicou Laurie, pausadamente. - No sou ingnua. Por detrs do verniz do xito material pode existir um vcio profundamente enraizado. Mas os casos de overdose que nos passam pelas mos costumam dizer respeito aos desiludidos da vida. Nos de crack, os viciados pertencem mesmo s camadas mais baixas. Aparecem por vezes indivduos mais prsperos, mas quando as drogas os matam j perderam tudo: emprego, famlia, dinheiro, etc. Estes casos recentes no me parecem overdoses tpicas. Levam-me a ponderar se a droga no continha algum veneno adicional. - Comeou a procurar entre a papelada em cima da secretria. - Onde

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teria posto aquele artigo do American Journal of Medicine?... Ah, ei-lo! - Pegou na fotocpia de uma folha de Jornal e estendeu-a a Lou. A cocana adquirida na rua costuma ter alguma coisa misturada, em geral acar ou estimulantes comuns, mas tambm, por vezes, substncias estranhas. Est a indicada uma srie de envenenamentos resultantes de um quilo de cocana a que juntaram estricnina. - Safa... - Ele assobiou em surdina. - Deve proporcionar uma viagem e tanto. - Diga antes uma viagem rpida para a morgue - salientou Laurie. - O fato de ver trs casos de overdose atpicos em dois dias faz-me pensar se tero obtido o produto da mesma fonte contaminada. - uma possibilidade muito remota - objetou o detective. - Em especial, dispondo apenas de trs casos. E, francamente, mesmo que a sua teoria corresponda realidade, no estou interessado. - Como assim? - estranhou ela, quase duvidando do que ouvira. - Com todos os problemas que afligem a cidade, toda a violncia e crimes que ocorrem nas ruas, custa-me sentir particular simpatia por um trio de janotas endinheirados, que no descobrem uma ocupao menos letal para os seus tempos livres do que consumir drogas ilegais. Confesso que me preocupo mais com os pobres diabos que aparecem a flutuar no rio, como essa mulher decapitada. Antes que pudesse replicar com veemncia, o telefone tocou, e surpreendeu-se ao ouvir a voz de Jordan no outro extremo do fio. - J estou despachado do primeiro. Correu tudo perfeitamente. Tenho a certeza de que o baro ficar satisfeito. - Alegra-me sab-lo - disse Laurie, com um olhar embaraado a Lou. - Recebeu as flores? - Recebi e no me canso de as admirar. Obrigada. So exatamente o que o mdico recomendou. - Boa sada. - Jordan soltou uma risada. - Pensei que constituiriam a maneira apropriada de lhe dar a entender que aguardo com ansiedade o nosso encontro de logo noite. - Podem figurar na mesma categoria que a limusine. Um pouco para o extravagante. Em todo o caso, aprecio o fato de pensar em mim. - Bem, queria apenas certificar-me. Tenho de voltar para a cirurgia. At logo s oito. - Desculpe - disse Lou, quando Laurie pousou o auscultador. - Podia ter dito que era uma chamada pessoal e eu aguardaria no corredor. - raro receber telefonemas pessoais aqui. Apanhou-me desprevenida. - Uma dzia de rosas. Uma limusine. Deve ser um fulano interessante. - E . Por sinal disse uma coisa, ontem noite, que talvez lhe interesse. - Custa-me a crer - advertiu ele. - Mas sou todo ouvidos. - Ele mdico e chama-se Jordan Scheffield. Talvez tenha ouvido mencion-lo, pois desfruta de grande popularidade. - Disse-me que figura na sua clientela o homem pelo qual voc est to interessado: Paul Cerino. - A srio? - Na verdade, no s deixava transparecer interesse como incredulidade. -Jordan Scheffield oftalmologista. - Um momento. - Ergueu uma das mos, ao mesmo tempo que introduzia a outra na algibeira do casaco para puxar de uma folha de papel dobrado e uma esferogrfica. - Deixe-me tomar nota. - Escreveu o nome do mdico e pediu a Laurie que soletrasse "oftalmologista".

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- a mesma coisa que optometrista? - No. O Oftalmologista ocupa-se de cirurgia, assim como de cuidados mdicos da vista, enquanto o optometrista se dedica de preferncia correo de problemas de viso, por meio de culos e lentes de contato. - E os oculistas? Fiz sempre uma certa confuso com esses tipos de especialistas. - Satisfazem as receitas relativas vista - explicou Laurie. - Tanto dos oftalmologistas como dos optometristas. - Agora compreendi. Fale-me disso do doutor Scheffield e do Paul Cerino. - a parte mais interessante. O Jordan disse que tratava Cerino de queimaduras de cido nos olhos. Algum Lho atirou cara, com a inteno bvia de o cegar. - Interessante, de fato, pois pode esclarecer muitas coisas. Como, por exemplo, as execues estilo gangster de membros do bando do Lucia. E o caso do Frankie? Poderia tratar-se tambm de cido? - Sem dvida. Embora seja difcil de determinar, devida imerso do corpo no rio, os estragos observados na vista podem perfeitamente dever-se a queimaduras de cido. - Pode tentar obter uma declarao formal do laboratrio nesse sentido? Seria o incio da pista por que ansiamos. - Farei o possvel. No entanto, como referi, a permanncia mais ou menos prolongada do corpo na gua pode dificultar a tarefa. Tambm examinaremos a bala deste ltimo caso. Talvez seja igual que vitimou o Frankie. - H meses que no estava to entusiasmado - reconheceu Lou. - Vamos ver o que se consegue. Desceram ao laboratrio, onde Laurie procurou o diretor, um toxiclogo chamado John DeVries, alto, magro, de faces encovadas e palidez de acadmico, o qual usava uma bata, coberta de ndoas, duas medidas abaixo da sua. Ela procedeu s apresentaes e perguntou se os resultados dos exames dos casos da vspera se achavam disponveis. - Alguns - assentiu o doutor DeVries. - Tem os nmeros de acesso? - Com certeza. - Ento, vamos para o meu gabinete. - Uma vez num aposento pouco maior que um cubculo, cheio de livros cientficos e montes de jornais mdicos, debruou-se sobre a secretria e premiu algumas teclas de um computador. - Quais so eles? Laurie indicou-os e ele marcou-os no teclado. O ecr, iluminou-se quase imediatamente. - Havia cocana no sangue e na urina. E, ao que parece, em concentrao elevada. Mas tratava-se apenas de uma cromatografia de camada pouco espessa. - Alguma substncia contaminadora ou outras drogas? - perguntou ela. - At agora, no se encontrou nada do gnero. - O toxiclogo endireitou-se. - Mas utilizaremos a cromatografia gasosa e a espectrometria macia, assim que houver tempo. O trabalho tem apertado constantemente. - Trata-se de um caso de overdose de cocana, mas um pouco atpica, porque o falecido no parecia ser um usurio habitual.E se consumia drogas... embora a famlia garanta que tal no acontecia... , isso no interferia na sua vida normal. Era um indivduo bem sucedido nos negcios e um cidado exemplar, ingredientes que no ligam com a ideia de uma overdose. Por conseguinte, apesar de porventura invulgar, no foi nada de extraordinrio. A cocana pode provocar reaes imprevistas. Mas agora apareceram mais dois casos de perfis

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similares, com o intervalo de um dia do anterior, e acudiu-me a suspeita de que uma poro de cocana esteja envenenada com alguma espcie de contaminador. Pode acontecer ser a causa da morte desses consumidores aparentemente ocasionais. Agradecia, pois, que procedessem a anlises mais profundas com a brevidade possvel. Talvez consigamos salvar algumas vidas. - Farei o que puder - reiterou. - No entanto, como referi, o trabalho aperta. H algum outro caso de que deseje esclarecer? Laurie indicou o nmero de acesso de Frank DePasquale, e o doutor DeVries tornou a recorrer ao computador. - Somente resduos de canabina na urina. - Havia uma amostra de tecido da vista - observou Laurie. - Alguma coisa a? - Ainda no foi analisada. - Essa vista parecia queimada, e suspeitamos da presena de cido. Importa-se de investigar nesse sentido? importante. - Conte comigo e com o meu pessoal. Ela agradeceu as informaes e fez sinal a Lou para que a seguisse em direo ao elevador, ao mesmo tempo que meneava a cabea. - Tentar arrancar-lhe elementos como querer espremer gua de uma pedra. - Pareceu-me exausto - disse o detective. - Ou talvez deteste a profisso. Uma das duas coisas. - Alega, na defensiva, que o trabalho abunda. semelhana de tudo o resto nesta casa, dispe de fundos limitados, que cada vez do para menos. Em todo o caso, acalento a esperana de que arranje tempo suficiente para procurar um contaminador nas overdoses que nos interessam. Estou firmemente convencida de que existe. - Laurie consultou o relgio e acrescentou: - Tenho de me despachar. No me posso dar ao luxo de ter tambm o doutor Washington perna. J basta o doutor Bingham. Se no me acautelo, ainda vou parar na fila de desemprgo. - De fato, acho-a muito preocupada com essas overdoses - comentou ele, olhando-a com curiosidade. - No se engana. Ela calou-se bruscamente e fixou o olhar no ponteiro indicador dos pisos. As palavras do detetive recordavam-lhe o pesadelo daquela manh e esperava que ele no aludisse a Shelly. A cabina imobilizou-se diante deles naquele momento e entraram. Quando chegaram "cova", vestiram a bata e passaram sala de autpsias, que constitua uma colmeia de atividade, com todas as mesas ocupadas. Laurie apercebeu-se de que o prprio Calvin Washington trabalhava, na nmero um. Devia existir um motivo especial para tal, pois no costumava ocupar-se de casos de rotina. O primeiro trabalho dela j se achava na mesa. Vinnie tomara a liberdade de reunir todos os apetrechos que antevira que necessitaria. O corpo pertencia a um certo Robert Evans, de vinte e nove anos. Laurie pousou a papelada de que se fizera acompanhar e iniciou o exame externo. Estava quase a meio, quando reparou que Lou no se encontrava do outro lado da mesa, mas um pouco afastado. - Desculpe se me esqueci da sua presena. - Compreendo perfeitamente. Continue a trabalhar e no se preocupe comigo. Vejo que tm todos muito que fazer e no quero estorvar. - No estorva. Como pretendia assistir, aproxime-se e conserve os olhos bem

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abertos. Ele contornou a mesa, tendo o cuidado de ver onde punha os ps, as mos crispadas atrs das costas. Por fim, baixou os olhos para o corpo de Robert Evans e perguntou: - Descobriu alguma coisa de interessante? - O pobre homem entrou em convulses como o Duncan Andrews. H as escoriaes habituais e graves mordeduras na lngua a prov-lo. E existe algo mais. V esta marca de picada na fossa antecubital? Recorda-se disto no corpo do Duncan Andrews? - Muito bem. Era o ponto intravenoso de inoculao da cocana. - Exacto. Por outras palavras, o senhor Evans consumia-a da mesma maneira que o senhor Andrews. - E da? - Como lhe expliquei ontem, a cocana pode tomar-se de muitas formas. Cheirando, ou, se quisermos empregar a terminologia mdica, por meio da insuflao, constitui a via recreativa usual. - E fumando-a? - argumentou Lou. - Est a pensar no crack. O hidrocloreto de cocana, um sal, pouco voltil, pelo que no se pode fumar. Para tal, tem de se converter em crack. A questo reside em que, embora a forma corrente da cocana possa ser injectada, em regra no o . O fato de se ter utilizado desse modo em ambos os casos revela-se curioso, embora no me ocorra qualquer explicao interessante. - No era habitual nos anos sessenta inject-la? - S quando combinada com herona, sob a forma daquilo a que chamam "bola rpida". Laurie fechou os olhos por um momento, respirou fundo e expeliu o ar com um suspiro. - No se sente bem? - Sinto-me. - Talvez estejamos a assistir ao incio de uma nova moda. - Esperemos que no. Mas se for o caso, demasiado mortfera para durar muito tempo. Quinze minutos mais tarde, Lou estremeceu quando a viu cravar o bisturi no peito do corpo de Robert Evans. Apesar de estar morto e no brotar sangue, no conseguia ignorar a circunstncia de a aguada lmina retalhar tecido humano como se fosse a sua prpria pele. Sem qualquer patologia aparente, Laurie completou rapidamente o aspecto interno da autpsia e, enquanto Vinnie levava o corpo de Evans e trazia o de Bruno Marchese, ela e o detective foram observar as radiografias deste ltimo e da mulher decapitada. - A bala tem aproximadamente a mesma localizao - disse Laurie, apontando para o ponto brilhante dentro dos contornos do crnio. - Parece de calibre ligeiramente maior - salientou Lou. - Posso estar enganado, mas no creio que proviesse da mesma arma. - Se tiver razo ficarei impressionada - volveu ela. Atuou nos comandos da unidade para surgir a radiografia de todo o corpo, no notou qualquer anormalidade e substituiu-a pela da decapitada. - ainda bem que tiramos esta radiografia - acabou por declarar. - Porque diz isso? - quis saber ele, com o olhar fixo naquilo que, na sua opinio

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de leigo, no passava de uma srie de sombras desfocadas. - No v a anormalidade? - Confesso que no, e no compreendo como vocs, mdicos, conseguem distinguir algum pormenor especial. Uma bala d bem nas vistas, mas o resto resume-se a uma espcie de srie de manchas. - No acredito que no se aperceba. - Est bem, sou pitosga. Por conseguinte, elucide-me. A cabea e as mos desapareceram! - Sua espertalhona! - O detective abafou a gargalhada que lhe acudira, para no atrair as atenes dos que trabalhavam na mesa mais prxima. - uma anormalidade, de qualquer modo. Examinadas as radiografias, regressaram mesa a tempo de ajudar Vinnie a transferir o corpo de Bruno da mesinha de rodas para a outra. Lou pretendeu colaborar, porm Laurie no o permitiu, porque no calava luvas. Em seguida, para poupar tempo, principiou a trabalhar com o corpo de bruos. A entrada da bala no diferia muito da de Frankie, embora o dimetro desta fosse um pouco maior, o que sugeria que a arma estivesse menos prxima. Aps a obteno de todas as fotografias e amostras apropriadas, ela e Vinnie voltaram o corpo de costas para baixo. A primeira coisa que Laurie fez foi examinar os olhos, mas no apresentavam nada de anormal. - Depois do que voc falou l em cima, esperava que nos revelassem alguma coisa - observou Lou. - Tambm tinha essa esperana - admitiu ela. - Adoraria proporcionar-lhe o indcio pelo qual anseia. - Ainda no est tudo perdido. Se lanaram cido aos olhos do Paul Cerino e os do Frank DePasquale sofreram a mesma sorte, dispomos pelo menos de um fator comum. Acho que merece a pena deslocar-me a Queens, para trocar impresses com o Paul. Terminado o exame externo, Laurie aceitou a faca que Vinnie lhe estendia e iniciou o interno. Dada a ausncia de patologia, mais uma vez, desenrolou-se com notvel rapidez. Em seguida, Vinnie levou o corpo e reapareceu com o do segundo flutuador. Naquele momento, algum de uma mesa ao lado perguntou: - De onde veio isso, Laurie? Da Caverna Adormecida? Quando as risadas se extinguiram, Lou acercou-se de Laurie e murmurou-lhe ao ouvido: - Foi um comentrio grosseiro. Quer qee esmurre o fulano? - Humor negro - observou ela, rindo igualmente. - Est sempre presente na patologia. - Examinou os mermbros seccionados e o pescoo da mulher e informou: - A mutilao foi efetuada aps a morte. - uma concluso reconfortante - concedeu o detective, sentindo que a sua percentagem de tolerncia se esgotava gradualmente. Tinha mais dificuldade em combater a nusea perante aquele corpo desmembrado do que no caso dos anteriores. -A decapitao e corte das mos efetuaram-se de uma forma rudimentar revelou Laurie. - Repare nas marcas irregulares de um serrote nos ossos expostos. claro que parte deste tecido parece ter sido rodo por peixes ou crustceos. Lou conseguiu manter a compostura, embora preferisse encontrar-se a

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quilmetros dali, e entretanto a nusea acentuava-se. - O resto do tronco parece normal - acrescentou ela. - No h indcios de mordeduras humanas. - Esperava que houvesse? - perguntou Lou, engolindo em seco. - No caso de violao, so frequentes. Convm t-las presentes na mente, do contrrio podem passar despercebidas. - Tentarei no me esquecer disso. Laurie inspecionou o peito e o abdomen minuciosamente, e a nica descoberta digna de meno foi Uma cicatriz do lado direito que acompanhava a linha das costelas. - Isto pode revelar-se importante para a identificao - indicou, apontando-a. Penso que se deve extrao da vescula. - E se o corpo no for identificado? - Ficar na cmara frigorfica de entrada durante algumas semanas. Se no final desse perodo continuarmos sem saber quem , terminar num dos caixes de pinho que viu no corredor. - Abriu o estojo de pesquisa de violaes e disps o contedo ao lado. - A maior parte disto resultar provavelmente acadmico, depois de o corpo ter estado imerso no rio, mas vale a pena tentar. Enquanto extraa as amostras apropriadas, perguntou a Lou se lhe parecia que o caso se relacionava com o de Frank ou Bruno. - No estou certo disso, mas tenho as minhas suspeitas. H vrias pessoas, entre as quais mergulhadores da polcia, procura de cabeas e mos. Posso, no entanto, garantir-lhe uma coisa: quem liquidou esta mulher no a queria identificada. Atendendo corrente do rio, o fato de ter sido encontrada nas proximidades do de Frankie e do Bruno sugere que a atiraram do mesmo lugar. Por conseguinte, sim, acho que existe uma relao. - Que probabilidades de encontrar a cabea e as mos supe que existem? - Poucas. Podem ter ido para o fundo, onde largaram o corpo, ou levadas para outro local. Laurie concentrou-se na poro interna da autpsia e notou que a vtima sofrera duas intervenes cirrgicas para extrao da vescula, como supusera, e uma histerectomia. Com trs dos seus casos concludos antes do meio-dia, sentia-se suficientemente satisfeita com o ritmo do trabalho para sugerir a Lou uma visita rpida ao refeitrio, para tomarem caf. Ele assentiu com prontido, consciente de que lhe convinha uma bebida fortificante depois da provao daquela manh. Alm disso, no tardaria a ter de regressar ao seu gabinete na polcia, e comunicou jocosamente a Laurie que teria de se ocupar do segundo caso de overdose sem a sua ajuda. Afinal, em vez de visitarem o refeitrio, ela levou o detetive ao Departamento de Identificao, onde havia uma mquina de caf. Como se situava no piso imediatamente superior, utilizaram a escada. Laurie sentou-se atrs de uma secretria, enquanto ele se apoiava no canto do mvel. semelhana da vspera, a atitude de Lou alterou-se subitamente ao preparar-se para sair, tornando-se embaraado e desajeitado e acabando por verter parte do contedo da chvena no peitilho da bata. - Que maada... - resmungou, aplicando um guardanapo de papel. - Oxal no manche.

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- No se preocupe com isso. Estas batas j ostentaram ndoas muito piores que as de caf. - Sim, acho que tem razo. - Apoquenta-o alguma coisa? - Por acaso, apoquenta-me - admitiu, fixando o olhar na xcara. - Queria saber se lhe interessa ir trincar qualquer coisa comigo esta noite. Conheo um restaurante estupendo na Little Italy, na Rua Mulberry. - Gostava de lhe fazer uma pergunta. Ontem, quis saber se eu era casada, mas no me elucidou a seu respeito. - No sou casado. - Alguma vez o foi? - Sim, uma. Estou divorciado h cerca de dois anos e tenho dois filhos: uma rapariga de sete e um rapaz de cinco. - Costuma ver os seus filhos? - Com certeza. Por quem me toma? Pensou que no queria ver os meus prprios filhos? Recebo-os todos os fins-de-semana. -No precisa se pr na defensiva. Foi apenas curiosidade minha. - Laurie fez uma pausa. - Aconteceu simplesmente que ontem, depois de nos separarmos, reparei que quisera informar-se do meu estado civil sem me revelar o seu. - Foi mero descuido - asseverou Lou. - E a respeito de jantarmos juntos? - Lamento, mas j tenho um compromisso para esta noite. - Bonito! Interroga-me sobre a minha condio marital e prole e a seguir d-me sopa. Imagino que vai encontrar-se com o mdico sofisticado das rosas e da limusina. bvio que no perteno mesma liga. - Endireitou-se quase com brusquido. - Bem, vou andando. - Est a ser insensato e pateta. Limitei-me a dizer que, tinha um compromisso para esta noite. - Com que ento, insensato e pateta, hem? No me esquecerei disso. Foi mais uma manh iluminante. Muito obrigado por tudo. Se descobrir algo de interessante acerca dos flutuadores, d-me uma apitadela, por favor. - Com estas palavras, atirou o copo de cartolina para um cesto de papis prximo e abandonou a sala. Laurie continuou sentada por uns momentos, enquanto ingeria o caf. Sabia que o melindrara, o que lhe suscitava certo desconforto. Ao mesmo tempo, considerava que ele se revelara imaturo. Por fim, regressou sala de autpsias e concentrou-se no seu quarto caso do dia: Marion Overstreet, de vinte e oito anos, diretora de uma importante editora de Nova iorque. - Deseja alguma coisa em especial para este trabalho? - perguntou Vinnie, ansioso por comear. Ela abanou a cabea, enquanto contemplava a jovem na mesa e se perguntava se a mesma teria consumido drogas se pudesse antever aquele terrvel preo. A autpsia desenrolou-se rapidamente. Eles trabalhavam em conjunto como uma equipe e mantinham a troca de palavras no mnimo. O caso era notavelmente similar aos de Duncan Andrews e Robert Evans, ao ponto de Marion Overstreet ter injetado a cocana em vez de a aspirar. Havia apenas algumas pequenas surpresas que Cheryl Myers ou outro investigador examinaria. Eram 12 e 45 quando Laurie se retirou da sala de autpsias. Depois de se vestir para sair, quis incumbir-se pessoalmente de levar os espcimes de cada um dos

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casos do dia Toxicologia, na esperana de voltar a conversar com o toxiclogo residente, John DeVries, que almoava no seu gabinete. A um lado da secretria, via-se uma lancheira trmica aberta. - Terminei as duas overdoses - anunciou ela - e trago as respectivas amostras de toxicologia. - Deixe-as na recepo do laboratrio - indicou ele, segurando um sanduche com ambas as mos. - Descobriram algum contaminador no caso Andrews? - Passaram poucas horas desde a sua ltima visita a estas paragens. Se aparecer alguma coisa, telefono-lhe. - O mais depressa possvel - recomendou Laurie. No quero aborrec-lo com a minha insistncia, mas cada vez estou mais convencida de que h qualquer tipo de contaminador envolvido. Se tal acontecer, quero inteirar-me. - Se houver, no deixaremos de o detetar. Mas conceda-nos algum tempo, por amor de Deus. - Obrigada. Tentarei ser paciente. S que... - Eu sei, eu sei - cortou o doutor DeVries. - J abarquei o cenrio. De novo no seu gabinete, ela comeu parte do almoo que trouxera, ditou as autpsias da manh e tentou pr em dia algum expediente. Descobriu, porm, que no conseguia desviar o pensamento dos casos de overdose. O que a preocupava era o espectro de no aparecerem sinais. Se existia uma fonte de cocana contaminada na cidade, haveria inevitavelmente outras mortes. Naquele momento, a bola encontrava-se no campo de John DeVries. Ela nada mais podia fazer. Ou podia? De que maneira conseguiria prevenir novos casos fatais? A chave consistia numa advertncia ao pblico. Porventura Bingham no acabara de lhe dirigir uma preleo sobre o fato de que eles tinham responsabilidades sociais e polticas? Com essa idia em mente, Laurie pegou no telefone e ligou ao gabinete do chefe, a fim de perguntar senhora Sanford se ele dispunha de um momento livre para a receber. - Creio que a posso encaixar entre duas entrevistas - admitiu a recepcionista -, mas tem de vir imediatamente. Quando entrou no gabinete de Bingham, Laurie depreendeu que ele no estava disposto a conceder-lhe mais de um minuto do seu tempo. Perguntou o que pretendia, e ela descreveu em linhas gerais os fatos relacionados com os trs casos de overdose. Incutiu particular nfase ao nmero crescente, circunstncia de nenhuma das vtimas parecer encontrar-se nas profundezas do hbito e ao pormenor comum de injetarem a droga. - Estou a vislumbrar o panorama - assentiu Bingham. - Que ponto pretende vincar? - Receio que se nos esteja a deparar o incio de uma srie. Preocupa-me uma substncia contaminadora txica numa fonte abastecedora de cocana. - S com trs casos? No lhe parece pouco? - A questo consiste em que eu gostaria que no passassem de trs. - Um objetivo admirvel. Mas tem a certeza acerca dessa suposta substncia contaminadora? Que diz o doutor DeVries? - Investiga. - No descobriu nada? - Por ora, no - admitiu Laurie. - No entanto, ainda s recorreu cromatografia de

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camada fina. - Ento, vamos ter de aguardar os seus resultados - decidiu Bingham, levantando-se. Todavia, ela conservou-se sentada. Depois de ter ido to longe, ainda no se achava disposta a renunciar. - Pensei que talvez devssemos fazer uma declarao Imprensa. Uma espcie de advertncia. - Nem pensar. No estou disposto a pr em jogo a integridade deste departamento por causa de uma suposio baseada em trs casos. No acha que me procurou um pouco prematuramente? Porque no espera para ver o que o doutor DeVries consegue? De resto, uma declarao dessa natureza exigiria nomes, e a organizao Andrews punha-me o prefeito perna num abrir e fechar de olhos. - Bem, no passava de uma sugesto. - Obrigada, doutora. E agora, se me d licena, tenho um encontro importante. Laurie sentia-se desolada por o chefe no atribuir mais crdito s suas palavras, mas sem provas mais concludentes no podia insistir. Assim, limitava-se a desejar que lhe fosse possvel fazer algo de positivo, antes que surgissem mais overdoses da mesma natureza entre os seus casos. De sbito, acudiu-lhe uma ideia. O seu treino em Miami inclura a investigao no local da ocorrncia. Por conseguinte, se visitasse cenrios futuros, talvez se lhe deparasse algum indcio crtico. Dirigiu-se ao Departamento de Patologia Legal, e foi encontrar o chefe dos investigadores, Bart Arnold, sentado secretria do seu gabinete. Entre dois dos seus inmeros telefonemas, comunicou-lhe que desejava ser informada se surgissem mais overdoses similares s trs de que ela se ocupara. Ele prometeu prevenir o pessoal, sem esquecer os mdicos volantes, como lhes chamavam, que se encarregavam das chamadas noturnas. Laurie preparava-se para regressar ao seu gabinete, quando se lembrou de que tambm devia pedir que lhe fossem atribudas as autpsias de qualquer overdose similar, o que implicava avistar-se com Calvin Washington. - Sempre que um peo me procura comeo a tremer... - grunhiu ele quando a viu assomar entrada do seu gabinete. - De que se trata, doutora Montgomery? Espero que no pretenda marcar a data das frias, porque, com a carga de trabalho que nos assoberba, decidimos cancelar as deste ano. - Nada disso - replicou ela com um sorriso. Apesar daqueles modos algo bruscos, simpatizava e respeitava o seu superior. - Queria agradecer-lhe a atribuio dos dois casos de overdose desta manh. - a primeira vez - declarou ele, arqueando as sobrancelhas. - Nunca me tinham agradecido uma coisa dessas. Porque ser que me palpita que isso traz gua no bico? - Porque naturalmente desconfiado. Achei de fato os casos interessantes. Mais do que interessantes, mesmo. Na verdade, gostaria de lhe pedir que me atribua outros do gnero que porventura apaream. - Um peo procura de trabalho! suficiente para alegrar o corao de um pobre administrador. Com certeza. Pode ficar com todos os que quiser. Mas, para no cometer algum erro na atribuio, que entende pela expresso "do gnero"? Se aceitasse todos os casos de overdose, teria de trabalhar vinte e quatro horas por dia.

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- Overdose extrema ou casos de toxicidade - explicou, ela. -Como os dois que me atribuiu esta manh. Pessoas entre os vinte e os trinta anos, cultas e em boa condio fsica. - Providenciarei pessoalmente para que fique com todos - prometeu o doutor Calvin com um largo sorriso. - Mas quero esclarecer um ponto. Se meter horas extraordinrias, no as processarei. - Espero no necessitar delas. Laurie voltou finalmente para o gabinete e sentou-se para trabalhar. O encontro positivo com Calvin Washington compensara-a da breve entrevista com Bingham e, com certa paz de esprito, pde concentrar-se no que fazia e ainda ficar com algum tempo livre para se descontrair. O nico problema que se lhe deparou ao princpio da tarde foi um telefonema de Cheryl Myers, a qual anunciou que no conseguira encontrar quaisquer referncias mdicas no passado de Duncan Andrews. O seu nico contato com um hospital ocorrera cerca de quinze anos atrs, quando fraturara um brao durante um jogo de rugby na universidade. - Quer que continue a procurar? perguntou, aps uma pausa. - No se perde nada com isso. Tente investigar a infncia. Laurie sabia que acalentava a esperana de que acontecesse nada menos que um milagre, mas desejava explorar todas as possibilidades. Depois, poderia entregar todo o problema a Calvin Washington. Decidiu que Lou acertara: Se as altas esferas pretendessem viciar o relatrio por convenincia poltica, ocupar-se-iam disso elas prprias. Ao entardecer, voltou a meditar sobre os casos de droga e, obedecendo a um impulso, resolveu averiguar onde viviam Evans e Overstreet. Por fim, meteu-se num txi na Primeira Avenida e indicou ao motorista que seguisse para o Central Park, pois o endereo do primeiro situavase perto de Columbus Circle. Uma vez chegados, ela pediu ao homem que esperasse e apeou-se para observar bem o edifcio, ao mesmo tempo que tentava recordar-se de quem vivia naquela rea. Tinha a certeza de que era algum do cinema. Talvez morasse a mais de uma dezena de atores. Tentou imaginar Robert Evans a percorrer a rua com passos firmes e a entrar no prdio onde vivia, de pasta na mo, entusiasmado com a perspectiva de um sero social em Nova Iorque. Era difcil conciliar semelhante imagem com uma morte to prematura. Tornou a subir para o txi e, uma vez diante da morada de Marion Overstreet, a um quarteiro do Central Park, julgou desnecessrio sair do veculo. Limitou-se a olhar a atraente residncia e a tentar imaginar em vida a jovem diretora de uma editora. Por ltimo, satisfeita, disse ao confuso motorista que a levasse ao ponto de partida. Aps a confrontao com Bingham naquela manh por ter visitado o apartamento de Duncan Andrews, no se aventurara a entrar nos prdios das duas novas vtimas. Contentara-se com observ-los de fora. No sabia explicar o impulso que a levara a faz-lo e comeava a perguntar-se se fora uma boa ideia. Na realidade, a digresso entristecera-a, porque tornara mais vvidas as vtimas e as suas tragdias. De regresso ao seu gabinete, deparou-se-lhe Riva, que enalteceu as rosas. Laurie agradeceu-lhe e fixou o olhar nas flores. Devido ao seu prprio estado de

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esprito, a sua presena alterara o ambiente. Embora sugerissem uma celebrao nessa manh, agora pareciam mais um smbolo de pesar, quase de aspecto fnebre. Lou Soldano ainda estava irritado enquanto dirigia pela Ponte de Queensboro, de Manhattan para Queens. Considerava-se imbecil por se ter exposto rejeio. Que podia esperar, de qualquer modo? Tratava-se de uma mdica, que se criara no East Side de Manhattan. De que teriam falado se sassem juntos? Do campeonato de basebol? Decerto que no. Ele era o primeiro a reconhecer que no se podia considerar o indivduo mais culto da cidade e, parte os assuntos relacionados com a sua profisso e esportes, pouco ou nada sabia sobre outros temas. "Costuma ver os seus filhos?", grunhiu, recordando-se da pergunta que Laurie lhe fizera. Com uma exclamao de frustrao, desferiu uma palmada no volante e premiu involuntariamente a buzina do seu Chevrolet Caprice, o que fez com que o condutor sua frente se voltasse e levasse o indicador fronte, num gesto elucidativo. "Vai te foder!", articulou entredentes, contendo o impulso de embater nele. No entanto, no era aquela a sua maneira habitual de proceder. No abusava da sua autoridade, embora o fizesse com regularidade em momentos de devaneio. "Devia ter ido pela Ponte de Triboro", murmurou, ao ver que o trfego seguia a passo. Em todo o caso, a morosidade com que tinha de se deslocar concedia-lhe tempo para recordar a ltima vez que vira Paul Cerino. Fora trs anos atrs, quando Lou acabava de ascender ao cargo de sargento-detective. Ainda trabalhava no Departamento do Crime Organizado e havia uns bons quatro anos que andava no encalo de Cerino. Ficou, pois, surpreendido quando a telefonista lhe comunicou que um certo Paul Cerino pretendia falar-lhe. Intrigado pelo fato de o homem que perseguia lhe telefonar, levantou o auscultador com profunda curiosidade. - Como vai isso? - perguntou Cerino, como se fossem amigos ntimos. - Queria pedir-lhe um favor. Importa-se de passar por minha casa, esta tarde, quando sair de servio? O convite para visitar o domiclio de um gangster constitua uma ocorrncia to singular que Lou sentiu relutncia em o divulgar. No obstante, revelou-o ao seu parceiro, Brian OShea, que ficou boquiaberto quando se inteirou de que o aceitara. - Supe que pretende liquidar-te... - Que idia! No ia ligar para aqui se tivesse essa ideia em mente. De qualquer modo, no o faria nas proximidades do local onde vive. Talvez pretenda propor um acordo ou denunciar algum rival. Seja o que for, comparecerei. Quem sabe se no resultar vantajoso para ns? Por conseguinte, Lou acudiu chamada, esperanado em que se registassem desenvolvimentos suscetveis de lhe merecer um louvor do chefe. No entanto, Brian continuava a discordar e insistiu em o acompanhar no carro. Ficou combinado que, se Lou no reaparecesse passada meia hora, chamaria reforos. Foi dominado por profunda ansiedade que Lou transps os degraus de acesso modesta casa de Cerino na Rua Clintonville, em Whitestone, cujo aspecto contribuiu para lhe acentuar o desconforto. Havia algo de errado no meio de tudo aquilo. Com a fortuna que o homem decerto acumulara devido s suas numerosas atividades ilegais e aos lucros da nica legal a que se dedicava, a

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American Fresh Fruit Company, custava a crer que residisse num local to despretensioso. Por fim, com um derradeiro olhar a Brian, ao mesmo tempo que pousava a mo na rea do casaco sob a qual se encontrava a Smith and Wesson Detective Special no respectivo coldre, tocou campainha. Foi a senhora Cerino que atendeu, e ele entrou, no sem primeiro respirar fundo. Ainda agora tinha vontade de rir ao evocar o que acontecera a seguir. Com efeito, em vez de uma cilada, deparou-se-lhe um surprise party em sua honra pela recente promoo a sargento-detective. Como se separara recentemente da esposa, a promoo passara despercebida, exceto no local de trabalho. No obstante, Cerino inteirara-se e decidira promover a festa, qual se achavam presentes os donos da casa e os dois filhos, Gregory e Steven. Em face disso, Lou foi chamar Brian para que participasse igualmente. A ironia da situao consistia em que ele e Cerino eram inimigos de to longa data que quase se tinham tornado amigos. Agora, necessitou de cerca de uma hora para chegar ao domiclio do gangster, e quando subiu os degraus de acesso era quase a mesma hora do dia do surprise party. Viu, atravs das janelas, que a luz da sala estava acesa, pois escurecia apesar de serem apenas cinco e meia, num prenncio do inverno prximo. Premiu o boto da porta e ouviu o carrilho no interior. Desta vez, foi o filho mais velho, Gregory, quem acudiu a abrir. Tinha dez anos e reconheceu-o imediatamente, saudando-o com cordialidade e convidando-o a entrar. - O pai est? Acabava Lou de fazer a pergunta quando Cerino apareceu vindo da sala, apoiado a uma bengala. Ao fundo, ouvia-se uma telefonia. - Quem ? - perguntou a Gregory. - O detetive Soldano. - Lou! - exclamou, avanando diretamente para ele, de mo estendida. O detective apertou-lha e tentou ver os olhos por detrs dos culos escuros. Cerino era um indivduo alto, moderadamente pesado e nutrido, pelo que as feies pareciam afundadas no rosto adiposo. Tinha cabelo preto cortado curto e orelhas grandes. Em ambas as faces viam-se reas avermelhadas de pele recentemente cicatrizada, e Lou calculou que se tratava dos efeitos do cido. - Que diz a um caf - props o dono da casa. - Ou um copo de vinho? - Sem aguardar resposta, chamou a esposa, Glria, enquanto Gregory ia buscar o irmo, Steven, de oito anos. - Entre, sente-se e conte-me o que lhe tem acontecido. Lou seguiu-o at sala, apercebendo-se de que se adaptara bem reduzida acuidade visual; pelo menos dentro de casa. No utilizou a bengala para ir desligar a telefonia, nem para localizar a sua poltrona favorita, na qual se afundou com um suspiro. - Lamento o problema que lhe aconteceu - disse o detective. - Coisas da vida - replicou o outro, filosoficamente. Glria apareceu naquele momento e cumprimentou Lou com afabilidade. semelhana do marido, era pesada, de busto volumoso e semblante agradvel. Se estava ao corrente da natureza do modo de vida de Cerino, nunca o deixava transparecer. Procedia como a dona de casa suburbana tpica que necessitava de desenvolver constantes habilidades financeiras para que a verba mensal no

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se esgotasse prematuramente, e Lou perguntava a si prprio que destino daria ele ao dinheiro que acumulara ao longo dos anos. A mulher recolheu-se pouco depois cozinha, e o detetive virou-se de novo para o anfitrio. - S hoje tomei conhecimento do seu acidente. - No o revelei a todos os meus amigos - explicou Cerino com um sorriso. - Envolveu o pessoal do Lucia? Foi o Vinnie Dominick? - De modo algum! No passou de um acidente. Eu tentava reparar uma avaria no motor do carro e a bateria explodiu. O cido atingiu-me a cara. -Deixe-se de histrias. Vim propositadamente para me compadecer da sua sorte. Como retribuio, pode ao menos dizer-me a verdade. J sei que lhe atiraram cido cara. Trata-se apenas de determinar quem foi o responsvel. - Como sabe? - Atravs de algum que est ao corrente da situao. Na realidade, trata-se de uma fonte totalmente fidedigna. Voc! - Eu? - articulou, sinceramente surpreendido. Gloria reapareceu com um expresso para Lou e retirou-se definitivamente, assim como os rapazes. - Aguou-me a curiosidade - admitiu Cerino. - Explique l como fui a fonte desse boato acerca dos meus olhos. - Voc revelou-o ao seu mdico, Jordan Scheffeld, que informou por sua vez uma funcionria da patologia Legal chamada Laurie Montgomery, a qual me comunicou. E falei com ela porque passei por l para assistir a umas autpsias a vtimas de homicdio. Os seus nomes talvez no lhe sejam estranhos: Frankie DePasquale e Bruno Marehese. - No conheo. - Pertenciam aos quadros do Lucia. Por curiosa coincidncia, um deles apresentava queimaduras de cido num dos olhos. - Horrvel - reconheceu, meneando a cabea. - As baterias j no so o que eram... - Insiste, pois, em que foi cido de bateria que lhe atingiu os olhos? - Decerto, porque foi o que aconteceu. - Como esto? - Menos mal, atendendo s circunstncias. - Refere-se ao que podia ter acontecido? - O mdico garante que ficaro bons, depois das operaes indispensveis. Primeiro, tenho de deixar passar algum tempo, mas suponho que est ao corrente disso. - Que conversa essa? - estranhou Lou. - Dos seus olhos, s sei que so dois. - Eu tambm sabia pouco. Pelo menos at isto acontecer. Mas tenho aprendido muito. Julgava que transplantavam todo o olho, assim como quem substituiu uma vlvula avariada de uma telefonia. Bastava coloc-la, com os pernos nos orifcios apropriados. Afinal, o transplante s da crnea. - Isso novidade para mim. - Quer ver o aspecto dos meus olhos? - Bem... - Fez uma pausa, enquanto o interlocutor tirava os culos escuros. Safa... - murmurou. - Lastimo o sucedido, Paul. Parece que tem dois berlindes brancos nas rbitas. Cerino exibia um sorriso, enquanto voltava a pr os culos. - Sempre pensei que um detetive empedernido como voc veria com satisfao um velho inimigo

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inferiorizado. - Que ideia, homem! No o quero inferiorizado, mas na cadeia. - Nunca desiste, hem? - Coloc-lo sombra continua a ser um dos meus alvos supremos na vida declarou Lou em tom cordial. - E a descoberta de queimaduras de cido na vista do Frankie DePasquale d-me algumas esperanas. De momento, existem na minha mente fortes suspeitas de que teve algo a ver com a morte do mido. CAPTULO 6 QUARTA-FEIRA, 20 e 40 MANHATTAN A princpio, Laurie considerava que a experincia era suficientemente rara para resultar tolervel, mas medida que as oito horas e quarenta e cinco da noite se aproximavam comeava a impacientar-se. O motorista de Jordan, Thomas, apresentara-se pontualmente s vinte horas, porm quando ela descera e entrara no carro descobrira que o mdico no se achava visvel. Continuava na cirurgia, a contas com uma interveno de emergncia. - Recebi instrues para a conduzir ao restaurante - explicou Thomas. - O doutor Scheffield ir ter consigo. Apanhada desprevenida, ela assentira. Experimentara um certo embarao ao entrar sozinha num restaurante desconhecido. Porm, o gerente, que a esperava, pusera-a rapidamente vontade e escoltara-a at uma mesa num recanto discreto, junto da qual se via uma espcie de banco esguio, com um recipiente metlico de gelo que continha uma garrafa de Meursault. O escano surgira imediatamente e apressara-se a mostrar-lhe o rtulo. Depois de Laurie inclinar levemente a cabea, desarrolhara a garrafa, vertera um pouco de vinho num copo, aguardara que ela manifestasse aprovao, aps lev-lo aos lbios, e enchera-o. Tudo isto se desenrolara em silncio absoluto. Jordan chegou, finalmente, s nove menos cinco. Ao transpor a entrada, acenou a Laurie, mas no se lhe reuniu em seguida. Ao invs, circulou pela sala assaz concorrida, com vrias paragens para saudar pessoas conhecidas, com breves palavras e sorrisos. - Desculpe - rogou por ltimo, ao sentar-se. - Tive um caso de emergncia, mas suponho que o Thomas j lhe disse. - verdade. Que espcie de emergncia era? - Bem, na realidade no se lhe pode dar esse nome - esclareceu, com uma ponta de nervosismo. - No entanto, a afluncia de doentes tem aumentado tanto nos ltimos tempos que aproveito a oportunidade sempre que a sala de operaes est disponvel. Que tal o vinho? O escano acabava de reaparecer, para lhe encher o copo. - timo - informou Laurie. - Parece que muito conhecido aqui. Jordan provou o vinho e, por um momento, mostrou-se pensativo, enquanto o revolvia na boca. Inclinou a cabea de satisfao, depois de finalmente o engolir, e concentrou-se em Laurie. - costume encontrar um ou outro dos meus doentes. Como lhe correu o dia? Melhor que o meu, espero. - Porque diz isso? - Os problemas no faltaram. Primeiro, a minha secretria, que trabalha comigo

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h quase dez anos, no apareceu. At hoje, nunca tinha faltado sem prevenir. Tentamos contatar com ela, mas no obtivemos resposta. Por conseguinte, a minha agenda sofreu vrias alteraes e atrasos. Como se isso no bastasse, descobrimos que algum se introduziu no departamento durante a noite e levou todos os trocos e os Percodans que conservamos para as emergncias. - Que aborrecido... - observou Laurie, consciente do que sentia uma pessoa quando vtima de roubo, pois o seu quarto na universidade fora, um dia, assaltado e praticamente arrasado. - Algum vandalismo? - Isso no, felizmente. Mas, curiosamente, o intruso vasculhou o ficheiro e serviuse da fotocopiadora. - D a impresso de algo mais do que um simples assalto. - o que me preocupa. Os trocos e os Percodans carecem de importncia especial. Mas no gosto que remexam nos registos, com as contas recebveis elevadas que tenho. , Informei o meu contabilista, para proceder a uma inspeo. - Jordan fez uma pausa. - J consultou o cardpio? - No - respondeu ela, enquanto sentia a irritao dissipar-se, agora que ele chegara. Em resposta ao gesto de Jordan, o chefe de mesa aproximou-se com dois cardpios, e Laurie escolheu em conformidade com os conselhos do companheiro. A comida era excelente, embora ela achasse que o ambiente mais ou menos frentico lhe dificultava a descontrao. Em contrapartida, Jordan parecia encontrar-se no seu elemento. i Enquanto aguardavam a sobremesa e o caf, Laurie perguntou-lhe quais eram os efeitos do cido nos olhos. Ele entusiasmou-se imediatamente com o pedido e alongou-se em consideraes sobre as reaes da crnea e da conjuntiva a semelhantes agresses. Ela desinteressou-se a meio da arenga, porm conservou uma expresso atenta. Via-se forada a reconhecer que era um homem atraente e perguntava a si prpria como conseguiria ele manter aquele admirvel bronzeado. Ante o seu alvio, a chegada da sobremesa e caf interrompeu a preleco e, comeando a comer a fatia de bolo de chocolate, Jordan mudou de assunto. - No fundo, devo congratular-me por no terem levado nada de valor, como os Picassos da sala de espera. - Tem Picassos na sala de espera? - balbuciou Laurie, abismada. - Gravuras assinadas - assentiu ele com desprendimento. - Cerca de duas dezenas. Acho que a existncia de ornamentos banais nesses lugares s serve para deprimir as pessoas. De resto, a sala onde os doentes permanecem, mais tempo. - E soltou uma risada pela primeira vez desde que se sentara. - Isso ainda mais extravagante que a limusine - comentou ela, intimamente revoltada com a ideia de ostentao na sala de espera de um consultrio, sobretudo em virtude dos elevados preos dos cuidados mdicos. - um consultrio admirvel - volveu Jordan, com visvel orgulho. - Minha caracterstica preferida consiste em que os pacientes que se movem. Vo ter comigo e no eu com eles. - Receio no estar a compreender. - Cada uma das salas de exame est montada num mecanismo rotativo. Decerto j viu aqueles restaurantes giratrios no topo de alguns edifcios. uma espcie disso. Quando carrego num boto no meu gabinete, o conjunto move-se e a sala

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que me interessa fica diante da minha secretria. Outro boto faz subir a parede. Resulta to funcional como uma visita Disneylndia. - Parece muito impressionante. Dispendioso, mas impressionante. Imagino que as suas despesas gerais atingem cifras elevadssimas. - Astronmicas. A tal ponto que me custa tirar frias. Sai muito caro! No as frias em si, mas deixar o consultrio parado. Tambm disponho de duas salas de operaes para os doentes externos. - Gostava de um dia ver tudo isso. - E eu adorava mostrar-lho. Na verdade, porque no esta noite? Fica na esquina da Avenida do Parque. Laurie declarou que se lhe afigurava uma boa ideia, pelo que, depois de paga a conta, seguiram diretamente para l. O primeiro aposento em que entraram era o gabinete privado dele. As paredes e o mobilirio eram inteiramente de teca polida e os estofos das poltronas de couro negro. Havia equipamento oftalmolgico sofisticado em quantidade suficiente para apetrechar um pequeno hospital. Em seguida, passaram sala de espera, forrada a mogno. Como Jordan dissera, havia numerosas gravuras de Picasso penduradas nas paredes. Ao fundo de um curto corredor, situava-se uma sala circular, com cinco portas no seu permetro. Ele abriu uma e indicou a Laurie que se sentasse na cadeira de exame. - Agora, no se mexa - recomendou. No instante imediato, ela teve a impresso de que a sala girava, todavia os olhos revelavam-lhe que permanecia imvel. O movimento - real ou imaginrio - deteve-se com brusquido e a luz comeou a baixar de intensidade, ao mesmo tempo que a parede mais distante se erguia. O seu desaparecimento fez com que a sala de exame se achasse diante do gabinete de Jordan, o qual se encontrava sentado secretria, reclinado na cadeira rotativa, com iluminao de trs. - Como aquilo de Maom no vir montanha, mas vice-versa? Aplica-se aqui o mesmo princpio. Gosto que os meus doentes fiquem com a impresso de que se encontram em mos poderosas. Estou mesmo convencido de que isso contribui para que se curem mais depressa. - Estou impressionada - admitiu Laurie. - Onde guarda as fichas e registros da casa? Ele conduziu-a a outra sala, esta sem janelas, ao fundo de um longo corredor, em que se via um banco de ficheiros, uma fotocopiadora e um terminal de computador. - Todos os registos esto a dentro - explicou, indicando os ficheiros. - No entanto, a maioria encontra-se duplicada no computador. - Foram esses que os assaltantes vasculharam, para usar a sua expresso? - Exato. E esta a fotocopiadora de que tambm lhe falei. Sou muito meticuloso com os meus registos. Pela mnima alterao na sua ordem, posso determinar se um estranho lhes tocou. Sei que utilizaram a fotocopiadora, porque a minha secretria toma nota do nmero no final de cada dia de trabalho. - Mexeram na ficha de Paul Cerino? - No sei - confessou. - Mas uma boa pergunta. - Abriu a gaveta correspondente letra "C" e puxou de uma pasta de cartolina. - Parece que sim - declarou, depois de a consultar. - V esta folha de informao? Devia estar em cima e no em baixo. - H alguma maneira de determinar se a fotocopiaram?

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Refletiu por um momento e abanou a cabea. - Que me ocorra de momento, no. Em que est a pensar? - No tenho bem a certeza, mas, de qualquer modo, a intruso talvez o convena a ser mais cauteloso. Convm no esquecer que o Paul Cerino, por mais cuidados profissionais que lhe merea, no boa rs. E... o que porventura se reveste ainda de mais importncia... tem inimigos perigosos. - Acha-o responsvel do assalto? - No o posso afirmar, mas uma possibilidade. Talvez os seus inimigos no queiram que o cure. S posso garantir que essa gente no brinca. Nos dois ltimos dias, autopsiei dois jovens assassinados no estilo dos gangsters, e um deles apresentava queimaduras num dos olhos que podem ter sido produzidas por cido. - No me diga... - No pretendo assust-lo gratuitamente. Limito-me a dizer-lhe isto para ficar a saber com o que se arrisca ao cuidar de gente dessa. Constou-me que as duas maiores famlias do crime, os Vaccarro e os Lucia, mantm guerra aberta. Foi por isso que atingiram o Cerino com cido no rosto. um dos patres dos Vaccarro. - Caramba! - exclamou Jordan, impressionado. Isso projeta uma luz diferente na situao. Por sorte, operarei o Cerino em breve, pelo que no tardarei a desligarme dele. - J tem data marcada? - No, porque aguardo a chegada de material. - Penso que o deve operar o mais depressa possvel. No seu lugar, eu no divulgaria a data nem a hora. Voltou a guardar a ficha de Cerino no respectivo lugar e fechou a gaveta. - Quer ver o resto das instalaes? - Com certeza. Transferiram-se para as entranhas do edifcio e visitaram diversas salas destinadas a testes oftalmolgicos especiais. O que mais impressionou Laurie foram os lugares das operaes, com todo o equipamento necessrio. - Tem uma fortuna investida aqui - observou, quando chegaram ltima dependncia, um laboratrio de fotografia. - Sem a menor dvida. Mas os dividendos so largamente compensadores. Em nmeros redondos, arrecado qualquer coisa como um milho e meio a dois milhes de dlares por ano. Laurie engoliu em seco, ante a enormidade dos nmeros. Embora soubesse que o pai, cirurgio cardaco, necessitava de um rendimento elevado para financiar o estilo de vida que levava, nunca se lhe deparara uma quantia to astronmica. Conhecedora das dificuldades experimentadas pela medicina americana e mesmo das verbas apertadas com que a patologia legal tinha de funcionar, aquilo parecia-lhe um desperdcio de recursos verdadeiramente obsceno. - J agora, porque no vem ver o meu apartamento? - props Jordan. - Se gostou disto, h-de ador-lo, pois foi concebido pela mesma gente. - Pois sim - acedeu Laurie, quase obedecendo a um reflexo, ainda empenhada em absorver a revelao do companheiro. Quando retrocediam para a entrada, perguntou: - Soube alguma coisa da sua secretria? - No - replicou ele, obviamente ainda contrariado com o fato. - No telefonou e de casa no respondem. Suponho que a sua atitude se relaciona com o intil do marido. Se no fosse uma mulher to

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eficiente, j me tinha livrado dela por causa do homem. Ele possui um restaurante em Bayside, mas tambm est envolvido em actividades obscuras. Ela revelou-mo para que lhe emprestasse dinheiro para pagar a sua fiana, em diversas ocasies. Nunca foi condenado, mas permaneceu muito tempo na ilha Rikers. - D a impresso de se tratar de um fora-da-lei. Quando subiram para a limusina, Laurie quis saber o nome da secretria desaparecida. - Marsha Schulman. Porque pergunta? - Mera curiosidade. Thomas no necessitou de muito tempo para alcanar a entrada do edifcio denominado Trump Tower. O porteiro abriu a porta do carro para que Laurie sasse, porm ela conservou-se sentada. - Importa-se que adie a minha visita ao seu apartamento? Acabo de ver as horas e tenho de me levantar cedo para ir trabalhar. - Como queira - assentiu Jordan. - Compreendo perfeitamente. Tambm tenho uma interveno para o romper do dia. Mas com uma condio. - Qual? - Voltamos a jantar juntos, amanh. - Consegue suportar-me duas noites seguidas? - estranhou ela, que no era "assediada" daquela maneira desde os tempos do liceu. Alm disso, sentia-se lisonjeada, mas tambm algo desconfiada. - Com o maior prazer - asseverou ele. - Muito bem, mas escolhamos um lugar menos formal. - Combinado. Aprecia a cozinha italiana? - Muito. - Ento, iremos ao Palio - decidiu. - s oito. Vinnie Dominick deteve-se diante do Restaurante Vesvio, na Avenida Corona, em Elmhurst, e aproveitou a sua imagem na vidraa da montra para alisar o cabelo e endireitar o n da gravata Gucci. Em seguida, satisfeito com o resultado, fez sinal a Freddie Capuso para que abrisse a porta. A alcunha de Vinnie desde o liceu era "o Prncipe". Consideravam-no bemparecido, e o setor feminino admitia mesmo que o adjetivo "atraente" no se achava deslocado. Recorria a produtos qumicos para acentuar a cor do cabelo preto, penteado para trs, parecia consideravelmente mais jovem do que os seus quarenta anos e, ao contrrio da maioria dos seus contemporneos, orgulhava-se dos atributos fsicos. Antiga estrela do basquetebol liceal, continuara a pratic-lo ao longo dos anos e participava em encontros no Ginsio de St. Mary, trs vezes por semana. Quando entrou na sala do restaurante, a primeira coisa que fez foi inspeccion-la com a vista. Freddie e Richie seguiam-no de perto, e Vinnie avistou imediatamente quem procurava: Paul Cerino. Ainda havia alguns clientes, pois a cozinha conservava-se aberta at s onze, mas o perodo de maior movimento j terminara. Na verdade, era um local conveniente para um encontro discreto, sobretudo quela hora. Ele encaminhou-se para a mesa de Cerino com a confiana de quem se vai encontrar com um velho amigo, enquanto Freddie e Richie se mantinham a alguns passos de distncia. Quando chegou l, os dois homens sentados com Cerino levantaram-se.

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Vinnie reconheceu-os como sendo Angelo Facciolo e Tony Ruggerio. - Como vai isso, Paul? - No me posso queixar - replicou Cerino, estendendo a mo. -Senta-te, Vinnie, e toma um copo connosco. Serve-lhe vinho, Angelo. Este ltimo pegou na garrafa de Brunello que estava em cima da mesa e encheu o copo diante do qual o recm-chegado se sentou. - Em primeiro lugar, quero agradecer-te por acederes em te encontrares comigo comeou Vinnie. - Considero-o um favor. - Quando disseste que era importante e dizia respeito Famlia, no pude recusar. - Antes de mais, devo salientar a minha repulsa pelo que te aconteceu. Foi uma tragdia horrvel e absolutamente escusada. Aproveito a oportunidade para jurar perante testemunhas que no tive nada a ver com o assunto. Os tipos agiram por sua alta recreao e com a minha ignorncia total. Seguiu-se uma pausa. Por um momento, ningum proferiu uma nica palavra. Finalmente, Cerino perguntou: - Que mais tens em mente? - Sei que o teu pessoal liquidou o Frankie e o Bruno - volveu Vinnie. - Apesar disso, no retaliamos. Nem o faremos. - Por que? Porque tiveram o castigo que mereciam. Atuaram por sua prpria iniciativa. Sem a mnima justificao plausvel. E tambm no retaliamos porque necessitamos de trabalhar em conjunto. No quero entrar em guerras. S servem para que as autoridades peguem em armas, o que se torna prejudicial para os nossos negcios. - Como posso saber que devo confiar nesse gesto de paz? - Atravs da minha boa f. Eu porventura proporia um encontro desta natureza, num lugar da tua escolha, se no fosse sincero? Como se isso no bastasse, estou disposto a revelar-te o esconderijo de Jimmy Lanso, o quarto e ltimo interveniente no... chamemos-lhe acidente. - Sim? - Cerino mostrava-se sinceramente surpreendido pela primeira vez. - E onde se situa? - Na Agncia Funerria Spoletto, no Parque Ozone, pertencente ao primo. - Aprecio devidamente a tua atitude aberta. Em todo o caso, tenho o pressentimento de que h mais alguma coisa. - Queria pedir-te um favor - admitiu Vinnie. - Desejo solicitar-te, como colega, que demonstres alguma boa f. Gostava que poupasses o Jimmy Lanso. um membro da minha famlia: sobrinho do marido da irm de minha mulher. Providenciarei para que sofra a devida punio, mas rogo-te, como amigo, que o poupes. - Vou pensar seriamente no assunto. - Obrigado. No fundo, somos pessoas civilizadas. Tivemos as nossas divergncias, mas respeitamo-nos e compreendemos os nossos interesses comuns. Estou certo de que tomars tudo isto em considerao - concluiu Vinnie, levantando-se. - Tomarei tudo em considerao - assentiu Cerino. Quando o outro se afastou com os sicrios, pegou no copo e levou-o aos lbios, antes de perguntar: - Ele tocou no vinho, Angelo? - No. - o que eu calculava. E considera-se civilizado...

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- E a respeito do Jimmy Lanso? - Abatam-no. Levem-me a casa e depois dem cabo dele. - E se for uma cilada? Cerino tornou a servir-se do copo antes de replicar: - Duvido fortemente. O Vinnie no mentiria acerca de um membro da famlia. Angelo no estava minimamente satisfeito com a situao. A ideia de uma agncia funerria provocava-lhe arrepios. De resto, no confiava em Vinnie Dominick. Na sua opinio, havia grandes probabilidades de se tratar, na verdade, de uma cilada. E, nessa eventualidade, a invaso Agncia Funerria Spoletto poderia resultar perigosa. Por fim, decidiu que era uma boa oportunidade para deixar Tony tomar a iniciativa das operaes. A ansiedade que o "mido" manifestava constantemente por que tal acontecesse justificava-o sem reservas. - Que te parece o cenrio? - perguntou Angelo quando estacionaram o carro diante da agncia funerria, uma construo de dois pisos, com colunas gregas a suportar a espcie de alpendre entrada. - Acho-o perfeito - disse Tony, cujos olhos brilhavam de antecipao. - No sentes, assim, como que uns arrepios? - Qual histria! O primo do meu tio tem um negcio destes. Cheguei a trabalhar l num vero em que precisava, de um emprego, quando me encontrava em liberdade condicional. Bem, vamos a isto. Vejo luz nas traseiras. Deve ser a sala de embalsamamento. Aposto que a que o Lanso est escondido. - Dizes que trabalhaste numa agncia funerria? - perguntou Angelo enquanto esquadrinhava as imediaes com o olhar. - Durante cerca de dois meses. - Ento, como ests familiarizado com o ambiente, podes entrar em primeiro lugar. - Achava-se esperanado em que parecesse que a idia acabava de lhe ocorrer. Quando tiveres o tipo entre a espada e a parede, apagas e acendes a luz. Entretanto, fico aqui de olhos bem abertos, para me certificar de que no se trata de uma cilada. - Fixe. - E Tony abandonou imediatamente o carro. Jimmy Lanso levantou-se do beliche, aproximou-se do pequeno televisor e baixou o som. Parecia-lhe ter ouvido um rudo, como acontecera nas duas ltimas noites. Apurou os ouvidos, mas no escutou, parte o intenso palpitar do corao e um leve latejar nas orelhas devido abundncia de aspirinas que tomara. Como havia mais de sessenta horas que no dormia profundamente, estava exausto e tinha os nervos flor da pele. Encontrava-se refugiado na agncia funerria desde que, juntamente com Bruno, abandonara o quarto em Loodside, depois de Frankie desaparecer. Os ltimos trinta dias tinham constitudo um autntico pesadelo. Vivia num pavor constante desde aquele estpido episdio do cido. Antes de se consumar, convencera-se de que proporcionaria um impulso decisivo sua carreira. Ao invs, parecia que lhe assegurara a morte prematura. O primeiro abalo terrvel ocorrera quando Terry Manso fora abatido a tiro, ao tentar subir para o carro. E agora inteirara-se de que os corpos de Frankie e Bruno tinham aparecido a flutuar no East River. Por conseguinte, no tardariam a elimin-lo igualmente. A sua nica esperana consistia em que o tio tivesse falado com Vinnie Dominick, seu cunhado, e este prometesse resolver o problema. Mas enquanto no lhe assegurassem que estava tudo solucionado, no conheceria o sossego por um nico segundo.

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Ouviu um som abafado na sala de embalsamamento, e no se tratava de produto da sua imaginao. Com o som da televiso reduzido ao mnimo, fora to claro como o dia. Prestou ateno, para verificar se se repetia, enquanto volumosas gotas de transpirao lhe sulcavam a fronte. Como o silncio se prolongasse, reuniu coragem suficiente para se aproximar da porta da arrecadao, que lhe servia de esconderijo. Abriu-a o mais silenciosamente possvel e percorreu com o olhar a sala de embalsamamento imersa na penumbra. Havia uma srie dejanelas altas, ao longo de uma das paredes, que permitiam a entrada de alguma luz de um candeeiro pblico, porm imperavam as sombras. Ele conseguiu divisar os dois corpos amortalhados que o primo embalsamara naquela tarde e que se achavam em mesas de rodas no lado oposto s janelas. No centro, encontrava-se a mesa de embalsamamento propriamente dita e, junto da parede mais distante, um armrio de portas de vidro, enquanto do lado das janelas se alinhavam diversas bacias de porcelana. Jimmy estendeu os dedos trmulos e acendeu a luz. Descobriu imediatamente a causa do rudo: uma ratazana em cima da mesa de embalsamamento, que o fitou com apreenso. Em seguida, saltou para o cho e desapareceu pela abertura do esgoto. Sentiu-se simultaneamente enojado e aliviado. Detestava os ratos, mas ainda mais ter de se ocultar numa agncia funerria, que lhe recordava certas histrias de banda desenhada lidas quando era criana. A sua imaginao conjurara todos os tipos de explicaes para os rudos que ouvira. Portanto, deparar-se-lhe um roedor, independentemente do tamanho, era prefervel a ver um dos corpos embalsamados libertar-se da mortalha e percorrer a sala, como em Histrias da Cripta. Encaminhou-se rapidamente para uma caixa metlica com as dimenses de uma pequena arca, arrastou-a no cho e colocou-a sobre a abertura do esgoto pela qual o rato desaparecera, aps o que seguiu para a porta do esconderijo. Mas no tardou a imobilizar-se ao detetar novo som abafado do lado de um aposento contguo. Supondo que o rato reaparecera a, pegou na vassoura que costumava utilizar nas suas operaes de limpeza e abriu a porta com brusquido. Chegou mesmo a avanar, um passo antes de estacar, aterrorizado. Encontrava-se na sua frente um vulto cujas feies se perdiam na sombra. Soltou um grito abafado e retrocedeu, ao mesmo tempo que largava a vassoura, que caiu no cho ruidosamente. Os seus piores temores tinham-se concretizado. Um dos cadveres voltara vida! - Ol, Jimmy - articulou o vulto. O pnico no conseguiu sobrepor-se paralisia do seu crebro. Conservava-se grudado ao cho, enquanto o vulto emergia da escurido. - Ests um pouco plido - observou Tony, que empunhava a pistola, mas apontada para baixo. - Talvez seja melhor subires para aquela mesa de mrmore e deitares-te - acrescentou, apontando para a mesa de embalsamamento com a mo livre. - Eles obrigaram-me - balbuciou Jimmy, quando compreendeu que no enfrentava uma criatura sobrenatural, mas um ser vivo obviamente associado organizao de Cerino. - Pois, eu sei - volveu Tony, com simulada compreenso. - Mas trepa mesa, em todo o caso. - Estendeu a mo para o interruptor e apagou e acendeu a luz vrias vezes. - Para a mesa! - vociferou, ao ver que o outro hesitava. Por fim, quando verificou que estava na posio indicada, aproximou-se e olhou-o. - Que grande

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esconderijo este, hem? - Foi tudo ideia do Manso! - exclamou Jimmy. Limitei-me a apagar a luz. Nem sequer sabia o que se passava. - Todos dizem que a ideia foi do Manso - deplorou Tony. - No sei se isso se dever ao fato de ter sido o nico que deixou o canastro no local. pena que no tivesse sobrevivido, para se defender. Um som abafado na sala contgua indicou a entrada de Angelo, que apareceu com ar desconfiado, como um animal enjaulado. Decididamente, o ambiente da agncia funerria no figurava entre os seus preferidos. - Que cheiro horrvel! - do formaldedo - explicou Tony. - Uma pessoa acaba por se habituar. Apresento-te o Jimmy Lanso. Angelo aproximou-se da mesa de embalsamamento e olhou o prisioneiro com desdm. - Um mero puto - grunhiu. - A ideia foi do Manso! - voltou a protestar Jimmy. - Eu no fiz nada. - Quem mais participou? - inquiriu Angelo, para se certificar. - O Manso, DePasquale e Marchese. Obrigaram-me a acompanh-los. - Ningum quer assumir a responsabilidade - comentou, com uma expresso de repulsa. - Lamento, mas vais ter de efetuar um pequeno passeio. - No, por favor!... Tony murmurou algo ao ouvido do companheiro, que desviou os olhos para o equipamento de embalsamar e depois para o corpo que tremia na mesa de mrmore. - Parece-me apropriado - declarou com um movimento de cabea. - Em especial para um monte de excrementos como este. - Ento, segura-o bem. Com uma expresso de prazer sdico, Tony precipitou-se para o equipamento e ligou uma bomba, aps o que observou o mostrador, at que o ponteiro indicou a produo de suco suficiente. Em seguida, impeliu a mquina num suporte de rodas para junto da mesa. Entretanto, Jimmy assistia aos preparativos com alarme crescente. Como nunca vira o primo a trabalhar, no fazia a menor ideia das intenes de Tony. No entanto, estava plenamente convencido de que no lhe agradariam. Angelo imobilizou-o com eficincia e Tony apressou-se a aplicar o aguado trocarte de embalsamar no abdmen de Jimmy e comear a imprimir-Lhe um movimento de rotao, num crculo irregular. O depsito do aspirador encheu-se imediatamente de sangue, fragmentos de pele e carne e comida parcialmente digerida. Um pouco incomodado, Angelo largou o rapaz e voltou-lhe as costas. Por um instante, as mos deste ltimo tentaram arrancar o trocarte das de Tony, mas em breve ficaram inertes, enquanto ele mergulhava na inconscincia. - Que achas? - perguntou Tony, retrocedendo um passo para admirar a sua obra. - Nada mau, hem? - Raspemo-nos - proferiu Angelo, em voz trmula. - Limpa as impresses digitais deixadas na mquina. Cinco minutos mais tarde, abandonavam a agncia funerria pela janela. No utilizaram a porta, com receio de que existisse algum sistema de alarme. Uma vez no carro, Angelo comeou a recompor-se. Cerino tinha razo. Dominick no mentira. No se tratava de uma cilada.

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- Bem, eliminamos o ltimo rapaz do cido - disse, conduzindo o veculo para a faixa de rodagem. - Agora, temos de voltar ao trabalho a valer. - Chegaste a mostrar a segunda lista ao Cerino? - Cheguei, mas principiamos pela primeira. A segunda ser mais fcil. - Para mim, tanto faz - declarou Tony. - Mas que dizes a trincarmos alguma coisa antes disso? Que dizes a outra pizza? - Penso que primeiro devemos executar um dos trabalhos -decidiu Angelo, empenhado em colocar uma certa distncia temporal entre a sinistra cena na agncia funerria e a sua refeio seguinte. .......................................................... Imersa no pesadelo repetitivo sobre a situao crtica do irmo no lodaal, Laurie congratulou-se quando a campainha do despertador a arrancou do sono profundo. Acabava de a reduzir ao silncio, quando o retinir recomeou, mas agora do telefone. - Fala o doutor Ted Ackerman, doutora Montgomery. Desculpe incomod-la to cedo, mas sou o interno de servio e recebi o recado de que a devia prevenir se surgisse um caso de determinada natureza. Ela achava-se demasiado estremunhada para replicar e, baixando os olhos para o despertador, viu que eram apenas duas e meia da madrugada e compreendeu que a campainha fora sempre a do telefone. - Acabo de receber um telefonema nesse sentido - acrescentou o doutor Ackerman. - O caso obedece aos requisitos que mencionou e parece tratar-se tambm de cocana. O extinto um banqueiro de trinta e um anos, chamado Stuart Morgan. - Onde? - Quinta Avenida, nove setenta. Aceita a chamada ou prefere que v eu? -me indiferente em qualquer dos casos. - Eu vou. Obrigada. Laurie cortou a ligao, vestiu-se, pegou numa mquina fotogrfica e vrios pares de luvas de borracha e abandonou o apartamento disposta a regressar o mais depressa possvel para reatar o sono. Ao transpor a sada do prdio, deparou-se-lhe a rua deserta, mas havia trfego na Quinta Avenida. Cinco minutos mais tarde, encontrava-se sentada num txi, conduzido por um emigrado do Afeganisto, de que se apeou decorrido um quarto de hora diante do nmero 970, onde j se achavam uma viatura da polcia e uma ambulncia, cujas luzes de emergncia piscavam com impacincia. No trio, exibiu o crach de mdica do Hospital Geral de Manhattan e indicaramlhe a Mansarda B. - a examinadora mdica? - perguntou um polcia uniformizado, claramente perplexo, quando ela entrou no apartamento e voltou a mostrar o crach. Segundo o carto de identificao preso ao peito, chamava-se Ron Moore. Fez uma pausa enquanto a interpelada assentia com um movimento de cabea. - No se parece nada com os examinadores mdicos que vi at hoje. - Mas sou. - Pete! - chamou, virando-se para dentro. - Queres ver o que acaba de aparecer? Uma examinadora mdica que lembra uma coelhinha da Playboy! Outro agente uniformizado, embora mais jovem que o anterior, o qual aparentava cerca de quarenta anos, assomou a uma porta interior e arqueou as sobrancelhas quando viu Laurie. Tinha um mao de correspondncia em cada mo.

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- Ena, p! - Quem o responsvel? - inquiriu ela, imperturbvel. - Eu mesmo, querida - informou Ron. - Sou a doutora Montgomery - retrucou em tom glacial -, e no a sua querida. - Com certeza, doutora. - Quem pode mostrar-me o cenrio? - Eu. Aqui a sala, obviamente. Repare nos apetrechos de droga em cima da mesinha. Tudo indica que a vtima se injetou a e passou cozinha, onde se encontra o corpo. O acesso atravs do escritrio. Laurie deu uma olhadela rpida ao apartamento, pequeno, mas decorado com bom gosto. Do local onde se encontrava no vestbulo, podia abarcar a sala e parte do escritrio. Na primeira, duas janelas panormicas proporcionavam uma vista extraordinria. No entanto, mais do que a vista, interessava-lhe a confuso no cho. Dir-se-ia que o apartamento fora assaltado. - Houve roubo? - No - respondeu Ron. - Isto fomos ns, como parte da habitual inspeo minuciosa, se que me fao entender. - Receio bem que no. - Somos sempre exaustivos nas pesquisas. - Para que? - Para uma identificao apropriada. - No viram os diplomas nas paredes do vestbulo? - insistiu ela, com um gesto largo. - O nome parece-me bem evidente. - De fato, no nos apercebemos. - Onde est o corpo? - J lhe disse. Na cozinha. - O polcia apontou para l, do outro lado do escritrio. Laurie encaminhou-se na direo indicada, evitando pisar os objetos no cho, e entrou no escritrio. Todas as gavetas da secretria estavam abertas, com sinais inequvocos de terem sido revistadas sem o mnimo cuidado. - Suponho que tambm procuravam elementos de identificao aqui... comentou, com uma ponta de sarcasmo. - Exato, doutora - aquiesceu Ron. Ela assomou porta da cozinha e deteve-se. A desordem que imperava no ficava atrs dos outros aposentos. O frigorfico fora totalmente esvaziado, com a porta entreaberta. - No me diga que os procuraram igualmente a? - claro que no. Foi a vtima que fez isto. - Onde est o corpo? - No frigorfico. Aproximou-se e puxou a porta. Ron no mentira. Stuart Morgan encontrava-se dentro do frigorfico. Estava quase totalmente despido, apenas com calo curto, um cinto de dinheiro e pegas. O rosto apresentava-se branco como um lenol. Tinha o brao direito erguido e o punho cerrado com firmeza. - No consigo compreender porque se meteu a dentro - disse Ron. - a coisa mais extica que vejo desde que entrei para a polcia. - Chama-se hiperpirexia - explicou Laurie, sem desviar os olhos de Stuart Morgan. - A cocana pode elevar a temperatura do corpo a extremos incrveis. Os usurios ficam semiloucos, dispostos a tudo para a fazer baixar. Mas o primeiro que vejo num frigorfico.

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- Se se considera satisfeita, podemos dizer aos rapazes da ambulncia que o levem. - Tocaram no corpo? - perguntou subitamente. - Que est para a a dizer? - articulou ele, com certo nervosismo. - Exatamente o que ouviu. Voc ou o Pete tocaram-Lhe? - Bem - interrompeu-se, pouco inclinado a responder. - uma pergunta muito simples. - Tivemos de verificar se tinha morrido. Mas foi fcil, porque estava to frio como um desses pepinos no cho. - Por conseguinte, limitaram-se a introduzir a mo e procurar pulsaes? - Isso mesmo. - Onde? - No pulso. - O direito? - Isso j pormenorizar muito. No me lembro qual foi. - Deixe-me mostrar-lhe uma coisa - persistiu Laurie, apontando a mquina e comeando a fotografar o corpo no frigorfico. - V o brao direito levantado? - Vejo. - Mantm-se nessa posio devido ao rigor mortis. - Ouvi falar disso. - Mas o rigor mortis estabelece-se depois de o brao ter estado flcido por algum tempo. Isso no lhe sugere nada acerca deste corpo? - No percebo aonde pretende chegar. - Sugere que o corpo foi movido depois da morte - volveu, sem parar de tirar fotografias. - Como, por exemplo, para fora e a seguir de novo para dentro do frigorfico. E tinha de ser vrias horas aps a morte, porque so necessrias duas para o rigor mortis se estabelecer. - Isso que me diz muito curioso. Talvez convenha que o Pete tambm se inteire. Ron dirigiu-se porta do escritrio e chamou o colega. Quando lhe repetiu o que acabava de ouvir, Pete alvitrou: - Quem sabe se a garota dele o puxou para fora? - Foi a namorada que o encontrou? - quis saber Laurie, refletindo que os consumidores de droga manifestavam a deplorvel tendncia para expor os entes amados a situaes horrveis. - Exato - confirmou Pete. - Como ligou para o novecentos e onze, talvez o puxasse para fora do frigorfico. - E depois voltou a coloc-lo dentro? - Ela meneou a cabea, com uma expresso de ceticismo. - Acho improvvel. - Nesse caso, que lhe parece que aconteceu? - indagou Ron. Por um momento, Laurie olhou os dois polcias e tentou determinar a atitude que devia assumir. - No sei o que pensar - admitiu finalmente, calando as luvas de borracha. Para j, quero examinar o corpo, entreg-lo ao pessoal do hospital e ir para casa. Estendeu a mo e pousou-a no corpo de Stuart Morgan. Estava frio e rgido, devido ao rigor mortis. medida que o examinava, tornava-se-lhe bvio que os outros membros se encontravam em posies foradas, tal como o brao direito. Notou uma cicatriz na fossa antecubital do esquerdo. parte o pormenor do frigorfico, o caso parecia singularmente similar aos de Duncan Andrews, Robert Evans e Marion Overstreet.

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Por ltimo, endireitou-se e virou-se para Ron: - Importa-se de me ajudar a retir-lo do frigorfico? - Ajuda-a tu, Pete. Este contraiu as faces num trejeito de contrariedade, mas aceitou as luvas de borracha que Laurie lhe estendia e calou-as. Em seguida, ergueram o corpo de Stuart Morgan e depositaram-no no cho. Laurie tirou mais algumas fotografias. Ao seu olhar experiente, era inequvoco, pela posio, que o rigor mortis se estabelecera quando o corpo se encontrava no frigorfico. Mas tornava-se igualmente claro que a posio em que foi encontrado no era a mesma em que estivera inicialmente. Enquanto continuava a utilizar a mquina, reparou que o cinto de dinheiro se achava parcialmente aberto. O fecho de correr prendera-se numa nota de banco, e ela aproximou-se para obter um grande plano. A seguir, pousou a mquina e agachou-se para o examinar mais minuciosamente. No sem alguma dificuldade, conseguiu desprender o fecho e abrir a bolsa. Esta continha trs notas de um dlar com as pontas rasgadas por terem ficado presas no fecho. Endireitou-se e entregou-as a Ron. - Prova. - Prova de qu? - Ouvi falar de casos em que a polcia rouba de cenrios de acidentes ou homicdios, mas nunca esperei que se deparasse um exemplo to bvio. - Que conversa essa? - inquiriu ele. - Podem levar o corpo, sargento Moore. Tenho o dever de o convidar a assistir autpsia. Sinceramente, espero no voltar a ver nenhum dos dois na minha frente. Com estas palavras, Laurie descalou as luvas, atirou-as para o recipiente do lixo, pegou na mquina fotogrfica e abandonou o apartamento. - No consigo comer mais nada - declarou Tony, desviando para o lado o prato com o que restava da pizza, aps o que retirou o guardanapo do pescoo e limpou os resduos de tomate dos lbios. - Que se passa? No gostas de pepperoni? Ests a debicar a comida como um passarinho. Angelo levou boca o copo com gua de San Pellegrino, cujo gs contribua para lhe serenar o estmago, ainda revoltado com o que ocorrera na Agncia Funerria Spoletto. Tentara tragar algumas dentadas de pizza, mas acabara por renunciar. Na realidade, provocava-lhe nuseas e aguardara com impacincia que Tony acabasse de comer. - Acabaste? - Acabei - assentiu o outro, produzindo um rudo desagradvel com os dentes e a lngua. - Mas no dispenso o caf. Encontravam-se numa pequena pizzeria italiana em Elmhurst, onde havia um punhado de clientes sentados a mesas de frmica largamente espaadas, apesar de serem trs e meia da madrugada. Uma mquina de discos antiquada tocava composies populares dos anos cinquenta e sessenta. Angelo pediu nova garrafa de gua mineral, enquanto Tony optava por um espresso. - Pronto? - acabou o primeiro por perguntar. - Pronto. Levantaram-se, depositaram algumas notas de banco na mesa e emergiram na

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noite fria de novembro, a fim de regressarem ao carro. Com o motor ligado para aquecer antes de arrancar, Angelo puxou da segunda lista do porta-luvas. - H aqui um em Kew Garden Hills. um lugar sossegado, e creio que nos despacharemos com rapidez e facilidade. - Vai ser divertido. - Tony arrotou. - As pizzas de pepperoni so uma maravilha. Angelo voltou a guardar a lista, ps o carro em movimento e disse: - Trabalhar noite permite a uma pessoa deslocar-se na cidade com menos problemas de trnsito. - A nica dificuldade consiste em dormir durante o dia. - Tony extraiu a Beretta Bantam do coldre e aplicou o silenciador ao cano. - Guarda isso at chegarmos. Enervas-me. - Estou a preparar-me. - Tentou introduzir a arma no coldre, mas o volume do silenciador dificultava-lhe a tarefa e a coronha ficava visvel. - Anseio por esta parte da operao, porque no precisamos de estar com tantas cautelas. - Mesmo assim, temos de conservar os olhos bem abertos. Na verdade, precisamos de ser sempre cautelosos. - Calma. Sabes o que pretendo dizer. No temos de nos apoquentar com requintes de prudncia. Agora, vai ser "pumn, e pronto. Perderam algum tempo antes que localizassem a casa - uma construo modesta de dois pisos, feita de pedra, estuque e um telhado vulgar, situada numa rua sossegada que terminava num cemitrio. - No tem mau aspecto - comentou Tony. - Esta gente deve possuir uns cobres. - E possivelmente um sistema de alarme - lembrou Angelo, encostando ao passeio e freiando. - Esperemos que no seja nada de complicado. - Quem vai ser abatido? - J no me lembro. - Estendeu a mo para o porta-luvas e puxou da segunda lista. - A mulher - informou, depois de localizar o nome, voltando a guardar a folha de papel. - Vamos assentar numa coisa, para no haver confuses. Quem a abate sou eu. Como eles devem estar deitados, tu concentras-te no homem. Se acordar, liquida-o. Entendido? - Perfeitamente. Tomas-me por atrasado mental? No entanto, sabes como gosto disto. Portanto, porque eu no a abato e tu vigias o homem? - Santo Deus! - grunhiu, puxando da pistola e aplicando-lhe o silenciador. - Isto trabalho e no um passatempo. No estamos aqui para nos divertir. - Que diferena faz se s tu ou eu a abat-la? - Em ltima anlise, absolutamente nenhuma. Mas sou o chefe da equipe e, portanto, quem se ocupa dela. Quero certificar-me de que morreu. O responsvel perante o Cerino sou eu. - Pensas, pois, que consegues liquidar algum melhor do que eu? - Tony parecia melindrado. - Podes encarregar-te do caso seguinte, que diabo! Olha, vamos revezar-nos. - uma boa ideia. Distribumos os alvos irmmente. - Alegra-me que concordes. Bem, vamos a isto. Apearam-se, cruzaram a rua e imergiram na densa e molhada - principiara a chover - vegetao que rodeava a casa que lhes interessava. Uma vez junto da porta dos fundos, Angelo observou-a minuciosamente, passando a mo pela arquitrave, espreitando pelas frinchas com uma pequena lanterna e inspecionando as ferragens. Por fim, endireitou-se e, com uma ponta de perplexidade, anunciou: - No tm alarme, a menos que seja alguma coisa que me passou despercebida.

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- Queres entrar por uma janela ou pela porta? - Pela porta deve ser mais fcil. Tony puxou de um canivete e raspou a massa em torno de uma das vidraas que ladeavam a porta. A seguir, com um pequeno alicate, arrancou os pregos e retirou o vidro. Por fim, introduziu a mo na abertura, fez rodar a chave na fechadura e depois o puxador.A porta abriu-se com um leve estalido de protesto. No soou qualquer alarme, nem latidos de ces. Angelo entrou em silncio, conservando a automtica altura da cabea, apontada para cima, e inspecionou o aposento com uma rpida mirada. Parecia tratar-se de uma sala de estar, com algumas poltronas, um sof e um televisor de ecr grande. Escutou por um momento e baixou a arma, ao mesmo tempo que comeava a descontrair-se. Tudo indicava que poderiam atuar sem contratempos. Fez sinal a Tony para que o seguisse e cruzou o vestbulo, aps o que subiram uma larga escada circular de acesso a um corredor com meia dzia de portas ligeiramente entreabertas, com uma exceo. Confiando no instinto, Angelo encaminhou-se para essa e, aps certificar-se de que Tony se achava imediatamente atrs dele, abriu-a cautelosamente. Da cama, nas proximidades da parede oposta, provinham roncos intensos. Angelo no tinha a certeza de qual deles ressonava, mas, a partir do momento em que se convenceu de que ambos dormiam profundamente, indicou ao companheiro que o seguisse e avanaram para a cama. Ocupavam-na um homem e uma mulher de meia-idade, prestes a terem direito denominao de ancios. Dormiam de costas, com os braos estendidos ao lado do corpo. Angelo moveu-se para a direita, a fim de ficar do lado da mulher, e Tony para a esquerda. As vtimas continuaram imveis. O primeiro chamou a ateno do companheiro e apontou para a sua Walther, a fim de indicar que se preparava para matar a mulher e ele devia estar pronto para dominar o homem, em caso de necessidade. Em seguida, apontou a arma cabea da mulher adormecida e Tony imitou-o em relao ao homem. Interessava-lhe atingir a regio temporal esquerda, um pouco acima da orelha, para que a bala penetrasse na base do crnio, aproximadamente no ponto em que aconteceria se conseguisse alvej-la pelas costas. O estampido foi elevado comparativamente com o silncio que imperava no quarto, mas em relao ao rudo normal no passava de uma espcie de baque surdo, como o produzido por um punho numa almofada. Angelo ainda no se recompusera do estremecimento que lhe acudiu aps puxar o gatilho quando se registou uma detonao similar e, pelo canto do olho, viu a cabea do homem agitar-se e ficar imvel, como que petrificada, ao mesmo tempo que brotava um fio de sangue. - No o pude evitar - alegou Tony. - Ouvi-te disparar e um ato reflexo obrigou-me a fazer o mesmo. Gosto disto. Produz-me uma profunda euforia. - s um psicopata imundo - grunhiu Angelo, irritado. - S o devias abater se se mexesse. Era o que tnhamos combinado. - Que raio de diferena faz? - A diferena que tens de aprender a obedecer s ordens. - Pronto, est bem. Foi mais forte do que eu. Na prxima vez, farei exatamente o que disseres. - Saiamos daqui. - Comeou a encaminhar-se para a porta.

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- No procuramos dinheiro ou objectos de valor? J que estamos aqui... - No quero perder tempo. - Deteve-se antes de transpor a porta do quarto e virou-se para trs. - V, mexe-te! No viemos para obter lucros monetrios. O que o Cerino nos paga mais do que suficiente. - Mas o que ele no souber no o poder contrariar. Tony pegou numa carteira de cima da mesa-de-cabeceira e no relgio Rolex que se encontrava ao lado. - Ao menos, uma recordao. - Est bem. E agora, toca a andar. Trs minutos depois, rodavam a grande velocidade, quando ele exclamou: - Ena, p! - Que foi? - H aqui mais de quinhentos dlares - informou, agitando as notas no ar, ao mesmo tempo que exibia o Rolex j colocado no pulso. - Se lhes juntarmos o que o Cerino nos paga, no temos razes de queixa. - No te esqueas de fazer desaparecer a carteira. Podia comprometer-nos. - Meto-a no incinerador. - Vendo que o companheiro encostava subitamente ao passeio, perguntou: - Que foi? Angelo inclinou-se para o lado, a fim de extrair a lista do porta-luvas. - Quero ver se h mais algum nesta rea. - Fez uma pausa e acrescentou: Bingo! Temos dois em Forest Hills, que praticamente ao virar da esquina. Podemos ocupar-nos deles com facilidade antes de amanhecer. Ser uma noite em cheio. - Diz antes uma noite fabulosa. Nunca ganhei tanto dinheiro em to pouco tempo. - Ora bem... - Ps-se a estudar o mapa da cidade. - Sei onde se situam as respectivas casas. Na parte mais seleta. - Em seguida colocou-o, juntamente com a lista, no console central, e ps o carro em movimento. Menos de meia hora mais tarde, passavam diante da primeira casa, na realidade uma manso, precedida de um espaoso jardim. - Qual , desta vez? - perguntou Tony. - O homem. Angelo tentou decidir onde deixar o carro. Naquela rea elegante da cidade, havia poucas viaturas estacionadas na via pblica. Por fim, optou por enveredar pelo caminho que ladeava a casa e parou num local pouco iluminado, aps o que se apressou a apagar os faris. - No te esqueas - advertiu Tony, quando se preparavam para entrar. - Agora, a minha vez. Angelo ergueu os olhos ao cu, como se pretendesse dizer "Isto, s a mim acontece!", mas acabou por aquiescer com um movimento de cabea. A intruso revelou-se mais difcil que a anterior, pois havia vrios sistemas de alarme, cuja neutralizao lhes consumiu minutos preciosos. Transcorreu meia hora primeiro que pudessem penetrar por uma janela da sala aparentemente destinada lavandaria. Angelo entrou em primeiro lugar, para se certificar de que no havia detetores de raios infravermelhos ou laser, aps o que fez sinal a Tony para que o seguisse. Conservando-se juntos, cruzaram lentamente a cozinha, onde se ouvia um televisor a funcionar no aposento contguo. Moveram-se na direo do som com a maior prudncia possvel. Angelo adiantou-se um pouco e espreitou. Tratava-se de uma saleta, com um bar incorporado a uma das paredes e um enorme ecr de projeco de TV na outra. Diante do televisor havia um largo div e, adormecido no centro, um homem de

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forte compleio fsica envolto num roupo de banho azul. As pernas, surpreendentemente magras, emergiam da parte inferior do rotundo abdome e achavam-se pousadas num escabelo. Angelo retrocedeu, a fim de trocar impresses com Tony. - O tipo est a dormir. Temos de partir do princpio de que a esposa, se existe, se encontra l em cima. - Que vamos fazer? - J que o querias abater, entra e abate-o. Mas como deve ser, ouviste? Depois, indagaremos acerca da mulher. Tony sorriu, empunhou a automtica com o silenciador no cano e entrou na saleta. Encaminhou-se diretamente para o homem reclinado no div, apontou-lhe a arma regio temporal esquerda acima da orelha e tocou-lhe nas pernas com o p. O homem grunhiu, sacudiu a cabea e abriu os olhos. - Gloria? - No, querido, sou eu... o Tony. A bala embebida na cabea fez a vtima cair para o lado direito do div. Tony debruou-se sobre ele, pousou o cano na base do crnio e voltou a disparar. Em seguida, endireitou-se e olhou para trs. Angelo indicou-lhe que o seguisse e subiram ao primeiro andar, onde tiveram de assomar a vrios aposentos antes de encontrar Gloria, que dormia profundamente com a luz acesa, protees para os olhos e tampes nos ouvidos. - Deve julgar-se uma artista de cinema - comentou Tony. - Vai ser canja. - Anda. - Angelo puxou-o pelo brao. - No podemos perder uma oportunidade destas. - No quero discutir contigo. Raspemo-nos daqui. De novo no carro, Tony exibia uma expresso de amuo, enquanto Angelo consultava o mapa em busca do caminho mais rpido para a casa seguinte. O estado de esprito do companheiro era-lhe indiferente, alm de que tinha a vantagem de o manter calado. - Homem ou mulher? - quis saber Tony, quando avistaram a residncia, precedida igualmente de um jardim em que se achavam duas estatuetas de flamingos. - Mulher - informou Angelo. - E podes ocupar-te dela, se quiseres. - Sentia-se magnnimo medida que o trabalho daquela noite se aproximava do fim. A entrada tornou-se mais fcil do que previam, e descobriram, surpreendidos, que o marido dormia num sof, com um copo vazio no cho a seu lado. Angelo indicou a Tony que subisse ao primeiro andar, enquanto ele ficava de vigilncia ao homem. Alguns minutos mais tarde, embora conservasse os ouvidos apurados, quase no conseguiu detetar o estampido abafado da automtica do companheiro, seguido imediatamente de outro. O "mido" era, ao menos, meticuloso nas tarefas que executava. Tony reapareceu pouco depois e perguntou: - O tipo no se mexeu? - Fez uma pausa, enquanto Angelo meneava a cabea e apontava para a sada. - Que pena... - murmurou, seguindo-o, aps um olhar de pesar na direo do homem adormecido. Quando transpuseram a porta dos fundos, pela qual haviam entrado, Angelo espreguiou-se e ergueu os olhos para o cu, que comeava a empalidecer. - O sol no tarda a. E se fssemos ao pequeno-almoo? - Boa ideia. Que noite, amigo! Melhor que isto impossvel.

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Tony desenroscou o silenciador da automtica, enquanto se encaminhavam para o carro. CAPTULO 7 QUINTA-FEIRA, 7 e 40 MANHATTAN Embora tivesse dormido pouco, devido chamada a meio da noite, Laurie esforou-se por se apresentar no local de trabalho mais cedo, para compensar o atraso da vspera. Por conseguinte, eram apenas sete e quarenta e cinco quando transps a entrada. Seguiu diretamente para o Departamento de Identificao e detectou uma leve carga elctrica na atmosfera. Alguns colegas mais antigos na casa, que s costumavam chegar depois das oito e meia, j se achavam presentes. Dois deles, Kevin Southgate e Arnold Besserman, com copos de caf nas mos, sustentavam acalorado debate. O primeiro, um liberal, e o segundo, um conservador irredutvel, nunca estavam de acordo em nada. - Garanto-te que, se houvesse mais polcias na rua, estas coisas no sucederiam - asseverava Arnold, no momento em que Laurie se aproximou, a fim de encher igualmente um copo. - Discordo - volveu Kevin. - Este tipo de tragdia... - Que aconteceu? - quis saber ela, enquanto misturava o acar no caf. - Uma srie de homicdios em Queens - explicou Arnold. - Com balas na cabea disparadas queima-roupa. - De pequeno calibre? Ele consultou o colega com o olhar e declarou: - Ainda no sabemos. - Foram pescados do rio? - No - disse Arnold. - Dormiam em suas casas. Por isso afirmo que, se houvesse mais policiamento nas ruas... - No digas disparates! - cortou Kevin. Laurie deixou-os imersos em controvrsia e foi consultar a escala das autpsias, para verificar quem mais estava escalado e a natureza dos casos atribudos. frente do nome dela figuravam trs, entre os quais o de Stuart Morgan, o que lhe agradou e indicava que o doutor Washington estava disposto a cumprir o prometido. Depois de se inteirar de que os outros dois casos eram de overdose/toxicidade de drogas, folheou os relatrios dos investigadores. Descobriu imediatamente que os perfis das vtimas se assemelhavam aos que autopsiara anteriormente: Randall Thatcher, de trinta e oito anos, era advogado e Valerie Abrams, de trinta e trs, corretora da Bolsa. Na vspera temera que surgissem mais casos idnticos, embora esperanada em que tal no acontecesse. Obviamente, no seria assim, pois j havia mais trs. De um dia para o outro, a modesta srie aumentara em cem por cento. Cruzou o Departamento de Comunicaes a caminho do de Patologia Legal e, ao avistar o gabinete de ligao da polcia, perguntou-se o que devia fazer acerca da suspeita de roubo no apartamento de Morgan. Por fim, decidiu guardar segredo, para j. Se Lou aparecesse, discutiria o assunto com ele. Foi encontrar Cheryl Myers no pequeno gabinete sem janelas e, antes que

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pudesse abrir a boca para interrogar, ela comunicou: - Por enquanto, nada de novo no caso de Duncan Andrews. - No por causa disso que a procuro - esclareceu Laurie. - pedi ontem ao Bart que me informasse se aparecessem mais casos crticos de overdose similares ao de Duncan Andrews ou Marion Overstreet e fui chamada por causa de um. Mas acabo de descobrir que surgiram outros dois e ningum me disse nada. Faz alguma ideia do motivo? - No. Quem esteve de servio esta noite foi o Ted. Teremos de lhe perguntar mais tarde. Houve algum problema? - No, mas fiquei com a curiosidade aguada. Na realidade, talvez no pudesse ocupar-me dos trs. De qualquer modo, as respectivas autpsias foram-me atribudas. Outra coisa: contatou com o hospital a respeito do caso de Marion Overstreet? - Com certeza. Falei com o doutor Murray, o qual explicou que cumpriam ordens suas, doutora Montgomery. - o que eu calculava. No entanto, vale a pena confirmar. Queria fazer-lhe mais um pedido, Cheryl. Importa-se de reunir os elementos que puder, em particular cirrgicos, sobre uma mulher chamada Marsha Schulman? Se houver radiografias, ainda melhor. Creio que vive em Bayside, Queens. No tenho a certeza da idade, mas deve rondar os quarenta. A partir do momento em que Jordan lhe falara das atividades escuras do marido da sua secretria, Laurie fora invadida por um pressentimento tenebroso acerca do desaparecimento da mulher, sobretudo em virtude do assalto ao consultrio. Cheryl anotou os elementos que ela pretendia e prometeu: - Vou tratar disso imediatamente. A seguir, Laurie procurou John DeVries, o qual, como temia, no se mostrou nem remotamente cordial. - Eu disse que lhe telefonava - lembrou com brusquido quando lhe falou da substncia contaminadora. Tenho centenas de casos entre mos. No s o seu, como deve supor. - Eu sei que est sobrecarregado, mas tenho mais trs overdoses para autopsiar, idnticas aos trs casos anteriores, o que eleva o nmero de corpos para seis pessoas jovens, prsperas e cultas. Tem de haver alguma mistura na cocana que consumiram, e precisamos de descobrir o que . - Pode vir proceder aos testes, se quiser, mas quero que me deixe em paz. De contrrio, terei de falar com o doutor Bingham. - Porque reage assim? Tenho tentado agir com a maior amabilidade. - pior que uma pontada nas costas. - Estupendo - articulou ela, secamente. - agradvel saber que nesta casa existe uma excelente atmosfera de colaborao. Abandonou o laboratrio exasperada e resmungando entre dentes. Quando sentiu que lhe seguravam o brao, deu meia volta, preparada para esbofetear DeVries por se atrever a tocar-lhe, mas era um dos seus jovens assistentes, Peter Letterman. - Pode conceder-me um momento? - perguntou este ltimo, olhando por cima do ombro com desconfiana. - Sem dvida. - Venha ao meu cubculo. Entraram num espao inicialmente previsto para arrecadao, onde a secretria,

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terminal de computador, ficheiro e duas cadeiras cabiam com dificuldade, e Peter fechou a porta atrs deles. Era magro e louro, com feies delicadas. Parecia a Laurie a quinta-essncia do estudante que acaba de completar o curso. Os olhos e a atitude deixavam transparecer determinao e, por baixo da bata branca de laboratrio, havia uma camisa de flanela de gola aberta. - s vezes, o DeVries chega a ser intratvel - comeou. - Isso ficar muito aqum da verdade. - Muitos artistas so assim, e ele pode incluir-se de certo modo nessa espcie. No que se refere qumica e toxicologia, em particular, mesmo extraordinrio. Mas no pude deixar de ouvir as suas conversas com ele. Creio que a principal razo pela qual levanta dificuldades para fazer ver administrao que precisa de mais fundos. Atrasa propositadamente muitos relatrios e, na maioria dos casos, isso no faz muita diferena. Refiro-me ao fato de as pessoas envolvidas j terem morrido. No entanto, se as suas suspeitas se confirmarem, doutora, d a impresso de que nos podamos dedicar a salvar vidas, para variar. Por conseguinte, gostaria de a ajudar. Veremos at onde posso ir, ainda que tenha de fazer horas extraordinrias. - Fico-lhe muito grata, Peter - agradeceu Laurie. - E tem toda a razo. - Frequentamos o mesmo estabelecimento - salientou ele, com uma ponta de embarao. - Sim? Qual? - A Wesleyan. Eu estava dois anos atrasado, mas partilhvamos a aula de Qumica. - Lamento, mas no me recordo. -Eu passava despercebido na altura. Bem, comunicar-lhe-ei o que apurar. Laurie entrou no seu gabinete consideravelmente mais otimista acerca da espcie humana, em virtude da oferta generosa de Peter para a ajudar. Estudou as pastas referentes s autpsias do dia, e depararam-se-lhe apenas algumas dvidas em relao a dois dos casos similares que lhe acudira sobre Marion Overstreet. De qualquer modo, para no omitir nada, ligou a Cheryl, a fim de lhe pedir que as aprofundasse. Depois de mudar de roupa no gabinete, desceu sala de autpsias, onde Vinnie tinha Stuart Morgan "a postos", e comearam a trabalhar imediatamente. A autpsia desenrolou-se de modo satisfatrio. Quando terminavam a poro interna, Cheryl Myers entrou, com o rosto protegido por uma mscara. Laurie olhou em volta para se certificar de que Calvin Washington no se achava presente, para se insurgir com o fato de a recm-chegada no envergar o equipamento apropriado. Em seguida, prestou ateno a Cheryl, a qual segurava um conjunto de radiografias e anunciou: - Tive alguma sorte com Marsha Schulman. Foi tratada no Geral de Manhattan porque trabalhava para um mdico de l. Assim, possuam filmes recentes do peito, que enviaram. Quer v-los? - Com certeza. Laurie limpou as mos ao avental de borracha e seguiu a outra ao canto onde se encontrava o visor de radiografias. - Eles pediram que devolvesse o material imediatamente - frisou Cheryl, colocando as radiografias no suporte e desviando-se. - O tcnico sublinhou que me fazia um favor ao deix-lo sair sem autorizao superior. Laurie examinou-as atentamente. Os campos pulmonares eram lmpidos e

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normais, assim como a silhueta do corao. Desapontada, preparava-se para as retirar da unidade, quando se concentrou nas clavculas. A direita apresentava uma leve inclinao ao longo de dois teros do seu comprimento, associada a um ligeiro aumento da radiopacidade, o que indicava que sofrera uma fratura algures, no passado. Apesar de a soldadura do osso poder considerar-se perfeita, o fato era irrefutvel. - Vinnie! - chamou. - Pea a algum que v buscar a radiografia que tiramos da flutuadora decapitada. - Descobriu alguma coisa? - quis saber Cheryl. Laurie apontou para a fratura e explicou a anomalia bem ntida. Vinnie reapareceu prontamente com a radiografia pedida e colocou-a no visor ao lado da de Marsha Schulman. - Repare! - exclamou Laurie, indicando a clavcula fracturada, idntica em ambas. - Creio que se trata da mesma pessoa. - Quem? - perguntou ele. - Chama-se Marsha Schulman. Ela retirou as radiografias do Geral de Manhattan e entregou-as a Cheryl, qual pediu que averiguasse se Marsha Schulman fora submetida a uma colecistectomia e uma histerectomia. Salientou que era importante e rogou que o fizesse imediatamente. Encantada com a descoberta, iniciou a sua segunda autpsia do dia: Randall Thatcher. semelhana da anterior, no havia qualquer indcio de patologia, e os trabalhos desenrolaram-se com rapidez. Ela pde, mais uma vez, estabelecer com uma certeza razovel que a cocana fora administrada de forma IV. Quando cosiam o corpo, Cheryl reapareceu com a informao de que Marsha Schulman fora na verdade submetida s duas intervenes referidas, ambas efetuadas no Geral de Manhattan. Entusiasmada com a informao adicional, Laurie subiu ao seu gabinete, a fim de ditar os elementos respeitantes aos dois primeiros casos e fazer vrias chamadas telefnicas. Comeou pelo consultrio de Jordan, mas comunicaram-lhe que se achava na sala de operaes. - Outra vez? - suspirou, desapontada por no poder contatar com ele imediatamente. - Tinha muitos transplantes marcados para hoje - explicou a recepcionista. Apesar de, normalmente, realizar um nmero aprecivel de intervenes, nos ltimos tempos aumentou consideravelmente. Laurie deixou recado para que ele lhe telefonasse assim que pudesse e ligou Central da Polcia, a fim de perguntar por Lou. Inteirou-se, desolada, de que o tenente no se achava disponvel e pediu igualmente que contatasse com ela assim que lhe fosse possvel. Algo frustrada, ditou os elementos relativos s autpsias daquela manh e voltou a descer "cova", para se ocupar do quarto e ltimo caso do dia. Enquanto aguardava o elevador, perguntou a si prpria se Bingham estaria disposto a mudar de idia quanto a prestar declaraes aos reprteres, agora que o nmero de overdoses idnticas ascendia a seis. Quando a porta da cabina se abriu, colidiu literalmente com Lou e, por um momento, olharam-se embaraados. - Desculpe - acabou ela por murmurar. - No, a culpa foi minha. Estava distrado. - Eu que estava.

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De sbito, soltaram uma gargalhada em unssono. - Veio para falar comigo? - perguntou Laurie. - No, tenho audincia marcada com o papa. Ouvi dizer que se encontrava aqui, no quarto andar. - Que engraado... - comentou, conduzindo-o ao seu gabinete. - Tentei falar consigo, h poucos minutos. - Imagino. - A srio. - Sentou-se atrs da secretria e ele na cadeira que ocupara na visita anterior. - Identifiquei a flutuadora decapitada, encontrada com Bruno Marchese. Chama-se Marsha Schulman, secretria de Jordan Scheffield. - Refere-se ao "doutor Rosas?" Era secretria dele?" - O detetive apontou para as flores, que conservavam a mesma frescura. - Esse mesmo. Disse-me ontem noite que ela no se apresentara ao trabalho e de caminho mencionou o fato do marido, que no nenhum escuteiro, estar ligado ao crime organizado. - Como se chama ele? - Danny Schulman. - Ser o Danny Schulman proprietrio de um restaurante em Bayside? - Exato. Segundo parece, j teve vrias escaramuas com a lei. - Se teve! Est associado famlia Lucia. Pelo menos, a organizao utiliza o estabelecimento para algumas das suas operaes, como a receptao de bens roubados, jogo e coisas do gnero. Detivemos o homem esperanados de que denunciasse algumas das figuras gradas, mas no se descoseu. - Parece-lhe possvel que a mulher tenha sido assassinada devido natureza das atividades dele? - No me surpreenderia muito. Podiam ter sido feitas ameaas no escutadas. No entanto, tratarei de aprofundar o assunto. - Que histria to desagradvel. - Pode diz-lo. A propsito de histrias desagradveis, obteve algum resultado interessante no exame dos olhos do Frankie DePasquale? Podem ter sido atingidos por cido? - Ainda no conheo as concluses dos testes. O doutor DeVries no se tem mostrado muito receptivo aos meus pedidos de urgncia. Creio que ainda no examinou o espcime. No entanto, h uma boa notcia: um jovem assistente dele vai ajudar-me. Acho que comearei finalmente a obter material til. - Oxal. - Lou fez uma pausa. - Palpita-me que est para acontecer algo de importante no mundo do crime, em Queens. A noite passada, houve quatro homicdios tpicos de gangsters naquela rea. Pessoas mortas a tiro em suas prprias casas. E, para culminar tudo isso, um amigo do Frankie e do Bruno foi liquidado cruelmente numa agncia funerria no Parque Ozone. As tenses latentes aproximam-se do ponto de exploso final. - Constou-me que houve alguns crimes em Queens - admitiu Laurie. - Um casal foi assassinado na cama, durante o sono. As outras duas vtimas, um homem e uma mulher, tambm estavam a dormir. At onde foi possvel determinar, nenhuma dessas pessoas tinha qualquer ligao com o crime organizado. - No parece muito convencido disso. - No estou, de fato. A maneira como todos foram mortos quase uma acusao. Tenho trs equipes de detetives a trabalhar nos trs casos, alm do Departamento do Crime Organizado.

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- D a impresso de que as famlias Vaccarro e Lucia se encaminham para um ajuste de contas final. Mas quer saber uma coisa? As querelas entre gangsters no me preocupam muito. Pelo menos, no tanto como as mortes das pessoas bem situadas na vida, vitimadas por essa epidemia de overdoses de cocana. Apareceram mais trs, hoje, o que totaliza seis. - Suponho que encaramos as coisas de ngulos diferentes, porque penso precisamente o contrrio. Pela parte que me toca, no sinto compaixo especial por indivduos endinheirados e privilegiados que se matam nas tentativas para "viajar". Na verdade, so eles que criam a larga procura de drogas, responsvel pelo seu trfico crescente. Considero-os mais recriminveis do que os camponeses famintos do Peru ou da Colmbia que cultivam a coca. Se os toxicmanos se autoliquidam, tanto melhor. Com cada morte menos uma fonte de procura. -No acredito que o esteja a ouvir corretamente. So elementos produtivos da sociedade que perdemos. Pessoas com as quais essa mesma sociedade gastou tempo e dinheiro na sua educao. E porque morrem? Porque um malvado qualquer adicionou uma substncia contaminadora droga ou lhe misturou algo de letal. Pr termo a essas mortes desnecessrias muito mais importante do que impedir dois bandos de gangsters de se matarem uns aos outros. Vendo bem as coisas, so eles que prestam um servio sociedade. - Mas no morrem apenas gangsters nessas guerras. De resto, o crime organizado afeta as vidas de todos. Numa cidade como Nova Iorque, rodeia-nos a cada momento. Tomemos, por exemplo, a coleta do lixo... - Quero l saber da coleta do lixo! - bradou Laurie. - o comentrio mais estpido que... - Interrompeu-se, corando, ao compreender que se deixara arrastar pelo entusiasmo com que defendia o seu ponto de vista. Desculpe ter levantado a voz. Parecia zangada consigo, mas no estou. Sinto-me apenas frustrada. No consigo que algum partilhe da minha preocupao acerca dessas mortes por overdose de cocana, apesar de estar convencida de que so evitveis baixas futuras. No entanto, velocidade com que progrido nas pesquisas, talvez se registrem mais quarenta bitos antes de algum decidir debruar-se sobre o assunto. - Tambm levantei a voz - reconheceu Lou. - Devo sentir-me igualmente frustrado. Preciso que surja um indcio prometedor. Alm disso, tenho o comissrio a expelir o bafo autoritrio na minha nuca. H apenas um ano que fui promovido a tenente da Brigada de Homicdios. Quero salvar vidas, mas no menos o emprego. Gosto da minha profisso. No consigo imaginar-me a fazer outra coisa. - Por falar da polcia... - observou ela, disposta a mudar de assunto. - Sofri um pequeno abalo, ontem noite, que quero partilhar consigo. Gostaria de ouvir a sua opinio. Descreveu a experincia que tivera no apartamento de Stuart Morgan, esforando-se por ser to objetiva quanto possvel, pois no houvera provas concretas. No entanto, medida que o fazia, em particular ao referir o pormenor dos trs dlares que restavam no cinto do dinheiro, convencia-se ainda mais de que os policiais uniformizados se tinham apoderado de outras coisas. - lamentvel - proferiu Lou, com uma expresso de desdm. Seguiu-se uma pausa, enquanto Laurie o olhava na expectativa. - tudo o que se lhe oferece comentar? - acabou por perguntar. - Que mais posso dizer? Custa-me ouvir histrias dessas, mas acontecem. No

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est ao meu alcance evit-las. - Pensei que me pediria os nomes dos guardas envolvidos, para os repreender e... - E qu? Mandar despedi-los? No posso fazer uma coisa dessas. H que contar com alguns furtos ocasionais, sobretudo se nos lembrarmos do nvel dos salrios dos policiais tpicos. Alguns dlares aqui e ali. uma espcie de prmioincentivo. No esqueamos que o trabalho dos guardas tem tanto de frustrante como de perigoso. Por conseguinte, no considero isso surpreendente, embora no o aprove. - As suas palavras tresandam a uma moralidade de convenincia. Quando se permite que "os bons" infrinjam a lei, onde iremos parar? E esse tipo de roubo no s moralmente condenvel, como tambm uma calamidade, do ponto de vista mdico-legal. Esses guardas alteraram e destruram elementos possivelmente importantes. - lamentvel e errado, mas no me sinto tentado a denunciar esse tipo de comportamento ilcito num cenrio de overdose de drogas. Pensaria de outro modo se se tratasse de um homicdio. E tenho a certeza de que eles tambm. - No consigo acreditar no seu duplo ponto de vista. Pela parte que lhe toca, qualquer toxicmano pode cair morto, e, se os policiais roubam a vtima antes da chegada do patologista, tanto melhor. - Lastimo desapont-la, mas exatamente o que penso. Pediu-me a opinio e revelei-lha. Se pretende aprofundar o assunto, sugiro que telefone aos Assuntos Internos da Polcia e conte o que viu. Quanto a mim, prefiro concentrar-me nos "maus". - Mais uma vez tenho dificuldade em acreditar no que ouo. Estou abismada. Serei demasiado ingnua? - Apego-me ao quinto mandamento - disse ele, tentando incutir uma nota desanuviadora na atmosfera. Mas vou apresentar-lhe uma proposta. Porque no discutimos o assunto mais demoradamente durante o jantar? Que diz a esta noite? -J tenho planos. - Claro. Que parvoce a minha supor que estaria livre! Calculo que se trata do "doutor Rosas", mais uma vez. Mas no me diga. O que resta do meu ego no resistiria. Com a sua limusina e outros numerosos adereos, natural que a leve a lugares onde eu nem teria dinheiro para deixar o chapu no bengaleiro. Como lhe recomendei ontem, se o seu laboratrio decidir efetuar algum dos testes suscetveis de revelar alguma coisa de aproveitvel, informe-me. Com estas palavras, levantou-se e abandonou o gabinete. Foi com profundo alvio que Laurie o viu sair. Na verdade, se se esforava, ele sabia tornar-se particularmente irritante. Quereria porventura que cancelasse todos os seus compromissos para o acompanhar? Preparava-se para ligar aos Assuntos Internos, como Lou sugerira. Porm, antes que fizesse esta chamada ligou para Jordan. - Espero que no tenha telefonado para cancelar o encontro desta noite! - De modo algum. Era por causa da sua secretria, Marsha Schulman. - A minha ex-secretria, quer voc dizer. Como hoje tambm no apareceu, vou substitu-la e j tenho uma candidata. - Morreu - informou Laurie, mais secamente do que tencionava. - No me diga! Tem a certeza? Explicou como procedera identificao do cadver sem cabea, graas s

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radiografias e s duas intervenes cirrgicas. - Os nossos investigadores mdicos procedem a diligncias suplementares para tornarem a identificao ainda mais irrefutvel - acrescentou -, mas aquilo de que dispomos basta para no subsistir qualquer dvida. - Quem sabe se o bastardo do marido estar envolvido? - Julgo que a polcia analisar a possibilidade. Enfim, achei que devia inform-lo. - Que notcia horrvel! - Lamento. - No entanto, reconheo que necessitava de saber. Bem, calculo que os nossos projectos para esta noite se mantm... - Com certeza. Laurie desligou e em seguida marcou o nmero dos Assuntos Internos e descreveu os pormenores da sua histria a uma secretria desinteressada, que prometeu transmiti-los ao chefe. Pousou o auscultador e conservou-se sentada para coordenar as idias antes de regressar sala das autpsias. Comeava a sentir-se esmagada pela sucesso dos acontecimentos. Afigurava-se-lhe que todos os aspectos da sua vida profissional, pessoal, tica - escapavam ao seu domnio. ........................................................... - Sou o tenente Lou Soldano - anunciou, mostrando as credenciais recepcionista, de olhos vivos, atrs da secretria. - Brigada de Homicdios? - Exato. Gostaria de falar com o doutor. Basta que me conceda meia dzia de minutos. - Queira aguardar na sala de espera, enquanto o previno da sua pretenso. Lou sentou-se e folheou distraidamente uma edio recente de The New Yoker. Em seguida, observou as gravuras na parede, em particular uma notoriamente pornogrfica, e perguntou-se se algum as escolhera ou fariam parte da decorao de origem. Em qualquer dos casos, admitiu para consigo que os gostos no se discutem. Alm das gravuras, estava igualmente impressionado com a sala. As paredes eram forradas de mogno e uma alcatifa com, pelo menos, dois centmetros de espessura cobria o cho. No entanto, j sabia que o sofisticado mdico auferia um rendimento avultado. Observou os rostos dos pacientes que pagavam aquela opulncia, alm das rosas e outras pequenas coisas. Eram uma dezena, alguns com palas e outros de aspecto totalmente saudvel, entre os quais figurava uma mulher de meiaidade carregada de jias. Lou tinha vontade de lhe perguntar o que fazia ali, s para ficar com uma ideia, mas no se atreveu. O tempo escoava-se com lentido, enquanto, um a um, os pacientes desapareciam nas profundezas do consultrio. Ele tentava conter a impacincia, mas decorridos quarenta e cinco minutos comeou a enervar-se e a suspeitar de que se tratava de pirraa propositada de Jordan Scheffield. Embora no tivesse marcado hora, Lou esperara ser recebido com relativa prontido ou porventura calendarizar uma futura visita, em caso de necessidade. Com efeito, no era vulgar um tenente-detective aparecer inesperadamente num consultrio mdico. De resto, no tencionava tomar-lhe muito tempo. Havia um duplo motivo para se encontrar ali. Queria obter mais elementos sobre Marsha Schulman e trocar impresses a respeito de Paul Cerino. Tratava-se de uma espcie de diligncia experimental: o mdico talvez fornecesse pormenores

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novos. Lou resistia com dificuldade a admitir uma inteno em segundo plano. J que viera, observaria com curiosidade o indivduo que jantava todas as noites com a doutora Montgomery. - Senhor Soldano - chamou finalmente a recepcionista. - O doutor Scheffield vai atend-lo. - No era sem tempo - resmungou ele para consigo, levantando-se e pousando a revista. Encaminhou-se para a porta que ela conservava aberta, enquanto se apercebia de que no era a mesma pela qual os pacientes haviam entrado. Depois de atravessar um pequeno corredor, foi introduzido num gabinete, e viuse perante a cabea loura de Jordan, que escrevia algo numa ficha mdica. - Sente-se - indicou, sem erguer os olhos. Lou ponderou o que queria fazer. A ideia de ignorar aquilo que parecia mais uma ordem que um convite atraa-o, pelo que permaneceu de p, enquanto os olhos esquadrinhavam o que o rodeava. Ficou impressionado e no pde deixar de o comparar com a extrema modstia do cubculo onde trabalhava. Voltou a concentrar-se no mdico, mas s conseguiu determinar que se tratava de um indivduo de aparncia impecvel. No anelar da mo direita usava um anel de ouro com sinete, provavelmente de algum estabelecimento de ensino sofisticado. Por fim, Jordan acabou de escrever e organizou meticulosamente as folhas antes de fechar a pasta de cartolina e levantar a cabea. Pareceu surpreendido por Lou se conservar de p no meio do gabinete, com o chapu na mo. - Por favor. - Ps-se igualmente de p e apontou para uma das duas cadeiras diante da secretria. - Desculpe faz-lo esperar, mas tenho estado esgotantemente ocupado. Intervenes cirrgicas sucessivas. Em que lhe posso ser til? Suponho que se trata do que aconteceu minha secretria, Marsha Schulman. Uma situao trgica, na verdade. Espero que vocs indaguem a possibilidade de o rufio do marido estar envolvido. Os olhos do detetive ergueram-se para o rosto do interlocutor. Consternava-o ver que era to alto, o que o tornava comparativamente baixo, apesar do seu metro e oitenta. - Que sabe acerca de Schulman? - perguntou, sentando-se finalmente, aps convite mais cordial. Jordan imitou-o e referiu tudo o que era do seu conhecimento sobre o marido de Marsha. Como Lou sabia consideravelmente mais do que ele, entreteve-se a observar o "bondoso" doutor e detetou pequenas coisas, como o leve e porventura falso sotaque britnico. Ainda antes de acabar de falar de Danny Schulman, concluiu que se tratava de um indivduo pretensioso, afetado e arrogante, e no compreendia o que uma moa terra-a-terra como Laurie via de especial nele. Por ltimo, decidiu que era altura de mudar de assunto e perguntou: - E quanto a Paul Cerino? Jordan hesitou por um momento, surpreendido com a aluso ao cliente. - Desculpe a curiosidade, mas que tem o senhor Cerino a ver com o outro caso? - Agradecia que me revelasse tudo o que sabe sobre ele - redarguiu Lou, congratulando-se intimamente por v-lo algo intrigado. - um paciente - lembrou o mdico, secamente. - Isso eu j sabia. Gostaria que me explicasse como est a decorrer o tratamento. - No costumo discutir a situao da minha clientela - volveu em tom glacial. - No? - Lou arqueou as sobrancelhas. - Isso difere do que me constou. Com

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efeito, soube de fonte fidedigna que discutiu pormenorizadamente o caso de Paul Cerino. - Fez uma pausa, ao mesmo tempo que o interlocutor comprimia os lbios. - Mas deixemos isso, para j. Interessa-me tambm saber se algum do seu pessoal foi vtima de tentativa de extorso. - Nem por sombras. - Jordan soltou uma risada de nervosismo. -Porque pergunta? - Quando uma pessoa se envolve com gente como o Cerino, ocorrncias como a extorso manifestam tendncia para acontecer. No teriam, por exemplo, ameaado a sua secretria? - De qu? - No sei. Que lhe parece? - O senhor Cerino no pretenderia submeter-me a extorso ou a qualquer dos meus empregados. Alis, estou a cuidar dele, ajud-lo a recuperar a vista normal. - Esses membros do crime organizado no raciocinam como as pessoas vulgares. Consideram-se especiais e acima da lei; na cerdade, acima de tudo. Se no obtm exatamente o que pretendem, recorrem ao homicdio. Se o obtm, mas decidem que a personagem em causa lhes embaraa os movimentos, liquidam-na igualmente. - Bem, ele obtm o que pretende comigo. - O senhor que sabe. Procuro apenas explorar todas as possibilidades. Para j, temos que lhe assassinaram a secretria, e com particulares requintes de brutalidade. Quem o fez no desejava que a identificssemos imediatamente. Quero descobrir porqu. - Bem, a nica coisa de que estou certo que o desaparecimento e a morte de Marsha no tm nada de comum com o senhor Cerino. E agora, se me d licena, preciso de atender o resto dos pacientes que aguardam. Na eventualidade de lhe ocorrerem mais perguntas, agradeo que contate comigo atravs do meu advogado. - Com certeza, doutor. Saio j. Permita-me, no entanto, uma palavra de advertncia. No seu lugar, eu seria extremamente prudente no que se refere a Paul Cerino. A Mfia pode parecer excitante quando se v atuar nos filmes, mas creio que o senhor adotaria uma posio diferente, se tivesse oportunidade de observar o aspecto de Marsha Sehulman neste momento. E mais uma coisa: pense duas vezes antes de enviar a conta a Cerino. Obrigado pelo tempo concedido. O detetive abandonou o consultrio, algo embaraado por ter vindo. Fora um encontro infrutuoso, que s servira para o aborrecer. No suportava os janotas pretensiosos como Jordan Scheffield. Se se envolvesse em apuros com Paul Cerino, seria por sua culpa exclusiva. Dominava-o uma arrogncia to ofuscante que no conseguia descortinar o perigo. Meia hora mais tarde, chegava Central da Polcia e deteve-se por uns instantes entrada do seu gabinete para contemplar o cenrio, diametralmente oposto ao ambiente sofisticado que imperava no consultrio de Jordan. Nunca atribura importncia especial ao local onde trabalhava, porm, nesse dia, parecia-Lhe opressivamente desolador. Reconhecia que se tratava de uma reao irracional, mas a simples recordao do impecvel mdico bastava para o irritar. Naquele momento, Harvey Lawson, outro tenente-detetive da corporao, interrompeu-lhe as reflexes. - Lembras-te daquela tipa da Patologia Legal de que falaste ontem? - Lembro. Por que?

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- Acabo de saber que apresentou queixa nos Assuntos Internos contra dois guardas por roubo no apartamento de uma overdose. Quem diria, hem? Tony e Angelo encontravam-se de novo no carro deste ltimo, estacionado do outro lado da rua do Pavilho Greenblatt, do Hospital Geral de Manhattan. Tratava-se da rea mais seleta do estabelecimento, cujos pacientes abastados e habituados a todos os confortos - podiam escolher as refeies de cardpios especiais, que incluam pequenos luxos como o vinho, desde que os respectivos mdicos o permitissem. Eram 14 e 28, e Tony e Angelo estavam exaustos. Com efeito, em vez de poderem ir dormir aps a noite agitada, Paul Cerino explicara-lhes que traara planos diferentes para os dois. - A que horas disse o Doc Travino que devamos levar isto a cabo? - perguntou Tony. - s trs - informou Angelo. - Parece que a altura do dia em que h mais confuso no hospital, com a rendio das enfermeiras. - Se ele disse isso, deve ser verdade. - Em todo o caso, no me agrada. Acho muito arriscado. Observava as cercanias com uma expresso de cansao. Havia muita atividade e numerosos polcias. Nos dez minutos decorridos desde que se encontravam ali, vira passar trs carros-patrulhas. - Encara-o como um desafio - sugeriu Tony. - E pensa no dinheiro que vamos receber. - Prefiro trabalhar noite. E, nesta altura da vida, dispenso os desafios. De resto, neste momento devia era estar a dormir. Detesto trabalhar dominado pelo cansao. Posso cometer algum erro. - Anima-te, que isto at vai ser divertido. - Tenho um mau pressentimento. Talvez fosse melhor deix-lo para outra ocasio. Alm disso, aguarda-nos mais uma noite em cheio. - Ento, fica aqui espera, que eu trato de tudo. Depois, divido o dinheiro contigo. Angelo mordeu o lbio inferior. A ideia de deixar o "mido" entrar no hospital sozinho era tentadora, mas se algo corresse mal Cerino ficaria fulo. E mesmo nas melhores circunstncias, se Tony atuasse sem apoio, subsistiam possibilidades de as coisas darem errado. Chegou, pois, com relutncia, concluso de que no se lhe deparava qualquer alternativa. - Obrigado pela oferta - replicou, voltando a esquadrinhar as imediaes com a vista -, mas acho que devemos atuar em conjunto. Em seguida, voltou-se para o companheiro e viu, horrorizado, que puxara da automtica e inspecionava o carregador. - Com mil diabos! Guarda j isso! Imagina que algum se lembra de olhar c para dentro? Isto est infestado de chuis. - Pronto, est bem! - exclamou Tony, obedecendo. - Nunca te vi to maldisposto. Olhei em volta antes de puxar a arma. Julgas-me um cretino inexperiente? No h ningum perto do carro. Angelo fechou os olhos e tentou acalmar-se. A dor de cabea acentuava-se e tinha os nervos em franja. Desagradava-lhe estar to cansado. - So quase trs horas - advertiu Tony. - Lembras-te de tudo o que faremos quando entrarmos no hospital? - Perfeitamente. No haver qualquer problema. - Muito bem. Vamos a isto. Desceram do carro e Angelo olhou em volta mais uma vez. Satisfeito, precedeu o

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companheiro em direo ao movimentado trio do Hospital Geral de Manhattan. O primeiro ponto de escala era a loja de hospitalidade, onde ele comprou dois ramos de flores, um dos quais entregou a Tony, para em seguida se incorporarem na fila formada diante do balco das informaes. - Mary OConnor - declarou polidamente quando chegou a sua vez. - Cinco zero sete - indicou a funcionria, depois de consultar o ecr do computador. Seguiram para os elevadores, diante dos quais aguardavam vrias pessoas, sobretudo enfermeiras, e Tony inclinou-se para Angelo e murmurou: - At aqui, sem problemas. O outro dirigiu-lhe um olhar incisivo, mas no replicou. O local no era o mais apropriado para reprimendas. No quarto andar, abandonaram a cabina juntamente com trs enfermeiras. Angelo aguardou que elas se afastassem, para ver o rumo que tomavam, e optou pelo sentido contrrio. Verificou imediatamente que o quarto 507 se situava no lado oposto, mas aguardou que alcanassem o posto do pessoal para retroceder. Ele procedia como se estivesse plenamente seguro do que pretendia e passou diante do posto sem olhar para l. No foi difcil localizar o 507, e abrandou o passo e espreitou. Depois de se certificar de que no havia qualquer mdico ou enfermeira dentro, aproximou-se da cama e observou a mulher deitada, que fixava o olhar no televisor montado num brao mecnico aplicado armao da cama. A paciente tinha uma das vistas coberta por um penso, e o olho exposto desviouse do aparelho para o recm-chegado. - Boa tarde, senhora OConnor - proferiu este ltimo, com afabilidade. - Tem visitas. - E fez sinal a Tony para que entrasse. - Quem o senhor? O interpelado acercou-se, sorridente, com o ramo de flores na sua frente. Por fim, ela olhou os dois homens e acabou tambm por sorrir. - Devem ter-se enganado no quarto. Talvez se trate de outra pessoa com o mesmo nome. - Parece-lhe? - replicou Angelo. - No a senhora que tem operao marcada para esta tarde? - Sou, mas no os conheo, pois no? - Acho que no. - Assomou ao corredor e olhou nos dois sentidos. O posto do pessoal continuava a ser um foco de atividade, mas ningum se aproximava do quarto. - Creio que so horas do tratamento da senhora OConnor. O sorriso de Tony alargou-se, enquanto pousava as flores na mesa-de-cabeceira. - Qual tratamento? - quis saber ela. - Terapia de relaxamento - explicou Tony. - Deixe-me tirar a almofada. - Foi o doutor Scheffield que o prescreveu? Embora desconfiada, a senhora Oconnor no resistiu quando ele lhe retirou a almofada de baixo da cabea. No estava acostumada a procurar motivos para os atos dos seus mdicos. - No exatamente - admitiu Tony. A revelao acentuou as suspeitas da paciente, que comeou a dizer: - Quero falar com a enfermeira Lang... No teve possibilidades de completar a frase, porque Tony abafou o resto com a almofada e sentou-se em cima do peito dela.

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Seguiram-se alguns sons abafados, todavia no se debateu por muito tempo. Agitou as pernas vrias vezes, mas os movimentos pareciam menos defensivos do que uma reao incontrolvel ao fato de estar impossibilitada de respirar. Angelo conservava-se entrada, o olhar cravado no posto do pessoal, porm as enfermeiras pareciam imersas em animada conversa. Em dado momento, volveu os olhos para o outro lado do corredor e estremeceu ao avistar uma mulher de meia-idade que impelia um carrinho cheio de jarros com gua em direo ao quarto 507, do qual distava apenas uns cinco metros. Angelo retrocedeu para dentro e fechou a porta. Tony ainda no completara o "tratamento" e continuava sentado em cima da senhora OCconnor. - Vem a algum! - advertiu-o a meia voz, puxando da automtica e aplicando o silenciador. Tony permaneceu sentado, e no instante imediato soou uma pancada na porta. Angelo encaminhou-se para o banheiro contguo e indicou ao outro que o imitasse. A almofada deslizou para o lado e exps o rosto violceo da paciente, com o olho sem vida voltado para o teto. Eles desapareceram finalmente no banheiro, cuja porta deixaram entreaberta escassos milmetros. Angelo empunhava a arma com firmeza. Embora a idia de a utilizar lhe desagradasse, receava no ter qualquer alternativa. Atravs da frincha da porta, viu a mulher entrar com o carrinho, pegar num jarro de gua e pous-lo na mesa-de-cabeceira em substituio do que l se encontrava. Ele continha a respirao, disposto a aguardar que ela se apercebesse do estado da senhora OConnor antes de entrar em ao. No entanto, ante a sua profunda admirao, a empregada abandonou o quarto sem uma simples olhadela paciente. Depois de deixar transcorrer mais de um minuto, ordenou a Tony que espreitasse. Este ltimo abriu a porta o suficiente para poder introduzir a cabea e anunciou: - J saiu. - Ento, ponhamo-nos tambm a andar. Quando abandonavam a casa de banho, Tony fez uma pausa junto da cama. - Estar mesmo morta? - Duvido que uma pessoa possa ficar to azulada e continuar com vida - retrucou Angelo. - Pega nas flores e vamos embora. Quero estar longe quando a descobrirem. Regressaram ao carro sem qualquer incidente, enquanto ele se congratulava por ter entrado. De contrrio, o seu entusiasmado companheiro teria deixado um rasto de cadveres. Quando ligava o motor, Tony confidenciou: - A asfixia tambm no m, embora eu prefira a pistola, um mtodo mais seguro, rpido e satisfatrio. ............................................................ Lou puxou de um cigarro do mao e acendeu-o. No lhe apetecia particularmente fumar, estava apenas interessado em matar o tempo. A reunio devia ter principiado meia hora antes, mas ainda estavam a entrar agentes. O tema consistia nas trs execues estilo gangster perpetradas de um dia para o outro. Ele esperara que a gravidade dos casos inspirasse uma sensao de urgncia no departamento, mas ainda faltavam trs detetives. - Que se lixem! - acabou por decidir.

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Fez sinal a Norman Carver, m sargento-detetive, para que iniciasse os trabalhos. Estava nominalmente encarregado de coordenar as investigaes, embora, na realidade, as trs unidades que se ocupavam dos casos atuassem independentemente. - Receio que no disponhamos de grande coisa - comeou. - O nico elo comum que estabelecemos entre os trs casos, alm do mtodo do crime, que cada uma das vtimas estava envolvida no negcio de restaurantes, de uma maneira ou de outra, como proprietrio, scio ou fornecedor. - De fato, no grande coisa - comentou Lou. - Recapitulemos cada caso. - O primeiro diz respeito aos Goldburg, em Kew Gardens -continuou Norman. Harry e Martha Goldburg foram assassinados enquanto dormiam. O relatrio preliminar sugere o emprego de duas armas de fogo. - Ocupao do Harry? - Possua um restaurante muito concorrido aqui, em Manhattan, chamado La Dolce Vita, no East Side, cinquenta e quatro. Havia um scio, Anthony DeBartollo. At agora, no descobrimos qualquer problema, financeiro ou pessoal, relacionado com a sociedade. - A seguir? - Steven Vivonetto, de Forest Hills, dono de uma rede de lojas de refeies rpidas na comarca de Nassau, chamada Pasta Pronto. Tambm no se nos depararam problemas financeiros, mas ainda no aprofundamos o assunto. - E, finalmente?... - Janice Singleton, tambm de Forest Hills, casada com Chester Singleton, fornecedor de restaurantes, absorvido recentemente pela rede Vivonetto. Tampouco existem problemas financeiros. Pelo contrrio, os negcios prosperaram desde que passou a abastecer a Pasta Pronto. - Quem a abastecia antes dele? - Ainda no sabemos. - Acho que devemos indagar. Os Singleton e os Vivonetto conheciam-se pessoalmente? - Tambm ainda no o averiguamos. - E quanto a associaes com o crime organizado? - perguntou Lou. - A forma como foram assassinados parece apontar nesse sentido. - Foi o que pensamos ao princpio. - Norman olhou em volta para os outros cinco homens, que assentiram com movimentos de cabea. - Mas no apurmos praticamente nada. Dois dos restaurantes que o Singleton abastecia tm contatos ocasionais com essa gente, embora no seja nada de espectacular. - Tem de haver algum factor comum aos trs. - Concordo. As balas que a Patologia Legal nos enviou, extradas dos corpos, sugerem que Harry Goldburg, Steven Vivonetto e Janice Singleton foram mortos com a mesma arma, e Martha Goldburg com outra. Mas trata-se apenas de uma anlise preliminar. Veremos o que a Balstica nos revela. No entanto, os projteis so todos do mesmo calibre, pelo que suspeitamos de que por detrs dos trs homicdios esto as mesmas pessoas. - E quanto a roubo? - Familiares dos Goldburg dizem que o Harry possua um Rolex de ouro, mas no o encontramos. Tambm no conseguimos localizar a carteira. Em todo o caso, nos outros cenrios do crime, no parece faltar nada. - Tudo indica, portanto, que a resposta deve situar-se ao nvel dos restaurantes. Obtenham elementos pormenorizados sobre todas as operaes. Indaguem

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igualmente se as vtimas eram sujeitas a extorso ou outras ameaas. E consigam-no o mais depressa possvel, porque o comissrio no me larga a braguilha. - Temos pessoal em campo durante as vinte e quatro horas do dia - asseverou Norman. - Muito bem. - Est aqui o sumrio do que acabo de lhe revelar. Entregou uma folha de papel a Lou. Este leu as informaes rapidamente, enquanto chupava o cigarro pensativamente. Algo de grande e grave estava a desenrolar-se em Queens. No subsistia a menor dvida. Ao mesmo tempo, perguntava-se se aqueles homicdios teriam alguma relao com Paul Cerino, embora se lhe afigurasse pouco provvel. De sbito, recordou-se de Marsha Schulman e ponderou se alguma das vtimas teria conhecido o marido, Danny. Era uma hiptese remota, mas existia uma possibilidade de ele ser o elo comum. CAPTULO 8 QUINTA-FEIRA, 15 horas MANHATTAN Depois de encher um copo de cartolina com um caf de sabor inclassificvel, no Departamento de Identificao, Laurie entrou na sala, onde se realizava a habitual reunio das quintas-feiras, adjacente ao gabinete de Bingham. Era a nica oportunidade que todos os patologistas da cidade tinham de se juntar e trocar impresses sobre os seus casos e problemas de diagnstico. Embora a sede da Patologia Legal se ocupasse das mortes ocorridas no Bronx e Manhattan, os bairros de Queens, Brooklyn e Staten Island dispunham das suas prprias instalaes. A comparncia reunio no constitua uma opo. Pelo que dizia respeito a Bingham, tratava-se de uma obrigao. Como sempre, Laurie sentou-se nas proximidades da porta. Quando as discusses se tornavam demasiado administrativas ou polticas para o seu gosto, podia retirar-se sem dar na vista. A parte mais interessante daquelas reunies semanais costumava ocorrer antes da ordem do dia. Era durante as conversas informais preliminares que ela conseguia recolher fragmentos teis sobre os casos mais complexos. Nesse aspecto, a presente reunio no se revelou diferente. - Eu a julgar que j tinha visto tudo... Estas palavras foram proferidas por Dick Katzenburg a Paul Plodgett e Kevin Southgate. Tratava-se de um patologista do departamento de Queens, e Laurie apurou imediatamente os ouvidos. - Foi o homicdio mais ttrico que jamais se me deparou - prosseguiu ele. - E Deus testemunha de que vi alguns bem singulares. - Vais elucidar-nos ou temos de te pedir de joelhos? perguntou Kevin. - Era um tipo jovem - explicou Dick. - Liquidaram-no numa agncia funerria com o aspirador utilizado para embalsamar. - Queres dizer que foi aspirado at morrer? - comentou o outro, pouco impressionado. - No! Aplicaram-lhe o trocarte. O aspirador estava ligado. Foi mais ou menos como se o embalsamassem vivo.

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- Safa... - articulou Paul, visivelmente abalado. de fato ttrico. Lembra-me o caso... - Doutora Montgomery! Laurie voltou-se e viu o doutor Bingham na sua frente. - Receio ver-me obrigado a discutir mais uma coisa consigo - acrescentou o chefe. - Fui procurado pelo doutor DeVries, que se queixou de que voc no para de o incomodar por causa de determinados testes. Eu sei que anseia por conhecer os resultados, mas no a nica pessoa na fila de espera. Ele est sobrecarregado de trabalho. Por conseguinte, vai ter de aguardar a sua vez e abster-se de voltar a caustic-lo com a sua presena. Fui suficientemente claro? Ela sentia-se tentada a comentar que DeVries tinha uma maneira inadmissvel de angariar fundos para o seu departamento, mas Bingham voltara-lhe as costas e afastava-se, para dar incio sesso. Os trabalhos principiaram, como habitualmente, com a enumerao dos dados estatsticos da semana decorrida, aps o que procedeu a uma breve exposio do andamento do homicdio no Central Park, que tanta popularidade adquirira entre os reprteres, e recomendou que no lhes fossem fornecidas opinies pessoais sobre o assunto. Laurie tinha a certeza de que as ltimas palavras se lhe destinavam especialmente. Com efeito, quem mais, de entre o corpo mdico da casa, fizera confidncias a um profissional da Imprensa? Em seguida, Calvin Washington falou de assuntos administrativos, em particular da forma como as modestas contribuies do Municpio afetavam as operaes. Quase todas as semanas, um servio ou fonte de abastecimento era reduzido ou eliminado. Quando terminou, cada representante dos outros departamentos forneceu um resumo da sua atividade e necessidades. Alguns dos presentes comearam a bocejar, enquanto outros cabeceavam irresistivelmente. Por ltimo, passou-se discusso generalizada, e Dick Katzenburg descreveu alguns casos, entre os quais o respeitante agncia funerria de Queens. Quando ele chegou ao fim, Laurie aclarou a voz e principiou a dirigir-se ao grupo. Exps os seus seis casos de overdose o mais sucintamente possvel, tendo o cuidado de salientar os pormenores que os distinguiam dos correntes. Classificou as vtimas como sendo yuppies solteiros, cujo consumo de droga surpreendera os amigos e a prpria famlia. - A minha preocupao consiste em que estejamos a assistir ao incio de uma srie de mortes por overdose fora do comum - acrescentou, evitando olhar para Bingham. - Suspeito da presena de uma substncia contaminadora na droga, embora ainda no fosse detetada nenhuma. Queria pedir a quem encontrasse uma situao similar que ma transmitisse. - Apareceram-me quatro casos desses nas ltimas semanas - declarou Dick, quando ela acabou de falar. Como nos surgem tantos exemplos de overdose/toxicidade, no prestei ateno sua repetitividade. Com efeito, duas das vtimas eram profissionais e trs consumiam a cocana por via intravenosa, enquanto a quarta o fazia oralmente. - Oralmente? - ecoou algum, com admirao. - muito pouco vulgar. - Nunca fico surpreendido com os drogados - replicou Dick. - Um dos casos que me coube foi encontrado dentro do frigorfico do seu domiclio. Aparentemente, a temperatura do corpo ter-se- elevado a tal ponto que procurou esse meio para a baixar.

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- Um dos meus tambm se meteu no frigorfico - interps Laurie. - E um dos meus - acudiu Jim Bennect, chefe do departamento do Brooklyn. Agora me lembro de que outro se precipitou para a rua completamente despido antes do ataque fulminante e fatal. Tinha tomado a droga por via oral, mas s depois de tentar faz-lo por IV. - E a respeito das suas ocupaes? - inquiriu ela. - O que fugiu para a rua era um advogado prspero, e as famlias de ambos juram a ps juntos que eles no se drogavam. Voltou-se para Margaret Hauptman, responsvel pelo departamento de Staten Island, e perguntou: - Tiveste algum caso similar? Todavia, a interpelada abanou a cabea. Pediu a Dick e Jim que lhe enviassem por fax os elementos referentes aos casos que haviam mencionado, e eles acederam com prontido, aps o que o primeiro informou: - Esquecia-me de mencionar um pormenor. Em trs dos casos, fui pressionado pelas famlias envolvidas para considerar as mortes devidas a causas naturais. - Esse um ponto que quero frisar. - Bingham intervinha pela primeira vez desde o incio da troca de impresses. - Com mortes resultantes de overdoses to fulminantes, natural que as famlias envolvidas pretendam o mximo sigilo, e penso que devemos colaborar nesse sentido. - No sei como explicar o aspecto do frigorfico, embora me faa debruar de novo sobre a ideia da substncia contaminadora - persistiu Laurie. - Talvez exista na cocana algum produto qumico possuidor de um efeito sinrgico para causar hiperpirexia. De qualquer modo, preocupa-me o fato de todas essas mortes se deverem mesma fonte da droga. Agora que dispomos de todos esses casos, poderemos porventura prov-lo comparando as suas percentagens de hidrolisatos. claro que, para tal, precisaremos da colaborao do laboratrio. Olhou Bingham com ansiedade, para verificar se a expresso se lhe alterava ante a aluso ao laboratrio, mas permaneceu impassvel. - No creio que a substncia contaminadora se ache forosamente presente opinou Dick. - A cocana, s por si, pode provocar todas essas mortes. Nos quatro casos que se me depararam, o nvel do soro era elevado. Muito mesmo. Eles tomaram doses enormes. Talvez se tratasse de cocana pura, sem qualquer aditivo. Todos ns assistimos a mortes similares com a herona. - Continuo na minha da substncia contaminadora - insistiu ela. - Dada a inteligncia geral desse grupo de vtimas, custa-me aceitar que cometessem semelhante imprudncia se fosse droga pura. - Talvez tenhas razo - concedeu ele, com um encolher de ombros. - Recomendo apenas que no tracemos concluses precipitadas. Quando abandonou a sala de reunies, Laurie experimentava um misto estranho e perturbador de excitao, frustrao e ansiedade renovadas. Em poucas horas, a sua "srie" passara de seis casos para o dobro, o que se lhe afigurava ominoso. Agora, ainda mais do que anteriormente, considerava que o pblico tinha de ser informado, em particular aquele grupo de yuppies tpicos. O problema consistia em como faz-lo. Embora no se atrevesse a recorrer de novo a Bingham, reconhecia que no podia permanecer alheia situao. De repente, pensou em Lou. A polcia dispunha de toda uma diviso dedicada droga e ao vcio. Era possvel que possusse um meio de fazer constar que

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determinada droga era particularmente perigosa. Assim, com resoluo crescente, entrou no seu gabinete e discou o nmero do tenente-detective, experimentando um profundo alvio quando lhe ouviu a voz. - No imagina como me alegra t-lo apanhado a - confessou, com um suspiro de alvio. - Sim? - replicou ele, sem entusiasmo. - Preciso v-lo para conversarmos. - Sim? - volveu no mesmo tom. - Promete esperar por mim? - Com certeza. Pode vir. Laurie cortou a ligao, pegou na pasta, abriu-a, guardou alguns relatrios incompletos, vestiu o casaco e quase correu em direo ao elevador. Chuviscava quando imergiu na Primeira Avenida, o que quase a fez desesperar de encontrar um txi livre, mas quis a sua boa estrela que um se detivesse a menos de trs metros, para largar um passageiro. Ela subiu antes que o homem tivesse tempo de fechar a porta. Como nunca visitara a Central da Polcia de Nova Iorque, verificou com admirao que se tratava de uma estrutura de tijolo vermelho relativamente moderna. Uma vez na recepo, teve de declinar a identidade e aguardar que um membro da segurana ligasse a Lou, a fim de se certificar de que a esperava. A seguir, revistaram-lhe a pasta e, munida de um passe de visitante e instrues sobre o rumo, localizou o gabinete do detetive, o qual, semelhana de todo o edifcio, tresandava a fumo de cigarro. - Quer despir o casaco? - perguntou ele, que se apressou a fechar a porta, ao ver que Harvey Lawson lhe dirigia um olhar malicioso. - Pelo telefone, parecia excitada - observou, contornando a secretria e sentando-se, depois de indicar uma cadeira a Laurie. - Preciso da sua ajuda - declarou ela, entrelaando os dedos com nervosismo sobre o regao. - Sim? Estava esperanado de que a excitao se relacionasse com a possibilidade de jantarmos juntos hoje - redarguiu Lou, no sem uma ponta de sarcasmo, destinado sobretudo a encobrir o desapontamento. - A minha "srie" duplicou. De seis, os casos passaram para doze. - Muito interessante - comentou ele secamente. - Supus que talvez soubesse de uma maneira para prevenir o pblico. Receio que se siga uma autntica avalancha, a menos que se faa alguma coisa, e sem demora. - Que pretende de mim? Sugere que mande publicar um anncio no Wall Streetjournal mais ou menos nos seguintes termos: "Ateno, yuppies! Digam no droga!"? - Falo a srio, Lou. Creia que estou muito preocupada com a situao. - Laurie fez uma pausa, enquanto ele suspirava e acendia um cigarro. - Tem mesmo de fumar? S estarei aqui breves minutos. - Encontro-me no meu gabinete, com a breca! - Ento, tente soprar o fumo para o outro lado, por favor. - Vou repetir a pergunta. Que pretende de mim? Deve ter alguma sugesto em mente, para se deslocar aqui. - No, nada de especfico. Supus apenas que a Brigada de Narcticos tivesse alguma maneira especial de informar a Imprensa, em casos desta natureza. - Porque no o faz o Departamento de Patologia? A polcia criou-se para deter as

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pessoas com droga em seu poder e no para as ajudar. - O meu chefe recusa-se a assumir uma posio pblica. Estou certa de que acabar por mudar de atitude, mas, entretanto, perdem-se mais vidas. - E os outros patologistas? - Lou chupou o cigarro e expeliu o fumo por cima do ombro. - Esto to convencidos como voc da razia organizada de yuppies? - No mandei proceder a uma sondagem da sua opinio. - Quem sabe se a sua sensibilidade acerca do assunto se deve s circunstncias da morte do seu irmo? - No vim para assistir sua representao de psiclogo amador - retorquiu ela, comeando a impacientar-se -, mas j que falou nisso, sim, sou sensvel ao assunto, porque sei o que representa perder um ente amado vitimado pela droga. No entanto, esse tipo de empatia constitui um impulso adicional ao meu empenho em esclarecer a situao. Se mais alguns policiais enfastiados como voc tivessem um pouco mais de empatia, ns, funcionrios pblicos, talvez nos pudssemos concentrar na salvao de vidas, em lugar de revistarmos os bolsos de cadveres. - Francamente, doutora Montgomery, eu adorava dedicar-me atividade da salvao de vidas - tornou o detetive, esforando-se por conservar a serenidade. - Na verdade, j me considero envolvido nela. Mas, a menos que me apresente elementos mais concretos do que essa sua teoria da substncia contaminadora, a Brigada de Narcticos limitar-se- a encarar as minhas diligncias com indiferena. - No pode mesmo fazer nada? -Eu, um tenente-detetive da Brigada de Homicdios? - Abanou a cabea com veemncia e pesar. - Porque no se dirige aos reprteres? - Impossvel. Se o fizesse sem o conhecimento prvio do doutor Bingham, ficaria desempregada. No tenho a mnima dvida a esse respeito. Alis, j houve uma escaramua nesse sentido. E voc? - Eu, um tenente-detective preocupado com overdoses de drogas? Exigiriam nomes e respectiva provenincia, e ver-me-ia obrigado a revel-lo. Alm disso, os meus superiores estranhariam que perdesse tempo com drogados em vez de solucionar o mistrio dos homicdios em srie no mundo dos gangsters. E se me dirigisse aos reprteres, provavelmente seria igualmente despedido. - No quer ao menos avistar-se com algum da Brigada de Narcticos? - Tenho uma ideia melhor. E o seu amigo mdico? natural que um profissional se interesse por esse tipo de problemas. De resto, deve ser uma pessoa influente, a avaliar pela limusine e consultrio elegante. - O Jordan no um meu amigo. Apenas conhecido. E como se inteirou do aspecto do consultrio? - Visitei-o, esta tarde. - Para qu? - Interessa-lhe a verdade ou o que eu disse para comigo? - As duas coisas. - Queria interrog-lo sobre um doente, Paul Cerino, assim como a sua secretria, agora que se tornou vtima de homicdio. No entanto, tambm estava interessado em conhec-lo pessoalmente. E se quer saber a minha opinio, no passa de um cabotino. - Dispenso-a. - S no percebo o seu interesse por um cretino to pretensioso, arrogante e ostentoso. Na verdade, eu nunca tinha

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visto um consultrio assim. E quanto limusine... pelo amor de Deus! O tipo deve roubar os pacientes at medula. O que a atrai nele: o dinheiro? - No! - vociferou Laurie, indignada. - E j que falou de dinheiro, telefonei ao Departamento de Assuntos Internos... - Fui informado - cortou Lou. - Espero que passe a dormir mais descansada, agora que provalvelmente deixou um guarda sem trabalho, quando se esforava para mandar os filhos para a universidade. As minhas felicitaes pela rigorosa moralidade. - Apagou o cigarro no cinzeiro e levantou-se. - E agora, se me permite, tenho de seguir para Forest Hills, a fim de tentar esclarecer um crime. - Est, pois, decidido a no contatar com a Brigada de Narcticos? - insistiu ela mais uma vez. - Acho que sim. Prefiro que vocs, ricaos, resolvam os vossos prprios problemas. - Muito agradecida, tenente - articulou em tom glacial, pondo-se igualmente de p, para pegar no casaco e na pasta e abandonar o gabinete. Na recepo, atirou o passe de visitante para cima da secretria da segurana e transps a sada. Foi fcil encontrar um txi livre, pois a maioria provinha da Ponte de Brooklyn, e chegou a casa sem demora, salvo um pequeno troo mais moroso na Primeira Avenida. Quando emergiu do elevador no andar do seu apartamento, dirigiu uma mirada acerada a Debra Engler, no habitual posto de observao, e introduziu a chave na fechadura. - E cheguei a ach-lo simptico! - proferiu em voz alta, enquanto se despia na casa de banho. Decididamente, a visita ao gabinete de Lou Soldano constitura uma experincia degradante. Minutos mais tarde, envolta no roupo de veludo frisado, branco, ligou o gravador de chamadas para escutar as que havia recebido na sua ausncia, enquanto o Tom, faminto, se lhe roava nas pernas e ronronava. Um dos telefonemas era da me e o outro de Jordan, e ambos pediam que ligasse para l quando chegasse em casa. Ele deixara um nmero diferente do do seu apartamento, com a indicao de uma extenso. Quando Laurie discou, obteve a informao de que o oftalmologista se encontrava na sala de operaes, mas no tardaria a atender. - Desculpe - foi a primeira coisa que ele disse, pouco depois. - Ainda no terminei, mas recomendei que me prevenissem quando voc ligasse. - Est a meio de uma interveno? - perguntou Laurie, incrdula. - No tem importncia. Posso ausentar-me por uns minutos. Era para lhe perguntar se o nosso jantar pode ficar para um pouco mais tarde. No queria voltar a faz-la esperar, mas tenho ainda outra operao. - Talvez fosse melhor deix-lo para outro dia. - No, por favor! Foi um dia infernal e anseio por tornar a v-la. Lembre-se de que a nossa noite de ontem no foi completa. A seu pedido. - No estar cansado? Em especial se ainda o aguarda outra interveno. Na realidade, ela prpria sentia-se esgotada, e a idia de ir diretamente para a cama atraa-a particularmente. - At l, criarei um segundo alento. E despedir-nos-emos cedo. - A que horas conta estar despachado? - Por volta das nove. Mandarei o Thomas busc-la. Assentiu com relutncia e a

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seguir ligou para a residncia de Calvin Washington. - Que se passa, Montgomery? - inquiriu ele quando a esposa o foi chamar. - Desculpe incomod-lo em casa, mas agora que existem doze casos na minha srie, gostaria de ficar com outros que possam aparecer amanh. - Amanh no est escalada para autopsiar. o seu dia de expediente. - Eu sei, e foi por isso que telefonei. Como no estou de servio este fim-desemana, porei ento a papelada em dia. - Acho que devia dominar os mpetos, Montgomery. Est a envolver-se emocionalmente em tudo isto, o que a pode fazer perder a objetividade. Lamento, mas amanh dia de expediente para si, independentemente do que nos entrar pela porta com os ps para a frente. Laurie pousou o auscultador, consideravelmente deprimida. Ao mesmo tempo, reconhecia que havia uma certa margem de verdade no que ele dissera. Estava, de fato, a envolver-se emocionalmente. Conservou-se sentada diante do telefone por um momento, enquanto ponderava se devia telefonar me. Nada lhe apetecia menos do que sujeitar-se a um interrogatrio cerrado sobre as suas relaes com Jordan Scheffield. De qualquer modo, ainda no decidira totalmente o que pensava dele. Por fim, resolveu protelar o telefonema para melhor oportunidade. ........................................................... Enquanto conduzia o carro atravs do Tnel Midtown e abandonava a via rpida de Long Island, Lou perguntava-se porque persistia em bater com a cabea numa parede de tijolos. No havia a mnima possibilidade de uma pessoa como Laurie Montgomery considerar um homem como ele algo de diferente de um funcionrio pblico. Porque se empenhava em alimentar uma iluso em que ela acabaria por dizer "Oh, Lou, sempre desejei conhecer um tenente-detetive que frequentou uma universidade comunitria!"? Desferiu uma palmada de frustrao no volante. Quando lhe telefonara e insistira em o procurar, supusera que a animavam motivos de natureza pessoal e no para divulgar ao pblico um surto epidmico de yuppies vitimados por overdoses de cocana. Enveredou pelo Bulevar Loodhaven, rumo a Forest Hills, pois decidira ausentarse do ambiente cada vez mais opressivo da Central para visitar as esposas sobreviventes. De resto, era prefervel, a regressar ao seu modesto apartamento na Rua Prncipe, no Soho, e entreter-se com o programa da televiso. Quando parou na entrada da residncia dos Vivonetto, no pde deixar de entreabrir a boca de assombro. Com efeito, a casa era uma autntica manso de colunas brancas. Acto contnuo, acenderam-se-lhe luzes na cabea. Aquele tipo de opulncia sugeria dinheiro limpo. E ele tinha grande dificuldade em acreditar que um simples proprietrio de estabelecimentos de venda de refeies rpidas pudesse possuir recursos materiais to avultados, a menos que existissem ligaes com o crime organizado. Lou telefonara previamente, pelo que a senhora Vivonetto o esperava. Quando tocou campainha, surgiu uma mulher com uma tonelada de maquilhagem, que usava um vestido de algodo branco largamente decotado e escassas indicaes de que enviuvara pouco antes. - Suponho que o tenente Soldano - articulou com amabilidade. - Sou Gloria Vivonetto. Entre. Posso oferecer-Lhe uma bebida? Ele explicou que se contentava com gua e acrescentou, guisa de desculpa: - Estou de servio.

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Ela serviu-lhe um copo de gua gelada do bar da sala e preparou um gimletl para si prpria. - Lamento o sucedido ao seu marido - volveu Lou, recorrendo sua introduo habitual em semelhantes situaes. - Eu fartava-me de lhe dizer que no ficasse a ver televiso at s tantas. Agora, deixou-se matar. No percebo nada do negcio, para o dirigir, e tenho a certeza de que me vo roubar pela medida grande. - Sabe de algum que o desejasse morto? - Era a primeira pergunta do protocolopadro. - J respondi a tudo isso aos outros detetives. Temos de revolver o assunto mais uma vez? - possvel que no. Vou-lhe ser franco, senhora Vivonetto. A forma como mataram o seu marido sugere envolvimento no crime organizado. Compreende o que estou a dizer? - Refere-se Mfia? - Bem, o crime organizado no engloba apenas a Mfia. No entanto, essa a ideia geral. Ocorre-lhe algum motivo pelo qual essa organizao o quisesse ver morto? - Ora! - Gloria soltou uma risada. - Ele nunca se envolveu em nada de to pitoresco como a Mafia. - E no campo dos negcios? A Pasta Pronto tinha alguma ligao, ainda que remota, com o crime organizado? - No. - Tem certeza? - Bem, eu no iria a esse ponto. Alis, no estava ao corrente dos meandros das atividades comerciais do meu marido. Em todo caso, duvido que tivesse algo a ver com a Mafia. Por outro lado, no era um homem saudvel e pouco mais tempo permaneceria entre ns. Se algum o quisesse ver morto, para usar a sua expresso, decerto esperaria que expirasse naturalmente. - De que sofria? - Pergunte antes do que no sofria. Estava tudo a desconjuntar-se. Tinha problemas cardacos e fora submetido a duas operaes delicadas, os rins no funcionavam bem, havia necessidade de lhe extrair a vescula, mas os mdicos no se atreviam, com receio de que o corao no resistisse; ia sujeitar-se em breve a uma interveno cirrgica na vista e a prstata achava-se em estado lastimoso. - Lamento - voltou a dizer Lou, para no estar calado. - Imagino que tinha muitas dores. Ela encolheu os ombros. - Nunca cuidou de si. Tinha excesso de peso, bebia s toneladas e fumava como uma chamin. Os mdicos garantiram-me que no duraria um ano, a menos que mudasse de hbitos, coisa que ele no estava disposto a fazer. O detetive chegou concluso de que nada mais poderia saber da no muito inconsolvel viva. - Agradeo o tempo que me concedeu - declarou, levantando-se. - Se lhe ocorrer mais alguma coisa que lhe parea importante, ligue para este nmero, por favor acrescentou, entregando-lhe um carto de visita. A seguir, dirigiu-se residncia dos Singleton, uma construo simples de dois pisos, com um flamingo de pedra implantado no meio do relvado que precedia a entrada.

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Foi o prprio Chester Singleton que abriu a porta. Um homem corpulento, de meia-idade e pouco cabelo. Os olhos apresentavam-se avermelhados e congestionados. No instante em que o viu, Lou compreendeu que se achava perante o pesar sincero. - Detetive Soldano? Este assentiu com uma inclinao de cabea e foi convidado a entrar. O mobilirio era simples mas slido, e dezenas de fotografias emolduradas alinhavam-se nas paredes, na sua maioria em preto e branco. - Lamento o sucedido sua esposa. - Lou fez uma pausa, enquanto Chester inclinava a cabea, enchia os pulmes de ar e mordia o lbio inferior. - Sei que c j estiveram colegas meus. - Decidiu entrar diretamente no assunto. - Para evitar rodeios e prembulos inteis, gostaria que me explicasse a razo pela qual um pistoleiro profissional assassinou a sua esposa. - No fao a menor idia - articulou o interpelado, em voz trmula de emoo. - O seu servio de abastecimento de restaurantes contata com estabelecimentos relacionados com o crime organizado. Algum deles lhe apresentou reclamaes de qualquer natureza? - No. E no sei absolutamente nada sobre o crime organizado a que se refere. certo que me chegaram aos ouvidos certos rumores sobre o assunto, mas nunca contatei com ningum a quem se pudesse atribuir a classificao de gangster. - E sobre a Pasta Pronto? Constou-me que negociava com essa firma, desde h pouco tempo. - verdade que temos relaes de negcios, mas nada de definitivo, por enquanto. Espero, porm, passar a uma fase mais firme. - Conhecia Steven Vivonetto? - Mal. Era um homem abastado. - Sabia que tambm o assassinaram, a noite passada? - Li no jornal. - Recebeu alguma ameaa recentemente? Alguma tentativa de extorso? Bateulhe porta o representante de alguma organizao de proteo? - No. - Ocorre-lhe algum motivo pelo qual a sua esposa e Steven Vivonetto tivessem sido assassinados na mesma noite, possivelmente pela mesma pessoa? - No fao a menor idia da razo que levaria algum a matar a Janice. Todos gostavam dela. Era a pessoa mais afvel e terna do mundo. E doente, tambm. - De que padecia? - Cncer. Infelizmente, j se propagara quando os mdicos se aperceberam. Ela raramente ia consulta, de contrrio talvez se salvasse. Assim, s teve quimioterapia. Pareceu melhorar por uma temporada, mas depois surgiu-lhe aquela fogagem na cara. Chamaram-lhe zona. At atingiu um dos olhos, ao ponto de necessitar de interveno cirrgica. - Os mdicos acalentavam alguma esperana de recuperao? - Receio bem que no. Disseram-me que, embora no tivessem a certeza absoluta, viveria pouco mais de um ano, ou menos, se o processo cancergeno se agravasse. - Sinto profundamente - murmurou Lou. - No fundo, talvez fosse melhor assim e lhe poupasse um sofrimento mais prolongado. Mas sinto imenso a sua falta. Estvamos casados h trinta e um anos.

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Por fim, reiterou as condolncias, entregou o carto de visita ao homem e retirouse. Durante o percurso de regresso a Manhattan, recapitulou o que obtivera. A ligao do crime organizado com qualquer dos casos podia considerar-se, na melhor das hipteses, tnue. Surpreendia-o o fato de ambas as vtimas sofrerem de doenas incurveis e perguntou a si prprio se os assassinos estariam ao corrente. Distraidamente, puxou de um cigarro, mas quando se preparava para o acender lembrou-se de Laurie e atirou-o pelajanela. Exalou um suspiro e ponderou onde o pretensioso Jordan Scheffield a levaria para jantar. ........................................................... Vinnie Dominick entrou no vestirio do St. Mary e sentou-se pesadamente no banco. Transpirava copiosamente e sangrava um pouco de um pequeno corte na face. - Est a deitar sangue, chefe - informou Freddie Capuso. - No me chateies, que j sabia. O que me irrita que o cretino do Jeff Young disse que no me tocou e uivou durante dez minutos quando reclamei uma falta. Vinnie acabava de jogar basquetebol durante cerca de uma hora e achava-se mal-humorado porque a sua equipe perdera. E o mau humor agravou-se, quando viu entrar o seu lugar-tenente de confiana, Franco Ponti, com uma expresso sombria. - No me digas que verdade? O interpelado aproximou-se do banco, no qual pousou um p, para se apoiar ao joelho. Adquirira a alcunha de "o Falco" na escola, sobretudo em virtude do rosto - de nariz aquilino, lbios finos e olhos minsculos, como os de uma ave de rapina. - Sim, verdade - confirmou, numa inflexo montona. - O Jimmy Lanso foi liquidado esta noite na agncia funerria do primo. Vinnie ergueu-se do banco num salto e desferiu um murro num dos cacifos metlicos. O som ecoou no pequeno vestirio como um trovo e todos estremeceram, exceto Franco. - Gaita! - vociferou Vinnie, comeando a mover-se em vaivm, enquanto Freddie Capuso se desviava. - Que vou dizer minha mulher? Irra, que lhe vou dizer? Prometi-lhe que resolveria o assunto. - Diga-lhe que cometeu um erro ao confiar no Cerino - sugeriu Franco. - E no mentira. - Vinnie estacou, rangendo os dentes. - Julgava-o um homem civilizado. Reconheo que me enganei redondamente. - E h mais - volveu Franco. - Os homens dele entretiveram-se a liquidar toda a espcie de gente, alm do Jimmy Lanso. A noite passada, abateram duas pessoas em Kew Gardens e outras tantas em Forest Hills. - Eu vi no jornal - declarou Vinnie, impressionado. Foi obra de capangas do Cerino? - Exato. - Mas para qu? No reconheci nenhum dos nomes. - Ningum sabe - disse Franco, com um encolher de ombros. - Tem de haver um motivo. - Com certeza. S que no sei qual . - Havemos de o descobrir! Uma coisa ter de suportar o Cerino e os seus sicrios como rivais de negcios, e outra, muito diferente, v-lo estragar a vida a toda a gente.

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- H polcias aos montes em Queens - admitiu. - uma coisa que dispensvamos de boa vontade. Com as autoridades em p de guerra, vamos ter de suspender uma parte significativa das nossas operaes. Quero que averiges as verdadeiras intenes do tipo. Lembra-te de que confio em ti. - Farei o que puder - prometeu. - Est a comer pouco - observou Jordan. Laurie ergueu os olhos do prato. Encontravam-se num restaurante chamado Palio e, embora a comida fosse italiana, a decorao constitua uma mescla repousante de oriental e moderno. Na sua frente achava-se uma dose de delicioso risotto de marisco e o copo continha um tonificante Pinot Grigio. No entanto, ele tinha razo: quase no tocara na comida. - No lhe agrada? - insistiu Jordan. - Pareceu-me ouvir-lhe dizer que apreciava a cozinha italiana. A logstica funcionara muito melhor naquela noite. Como prometera, telefonara pouco antes das nove, quando se preparava para abandonar o hospital, a inform-la que Thomas ia a caminho a fim de a recolher, enquanto ele fazia escala pelo apartamento para mudar de roupa. Quando o motorista e Laurie chegaram Trump Tower, aguardava no passeio, a poucos minutos de distncia da Rua 51 Oeste. - E aprecio - asseverou Laurie -, mas tive um dia esgotante, e o cansao tirou-me o apetite. - Eu estava a evitar referir-me s atividades do dia. Como lhe disse pelo telefone, quase no tive tempo para respirar. E a sua revelao acerca de Marsha Schulman no contribuiu para me aliviar o esprito. Eu irritado, quase indignado pelo seu silncio, e afinal o seu corpo flutuava no rio... e decapitado! Santo Deus!... Jordan no pde continuar. Ocultou o rosto nas mos e abanou a cabea com lentido. Laurie estendeu a mo e pousou-lha no brao. At quele momento, sentira-se incapaz de semelhante demonstrao de afeto, mas agora, perante a reao morte da secretria que lhe observava, dir-se-ia mais humano. Por fim, ele recomps-se e prosseguiu: - Mas h mais. Perdi uma doente, hoje. Uma das razes que me levaram a enveredar pela oftalmologia foi a convico de que passaria momentos maus a lutar contra a morte e persisti em me especializar em cirurgia. A paciente em causa chamava-se Mary OConnor. - Lamento e compreendo como se deve sentir. Lidar com doentes moribundos tambm foi difcil para mim. Creio que contribuiu para que optasse pela patologia legal. Assim, eles j esto mortos. - A Mary era uma mulher maravilhosa e uma doente extremamente compreensiva. J lhe tinha operado um dos olhos e preparava-me para fazer o mesmo ao outro, esta tarde. Apesar de ser uma pessoa saudvel, sem problemas cardacos conhecidos, encontraram-na morta na cama. Morreu a ver televiso. - Deve ter sido uma experincia terrvel para voc. No entanto, recorde-se de que surgem sempre problemas ocultos no paciente que menos se esperam. Suponho que a senhora Oconnor ser autopsiada amanh, e no me esquecerei de lhe comunicar a causa que a vitimou. s vezes, se se conhece a patologia, torna-se mais fcil lidar com a morte. - Agradeo a ateno.

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- Julgo que o meu dia no foi to mau como o seu - admitiu Laurie. - Em todo o caso, comeo a compreender o que Cassandra sentiu quando Apolo providenciou para que no o incomodasse. Descreveu as sries de overdoses e a sua convico de que surgiriam mais casos se no fossem difundidos avisos apropriados. Salientou igualmente que se sentira frustrada por no conseguir convencer o chefe a informar o pblico e, mais tarde, por ser igualmente mal sucedida nas tentativas junto da polcia. - Sim, deprimente - reconheceu ele. - Houve, porm, uma coisa boa no meu dia - acrescentou, mudando de assunto. - Procedi a vrias intervenes, o que me satisfez a mim e ao meu contabilista. Nas duas ltimas semanas, o seu nmero duplicou. - Ainda bem - proferiu Laurie, no podendo deixar de notar a propenso do interlocutor para focar a conversa nos seus xitos. - Espero que a tendncia se mantenha, pois h sempre flutuaes. Pouco depois, o empregado apareceu com uma variedade de sobremesas numa mesinha de rodas, e Jordan escolheu bolo de chocolate, enquanto ela preferia morangos. Em seguida, ele pediu um expresso e Laurie um descafeinado. Apercebendo-se de que ela olhava o relgio dissimuladamente, Jordan observou: - Sim, est a fazer-se tarde. Vou deix-la em casa dentro de meia hora, se pudermos estabelecer o mesmo acordo de ontem. Voltarmos a jantar juntos, amanh. - Outra vez? Acabar por se fartar da minha presena. - Que ideia! Muito pelo contrrio. Oxal amanh no esteja com tanta pressa, alm de que sexta-feira, incio do fim-de-semana. No caminho, talvez me possa fornecer informaes sobre Mary OConnor. Por favor, Laurie... Ela tinha dificuldade em acreditar que a convidavam para jantar pela terceira noite consecutiva. Na verdade, era a todos os ttulos lisonjeiro. - Muito bem - acabou por aceder. - Fica combinado. - timo. Quer apresentar alguma sugesto quanto ao local? - As suas escolhas tm sido excelentes. Pode continuar. - Entendido. Marca-se de novo para as nove? Concordou com uma inclinao de cabea. Enquanto fitava o companheiro nos olhos, recordava-se da descrio negativa dele efectuada por Lou. Por um instante fugaz, apeteceu-Lhe perguntar como decorrera o encontro com o tenente-detetive, mas no o fez. Havia coisas que era prefervel no abordar. CAPTULO 9 QUINTA-FEIRA, 23 horas MANHATTAN - Podia ser pior - admitiu Tony quando abandonava, com Angelo, uma pizzeria aberta toda a noite na Rua 42, perto de Times Square. - Confesso que fiquei surpreendido, porque isto parecia um antro de morte lenta. O outro conservou-se silencioso, concentrado no trabalho seguinte. Quando chegaram ao parque de estacionamento subterrneo, inclinou a cabea na direo do seu carro. O proprietrio, Lenny Helman, pagava proteo a Cerino e, como costumava ser Angelo quem procedia cobrana, guardava-lhe a viatura gratuitamente. Antes de subir para o assento do condutor, procedeu a um exame exterior

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minucioso, para se certificar de que no havia qualquer risco na pintura. Em seguida, instalou-se ao volante e Tony sentou-se sua direita. - Que se segue? - perguntou este ltimo, colocando-se de lado para poder olhar diretamente o companheiro, cujo rosto rgido lembrava o de uma mmia num museu. - Vamos passar lista de "procura". - Porreiro - declarou, entusiasmado. - Comeava a cansar-me da outra. Para onde vamos? - Para a rua oitenta e seis - informou Angelo. - Perto do Museu Metropolitano. - Uma boa vizinhana. Aposto que haver recordaes ao nosso dispor. - uma perspectiva que me preocupa. Um bairro seleto significa alarmes sofisticados. - Ora, tu neutraliza-os com uma perna s costas. - As coisas tm estado a correr bem demais. Confesso que comeo a ficar inquieto. - Ests sempre com macaquinhos no sto - comentou Tony, com uma gargalhada. - Corre tudo bem porque sabemos o que fazemos. E quanto mais o fazemos, mais eficientes nos tornamos. assim em tudo. - Mas o imprevisto acontece - argumentou Angelo. Por muito bem que uma pessoa prepare o golpe, tem de contar com ele. E estar em condies de o enfrentar. - Isso pessimismo e nada mais. Imersos no vaivm de palavras, no se deram conta de um Cadillac preto que os seguia a uma distncia prudente, aps dois carros intermdios. Ao volante, Franco Ponti deleitava-se, descontrado, com uma gravao das rias mais populares da pera Ada. Graas informao de um contato na Times Square, vigiava os movimentos de Angelo e Tony desde a visita destes pizzeria. - Quem vai ser desta vez? - perguntou Tony. - A mulher. - A quem compete? - acrescentou; embora soubesse que a execuo devia estar a cargo de Angelo, acalentava a esperana de que se tivesse esquecido. - Estou-me nas tintas. Podes tratar tu do assunto, se quiseres. Eu encarrego-me de vigiar o homem. Angelo passou vrias vezes diante do prdio de tijolo castanho antes de estacionar. Tinha cinco pisos, com uma porta dupla no topo de meia dzia de degraus de granito. A seguir a uma pequena plataforma, ao nvel do cho, havia outra. - O caminho mais conveniente deve ser pela entrada de servio - conjecturou Angelo. - Ficamos um pouco protegidos pela plataforma. J vi que existe um alarme, mas se do tipo que penso, no constituir problema. - Quem manda s tu - declarou Tony, puxando da automtica e aplicando-lhe o silenciador. Desceram do carro, estacionado a cerca de um quarteiro de distncia, e voltaram para trs a p. Angelo fazia-se acompanhar de um pequeno saco de lona cheio de ferramentas e indicou ao companheiro que aguardasse no passeio e o prevenisse, se se aproximasse algum, aps o que desceu os degraus de acesso entrada de servio. Tony mantinha os olhos bem abertos, porm a rua achava-se deserta. No se apercebeu, todavia, de Franco Ponti, estacionado algumas portas abaixo, onde bloqueava a entrada de um prdio.

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- Pronto - murmurou Angelo, das sombras da entrada de servio. - Podes vir. Penetraram numa longa passagem e avanaram rapidamente para a escada. Havia um elevador, mas sabiam que a prudncia no aconselhava a sua utilizao. Transpondo dois degraus de cada vez, subiram ao rs-do-cho e escutaram. parte o tiquetaque de um grande relgio de parede, na escurido, a casa estava imersa em silncio. - Consegues imaginar-te a viver num lugar destes? - sussurrou Tony. - um autntico palcio. - Fique calado - retorquiu Angelo. Continuaram a subir, enveredando por uma larga escada circular que contornava parcialmente um lustre, ao qual Tony atribuiu o mnimo de um metro e oitenta de dimetro. No primeiro andar, deparou-se-lhes uma srie de salas, uma biblioteca e um escritrio. No segundo, encontrava-se aquilo que procuravam: o quarto principal. Angelo colocou-se a um lado das portas duplas, que decerto conduziam suite, enquanto Tony o imitava no outro, ambos de armas em punho, com os silenciadores aplicados. O primeiro fez rodar o puxador devagar e impeliu a porta. O quarto era mais espaoso do que qualquer dos que vira at ento. Junto da parede oposta - que lhe parecia a uma distncia enorme -, encontrava-se uma larga cama, com dossel. Transps a entrada e fez sinal a Tony para que o seguisse, encaminhando-se para a direita da cama, onde o homem dormia, ao mesmo tempo que o "mido" se postava do lado esquerdo. Aps breve pausa, Angelo inclinou a cabea e ambos apontaram as automticas. A de Tony explodiu com o habitual estampido abafado e o corpo da mulher estremeceu. O homem devia ter o sono leve, porque se soergueu imediatamente, de olhos arregalados. No entanto, Angelo abateu-o antes que pudesse pronunciar uma nica palavra, e tombou sobre o corpo da mulher. - Com mil diabos! - bradou o gangster. - Que foi? - quis saber Tony. Servindo-se da ponta do silenciador, o outro inclinou-se para a frente e separou os dedos do moribundo, entre os quais se encontrava um pequeno dispositivo de plstico com um boto. - Ele tinha o raio de um alarme. - Que significa? - Que temos de nos raspar sem demora. Movendo-se com a rapidez possvel na semiescurido, desceram a escada e, no rs-do-cho, esbarraram praticamente numa governanta que vinha a subir. A mulher soltou um grito, deu meia volta e desceu com o maior desembarao que as circunstncias lhe permitiam. Tony premiu o gatilho da sua Bantam, mas a uma distncia superior a dois metros a pontaria no merecia confiana. A bala errou o alvo e estilhaou um largo espelho de moldura dourada. - Temos de a liquidar! - vociferou Angelo, consciente de que ela os vira com clareza. Precipitou-se para os degraus descendentes e, em baixo, escorregou no solo de mrmore cheio de fragmentos do espelho. Fez uma pausa para recuperar o equilbrio e seguiu velozmente pelo corredor do rs-do-cho, em direo s traseiras. No entanto, antes que conseguisse alcan-la, ela transps a porta, que fechou

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atrs de si, com escassos segundos de avano sobre o perseguidor. Quando se acharam no ptio das traseiras, mais parecido com um parque pblico, os dois homens detiveram-se, perplexos. Havia uma piscina retangular no centro, direita um belveder coberto por plantas trepadeiras e, esquerda, um frondoso carvalho com um balano suspenso de um ramo nodoso. - Onde se meteu ela? - murmurou Tony. - Se eu soubesse, achas que estava aqui a olhar para ontem? - grunhiu Angelo. Vou procurar neste lado e tu naquele - indicou, apontando para ambos os espaos que flanqueavam a piscina. Aps alguns minutos de pesquisas, Tony exclamou: - Est ali! - E estendeu o brao na direo da casa. Angelo fez fogo duas vezes consecutivas. O primeiro projctil destruiu a vidraa de uma janela, mas o segundo atingiu a fugitiva. - Acertaste-lhe! - gritou Tony. - Safemo-nos daqui - ordenou o companheiro, que comeara a ouvir sirenas distncia. Como no queriam correr o risco de sair pela porta principal, enveredaram por uma longa passagem interior, que quase contornava o edifcio, e emergiram finalmente na Rua 85. - Agora, caminhemos com confiana e descontrao - recomendou Angelo, dirigindo-se para o carro. As sirenas soavam cada vez mais prximas, e eles viram trs carros-patrulhas com as luzes de emergncia a piscar repetidamente, que no tardaram a bloquear a rea da rua em que se situava a casa que acabavam de abandonar. Angelo abriu as portas do veculo com o controle remoto e entraram rapidamente. - Foi um suspense altamente emocionante! - exultou Tony, quando se encontravam a meia dzia de quarteires do local. - O golpe mais limpo a que jamais assisti. - Foi um desastre - contraps Angelo, enrugando a fronte. - Como assim? Safamo-nos sem problemas. E liquidaste a governanta, que nos podia identificar. - Mas no a examinamos. Quem me garante que no me limitei a atingi-la superficialmente? Devamos ter-nos certificado. No esqueas que olhou diretamente para ambos. - Caiu imediatamente - argumentou Tony. - Estou convencido de que a liquidaste. - Era a isto que me referia antes. O imprevisto acontece. Quem podia adivinhar que o tipo dormia com um boto de alarme de emergncia na mo? - Ao mesmo tempo que falava, Angelo congratulava-se por ter de segurar o volante, pois as mos tremiam. - Sim, mas conseguimos eliminar esse imprevisto. Quem se segue? - Bem, no sei. Talvez fosse prefervel ficarmos hoje por aqui. - Por que? A noite ainda uma criana. Ao menos, mais um. No podemos desprezar dinheiro ganho to facilmente. Refletiu por um momento. O instinto segredava-lhe que deviam pr termo actividade daquela noite, mas o "mido" tinha razo. No podiam voltar as costas ao dinheiro. De resto, eles assemelhavam-se a cavalos de corrida. Se caam, deviam levantar-se imediatamente e retomar a prova. De contrrio, arriscar-seiam a no voltarem a pisar um hipdromo. - Seja - capitulou finalmente. - Mas s mais um. - Assim que gosto de te ouvir falar. Onde?

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- Na Village. Outra residncia. Ficaram silenciosos por alguns minutos, enquanto rolavam pela Rua 97, transversal ao Central Park, e depois pela Henry Hudson Parkway. - algures no lado esquerdo - revelou Angelo, quando desembocaram na Rua Bleecker. - Ali - acrescentou, apontando pouco depois para uma casa de trs pisos, com uma aldraba cabea-de-leo na porta principal. Desta vez, o homem. O mesmo plano de h pouco. Tu mata-lo e eu vigio a mulher. - Fixe - assentiu Tony, entusiasmado por poder voltar a atuar. Desta vez, Angelo arrumou o carro mais longe do que o habitual, aps o que caminharam em silncio, apenas cortado pelo ocasional embater de ferramentas dentro do saco de lona. Cruzaram-se com alguns transeuntes, porque as ruas no estavam desertas como as anteriores. Com efeito, durante a noite havia sempre mais movimento na Village do que no East Side. O alarme da casa visada constituiu um brinquedo de criana para Angelo e, transcorridos poucos minutos, subiam em bicos dos ps os degraus rangentes de uma escada. Afortunadamente para eles, havia uma lmpada de fraca intensidade no patamar do primeiro piso. A primeira porta no corredor era de um quarto de hspedes vago e, como havia apenas outra, Angelo depreendeu que era a dos aposentos principais. Voltaram a colocar-se em cada lado, as automticas altura das cabeas, apontadas para cima, e ele fez rodar o puxador e impeliu a porta. Apenas conseguira avanar um passo quando o co se lhe lanou em cima, na penumbra. As patas atingiram-no no peito e fizeram-no cambalear atravs da porta em direo parede oposta do corredor. Disposto a prosseguir a obra to auspiciosamente iniciada, o animal cravou-lhe no brao os dentes, que perfuraram o tecido, assim como a camisa e um pouco da pele, reduzindo-o quase impotncia ditada pelo terror. Tony atuou com prontido. Deu um passo para o lado e puxou o gatilho, atingindo o co queima-roupa no peito. Embora quase pudesse jurar que no errara o alvo, viu, com assombro, que o animal nem estremecia. Com uma rosnadela, arrancou um pedao de tecido do casaco de Angelo e cuspiu-o, aps o que reatou a investida. Tony aguardou um momento, para lhe visar a cabea sem margem para dvidas, e fez fogo novamente. O animal caiu pesadamente, com um som surdo. Os gritos agudos de uma mulher provocaram novos calafrios ao longo da medula espinhal de Angelo. Ela acordara no instante em que o co era abatido e achavasejunto dos ps da cama, o rosto alterado pelo terror. Tony voltou a apontar a automtica e soou o habitual estampido abafado. A mulher levou a mo ao peito, retirou-a e olhou o sangue com uma expresso de incredulidade, como se lhe custasse a crer que fora atingida por um tiro. Tony avanou para a entrada do quarto e atingiu-a queima-roupa no centro da fronte. semelhana do co, ela caiu instantaneamente no cho. Angelo fez meno de dizer algo, mas naquele momento registrou-se uma espcie de urro no rs-do-cho, e o marido da vtima comeou a subir a escada velozmente, acompanhado de uma caadeira de dois canos, que segurava altura do peito com ambas as mos. Pressentindo o que ia acontecer, Angelo lanou-se ao cho uma frao de segundo antes de a espingarda fazer fogo com uma exploso quase ensurdecedora. A carga concentrada de bagos de chumbo abriu um buraco de

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trinta centmetros na parede qual ele se apoiara. O prprio Tony teve de agir por reflexos e saltar para o lado. O segundo disparo da caadeira fez a carga penetrar pela porta aberta do quarto e pulverizar a vidraa de uma das janelas. Sem se levantar do cho, Angelo premiu duas vezes o gatilho da Walther em rpida sucesso e atingiu o homem no peito e no queixo. O impacte das balas interrompeu-lhe o movimento para a frente. Em seguida, como em cmara lenta, cambaleou para trs, resvalou na escada e foi pousar ruidosamente no patamar do rs-do-cho. Tony correu para l, a fim de disparar uma bala adicional na cabea dele, enquanto Angelo se erguia e recolhia o saco de lona. Tremia irresistivelmente, pois nunca estivera to perto da morte. A seguir, desceu a escada com pouca firmeza e disse ao companheiro que tinham de se afastar dali o mais depressa possvel. Uma vez na porta da rua, espreitou cautelosamente, e o que viu no lhe agradou. Formara-se um grupo de curiosos, que fixavam os olhos na fachada. Decerto tinham ouvido o estilhaar de vidros, seno tambm os estampidos da caadeira. - Pelas traseiras! - indicou com prontido, por reconhecer que no se podiam expor a uma confrontao com a pequena multido. Transpuseram com facilidade a vedao do ptio das traseiras, atravessaram outro de menores dimenses e desembocaram numa rua estreita. Angelo congratulava-se por ter deixado o carro longe e alcanaram-no sem problemas. - Que raio de co era aquele? - perguntou Tony quando cruzavam a Sexta Avenida. - Um doberman, salvo erro. Confesso que me pregou um susto de todo o tamanho. - E a mim. Para no falar da caadeira. Safa, que escapamos por pouco! - Pouqussimo. Devamo-nos ter ficado pelo primeiro trabalho. - Angelo abanou a cabea, exasperado. - Talvez esteja a ficar velho para estas andanas. - Qual histria! s o maior. - Dantes tambm pensava assim. Por fora do hbito, dirigiu o olhar para o espelho retrovisor, mas no descortinou nada de preocupante. claro que procurava viaturas da polcia e no o sedan de Franco Ponti, que os seguia a uma distncia prudente. CAPtULO 10 SEXTA-FEIRA, 6 e 40 MANHATTAN Em circunstncias normais, Laurie estaria encantada por ter dormido de um nico sono. Embora no Lhe tivessem telefonado do Departamento de Patologia para comunicar a apario de novos casos de overdose para a sua srie, perguntavase se isso significaria que no houvera nenhum ou, como a intuio lhe sugeria, que acontecera o contrrio e no a tinham informado. Por conseguinte, vestiu-se o mais rapidamente possvel e nem sequer perdeu tempo com o caf, devido ansiedade para chegar ao local de trabalho e inteirar-se. Assim que entrou, apercebeu-se de que acontecera algo de anormal, pois havia mais uma vez um grupo de reprteres na rea de recepo. Sentiu o n no estmago apertar-se ao abarcar o eventual significado da sua presena.

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Encaminhou-se diretamente para o Departamento de Identificao e tomou um caf antes de mais nada. Como de costume, Vinnie concentrava-se na seco desportiva do jornal. Segundo parecia, ainda no chegara qualquer dos outros patologistas, e Laurie pegou na folha em cima da secretria, a fim de verificar que casos estavam escalados para esse dia. medida que os olhos percorriam a lista, observou quatro overdoses de drogas. Duas destinavam-se a Riva e as restantes a George Fontworth, que prestava servio no departamento h quatro anos. Consultou os processos da primeira e leu o relatrio da investigadora. A avaliar pelos endereos em Harlem, devia tratar-se de vulgares mortes em casas de crack, pelo que pousou a pasta de cartolina, aliviada. Em seguida, debruou-se sobre os dois casos destinados a George. Segundo o relatrio da investigadora relativo ao primeiro, o falecido chamava-se Wendell Morrison, de trinta e seis anos, mdico! Foi com mo trmula que abriu a pasta referente ao ltimo: Julia Myerholtz, de vinte e nove anos, historiadora! Expeliu o ar dos pulmes subitamente, sem se ter dado conta de que o retivera. A sua intuio fora correta: tinham-se registrado mais dois casos de overdose de cocana com elementos similares aos anteriores. Experimentava um misto de emoes, que incluam a irritao por no a terem prevenido, como pedira, e a confirmao dos seus receios. Ao mesmo tempo, deplorava que houvessem ocorrido mais duas mortes potencialmente evitveis. Dirigiu-se imediatamente ao departamento dos investigadores de patologia e entrou no gabinete de Bart Arnold, sem aguardar resposta breve pancada na porta. - Porque no me informaram? Recomendei-te expressamente que o fizessem. Queria estar ao corrente de novos casos de overdose de cocana que obedecessem a determinados parmetros. Esta noite, registraram-se dois. Porque no me telefonaram? - Recebi instrues para no o fazer. - Por que? - No explicaram o motivo. Transmiti-as aos mdicos de servio quando chegaram. - De quem foi a recomendao? - Do Calvin Washington. Lamento, Laurie. Eu prprio te teria informado, mas j no estavas no hospital. Ela rodou nos calcanhares e retirou-se com brusquido, mais indignada do que melindrada. Os seus piores receios tinham-se confirmado: no fora mero esquecimento. Existia um esforo deliberado para a afastar do caminho. entrada do gabinete de ligao com a polcia, avistou Lou Soldano, que lhe perguntou: - Pode conceder-me um momento? Olhou-o com intensidade. Dar-se-ia o caso de o homem nunca dormir? Tinha mais uma vez o aspecto de que passara a noite em claro - o rosto por barbear, olhos congestionados e uma madeixa colada fronte. - Estou muito ocupada, tenente. - Apenas um minuto. Por favor. - Muito bem - acedeu. - De que se trata? - Esta noite, dispus de algum tempo para refletir. Quero pedir-lhe desculpa pela minha atitude de ontem. Exagerei a veemncia com que defendi o meu ponto de

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vista. A ltima coisa que esperava dele era um pedido de desculpas e agora que o apresentava sentia-se gratificada. - guisa de explicao - prosseguiu Lou -, devo referir que o comissrio no pra de me pressionar por causa da srie de homicdios perpetrados por gangsters. Acha que, como me dedico investigao do crime organizado, tenho de os esclarecer. Ainda por cima, no um homem paciente. - Acho que estamos ambos sobre forte tenso - admitiu ela. - Mas aceito as suas desculpas. - Obrigado. Em todo o caso, menos um peso nos meus ombros. - Que o traz por c, logo de manh? - No sabe dos homicdios? - Quais? H homicdios todos os dias. - Como estes, no. Mais proezas de gangsters. TrabaLho de profissionais. Dois casais, aqui, em Manhattan. - A flutuar no rio? - No. Liquidados em suas prprias casas. Ambos abastados, em particular um deles. E esse com ligaes ao mundo da poltica. - Mau... - murmurou Laurie. - Mais presso. - No tenha a menor dvida. O prefeito est desvairado. J apostrofou o comissrio, e adivinhe quem este decidiu crucificar. Um seu humilde servidor... - Tem alguma ideia? - Quem me dera poder dizer que sim. Est a passar-se algo de importante, mas nem em sonhos vislumbro o que possa ser. Na noite de anteontem, houve trs assassinatos similares em Queens. Agora, estes dois em Manhattan. E parece no existir qualquer relao com o crime organizado. No entanto, o modus operandi dos criminosos indica com clareza que se trata do estilo gangland. - Nesse caso, veio por causa das autpsias? - Exacto. Passo quase tanto tempo aqui como na Central da Polcia, pelo que talvez me dem trabalho quando for despedido. - Quem se ocupa delas? - Os doutores Southgate e Besserman. Que tal so? - Excelentes e muito experientes. - Estava esperanado em que fosse voc. Comeava a convencer-me de que trabalhvamos bem juntos. - Com o Southgate e o Besserman, encontram-se em boas mos. - Comunicar-lhe-ei o que apurarmos - prometeu Lou, fazendo girar o chapu nas mos. - Agradeo-lhe. De sbito, acudiu a Laurie a mesma sensao dos ltimos dias. O detetive parecia penosamente embaraado, como se desejasse dizer alguma coisa e no conseguisse. - Enfim... ainda bem que a encontrei - articulou ele, evitando olh-la. - At breve. Deu meia volta e comeou a afastar-se. Durante uns segundos, ela acompanhou-o com a vista, e impressionou-a mais uma vez a solido que ele exalava. Ao mesmo tempo, perguntava-se se tencionara - e no se atrevera - a convid-la de novo para jantarem juntos. Por um momento, esqueceu-se do rumo que tinha em mente quando se haviam encontrado. Contudo, a indignao reapareceu ao recordar a tentativa de Calvin Washington para a afastar da sua srie de overdoses. Assim, com renovada

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deliberao, encaminhou-se para o gabinete dele e bateu porta, aberta, entrando sem lhe dar tempo a reagir. O mdico achava-se sentado atrs de uma montanha de expediente para despachar e no pareceu particularmente encantado quando a viu. - Esta noite, houve mais duas overdoses similares s que me interessam comeou Laurie. - No me est a transmitir novidade nenhuma. - Apesar de o dia de hoje se destinar ao expediente, ficava-lhe grata se me atribusse as autpsias. Algo me diz que estes casos se relacionam com os anteriores. Assim, talvez possa descobrir algum elemento confirmativo. - J discutimos isso pelo telefone. Repito que est a envolver-se emocionalmente no assunto, o que Lhe dificulta a objetividade. - Por favor, doutor Washington - articulou, constrangida por se ver obrigada a implorar. - No, com mil diabos! - explodiu ele, desferindo uma palmada no tampo da secretria que fez voar vrios papis. - O George Fontworth encarrega-se das overdoses e voc vai concentrar-se no expediente, que, alis, est atrasado. Ponto final em tudo isto. Laurie inclinou a cabea em silncio e abandonou o gabinete. Se no estivesse to revoltada, talvez no conseguisse conter as lgrimas. Seguiu para os domnios de Bingham, bateu porta, e desta vez aguardou que ele a mandasse entrar, o que se verificou com prontido, apesar de estar ao telefone. Ela sups que falava com algum do Municpio, pois as palavras que pronunciava recordavam-lhe as suas conversas com a me. As expresses "sim", "com certeza" e "sem dvida" brotavam-lhe dos lbios com insistncia. Quando finalmente pousou o auscultador e se concentrou em Laurie, esta pressentiu que estava exasperado, estado de esprito pouco propcio para a sua visita. No obstante, resolveu abrir as hostilidades. - Estou a ser deliberadamente impedida de continuar envolvida nos casos de overdose - declarou, procurando exprimir-se com firmeza, porm, a voz tremia de emoo. - O doutor Washington no me deixa efetuar as autpsias relevantes dos corpos chegados hoje. No creio que o meu afastamento sirva os melhores interesses do departamento. Bingham pousou as mos no rosto e esfregou os olhos. Quando as retirou, estes achavam-se congestionados. - Enfrentamos forte presso acerca do modo como nos ocupamos de um caso de homicdio no Central Park, registra-se uma vaga de crimes praticados por profissionais que excedem o mbito das mortes violentas ocorridas normalmente em Nova iorque e, como se tudo isso no bastasse, voc vem enxofrar-me com mais problemas. Custa-me a crer. Palavra de honra que me parece impossvel. - Quero que me autorizem a autopsiar esses corpos - persistiu ela, com firmeza. Os casos j so pelo menos catorze. Algum precisa de analisar o cenrio global, e julgo-me a pessoa indicada para o fazer. Estou convencida de que nos encontramos na iminncia de uma calamidade generalizada. Se existe uma substncia contaminadora, como penso, temos de emitir um aviso ao pblico! Bingham assumiu uma expresso de incredulidade. Por fim, ergueu os olhos para o teto, agitou as mos para os lados e grunhiu para consigo: - Faz parte dos quadros h cerca de cinco meses e j pretende ensinar-me a dirigir o departamento! - Sacudiu a cabea e cravou o olhar nela. - O doutor

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Washington um administrador competente. Mais do que competente: excelente. O que ele diz deve cumprir-se. Est a ouvir?! Fim da audincia. - E baixou os olhos para a papelada na sua frente. Laurie seguiu diretamente para o laboratrio, convencida de que se devia manter em movimento. Se se detivesse a ponderar as duas ltimas entrevistas, poderia cometer algum ato irrefletido de que mais tarde se arrependeria. Procurava Peter Letterman, mas quem encontrou foi John DeVries. - Obrigada por ter intercedido por mim junto do chefe - proferiu ela, com sarcasmo. - Eu preveni-a de que no gostava que me moessem a pacincia. - No era essa a minha inteno. Limitei-me a pedir-lhe que cumprisse o seu dever. Descobriu uma substncia contaminadora? - No - replicou ele, secamente, e voltou-lhe as costas. Laurie meneou a cabea e admitiu a possibilidade de ter os dias contados no Departamento de Patologia Legal do Hospital Geral de Nova Iorque. Foi encontrar Peter a um canto do laboratrio, debruado sobre o maior e mais recente dos cromatgrafos a gs. - No pude deixar de os ouvir - murmurou ele. Acho que devia evitar o John. - No o procurei. - Tambm no descobri qualquer substncia contaminadora, mas examinei amostras neste cromatgrafo a gs, que contm aquilo a que chamam "ratoeira". Se queremos apurar alguma coisa, este o aparelho indicado para o conseguir. - Oxal que sim, porque os casos j vo em catorze. - Detetei algo, no entanto. Como sabe, a cocana hidrolisa-se perante a benzoilecgonina, o ster metilico de ecgonina e a ecgonina. - Sim. Continue. - Cada poro de cocana produzida contm uma percentagem nica desses hidrolisados. Por conseguinte, analisando as concentraes, pode conjecturar-se razoavelmente a origem das amostras. - E?. . - Todas as que recuperei das seringas tm as mesmas percentagens - salientou ele. - O que significa que toda a cocana proveio da mesma poro. - Ou, por outras palavras, da mesma fonte? - Exato. - o que eu suspeitava. Congratulo-me por v-lo documentado. - Se encontrar alguma substncia contaminadora com esta mquina, previno-a. - Obrigada, Peter. Se dispusesse de provas da sua presena, creio que o doutor Bingham emitiria uma declarao nesse sentido. No entanto, a caminho do seu gabinete, Laurie perguntava-se se podia ter a certeza de alguma coisa. ........................................................ - No me pegues no brao! - bradou Cerino, quando Angelo tentava gui-lo atravs da entrada do consultrio de Jordan Scheffield. - Vejo melhor do que pensas. Na verdade, fazia-se acompanhar da bengala, mas no a utilizava. Tony, que os seguia, fechou a porta atrs de si. Uma das enfermeiras do oftalmologista escoltou-os ao longo do corredor e indicou uma poltrona confortvel a Cerino. Quando este comparecia consulta, no utilizava a entrada habitual e evitava a sala de espera, em obedincia aos preceitos destinados aos doentes VIP de Jordan.

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- Meu Deus! - exclamou ela, ao reparar no extenso arranho no rosto de Tony, que se prolongava desde junto da orelha esquerda ao canto da boca. - Como fez isso? - Foi um gato - informou ele, levando instintivamente a mo ao rosto. - Espero que lhe tenham administrado uma injeo antitetnica. Quer que o desinfetemos? - No vale a pena. - Se mudar de idia, previna-me - advertiu a mulher, encaminhando-se para a porta. - Dem-me lume - pediu Cerino, quando ficaram ss. Angelo apressou-se a acender-lhe o cigarro e puxar de um para si, enquanto Tony se sentava numa cadeira prxima. Ele e o companheiro estavam exaustos, pois tinham sido arrancados da cama, em virtude da inesperada visita de Cerino ao mdico. Na verdade, ainda se ressentiam dos efeitos das experincias resultantes das duas ltimas "execues", em particular Angelo. - Eis-nos na Disneylndia, mais uma vez - disse Cerino. A sala parou de girar e a parede ergueu-se, para revelar Jordan, de p junto da secretria, com a ficha do doente na mo. Assim que avanou um passo, detetou o cheiro de tabaco e advertiu: - Lamento, mas no permitido fumar aqui. Angelo olhou em volta com nervosismo, em busca de um lugar para depositar o cigarro aceso, porm Cerino segurou-lhe o brao e fez sinal para que no se movesse. - Se quisermos fumar, fumamos - proclamou. - Como referi pelo telefone, doutor, estou um pouco desapontado consigo e no me importo de o repetir. - Mas h que ter em conta os instrumentos. O fumo -lhes prejudicial. -Que se lixem os instrumentos. Concentremo-nos antes no fato de andar a badalar a minha condio por toda a cidade. - Que histria essa? Jordan pressentira que o paciente estava enfurecido com alguma coisa desde que lhe telefonara, mas supusera que se devia expectativa da apario de crnea apropriada para o transplante. Por conseguinte, as palavras que acabava de ouvir surpreendiam-no profundamente. - Refiro-me concretamente a um detetive chamado Lou Soldano e a uma tipa que d pelo nome de Laurie Montgomery e mdica. O doutor falou com ela, que por sua vez conversou com o detetive, o que o levou a procurar-me. E deixe-me dizer-lhe uma coisa. Fui aos arames, porque pretendia que os pormenores do meu pequeno acidente se mantivessem secretos. Para convenincia dos meus negcios, entenda-se. - Ns, mdicos, por vezes trocamos impresses sobre determinados casos esclareceu Jordan, subitamente cordial. - No brinque comigo, por favor. Sei que essa sua colega trabalha na Patologia Legal e ocupa-se, portanto, de autpsias. E, se porventura ainda no reparou, continuo bem vivo. Ora, se vocs trocassem impresses em mera obedincia a um hbito, ela no daria com a lngua nos dentes a um detetive da Brigada de Homicdios. Tem de procurar uma explicao mais convincente, doutor. Este ltimo tentava dissimular o embarao, pois no lhe ocorria qualquer justificao plausvel. - O fulcro da questo que no respeitou a confidencialidade - prosseguiu Cerino. - Na minha maneira de ver as coisas, eu podia recorrer a um advogado

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para lhe mover um processo por desrespeito pela tica profissional. Engano-me? - No sei se... - Jordan no conseguiu completar a frase, instantaneamente consciente da sua vulnerabilidade legal. - No entanto, no quero ouvir um arrazoado de termos tcnicos para refutar a minha acusao. Talvez at nem procure o advogado. Sabe porqu? Porque tenho vrios amigos que saem mais baratos que os advogados e so muitssimo mais eficientes. Podem considerar-se, at certo ponto, especialistas como o doutor, sobretudo de rtulas, ossos das pernas, articulaes, etc. Imagine as repercusses na sua prtica se ficasse com a mo esquerda esmagada, por mera casualidade, na porta do carro. - Senhor Cerino... - comeou em tom conciliador, porm, o outro interrompeu-o. - Creio que fui suficientemente claro. Espero que no volte a badalar. Posso contar com isso? - Com certeza - assentiu, esforando-se por ignorar o tremor das mos. - No minha inteno enerv-lo, doutor. Na realidade, interessa-me que esteja em plena forma. Fiquei particularmente contente, esta manh, quando a sua funcionria me telefonou para que viesse submeter-me operao. - Tambm estou satisfeito com isso - asseverou, tentando recuperar parte da atitude profissional. - Teve sorte em a sua oportunidade surgir to cedo. O perodo de espera foi muito mais breve do que usualmente. - Mas no o suficiente para mim - replicou Cerino. - Na minha atividade, uma pessoa precisa de dispor de todos os sentidos, e, s vezes, no chegam. H vrios tubares que adorariam enviar-me para a prateleira, ou pior. Por conseguinte, vamos a isto. - Muito bem - acedeu Jordan, com nervosismo. Indicou ao paciente que se instalasse na cadeira apropriada e principiou a examinar-lhe os olhos, ao mesmo tempo que notava uma intensa baforada a alho. - Ouvi dizer que, nos ltimos tempos, tem efetuado mais intervenes do que habitualmente - observou Cerino. - verdade. - Suponho que isso lhe aumenta substancialmente os rendimentos. - Tambm exato - confirmou Jordan, concentrado na crnea gravemente afectada. -Talvez consiga arranjar-lhe um nmero aprecivel de clientes. Est interessado? - Decerto. - Primeiro, conserte-me a vista. Se o fizer, continuaremos amigos. Depois, talvez consigamos estabelecer um acordo de negcios. O mdico no sentia entusiasmo especial ante a perspectiva de manter relaes de amizade com aquele indivduo mas desejava muito menos t-lo como inimigo. Na realidade, suspeitava de que os inimigos de Paul Cerino no morriam de velhos. Assim, achava-se disposto a desenvolver os maiores esforos para o comprazer. E j tomara uma deciso nesse sentido: no lhe enviaria a conta. ............................................................ Laurie pousou a esferogrfica e reclinou-se na cadeira atrs da secretria. Empenhava-se em concentrar-se no expediente, mas os progressos eram escassos. O pensamento persistia em se fixar nas overdoses. Tinha dificuldade em admitir que no se encontrava na "cova" a autopsiar os dois corpos chegados durante a noite. Resistiu tentao de ir l, a fim de assistir ao trabalho de Fontworth, pois Calvin Washington explodiria de indignao ao v-la.

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Consultou o relgio e decidiu inteirar-se se o colega descobrira alguma coisa de interessante. Acabava de se levantar quando Lou entrou. - Ia sair? - Talvez seja prefervel ficar - redarguiu ela, com um suspiro de resignao. - Acha? Calculou que ele no fazia a menor idia daquilo a que se referia e disse: - Contos largos. Como vo as coisas do seu lado? Parece exausto. - E estou - concedeu Lou. - Levantei-me s trs da madrugada e ainda no parei. E assistir a autpsias com algum que no seja voc implica mesmo trabalhar. - J terminaram? - Isso, sim! Eu que terminei. No aguentava mais. Creio que os seus dois colegas levaro todo o dia a examinar os quatro casos e o co. - Qual co? - Numa das casas dos homicdios, o assassino abateu um co, alm do homem e da mulher. Mas estava a brincar. Eles no o autopsiam. - Encontraram algo de aproveitvel? - No sei. O calibre das balas parece similar aos dos casos de Queens, mas teremos de aguardar o exame da Balstica para formar um juzo definitivo. E, como deve calcular, a Balstica tem o servio atrasado vrias semanas. - Ento, nenhuma idia por enquanto? - Receio bem que no. Os homicdios de Queens sugeriam uma ligao com o mundo dos restaurantes, mas os de agora no tm nada de comum com essa atividade. Uma das vtimas era um importante banqueiro que contribuiu pesadamente para a campanha do prefeito, e a outra um executivo de uma conhecida empresa leiloeira. - Continua a no existir qualquer associao visvel com o crime organizado? - Nenhuma, mas no desistimos de investigar essa possibilidade. No subsiste a menor dvida de que se trata de obra de assassinos profissionais. Tenho tantos homens envolvidos nas diligncias que luto com falta de pessoal para as outras ocorrncias. O nico elemento positivo, at agora, a governanta de uma das residncias. Se sobreviver, disporemos da primeira testemunha. - Gostava que surgisse tambm um indcio na minha srie. Se, ao menos, um dos overdoses no tivesse morrido... Quem me dera dispor de pessoal para descobrir a fonte da cocana que est a matar tanta gente. - Pensa que tem toda a mesma origem? - Tenho mesmo a certeza - asseverou Laurie, e explicou como Peter o determinara cientificamente. Naquele momento, o bip do detective emitiu um som intermitente e ele verificou o nmero. - Estvamos a falar de pessoal e eis um dos meus rapazes. Posso servir-me do telefone? - Ela assentiu com uma inclinao de cabea e Lou levantou o auscultador. - Que se passa, Norman? - perguntou, depois de obtida a ligao. Ao mesmo tempo, Laurie congratulava-se por ele no ter desligado o pequeno altofalante para que escutasse a conversa. - Provavelmente, no nada de importante - disse Norman. - Em todo o caso, julguei conveniente inform-lo. Descobri um fator comum nestes trs casos: um mdico. - Sim? - Lou fez rolar os olhos, pois no se tratava do gnero de indcio que procurava. - Duvido que nos sirva de muito. - De acordo, mas foi a nica singularidade que surgiu. Recorda-se de me dizer

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que os casos do Steven Vivonetto e Janice Singleton eram terminais? - Perfeitamente. Algum dos Kaufman estava em idnticas condies? - No, mas Henriette Kaufman recebia tratamento do mesmo mdico daqueles dois. Bem sei que o Steven e a Janice consultavam uma dezena de especialistas, mas havia um que se ocupava dos trs. - Especialista de qu? - Oftalmologia. Chama-se Jordan Scheffield. Desta vez, pestanejou de espanto e incredulidade, e notou que Laurie no se mostrava menos perplexa. - Como o descobriste? - acabou Lou por perguntar. - Por mero acaso - explicou Norman. - Quando me falou da situao terminal do Steven e da Janice, investiguei a condio de sade de todas as vtimas. No entanto, s me apercebi da relao quando regressei Central e examinei todo o material que tem chegado s nossas mos. Parece-lhe importante? - No sei - admitiu o tenente. - Estranho, porm, de certeza. - Quer que explore a pista? - No sei como possvel, por enquanto. Vou estudar o assunto e depois previno-te. Entretanto, continuem com as investigaes. Cortou a ligao e voltou-se para Laurie. - O mundo na verdade pequeno. Isso, ou o seu amiguinho desfruta de grande procura. - J lhe disse que ele no o meu amiguinho - retorquiu ela, irritada. - Desculpe, tinha-me esquecido. O seu conhecido que goza da sua amizade. Est melhor assim? - O Jordan disse-me que, no dia do desaparecimento de Marsha Schulman, o consultrio tinha sido assaltado e o ficheiro vasculhado. - Roubaram alguma coisa? - No. Aparentemente, fotocopiaram algo. Pedi-lhe que verificasse a ficha de Paul Cerino, e era de fato uma das que revelavam ter sido mexidas. - Essa agora! - Lou manteve-se silencioso por um momento, imerso em cogitaes. - No faz muito sentido - reconheceu, por fim. - A famlia Lucia teria sido envolvida porque o Cerino visitava o consultrio do Scheffield? Procuro situar o rival do Paul, Vinnie Dominick, no cenrio, mas no consigo. - Podamos inteirar-nos de pormenores sobre as vtimas de homicdio tipo gangland que entraram hoje. Averiguar se alguma era doente do Jordan, por exemplo. - uma tima ideia. Cinco minutos mais tarde, devidamente equipados, entravam na sala de autpsias. Por sorte, Calvin Washington no se achava presente... Southgate e Besserman ocupavam-se naquele momento dos seus segundos casos. Aquele estava prestes a terminar, pois os Kaufman no ofereciam problemas especiais, por apresentarem apenas ferimentos, embora mortais, na cabea. Os de Besserman revestiam-se de maior dificuldade. Primeiro, autopsiara Dwight Sorenson, que tinha trs trajetrias de bala para examinar. O trabalho fora laborioso e demorado, pelo que acabava de iniciar o exame do corpo de Amy Sorenson quando Lou e Laurie entraram. Autorizados pelos respectivos mdicos, os recm-chegados leram as pastas que acompanhavam cada caso. Infelizmente, o historico mdico era pouco extenso. - Tive uma ideia melhor - declarou finalmente Laurie. - E dirigiu-se para o telefone, a fim de contactar com Cheryl Myers. - Queria pedir-lhe um favor.

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- De que se trata? - quis saber a outra, com afabilidade. - Diz respeito aos quatro homicdios em Manhattan, que deram entrada hoje. Gostava que me dissesse se algum deles consultava um oftalmologista chamado Jordan Scheffield. - Fixe. Telefono-lhe dentro de minutos. Onde est? - C em baixo, na "cova". Laurie informou Lou de que no tardariam a ser elucidados e voltou a aproximarse de George Fontworth, que conclua o seu segundo caso de overdose: Julia Myerholtz. - O Calvin proibiu-me de falar contigo, hoje - advertiu ele. No o quero contrariar. - Apenas uma informao. A cocana foi inoculada por via intravenosa? - Foi - assentiu, com um olhar em redor, como se receasse que o doutor Washington lhe casse fisicamente em cima. - parte os sinais de overdose e toxicidade, foram autpsias normais? - Em absoluto, mas no me compliques a vida. - Uma ltima pergunta. Houve alguma surpresa? - Apenas uma, embora j a conheas. S que eu no sabia que constitua um preceito-padro, neste tipo de caso, pois penso que devia ter sido abordado na reunio de quinta-feira. - A que te referes? - No te faas de novas. O Calvin disse que foi obra tua. - Cada vez percebo menos - confessou Laurie. - Oh, diabo! Ele vem a! Afasta-te. Ela voltou-se a tempo de ver a figura possante do doutor Washington transpor a porta de vaivm. O corpo era inconfundvel, apesar da bata e da mscara. Laurie tratou de se afastar da mesa de George e encaminhou-se discretamente para o local onde estava afixada a escala das autpsias, disposta a munir-se de um pretexto para justificar a sua presena, se fosse interrogada. Procurou apressadamente o nome de Mary OConnor e viu que o corpo fora atribudo a Paul Plodgett, o qual se encontrava na mesa mais distante, junto da parede. Quando se aproximou, o colega, em resposta sua pergunta, revelou: - Encontrei muita coisa. Laurie olhou por cima do ombro e certificou-se de que o doutor Washington se dirigira para a mesa de Besserman, pelo que insistiu: - Qual a tua impresso sobre a causa da morte? - Indiscutivelmente cardiovascular - afirmou o interpelado, baixando os olhos para o corpo de Mary OConnor, cujo rosto e cabea apresentavam uma tonalidade violcea, quase roxa. - Muita patologia? - Bastante. Para j, rigidez moderada das coronrias. A vlvula mitral tambm estava em pssimas condies e o corao igualmente. Por conseguinte, existem muitos candidatos causa terminal. - Est quase roxa. - verdade. Alguma congesto na cabea e nos pulmes. Deve ter havido um grande esforo terminal. No queria morrer, pobre senhora. Parece que at mordeu o lbio. - Sim? - estranhou Laurie. - Tratar-se-ia de algum tipo de ataque? - possvel. No entanto, d mais a impresso de uma escoriao, como se pretendesse chup-lo.

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- Vejamos. - Aguardou que ele puxasse o lbio superior de Mary OConnor para trs. - Tens razo. E quanto lngua? - Normal. por isso que duvido que houvesse um ataque. Talvez tivesse muitas dores terminais. Bem, existe a possibilidade de, ao microscpio, o corao revelar algo de patognomnico, mas aposto que este caso pertence categoria de um coup de grce desconhecido. Pelo menos, no especificamente. Em termos gerais, sei que foi cardiovascular. Assentiu com uma inclinao de cabea, mas conservou o olhar fixo no corpo sem vida. Alguma coisa indefinida a preocupava e ativava uma recordao que no lograva identificar. - E estas petquias nas faces? - acabou por perguntar. - Adaptam-se teoria da afeco cardaca terminal. - Em to grande quantidade? - Como referi, deve ter havido um esforo profundo durante a agonia. - Importas-te de me comunicar o que descobrires ao microscpio? Ela era amiga de um paciente, que decerto se interessar pelo que apurares. - Combinado - prometeu Paul. Laurie viu que Calvin Washington se transferira da mesa de Besserman para a de Fontworth, enquanto Lou se encontrava nas proximidades da de Southgate, e encaminhou-se para este ltimo. - Desculpe a ausncia. - No tem importncia - disse o detetive. - Comeo a adaptar-me ao ambiente. - Telefone para si, Laurie! - gritou uma voz ao fundo da sala. Ela acudiu, contrariada por a sua presena ter sido to intempestivamente divulgada. Sem se atrever a olhar na direo do doutor Washington, pegou no auscultador e identificou-se. - Quem me dera que todos os pedidos fossem to fceis de satisfazer - declarou Cheryl. - Liguei ao consultrio do doutor Scheffield, e a recepcionista no podia ter sido mais atenciosa. Henriette Kaufman e Dwight Sorenson eram seus doentes. A informao serve-lhe para alguma coisa? - No sei bem. Em todo o caso, interessante. Obrigada. Laurie procurou Lou e revelou-lhe o que acabava de escutar. - Ena! - articulou ele a meia voz. - Temos de comear a pr de parte a hiptese de mera coincidncia. Pelo menos, tudo aponta nesse sentido. - As possibilidades de tal acontecer por simples casualidade so extremamente reduzidas. - Mas qual o seu significado? Afigura-se-me uma maneira muito esquisita de chegar at Cerino, se porventura se trata disso. Na verdade, no faz sentido. - Concordo. - De uma maneira ou de outra, tenho de investigar o assunto. Depois digo qualquer coisa. O detetive afastou-se apressadamente e ela aventurou mais uma olhadela na direco de Calvin Washington, porm este continuava a conversar com George, sem parecer minimamente preocupado com a presena de Laurie. De novo no seu gabinete, ela discou o nmero de Jordan, o qual, como de costume, se encontrava na sala de operaes. Depois de deixar recado para que lhe telefonasse quando estivesse disponvel, tentou concentrar-se no expediente, sem melhor resultado que anteriormente. Tinha o esprito em efervescncia devido precariedade do lugar que ocupava, depois de se antagonizar com tantas pessoas por causa da sua srie de casos

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de overdose, e estranha coincidncia de Jordan contar na sua clientela com cinco pessoas que haviam sido vtimas de assassnio por mtodos de gangland. As cogitaes acabaram por se desviar para Mary OConnor, e recordou-se subitamente daquilo que lhe escapara antes. As escoriaes nos lbios, as petquias rosadas e a profunda descolorao arroxeada sugeriam sufocao pela compresso do peito e obstruo da boca. Com essa ideia em mente, ligou sala de autpsias e perguntou por Paul. - Lembrei-me de uma coisa - comeou Laurie, quando ouviu a voz dele do outro lado do fio. - Dispara. - Que achas da sufocao como possvel causa da morte de Mary OConnor? Fez uma pausa, mas obteve o silncio como nica reao. - Ento? - A vtima estava internada num quarto particular da ala Goldblatt do Geral de Manhattan. - Tentemos esquecer-nos de onde se encontrava. Concentremo-nos penas nos fatos. - Mas a nossa qualidade de patologistas legais obriga-nos a tomar o cenrio em considerao. De contrrio, erraramos o diagnstico de montes de casos. - Eu sei, mas por vezes o cenrio pode ser enganador. Pensemos, por exemplo, nos homicdios montados para parecerem suicdios. - Isso diferente. - Ser, mesmo? De qualquer modo, eu pretendia apenas que considerasses a possibilidade de sufocao. Lembra-te da escoriao no lbio, das petquias e do volume do congestionamento no rosto e na cabea. Laurie acabava de pousar o auscultador quando a campainha retiniu. Desta vez era Jordan. - Ainda bem que a apanho a - disse ele. - Estou a meio de uma operao e s disponho de um momento. Aguardam-me ainda vrias intervenes, entre as quais, imagine, a do Paul Cerino. - Sim?... - Preciso de lhe pedir um favor. Com a apario inesperada do Cerino, vou despachar-me muito tarde. Importa-se de protelarmos os nossos planos? Para amanh, se no vir inconveniente. - Acho bom - acedeu Laurie. - Mas queria falar-lhe de uma ou duas coisas. - Ento tem de ser depressa. - Em primeiro lugar, de Mary OConnor. Tinha problemas cardacos. - uma informao reconfortante. - Sabe alguma coisa da vida pessoal dela? - Pouco. - Imagine que foi assassinada. - Assassinada! - bradou Jordan. - Fala a srio? - No sei... - admitiu ela. - Mas se me disser que possua vinte milhes de dlares e se preparava para eliminar o malvado do neto do testamento, a hiptese do homicdio figurar no meu raciocnio. - Possua alguns recursos, mas no era o que se pode dizer abastada. E devo recordar-lhe que devia animar-me por causa da sua morte em vez de me aumentar o peso na conscincia. - O mdico que a autopsiou est convencido de que sucumbiu a parada cardaca. -Assim j melhor. De onde surgiu essa suspeita de homicdio?

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- Da minha frtil imaginao - confessou. - E de algumas informaes surpreendentes. Est sentado? - Deixe-se de enigmas, por favor. J devia encontrar-me na sala de operaes. - Os nomes de Henriette Kaufman e Dwight Sorenson significam alguma coisa para si? - So doentes meus. Por que? - Eram doentes seus. Foram assassinados esta noite, juntamente com as esposas. As suas autpsias esto a desenrolar-se neste momento. - Meu Deus! - exclamou ele. - E no tudo. Na noite anterior, trs outros doentes seus tiveram o mesmo fim. Todos eles mortos a tiro de um modo que sugere participao do crime organizado. Pelo menos, foi o que me disseram. - incrvel... E o Paul Cerino veio ao meu consultrio ameaar-me, esta manh. Isto parece cada vez mais um pesadelo. - Que gnero de ameaas lhe fez? - Prefiro no tocar no assunto. No entanto, est fulo comigo e, custa-me diz-lo, por sua causa, Laurie. - Por minha causa?! - No tencionava tocar no assunto at que nos encontrssemos, mas j que aconteceu... - O qu? - Porque revelou ao detetive Soldano que eu tratava o Cerino? - No pensei que fosse segredo. Alis, voc mencionou-o durante o jantar em casa de meus pais. - De fato tem razo - concordou Jordan. - Mas porque o foi dizer nada menos que a um detetive de homicdios? - Apareceu para assistir a umas autpsias e o nome do Cerino veio baila em relao com determinados assassnios. Uns corpos encontrados a flutuar no East River, vtimas de execues do tipo do gangland. - Jesus... - Lamento ser a mensageira de tantas notcias ms. - A culpa no sua. De resto, mais vale que eu saiba. Vou operar o Cerino esta noite, felizmente. Do modo como as coisas esto, quanto mais depressa me desembaraar dele melhor. - Tenha cautela - recomendou Laurie. - Anda algo de estranho no ar, embora no faa uma ideia exata de que se trata. Jordan no necessitava que Laurie lhe recordasse que devia ser cauteloso, sobretudo depois das ameaas de Cerino de lhe esmagar as mos. E agora a notcia de que cinco dos seus doentes tinham sido assassinados e a outra morrera, possivelmente, tambm por interveno alheia! De fato, era demais. Preocupado com o conjunto estranho, porm aterrador, de circunstncias, levantou-se da cadeira na antecmara da sala de operaes do Geral de Manhattan e entrou nesta ltima, perguntando a si prprio se devia contatar polcia e revelar-lhe a ameaa do gangster. No entanto, que fariam as autoridades? Provavelmente, nada. E Cerino? Naturalmente, o que ameaara fazer. Jordan estremeceu de pavor ao encarar semelhante perspectiva, e lamentou o dia em que o homem se lembrara de recorrer aos seus prstimos profissionais. Enquanto se preparava para reatar os trabalhos na mesa de operaes, ponderava o possvel motivo pelo qual cinco ou mesmo seis dos seus doentes

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tinham sido assassinados. E no caso de Marsha? Todavia, por mais tratos imaginao que desse, no lhe acudia a mais remota explicao. A cirurgia constitua, para ele, uma experincia catrtica, e agora sentia-se aliviado por mergulhar na absorvente tarefa de um transplante de crnea. Durante as horas seguintes, esqueceu por completo as ameaas, crimes de gangsters, Marsha Schulman e homicdios misteriosos. - Excelente trabalho - comentou um mdico residente mais jovem quando Jordan terminou. - Obrigado. - Ele exibiu um largo sorriso e voltou-se para a enfermeira. - Se precisarem de mim, estou na sala de cirurgia. O caso seguinte um dos meus VIP. - Perfeitamente, alteza - gracejou ela. Jordan congratulava-se por Cerino figurar a seguir na lista, e s deplorava no haver j terminado com ele. Embora as complicaes fossem raras, s vezes aconteciam, e no pde evitar um arrepio de alarme ao pensar nas consequncias de uma infeco ps-operatria - no para o paciente, mas para si prprio. Dominado pelas reflexes tenebrosas, alheara-se do que o rodeava, e quando se afundou numa das poltronas da sala e fechou os olhos, no se apercebera do homem sentado na sua frente. - Boa tarde, doutor! Descerrou as plpebras e viu-se perante Lou Soldano, que prosseguiu: - A sua secretria disse-me que se encontrava aqui, depois de eu lhe assegurar que necessitava de falar urgentemente consigo. Espero que no veja inconveniente. O oftalmologista empertigou-se na poltrona e os olhos percorreram as cadeiras em volta, com nervosismo. Sabia que Cerino no devia estar longe, provavelmente na sala de preparao, naquele momento. E isso significava que o indivduo alto, de expresso sinistra, tambm se achava algures nas proximidades. O gangster insistira nisso e a administrao concordara. Jordan no encarava com satisfao a idia de o sicrio de Cerino o ver a conversar com o detetive, pois dificilmente encontraria uma explicao plausvel. - Surgiram determinados fatos - volveu Lou -, e vim na esperana de que me fornea alguns esclarecimentos. - Tenho outra operao dentro de momentos - disse Jordan, fazendo meno de se levantar. - Sente-se, doutor. Apenas pretendo uns breves minutos do seu tempo. Temos estado intrigados com cinco homicdios recentes que supomos serem da autoria da mesma pessoa ou pessoas, e o nico elo comum que detetamos consiste no fato de fazerem parte da sua clientela. Como compreender, desejamos perguntar-lhe se faz alguma ideia da razo por que foram perpetrados. - Fui informado h apenas uma hora - respondeu, com nervosismo. - Desconheo por completo o motivo por que ocorreram. Em todo o caso, posso garantir-lhe que no tm nada a ver comigo. - Podemos, pois, depreender que todos pagaram as suas contas? - Dadas as circunstncias, tenente, no creio que o seu comentrio seja de muito bom gosto. - Desculpe o meu humor negro, mas tomando em considerao o que o seu sofisticado consultrio deve ter custado e sabendo que possui uma limusine... - No sou obrigado a escut-lo - cortou, voltando a fazer meno de se levantar.

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- De fato, no ... agora. Mas como ter de conversar comigo, mais cedo ou mais tarde, pode ao menos tentar colaborar. De resto, achamo-nos perante uma situao grave. - Que pretende de mim? - perguntou, tornando a reclinar-se na poltrona. - No tenho nada a acrescentar ao que j revelei. Alis, suponho que sabe mais do que eu. - Fale-me de Martha Goldburg, Steven Vivonetto, Janice Singleton, Henriette Kaufman e Dwight Sorenson. - Eram meus doentes. - E a natureza dos seus diagnsticos? - inquiriu Lou puxando da agenda e lpis. - No a posso divulgar. Trata-se de informao confidencial. E no cite como precedente a circunstncia de ter mencionado o Paul Cerino doutora Montgomery. Cometi um erro ao faz-lo. - Posso obter esses elementos das respectivas famlias. Porque no me facilita a vida? - Elas que o informem, se decidirem que o devem fazer. Eu que no posso. - Est bem. Nesse caso, falemos de generalidades. O diagnstico era o mesmo para todos? - No. - No? - ecoou, visivelmente decepcionado. - Tem certeza? - Sem dvida. Baixou os olhos para a agenda aberta e refletiu por um momento. Por fim, ergueu-os e perguntou: - Havia algum fator comum entre eles? Por exemplo, costumavam comparecer consulta no mesmo dia ou algo do gnero? - No. - As suas fichas estariam arquivadas juntas por algum motivo? - No, arrumo-as por ordem alfabtica. - Algum deles teria vindo no mesmo dia que o Cerino? - Isso que j no sei - declarou Jordan. - Mas posso assegurar-lhe uma coisa. Quando ele vinha consulta, no via outros doentes, ou vice-versa. - De certeza? - Absoluta. Soou o besouro do intercomunicador e uma das enfermeiras anunciou que o doente se encontrava preparado para a interveno. Jordan levantou-se e Lou imitou-o. - Tenho de ir operar - disse o primeiro. - Muito bem. Voltaremos a conversar. O detetive ps o chapu e saiu para o corredor. Jordan seguiu-o at porta e aguardou que desaparecesse no elevador. Em seguida, assomou sala de espera e verificou que o guarda-costas de Cerino no se achava visvel. Enquanto se encaminhava para a sala de operaes, sentia-se aliviado por Lou se ter retirado. A breve conversa deixara-o mais perturbado que nunca, e no se tratava apenas de medo de que o sicrio do gangster os visse juntos. Com efeito, Jordan pressentia que no desfrutava da simpatia do detetive, o que poderia agravar a situao. De qualquer modo, receava ter de lhe suportar a presena vrias vezes no futuro. Entrou no vestirio dos homens e passou gua fria pelo rosto. Necessitava de se acalmar antes de se dirigir sala de operaes para se ocupar de Cerino. Mas

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no era fcil. Os acontecimentos precipitavam-se e ele tinha o esprito imerso num turbilho. Um dos pensamentos que o preocupavam particularmente consistia na compreenso de que havia uma maneira de os cinco homicdios estarem relacionados, inclusive o de Mary OConnor. Tivera plena conscincia disso durante a conversa com Lou Soldano, embora se abstivesse de o mencionar. E o fato de ter decidido assumir essa atitude deixava-o confuso. No sabia com exatido se o silncio se devia a no estar seguro do seu significado ou ao terror que a situao lhe infundia. Acima de tudo, queria evitar que o seu nome viesse a figurar ao lado dos das vtimas. Reconheceu que a atitude mais conveniente residia em no fazer nada. Quando atravessava o corredor que antecedia a sala de operaes, apercebeu-se de outra coisa e deteve-se. No obstante todos aqueles problemas, efetuava mais intervenes cirrgicas que nunca. Tinha de haver outro aspecto da invulgar situao. Recomeou a caminhar, ao mesmo tempo que tudo comeava a fazer uma espcie de sentido grotesco no seu esprito. Na verdade, devia assumir uma posio de absoluto alheamento. De qualquer modo, era mais segura, alm de que a cirurgia sempre constitura a sua atividade preferida. Impeliu a porta de vaivm da sala de operaes e aproximou-se de Cerino, j sob o efeito parcial da anestesia. - Vamos despachar isto num instante - proferiu com voz firme. - Tente descontrair-se. Deu-lhe uma leve palmada no ombro e olhou em volta. De repente, estremeceu. Um dos enfermeiros no pertencia aos quadros do hospital. Apesar da mscara, Jordan identificou-o pela expresso do olhar. Era o guarda-costas de Cerino. CAPTULO XI SEXTA-FEIRA, 16.30 MANHATTAN Laurie hesitava em tornar a visitar o laboratrio, pois no queria arriscar-se a novo encontro com John DeVries. Mas, no estado em que se encontrava, tentar concentrar-se no expediente afigurava-se-lhe ridculo. Por fim, decidiu procurar Peter, que decerto j disporia de mais elementos. Bem sei que prometeu informar-me se descobrisse alguma coisa, mas a impacincia obrigou-me a visit-lo explicou quando o localizou. Ainda no detectei qualquer substncia contaminadora informou ele , mas fiz uma descoberta que talvez seja significativa. A cocana metabolizada no corpo numa variedade de maneiras diferentes que produzem uma diversidade de metabolias, uma das quais se chama benzoilecgonina. Quando determinei a percentagem de cocana e benzoilecgonina no sangue, urina e crebro das vtimas, pude calcular o lapso de tempo decorrido entre a injeco e a morte. - E o que apurou? - Um valor muito consistente. Cerca de uma hora em treze dos catorze casos. Num, porm, a situao era diferente. O corpo de Robert Evans no apresentava praticamente nenhuma benzoilecgonina. - E da? inquiriu Laurie. - Da que ele morreu muito rapidamente. Porventura em vinte minutos. Ou mesmo menos, no o posso dizer ao certo. - Qual lhe parece ser o significado?

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- No fao a menor ideia disse Peter. A detctive mdica a doutora. - Acho que podia ter sofrido uma arritmia cardaca instantnea. - possvel admitiu, com um encolher de ombros. Ainda no desesperei de descobrir uma substncia contaminadora. Mas se tal acontecer, ser em nanomoles. Ela abandonou o Departamento de Toxicologia desencorajada. Mau grado todos os seus esforos, no se considerava muito mais adiantada na investigao do que quando principiara. Disposta a falar de novo com George Fontworth, para que lhe explicasse o que o surpreendera nas autpsias, desceu cova e espreitou na sala. No o viu, mas avistou Vinnie e perguntou-lhe pelo colega. - Saiu h coisa de meia hora. Laurie dirigiu-se para o gabinete de George, que se encontrava deserto. Como se situava contguo ao laboratrio de serologia, entrou, a fim de se inteirar se algum o vira. - Tinha consulta no dentista informou um dos tcnicos. - Disse que voltaria, mas no sabia quando. Ela retirou-se e, de novo diante do gabinete de George, cuja porta se encontrava aberta, viu em cima da secretria as pastas de cartolina referentes s duas overdoses que autopsiara naquela tarde. Olhou por cima do ombro para se certificar de que no havia ningum nas proximidades, entrou e abriu a de cima. Era a de Julia Myerholtz, o caso de que George se ocupava quando ela se aproximara da mesa. Leu as anotaes rapidamente e compreendeu com prontido ao que ele se referia com o termo surpresa. Era bvio que reagira do mesmo modo que a prpria Laurie perante Duncan Andrews. Consultou o relatrio da investigadora mdica e verificou que a vtima fora identificada no local da morte pelo namorado, Robert Nussman. Arrancou uma folha do bloco-notas de George e escreveu o endereo de Julia. Preparava-se para abrir a segunda pasta, quando ouviu passos no corredor. Apressou-se a guardar a folha de papel e a abandonar o gabinete, inclinando a cabea e exibindo um sorriso de embarao ao cruzar-se com um tcnico de histologia. Embora Bingham a tivesse admoestado por visitar o apartamento de Duncan Andrews, decidiu deslocar-se ao domiclio de Julia Myerholtz. Assim, meteu-se num txi e tentou convencer-se de que a atitude do chefe se baseava, em particular, no fato de o caso ter ressonncias polticas. Ele no objetara ao exame no local da morte... ou, pelo menos, Laurie tentava apegar-se a essa ideia. O apartamento situava-se num elegante edifcio na Rua 75 Leste, e ela ficou surpreendida quando viu o porteiro aproximar-se para abrir a porta do txi. No havia dvida de que o ambiente circundante se distinguia profundamente do da rea em que vivia, em Kips Bay. - Em que lhe posso ser til, minha senhora? - perguntou o homem, com ntido sotaque irlands. Laurie mostrou-lhe o crach de patologsta legal e pediu para falar com o administrador do prdio, o qual se apresentou no trio passados escassos minutos. - Gostaria de visitar o apartamento de Julia Myerholtz informou ela. Mas primeiro queria certificar-me de que no se encontra ningum l. O administrador interrogou o porteiro, que declarou:

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- Est desocupado. Os pais dela s chegam amanh. Em seguida, retirou a chave de um pequeno armrio na parede e entregou-a a Laurie. - Devolva-a ao Patrick, quando descer - recomendou o administrador. - Preferia que o senhor me acompanhasse. - Tenho uma fuga de gua quente na cave - explicou ele. Mas fcil de localizar. Apartamento 9-C, direita do elevador. Este deteve-se no nono andar e ela tomou a precauo de tocar a campainha antes de introduzir a chave na fechadura. Desta vez, no queria esbarrar em qualquer ente amado da vtima. A primeira coisa que lhe despertou a ateno foram fragmentos de uma estatueta espalhados no vestbulo, pertencentes a uma rplica de David, de Miguel ngelo, a avaliar pelos de maiores dimenses. O confortvel apartamento achava-se decorado no estilo rstico, e, sem estar segura do que procurava, Laurie comeou a percorrer os aposentos. Na cozinha, abriu a geladeira, que se apresentava bem abastecido de iogurtes, vegetais e leite. Na sala de estar, em cima da mesinha de caf, viam-se numerosos livros de arte e revistas: American Health, Runners World, Triathlon e Prevention. Nas estantes das paredes, encontravam-se mais volumes de arte e havia uma pequena placa na prateleira da chamin. Ela aproximou-se e leu: Central Park Triathlon, Terceiro Lugar, 30-34. No quarto, deparou-se-lhe uma bicicleta de exerccio e numerosas fotografias emolduradas, a maioria das quais representava uma mulher atraente e um jovem bem-parecido em vrios cenrios ao ar livre: de bicicleta, num ambiente montanhoso, acampados num bosque ou a terminar uma corrida. Enquanto regressava sala, tentava imaginar a razo pela qual uma atleta amadora como Julia Myerholtz se dedicara aparentemente ao consumo de drogas. Na realidade, no fazia sentido. Os alimentos dietticos, as revistas e provas de outras atividades no se harmonizavam com a cocana. Viu as cogitaes interrompidas subitamente pelo rudo de uma chave introduzida na fechadura. Por um segundo de pnico absoluto, considerou a possibilidade de se ocultar, como se receasse ver surgir Bingham. Quando a porta se abriu, o jovem que entrou pareceu to surpreendido como ela por encontrar algum no apartamento. Laurie reconheceu-o imediatamente de muitas das fotografias no quarto. - Sou a doutora Laurie Montgomery, do Departamento de Patologia Legal. - Robert Nussman. - No quero incomodar acrescentou ela, comeando a encaminhar-se para a porta, desejosa de que Bingham no viesse a tomar conhecimento da sua visita. Posso voltar noutra ocasio. No, deixe-se estar. Ele ergueu a mo para reforar as suas palavras. Alis, no me vou demorar. - Uma tragdia horrvel. - A quem o diz - murmurou, mostrando-se repentinamente amargurado. - Sabia que ela se drogava? - No se drogava - retorquiu, com uma ponta de irritao. - Sei o que vocs, mdicos, dizem, mas garanto-lhe que a Julia nunca o fez, no se adaptava sua maneira de ser. Tinha uma preocupao constante pela sade. Habituou-me a fazer corridas e outros desportos, sorriu ante a recordao, nem sequer tomava bebidas alcolicas.

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- Desculpe se me precipitei. Era muito voluntariosa e generosa. Preocupava-se com os outros e envolvia-se em quase todas as campanhas de auxlio humanitrio. - Sei que foi voc que a identificou aqui. - verdade - conseguiu articular, num tom embargado pela emoo. - Deve ter sido uma experincia muito dolorosa. Imagens do que acontecera ao irmo acudiram involuntariamente ao esprito de Laurie. - Onde estava ela quando entrou? Fez uma pausa, enquanto ele apontava na direco do quarto. Ainda vivia? perguntou com suavidade. - De certo modo. - Respirava com grande dificuldade. Administrei-lhe a respirao boca a boca at chegada da ambulncia. - Como aconteceu ter vindo? - Ela tinha-me telefonado, para que a procurasse. - Era costume faz-lo? Robert enrugou a fronte para reflectir, algo perplexo. -No sei... Acho que sim. Pareceu-lhe que se exprimia no tom normal? - Conseguiu determinar se j estava drogada? - Creio que no tinha tomado nada, pois no deixava transparecer euforia. No entanto, tambm no me pareceu normal. Um pouco tensa. Realmente, eu receava que me quisesse fazer alguma revelao, como se tencionasse romper comigo, por exemplo. - Havia algum problema no vosso relacionamento? - No, corria tudo pelo melhor. Isto , eu estava convencido disso. - S que tinha a voz um pouco esquisita. - E a respeito da estatueta quebrada, no vestbulo? - Reparei nela mal entrei, ontem noite. Era o seu objeto preferido. Tinha cerca de duzentos anos de existncia. Quando a vi destruda, pressenti que se passava algo de anormal. Laurie contemplou os fragmentos e perguntou-se se Julia poderia t-la quebrado durante um acesso apopltico. Nessa eventualidade, como se transferira do vestbulo para o quarto? - Agradeo-lhe a colaborao - declarou por fim. Espero que as minhas perguntas no o tenham angustiado muito. - No - asseverou ele. - Mas porque esto com todo este trabalho? Eu pensava que os patologistas legais se dedicavam exclusivamente s autpsias e s se envolviam nos homicdios, como o Quincy. - Esforamo-nos tambm por acudir aos vivos. a nossa misso. Interessa-nos sobretudo prevenir tragdias futuras, como a da Julia. Quanto mais soubermos sobre o assunto, maiores as possibilidades de sermos bem sucedidos. - Se tiver mais alguma pergunta para me fazer, telefone-me indicou, puxando de um carto de visita. Assim como se descobrirem que no foi vitimada por drogas. Seria importante para mim, porque... Desta vez, no conseguiu dominar as lgrimas. Laurie entregou-lhe igualmente o seu e advertiu: - Se lhe ocorrer mais alguma coisa que eu deva saber, contate comigo. Pode ligar a qualquer hora, para o local de trabalho ou para o meu apartamento. Quando descia no elevador, recordou-se de Sara Wetherbee ter dito que Duncan a chamara na noite da overdose, e reconheceu que se tratava de uma coincidncia curiosa. Se Duncan e Julia estavam to empenhados em ocultar o consumo de drogas, porque teriam convidado algum na noite em que o faziam?

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Entregou a chave ao porteiro, Patrick, e comeava a afastar-se, quando se voltou e retrocedeu. - Estava de servio a noite passada? - Sim, das trs s onze. - Viu Juha Myerholtz, nesse perodo? - Vi, como quase todas as noites. - Suponho que sabe o que lhe aconteceu - acrescentou Laurie, com prudncia, pois no estava interessada em o informar para alm do que j conhecia. - Decerto. Drogava-se, como muitos jovens. lamentvel. - Pareceu-lhe deprimida quando entrou? - Eu no diria deprimida - observou ele, mas no parecia no seu estado normal. - Em que sentido? - No me cumprimentou, ao contrrio do que fazia sempre. Mas talvez fosse porque estava acompanhada. - Recorda-se de quem se tratava? - Perfeitamente. Em geral, no reparo nesses pormenores, porque h sempre muita gente a entrar e a sair. Mas o fato de a menina Myerholtz no me ter cumprimentado, levou-me a observar os companheiros. - Reconheceu-os? J tinham estado aqui antes? - No sei de quem se tratava e duvido que alguma vez tivessem vindo. - Um era alto, magro e bem vestido e o outro mais encorpado, do tipo atarracado. - Viu-os sair? - No. Devem ter-se retirado durante o meu intervalo do caf. - A que horas chegaram? - No princpio da noite. Por volta das sete. Laurie agradeceu ao homem e chamou um txi para regressar ao seu gabinete. Quase anoitecera. Os arranha-cus j apresentavam as luzes acesas e as pessoas percorriam as ruas apressadamente, aps mais um dia de trabalho. Ela recapitulou os dilogos com o namorado de Julia e o porteiro do prdio e ponderou quem poderiam ser os dois companheiros da jovem. Embora se tratasse provavelmente de colegas ou amigos, o fato de terem visitado o apartamento na noite da overdose fazia com que se revestisse de importncia. Lamentou no dispor de meios para averiguar a sua identidade, a fim de os poder interrogar. Cruzou-lhe mesmo o esprito a possibilidade de serem passadores de droga. Dar-se-ia o caso de Julia Myerholtz ter uma vida secreta que o namorado desconhecia? De regresso ao edifcio da Patologia Legal, dirigiu-se em primeiro lugar ao gabinete de George, para saber se j voltara do dentista. Depreendeu que na verdade voltara e partira definitivamente, pois a sala achava-se imersa na escurido. Desapontada, tentou abrir a porta, mas estava trancada. Como no conseguira contatar com ele, acudira-lhe a ideia repentina de obter o endereo da outra vtima de overdose: Wendell Morrison. Em seguida, encaminhou-se para o seu gabinete, despiu o casaco, muniu-se de um par de luvas de borracha e desceu morgue, onde encontrou o tcnico de servio, Bruce Pomowski, no respectivo cubculo. - H alguma coisa sobre a entrega dos restos mortais de Julia Myerholtz? Vieram busc-los? - algum dos casos de hoje?

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- Exato. Bruce abriu um livro pesado e fez deslizar o dedo ao longo dos registros do dia. Quando chegou ao nome mencionado, o dedo passou a mover-se para o lado. - Ainda no anunciou, por ltimo. Esperamos que uma agncia funerria de fora da cidade os venha reclamar. - Esto na seo de entradas? - Sim. a terceira mesa de rodas a contar da frente. Ela agradeceu-lhe e dirigiuse cmara frigorfica de entradas, ao fundo do corredor. noite, o ambiente da morgue modificava-se consideravelmente. Em contraste com a atividade quase frentica do dia, os ecos dos saltos dos seus sapatos pareciam repercutir em todas as paredes. Ao mesmo tempo, no pde deixar de evocar a reao de Lou, na sua primeira visita, tera-feira de manh, quando lhe chamara, se a memria no a atraioava, cenrio ttrico. Deteve-se e baixou os olhos para o cho de cimento cheio de manchas, que ele mencionara, e a seguir ergueu-os para as pilhas de caixes de pinho destinados ao Campo de Potter, com os restos mortais sem identificao que ningum reclamava. Recomeou a caminhar, refletindo que era estranho que o seu estado mental normal lhe isolasse do consciente a faceta sinistra da morgue. Fora necessrio um estranho como Lou e uma altura em que o local se achava deserto para se dar conta disso. Chegada ao seu destino, calou as luvas de borracha e abriu a pesada porta. Uma tnue nuvem de nvoa glacial envolveu-lhe imediatamente os ps, enquanto estendia a mo para acender a luz. Reagindo ao estado de esprito de momentos antes, contemplou o interior da cmara frigorfica da perspectiva de uma pessoa no profissional, em vez de patologista. Era indiscutivelmente arrepiante. Nas numerosas prateleiras, que se alinhavam ao longo das paredes, havia uma coleo sinistra de corpos e rgos separados, que, depois de autopsiados e examinados, aguardavam que algum os reclamasse. Na sua maioria, encontravam-se expostos, embora alguns estivessem cobertos com lenis manchados de sangue e outros fluidos corporais. Constituam uma viso terrestre do inferno. O centro da sala estava repleto de mesas de rodas, cada uma com um corpo. Mais uma vez, havia uns cobertos e outros expostos, com os olhos vtreos cravados no teto, como se se encontrassem num dormitrio macabro. Sentindo-se invulgarmente indisposta, transps a entrada, enquanto o olhar apreensivo tentava localizar o corpo de Julia Myerholtz. Quase imediatamente, a porta fechou-se atrs dela, com um sonoro estalido metlico. Numa reao quase irracional, Laurie deu meia volta e correu para l, receosa de ter ficado fechada na cmara frigorfica. No entanto, o puxador cedeu presso e a porta rodou nos volumosos gonzos. Envergonhada com a reao, concentrou-se de novo no interior e comeou a inspecionar metodicamente os corpos nas mesas. Para efeitos de identificao, cada um tinha uma etiqueta suspensa do dedo grande do p direito. Descobriu o de Julia perto da entrada, e era um dos que se encontravam cobertos. Aproximou-se da cabeceira e levantou o lenol, para contemplar a tez plida e as feies delicadas da mulher. Se no fosse a palidez, dir-se-ia que dormia. Contudo, a profunda inciso com a forma de um Y destrua qualquer esperana de ainda viver. Examinou-a mais minuciosamente e distinguiu numerosas reas com escoriaes na cabea, indicao da provvel atividade do acesso que a

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acometera. Imaginou-a a colidir com a estatueta e a derrub-la. Em seguida, abriu-lhe a boca e observou a lngua, que no tinha sido removida. Fora mordida profundamente, em mais uma prova da atividade do acesso. Depois, procurou a localizao da IV onde se injectara e encontrou-a facilmente. Notou tambm que coara os braos com violncia, semelhana de Duncan Andrews. Provavelmente, experimentara alucinaes similares. Apercebeu-se, contudo, de que os arranhes dela eram mais profundos, quase como se se devessem lmina de uma faca ou canivete. As unhas, cuidadosamente tratadas, forneceram-lhe a explicao, mas algo mais. Laurie descortinou um fragmento de tecido epidrmico sob a do dedo mdio direito. Depois de se certificar de que no havia indcios idnticos nas outras, foi buscar dois frascos de espcimes e um bisturi na sala de autpsias, voltou para junto do corpo de Julia, recolheu o fragmento de tecido num deles e, servindo-se do bisturi, retirou uma amostra de pele da margem do corte da autpsia, que guardou no outro. Depois de voltar a cobrir o corpo de Julia com o lenol, levou os dois frascos para o laboratrio, onde os rotulou, e, na folha de pedido, solicitou uma comparao das amostras. Embora fosse bvio que a mulher se arranhara a si prpria, merecia a pena confirm-lo. Ao mesmo tempo, congratulava-se com o fato de, quela hora, o laboratrio se achar deserto, pois no lhe agradaria ter de explicar a razo pela qual necessitava do teste. Seguiu para o seu gabinete, decidida a aproveitar o sossego que imperava para se concentrar no expediente que at ento descurara. No entanto, ainda tensa devido estranha reao quando a porta da cmara frigorfica se fechara atrs dela, no estava minimamente preparada para o que a aguardava. No momento em que transps a entrada, imersa em reflexes, um vulto soltou um grito e surgiu na sua frente. Laurie gritou igualmente, embora de terror, enquanto se lhe afigurava que o corao se preparava para irromper da boca. Todavia, o ataque que temia no se concretizou. Ao invs, o seu crebro alterou freneticamente a mensagem e revelou-lhe que o vulto assustador gritara Buuu!, de modo algum o que um violador potencial ou demnio sobrenatural utilizaria para reforar a investida. Ao mesmo tempo, as circunvolues cerebrais apropriadas identificaram o rosto como pertencente a Lou Soldano. Passou-se tudo num literal abrir e fechar de olhos, e quando Laurie se encontrou em estado de replicar, o medo convertera-se em indignao. - Porque fez isso, Lou? - vociferou. - Assustei-a? - estranhou ele, embaraado. - Se me assustou! - Fiquei aterrada, e detesto que me impressionem assim. No o torne a fazer! - Desculpe. Foi uma criancice, na verdade. Mas esta casa tem-me impressionado de tal modo que decidi retaliar um pouco. - Estou com vontade de socar-lhe o nariz - declarou ela, erguendo o punho cerrado, embora a revolta se tivesse atenuado, em face do arrependimento aparentemente sincero do detetive.- Mas que faz aqui a estas horas? - Ia a passar e, como precisava de falar consigo, estacionei o carro no parque da morgue, esperanado em que estivesse a. - O fulano de servio disse que a vira pouco antes.

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- De que me quer falar? - Do seu amiguinho Jordan. - Quantas vezes terei de lhe repetir que ele no ?... Fez uma pausa para respirar fundo. - Se persiste com isso, ainda acabo por me irritar a valer. - Qual o problema? - inquiriu Lou. Parece-me um termo relativamente apropriado.- Alis, saem juntos todas as noites. - A minha vida social s a mim diz respeito. No entanto, para sua informao, no samos juntos todas as noites. Como hoje, por exemplo. - Bem, trs vezes em quatro, no uma mdia nada m. Mas vamos ao que interessa. - Queria comunicar-lhe que conversei com ele sobre os seus doentes assassinados. - Que lhe revelou? - Pouca coisa. Recusou mencionar pormenores de natureza pessoal. - Procedeu como lhe competia. - Em todo o caso, mais importante do que o que disse foi a maneira como reagiu. Estava sob forte tenso nervosa, o que me intrigou. - Suponho que no o julga envolvido nessas mortes... - Claro que no. Esmifrar os doentes ainda se compreende, agora liquid-los nem pensar. Seria o mesmo que matar a galinha dos ovos de ouro. Mas no subsistem dvidas quanto ao nervosismo. H algo que o preocupa. Creio que sabe alguma coisa. - Acho que tem fortes motivos para estar enervado - disse Laurie. Ele falou-lhe das ameaas do Cerino? - No. De que natureza? - No me quis elucidar. Mas se o Cerino o gnero de pessoa que voc diz, o estado do Jordan compreende-se perfeitamente. - Porque seria que mo ocultou? - Provavelmente por supor que no o poderia proteger. Engano-me? - Talvez no, concedeu Lou. - Pelo menos, permanentemente e tratando-se de uma personalidade to importante como Jordan Scheffield. - A conversa com ele proporcionou-lhe algum elemento til? - Inteirei-me de que as vtimas de homicdio no tinham o mesmo diagnstico, assim como de que o relacionamento delas com o seu oftalmologista era puramente pessoal. Por conseguinte, pode dizer-se que no obtive revelaes sensacionais. - Que tenciona fazer a seguir? - Acalentar esperanas! Mandarei as minhas equipes de investigadores elucidarse sobre os diagnsticos individuais. Talvez isso nos fornea algum indcio. No meio de tudo isto tem de haver qualquer aspecto que me escapa. - o que eu penso quanto aos meus casos de overdose. - A propsito, que faz aqui a uma hora destas? - Esperava pr o expediente em dia. Agora, com as palpitaes do corao ainda alteradas, graas sua brilhante brincadeira, talvez o leve para casa. - E se fssemos jantar juntos? Little Italy, por exemplo. Gosta de pasta? - Adoro. - Ento, porque hesita? J confessou que no ia sair com o nosso comum amigo oftalmologista, que a sua desculpa favorita. - No h dvida de que persistente. - Admira-se? Descendo de italianos. Quinze minutos mais tarde, Laurie encontrava-se no Caprice dele, rumo ao

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centro da cidade. Ainda no decidira se jantar com o homem constitua uma boa ideia, mas no lhe ocorrera qualquer pretexto razovel para recusar o convite. E conquanto Lou se tivesse mostrado algo impertinente nas ocasies anteriores, agora cumulava-a de atenes e descrevia fases da sua juventude em Queens. Apesar de ter crescido em Manhattan, ela nunca visitara a Little Italy, e, quando rolavam na Rua Mulberry, Laurie sentiu-se encantada com o ambiente. Havia uma infinidade de restaurantes e transeuntes e, semelhana da prpria Itlia, o local parecia palpitar de vida. - uma atmosfera realmente italiana - admitiu, com um largo sorriso apreciativo. - Sou da mesma opinio. Em todo o caso, vou revelar-lhe um pequeno segredo. A maior parte dos terrenos pertence a chineses. - Que estranho... - articulou, algo desapontada, embora no soubesse explicar o motivo. Em tempos, foi de fato um bairro italiano, mas os habitantes mudaram-se quase todos para os subrbios, em particular para Queens. E os chineses, com o habitual faro apurado para os negcios, aproveitaram a oportunidade para entrar em cena. O detetive arrumou o carro num pequeno parque privado e Laurie apontou para o respectivo aviso. - Por favor! - protestou ele, colocando um pequeno carto no interior do prabrisas. De vez em quando, assiste-me o direito de tirar partido do fato de ser um dos melhores profissionais de Nova Iorque. Em seguida, enveredaram por uma rua estreita e entraram num dos restaurantes notveis. - No tem nome - observou ela. - Nem precisa. O interior constitua uma mescla de mesas com toalhas de xadrez e gelosias ornamentadas com trepadeiras artificiais e latadas de plstico. Em cada mesa havia uma vela fixada num pequeno recipiente de barro, e gravuras que representavam cenas quotidianas de Veneza ocupavam as paredes. Empregados pressurosos esforavam-se por atender a clientela com prontido. Todos pareciam conhecer-se pelos nomes de batismo. Pairava na atmosfera um contnuo murmrio de vozes e o odor pungente de comida bem condimentada. Laurie descobriu de sbito que tinha fome. - Devamos ter reservado mesa - observou, olhando em volta. Ele recomendou-lhe um pouco de pacincia. com efeito, passados alguns minutos, uma italiana de larga corpulncia aproximou-se e abraou-o. Quando conseguiu libertar-se, Lou apresentou-a a Laurie, dizendo que se chamava Maria. Como por artes mgicas, materializou-se imediatamente uma mesa disponvel, e a mulher sentou-se com eles. - Tenho a sensao de que muito conhecido disse Laurie. - Depois de comer aqui tantas vezes, no admira. S as minhas contas devem ter financiado os estudos de um dos filhos dos donos. Descobriu com pesar que no havia cardpios, pelo que teve de escutar a variedade de iguarias sua disposio dos lbios do empregado. Assim que o arrazoado chegou ao fim, Lou encorajou-a a optar por ravioli ou manicoti, e ela escolheu o primeiro. Depois de decidirem o que comeriam e beberiam, ele desapontou-a ao acender um cigarro. - Estabeleamos um meio termo - props Laurie. Porque no se contenta com

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um nico? - De acordo. Aps um copo de excelente vinho branco, ela comeou a adaptar-se catica atmosfera. Quando serviram as entradas, o chefe de mesa-proprietrio, Giuseppe, apareceu para os cumprimentar. Ela considerou a refeio estupenda. Depois das ltimas noites em ambientes formais, a trepidante sala constitua um contraste agradvel. Parecia que todos conheciam e estimavam Lou, o qual era alvo de comentrios maliciosos por se encontrar acompanhado de Laurie. Aparentemente, costumava comer sozinho. Para sobremesa, o detective insistiu em que se deslocassem a um bar italiano das proximidades, onde lhes serviram caf espresso e gelados. Quando os tinham na sua frente, Laurie olhou o companheiro e declarou: - Queria perguntar-lhe uma coisa. - E eu convencido de que evitaramos os tpicos potencialmente delicados! No volte a pedir-me que fale com os colegas da Brigada de Narcticos, por favor. - Pretendo apenas ouvir a sua opinio. - Bom, isso diferente. - Mas prometa no fazer troa de mim. O assunto comea a tornar-se interessante. - No tenho qualquer motivo slido para pensar isto. H somente alguns pequenos fatos que me intrigam. - Desse modo, vai levar toda a noite com rodeios. - Trata-se das overdoses. Gostaria que me dissesse o que pensa da possibilidade de serem homicdios e no mortes acidentais. - Continue - indicou ele, puxando distraidamente de novo cigarro e acendendo-o. - Uma doente morreu subitamente, no hospital. Apesar de sofrer de diversos problemas cardacos, um exame minucioso indica a hiptese de ter sido sufocada. O caso foi classificado como natural, em virtude dos outros pormenores: o lugar onde se encontrava, excesso de peso e histria clnica. No entanto, se tivesse acontecido noutro local, talvez a considerassem vtima de homicdio. - Que relao tem isso com as suas overdoses? - Comecei a encar-las mesma luz. Ignorar o fato dessas pessoas terem sido descobertas sozinhas no seu apartamento, com uma seringa ao alcance da mo. Nesse contexto, difcil no conceber a ideia de homicdio. Suponhamos que a cocana no foi auto-inoculada... - uma teoria quase revolucionria. Empertigou-se no banco e retirou o cigarro da boca. - Decerto que foram cometidos homicdios com drogas, mas o motivo costuma ser mais evidente: roubo, sexo, retribuio, herana. Muitos passadores de pouca importncia so mortos assim por clientes descontentes. Os casos da sua srie no se adaptam a esse molde. Eu pensava que a caracterstica notvel neles consistia no fato de se tratar de cidados bem situados na vida, sem quaisquer antecedentes ligados droga ou problemas com as autoridades. - verdade - admitiu Laurie. - Quer dizer que imagina que esses yuppies foram inoculados fora? Encare a realidade, por favor. - Com viciados dispostos a pagar quantias elevadas pelo produto, que razo levaria algum a empreender uma cruzada pessoal destinada a livrar a cidade dos habitantes mais prsperos e teis? Que lucraria com isso? No lhe parece mais provvel que se drogavam desde longa data, embora o fizessem escondidos?

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- No. - De resto, no disse que esses indivduos injetavam a coca, em vez de a cheirar? - exato. - Ento, explique-me como consegue algum cravar uma agulha numa pessoa que no colabore. As enfermeiras dos hospitais no experimentam dificuldades em picar um nmero aprecivel de doentes? Quer convencer-me de que uma vtima que se debate pode ser inoculada contra a sua vontade? No brinque comigo. Ela fechou os olhos, consciente de que Lou acabava de salientar o ponto mais vulnervel da sua teoria de homicdio. - Se essas pessoas tivessem sido injectadas fora, haveria sinais de luta acrescentou ele. Apareceu algum? - No, - reconheceu Laurie. Pelo menos, que eu saiba murmurou, lembrando-se subitamente da esttua quebrada, no apartamento de Julia. - A nica outra maneira que posso conceber de tal acontecer se tivessem sido prvia e fortemente drogadas. Nessa eventualidade, vocs no deixariam de descobrir vestgios do fato. Engano-me? - No, - repetiu, a meia voz. - A tem, portanto. No a censuro por considerar a hiptese de homicdio, mas acho que se trata de uma possibilidade muito remota. - As suspeitas devem-se a determinados elementos que descobri. Visitei o apartamento de uma das vtimas mais recentes, e o porteiro revelou-me que, na noite em que ela morreu, chegou a casa com dois homens que ele nunca tinha visto. - No me diga que a sua surpreendente teoria se baseia na simples circunstncia de uma mulher entrar em casa com dois homens, que o porteiro nunca tinha visto! - Pronto, est bem! - replicou Laurie, desalentada. Duvide sua vontade. No entanto, h pormenores que me incomodam com persistncia, como uma dor de dentes. - Ouamo-los. - Em dois dos casos, o namorado, ou namorada, foi chamado telefonicamente pela vtima, cerca de uma hora antes. - E depois? - Nada. A que est o buslis. Pareceu-me curioso que duas pessoas que encobriam a sua toxicodependncia convidassem testemunhas inocentes para assistir a uma noite de devassido originada pela droga. - Podem ter telefonado por uma infinidade de razes diferentes. Duvido que as vtimas previssem que a viagem terminaria de um modo to trgico. Quando muito, isso refora a hiptese da auto-inoculao. Talvez acreditassem no popularizado mito dos poderes afrodisacos da cocana e desejassem que os namorados estivessem perto no auge da excitao. - Deve julgar-me louca. - De modo algum - asseverou Lou. til acalentar suspeitas, em particular na nossa profisso. - Obrigada pela consulta. Aprecio devidamente a sua pacincia. - Sempre s ordens. Quando quiser ventilar uma teoria comigo, no hesite em me procurar. - Gostei muito do jantar, mas acho que so horas de recolher a casa. Preciso de

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adiantar um pouco mais do expediente atrasado. - Se gostou do restaurante, adoraria um em especial, em Queens. Situa-se mesmo no meio de uma rea habitada por italianos, com cozinha tpica do seu pas. Que diz a irmos l amanh? - Agradeo-lhe o convite, mas tenho outros planos. - Claro - articulou, com sarcasmo. - Esquecia-me do doutor Limusine. - Por favor, Lou! - Vou lev-la a casa - grunhiu, levantando-se. Isto, se consegue suportar mais uma tirada no meu decrpito Caprice. Laurie ergueu os olhos ao cu e emitiu um suspiro de resignao. Franco Pond estacionou o Cadillac preto defronte do Restaurante Napolitano, na Avenida Corona, e apeou-se. O porteiro reconheceu-o e apressou-se a tomar providncias para que algum cuidasse do carro. Franco entregou-lhe uma nota de dez dlares e transps a entrada. quela hora da noite de sexta-feira, o estabelecimento registrava particular animao. Um acordeonista movia-se de mesa para mesa, enquanto interpretava composies napolitanas tpicas. Franco deteve-se, por um momento, a seguir ao reposteiro de veludo vermelho que separava o trio da sala de jantar e localizou Vinnie Dominick, Freddie Capuso e Richie Herns sem dificuldade num dos reservados, acompanhados de duas mulheres de bustos generosos e mini-saia. Encaminhou-se diretamente para a mesa, e, quando o avistou, Vinnie indicou s duas jovens que fossem ao toucador retocar a maquiagem. - Que tomas? - perguntou em seguida ao recm-chegado. - Um copo de vinho calhava bem. Fez estalar os dedos e um empregado acudiu imediatamente para receber instrues. Instantes depois, Franco tinha a bebida na sua frente. - Conseguiste alguma coisa? - inquiriu Vinnie. O interpelado ingeriu um sorvo e declarou: - O Angelo Facciolo e o Tony Ruggerio encontram-se esta noite com o Cerino. Por conseguinte, no trabalham. Mas ontem desenvolveram grande atividade. No sei o que fizeram ao princpio do sero, porque os perdi. No entanto, aps uma pizza meia-noite, voltei a descobrir-lhes o rasto, e garanto-lhe que trabalharam a valer. Leu o que os jornais publicam sobre os homicdios de ontem em Manhattan? - Do importante banqueiro e do dono de uma grande empresa leiloeira? - Exato. - O Angelo e o Tony liquidaram ambos. E com requintes de crueldade. Iam sendo apanhados, das duas vezes. Na verdade, eu prprio tive de me acautelar para no ser detido para interrogatrio, em particular no caso do banqueiro, pois encontrava-me estacionado em frente quando os chuis apareceram. - Mas por que carga de gua os mataram? - inquiriu Vinnie, cujas faces se tinha avermelhado, ao mesmo tempo que os olhos pareciam na iminncia de se destacar das rbitas. - Ainda no sei. = Os chuis esto cada vez mais agitados! E quanto maior for a sua agitao, pior para o negcio. J tivemos de encerrar temporariamente a maioria dos nossos clubes de jogo. Tens de descobrir o que se encontra por detrs disso! - J pus em campo os meus informantes. Algum deve estar ao corrente. = Tenho de fazer alguma coisa. No posso ficar de braos cruzados eternamente enquanto eles destroem tudo.

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- D-me mais um par de dias - solicitou Franco. Se no chegar a uma concluso concreta, posso eliminar o Angelo e o Tony. - Mas isso implicaria a guerra, e no sei se estamos preparados. De resto, ainda seria pior para o negcio. ...................................................... - Sabe uma coisa, doutor? disse Cerino. Acho que a coisa correu muito bem. Estava um pouco preocupado, mas no senti absolutamente nada. Como,foi? - Como um sonho - assegurou-lhe Jordan. E parece tudo em ordem. A crnea est clara como o cristal e a cmara profunda. - Se est contente, eu tambm. O gangster encontrava-se num quarto particular da ala Goldblatt do Hospital Geral de Manhattan e Jordan dedicava-se a uma visita ps-operatria, pois terminara a ltima interveno apenas meia hora antes. Efetuara quatro s nesse dia. Em segundo plano, Angelo encostava-se parede, enquanto Tony dormia pesadamente numa poltrona junto da porta. - Vamos aguardar uns dias - decidiu o oftalmologista, endireitando-se, aps o exame. Depois, se tudo correr bem... como no deixar de acontecer - apressouse a acrescentar - passaremos ao outro olho. - Quer dizer que vou ter de esperar para a outra operao? -retorquiu Cerino. No se referiu a nada. Ao princpio, limitou-se a explicar que era necessrio aguardar para a primeira. - Calma! - recomendou Jordan. No convinha nada que a tenso arterial se elevasse. Tem de haver um intervalo entre duas intervenes, para que o olho se recomponha, por assim dizer, antes de operar o outro. De qualquer modo, no precisar de esperar muito tempo. - No gosto de surpresas dos mdicos - advertiu o outro. Confesso que no percebo este segundo perodo de espera. Tem a certeza de que a operao correu bem? - O melhor possvel, pode crer. - Se no acreditasse em si, no estaria aqui deitado. Mas se correu assim to bem, que fao neste deprimente quarto? Quero ir para casa. - Acho prefervel ficar aqui. O olho operado precisa de medicao. Se se declarasse uma infeco... - Qualquer pessoa me pode aplicar duas ou trs gotas. Graas a este acidente, a minha mulher, Gloria, tornou-se perita nisso. Quero sair daqui! - Se est assim to empenhado, no o posso impedir - admitiu Jordan, com uma ponta de nervosismo. Mas ao menos repouse o mais possvel e evite excitar-se. Quarenta e cinco minutos mais tarde, um enfermeiro impelia Cerino em direo ao carro de Angelo, numa cadeira de rodas. Tony levara previamente o veculo para a entrada do hospital e deixara o motor ligado. Cerino pagara a conta em dinheiro, fato que deixara o funcionrio da tesouraria abismado. A um mero estalar de dedos do chefe, Angelo separara notas de cem dlares de um volumoso mao que extrara da algibeira, at que excedera a quantia indicada, o que contribura para acentuar a surpresa do homem. - Quietinho! - ordenou Cerino, quando Angelo tentou ajud-lo a abandonar a cadeira de rodas. - Posso mover-me sem ajuda. Julgas-me paraltico? Transferiu-se lentamente para o lugar do passageiro do banco da frente, Angelo fechou a porta e sentou-se no da retaguarda e Tony ps o carro em movimento, mas na curva calculou mal a distncia e a roda embateu no passeio, o que provocou um forte solavanco.

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- Que isso, aselha? - bradou Cerino. O mido encolheu-se instintivamente, porm o incidente no teve ulteriores consequncias. Seguiram pelo Tnel Midtown e em seguida enveredaram pela via rpida de Long Island, e Cerino tornou-se gradualmente mais comunicativo. - Sabem uma coisa, rapazes! Sinto-me porreirssimo! Depois de tantas preocupaes e planejamento, aconteceu finalmente. E, como observei ao mdico, no foi to difcil como pensava, embora sentisse a primeira picada da agulha. Angelo agitou-se involuntariamente. Desde o princpio que experimentara relutncia em entrar na sala de operaes e, quando vira Jordan cravar a longa agulha na face de Cerino, um pouco abaixo do olho, quase desmaiara. Com efeito, sempre detestara as agulhas. - Mas depois no notei nada - continuou Cerino. - At adormeci. Quem diria, hem? Esperavas uma coisa destas, Tony? - Eu? O interpelado apressou-se a abanar a cabea. Nem por sombras. - Quando acordei, estava tudo acabado. O Jordan talvez seja um cretino, mas em cirurgia ningum lhe leva a palma. Alm disso, sabe aproveitar as oportunidades. Ainda podemos vir a fazer negcios juntos. Que te parece, Angelo? - uma ideia interessante - admitiu este ltimo sem entusiasmo especial. CAPTULO XII SBADO, 7.45 MANHATTAN Como era sbado, Laurie no ligara o alarme do despertador, mas acordou antes das oito, uma vez mais assolada pelo pesadelo de Shelly. O fato levou-a a ponderar se no seria conveniente consultar um especialista. Decidiu dirigir-se ao hospital, apesar de no estar de servio. Mau grado as suas boas intenes, no se revelara muito produtiva na vspera, depois de se despedir de Lou. O vinho e o trabalho no eram ingredientes compatveis. Quando transps a porta do prdio, verificou, agradavelmente surpreendida, que fazia um dia soalheiro, embora frio. Por ser sbado, o trfego e fumo dos tubos de escape eram mnimos na Primeira Avenida, pelo que apreciou devidamente o trajeto a p pela Rua 13. Quando chegou ao hospital, seguiu diretamente para o Departamento de Identificao, a fim de se inteirar da natureza dos casos do dia, e ficou aliviada ao ver que no havia qualquer novo candidato sua srie de overdoses. Apenas os habituais homicdios e acidentes mortais das noites de sextas-feiras, que refletiam as actividades noturnas normais de Nova Iorque. A seguir, passou pelo laboratrio de toxicologia e descobriu com satisfao que John DeVries no se achava presente. Na realidade, ele raramente comparecia ao sbado. Avistou Peter sentado diante do cromatgrafo a gs adquirido recentemente e aproximou-se. - Ainda nada, em termos de substncia contaminadora - informou ele. No entanto, com a amostra volumosa que recebi ontem, talvez tenha mais sorte. - De que espcie? - quis saber ela. Sangue? - No, cocana pura extrada do intestino. - De quem? Peter consultou o rtulo do espcime a seu lado.

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- Wendell Morrison. Um dos casos do Fontworth de ontem. - Como conseguiu uma amostra do intestino? - Isso que j no sei. No entanto, ao proporcionar-me uma poro to grande, facilitou-me consideravelmente o trabalho. - Ainda bem. Laurie estava intrigada com o inesperado desenvolvimento. Gostaria de conhecer o resultado. Por fim, abandonou o laboratrio e subiu ao seu gabinete. Depois de procurar o nmero na lista interna, telefonou a George Fontworth, que se encontrava em casa. Atendeu ao segundo toque e Laurie congratulou-se por no o ter arrancado da cama. - No me digas que ests no hospital - proferiu, depois de ela se identificar. - Ento no digo. - No deves trabalhar tanto. Crias-nos m fama. - No receies que impressione algum daqui. Laurie soltou uma risada seca. O Calvin proibiu-te de falar comigo, como me revelaste ontem. - Foi uma estupidez - concordou ele. Que pretendias de mim? - Estou um pouco intrigada com um dos teus casos de ontem. Wendell Morrison. - Que queres saber? - Apurei na Toxicologia que ofereceste uma amostra de cocana extrada do intestino da vtima. Como se explica uma coisa dessas? - O doutor Morrison tomou a droga por via oral. - Pareceu-me ter-te ouvido dizer que ambos os casos eram de inoculao intravenosa. - S o segundo. Quando me perguntaste o modo de administrao, supus que apenas te referias a esse. - Todos os meus casos a tomavam por IV, excepo de Dick Katzenburg, embora primeiro tentasse faz-lo por esse mtodo. - O mesmo se aplica ao doutor Morrison. As suas fossas antecubitais pareciam pregadeiras. O tipo era gordo e as veias muito profundas, mas sempre pensei que um mdico tivesse mais percia na venipunctura. - Ainda havia muita cocana no intestino? - Montes dela. No consigo conceber a quantidade que ele teria tomado. Parte do intestino estava infartada, onde a droga isolou a irrigao de sangue. Lembrava um desses casos de mula de cocana, em que os preservativos se rasgam pelo caminho. - Havia mais alguma coisa digna de realce? - A marca de um pequeno aneurisma. Provavelmente, rebentou durante o acesso apopltico. Antes de desligar, Laurie mencionou o pequeno fragmento de tecido epidrmico que recolhera de baixo da unha de Julia Myerholtz e deixara no laboratrio. - Espero que no leves a mal que me intrometesse no teu caso acrescentou. - Que ideia! Lamento que me tivesse escapado. Devido ao modo como ela se escoriou, devia procurar por baixo das unhas. Pousou finalmente o auscultador e tentou concentrar-se no expediente. Mas, como de costume ultimamente, no conseguia afastar do pensamento os aspectos preocupantes da sua srie de overdoses. Apesar da conversa com Lou, alguns pormenores do caso Myerholtz continuavam a intrig-la. Pegou nas pastas referentes aos trs casos que arquivara na quinta-feira: Stuart Morgan, Randall Thatcher e Valerie Abrams e anotou os respectivos endereos numa folha parte. Em seguida, vestiu o casaco e abandonou o edifcio, para se

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meter num txi, a fim de visitar os trs locais. Conversou com o porteiro de cada residncia e, depois de se identificar, obteve os nomes e nmero de telefone dos colegas que se encontravam de servio na noite de quarta-feira. De novo no gabinete, iniciou os telefonemas, o primeiro dos quais se destinava a um certo Julio Chavez. - Conhecia Valerie Adams? perguntou, aps explicar quem era. - Com certeza. - Viu-a na quarta-feira noite? - No. Pelo menos, no me lembro. - Cortou a ligao depois de agradecer a informao, ao mesmo tempo que refletia que Lou talvez tivesse razo e ela se limitava a perder tempo. Apesar disso, no resistiu a telefonar para o nmero seguinte da lista: Angel Mendez, porteiro nocturno do prdio em que Stuart Morgan vivera. Quando perguntou se o conhecia, a resposta foi a mesma: - Com certeza! - Viu-o na noite de quarta-feira? - Com certeza - repetiu o homem. Alis, via-o sempre, pois ele costumava praticar jogging depois do trabalho. - Nessa noite tambm o fez? - Como sempre. Laurie refletiu mais uma vez na incoerncia de um indivduo cuidadoso com a forma fsica, ao ponto de praticar jogging todas as noites, e consumir drogas. Na verdade, no fazia sentido. - Pareceu-lhe no estado normal? - insistiu. - Ou porventura deprimido? - Achei-o com o aspecto de sempre - asseverou Angel. Mas no se demorou tanto como habitualmente. Recordo-me, porque notei que no transpirava e lhe chamei a ateno para o fato. - Que respondeu? - Nada. - Era costume no dizer nada? - S quando estava acompanhado. - Vinha algum com ele quando voltou do jogging? - Vinha. Dois desconhecidos. Pelo menos, para mim. - capaz de os descrever? - No creio. Vejo tanta gente ao cabo do dia, sabe... Lembro-me de que estava acompanhado apenas porque no me falou. Laurie agradeceu a informao e desligou. J era alguma coisa. Aquela notvel similaridade com o caso Myerholtz podia constituir o incio de uma pista importante. Discou finalmente o ltimo nmero da lista pertencente a David Wong. Infelizmente, no se recordava de ter visto Randall Thatcher, na noite de quartafeira. Decidiu investigar mais um caso, antes de voltar a debruar-se sobre o expediente. Assim, dirigiu-se Histologia e pediu os diapositivos relativos a Mary OConnor. Uma vez mais no seu gabinete, examinou os do corao ao microscpio, para estudar a extenso da arteriosclerose. Era moderada, como Paul referira, e tambm no descortinou qualquer miopatia cardaca. Concluda mais essa diligncia, no encontrou outros pretextos para evitar o expediente e, afastando-se do microscpio, concentrou-se no trabalho.

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........................................................... S isto? estranhou Lou, agitando no ar uma folha de papel datilografada. - o que conseguimos apurar - confirmou Norman. - No passa de uma algaraviada mdica. - Que raio um ceratocone? Ou uma ceratopatia bulosa pseudofquica? Importas-te de me elucidar? - Pediu a cpia dos diagnsticos das vtimas que consultavam o doutor Jordan Scheffield lembrou. - Os rapazes obtiveram estes elementos. Lou tornou a ler a pgina. Martha Goldburg, ceratopatia bulosa pseudofquica; Steven Vivonetto, ceratite intersticial; Janice Singleton, zona herpes; Henriette Kaufman, distrofia endotelial; Dwight Sorenson, ceratocone. - Estava esperanado em que tivessem todos a mesma condio patolgica admitiu entre dentes. - E, de caminho, surpreender o nosso pretensioso doutor Scheffield a mentir. - Lamento - articulou Norman, com um encolher de ombros. Posso pedir a um especialista que traduza essas expresses em portugus corrente... se existe algum vocabulrio compreensvel que lhes corresponda. - Que pensas de tudo isto? - inquiriu Lou, reclinando-se na cadeira. - No me acode nenhuma ideia brilhante. - Quando vi o nome do mdico emergir dos dados, supus que talvez dispusssemos de um elemento til, mas agora j no d essa impresso. - Algum dos doentes manifestava insatisfao com a terapia? - O nico dado positivo nesse sentido so os Goldburg. - Com efeito, Harry Goldburg tinha interposto um processo por negligncia profissional ao doutor Scheffield, depois de remover as cataratas da esposa. Parece que sobrevieram complicaes e ela quase no via de um dos olhos. - Que esta tralha? - Perguntou, pegando numa volumosa pasta de cartolina cheia de pginas datilografadas. - O resto do material reunido pelas equipes de investigao. - Com mil diabos! Devem ser mais de quinhentas folhas. - Inclino-me mais para quatrocentas. No detetei nada de prometedor, mas achei conveniente submet-las tambm sua apreciao. E no perca tempo em comear, pois ho-de surgir mais medida que interrogarmos outras pessoas. - E a respeito da Balstica? - Ainda no deu notcias. Est a despachar os homicdios do ms passado. No entanto, segundo um parecer preliminar, tudo indica que houve apenas duas armas envolvidas: uma de calibre vinte e dois e a outra de vinte e cinco. - Que h sobre a governanta? - Continua viva, mas ainda no recuperou o conhecimento. Foi atingida na cabea e mantm-se em coma. - Mandaste proteg-la? - Sem dvida. Vinte e quatro horas por dia. ........................................................... Depois de conseguir finalmente adiantar o expediente atrasado, de um modo assaz satisfatrio, Laurie concentrou-se nos registos dos casos de overdoses e separou os trs que lhe interessavam de momento: Duncan Andrews, Robert Evans e Marion Overstreet , que autopsiara na tera e na quarta-feira. Em seguida, copiou os endereos e vestiu de novo o casaco. Efetuou o mesmo tipo de digresso daquela manh, com a diferena de que desta vez os porteiros que procurava estavam de servio. Ficou desapontada com os resultados obtidos nas residncias de Evans e

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Overstreet, pois os homens pouco lhe puderam revelar acerca das noites em causa. Na de Duncan Andrews, porm, tudo se passou de modo muito diferente. Quando desceu do txi, recordou imediatamente o aspecto do prdio e at o rosto do porteiro de servio na indesejvel visita anterior. Apesar de admitir uma tnue possibilidade de a sua nova presena no local chegar aos ouvidos de Bingham, disps-se a correr o risco. - Em que lhe posso ser til? - perguntou o porteiro. Ela tentou detetar-lhe sinais de reconhecimento, mas no os descortinou e anunciou: - Sou da Patologia Legal, Doutora Montgomery. Recorda-se de me ver c na tera-feira passada? - Creio que sim. A propsito, chamo-me Oliver. Em que a posso servir? Pretende visitar novamente o apartamento de Duncan Andrews? - No quero incomodar ningum. Apenas desejo falar consigo. -Estava de servio na noite de domingo? - Estava. Folgo na segunda e na quinta. - Lembra-se de ver o senhor Andrews na noite em que morreu? - Julgo que sim, declarou o porteiro, depois de refletir por um momento. Costumava v-lo quase todas as noites. - Encontrava-se s? - Isso que j no lhe sei dizer. com tanta gente a entrar e a sair, no posso reparar em pormenores desses, em especial quase uma semana depois. Se fosse no mesmo dia ou tivesse acontecido alguma coisa de extraordinrio... Espere! exclamou subitamente. Afinal, talvez me lembre. Houve uma ocasio em que apareceu acompanhado. Recordo-me porque me tratou por um nome errado. Empregou o do administrador. - Ele sabia o seu, Oliver? - Com certeza. Trabalho na casa desde antes de ele se mudar para c. - Quantas pessoas o acompanhavam? - Duas, salvo erro. Ou mesmo trs. - Mas no est certo da noite em que foi? - Pois no, embora me lembre de que me chamou Juan, o que me deixou confuso. Sabia perfeitamente que o meu nome Oliver. Laurie agradeceu-lhe e seguiu para casa. Que devia deduzir daquela srie de similaridades? Quem eram aqueles homens, e tratar-se-ia sempre dos mesmos? E qual o significado da confuso de nomes por parte de um jovem inteligente e dinmico? Provavelmente nenhum. Ao entrar no prdio em que vivia, dirigiu um olhar sombrio ao que a rodeava, apercebendo-se dos mosaicos rachados do cho e da pintura escamada das paredes. Em comparao com as residncias que visitara, constitua um pardieiro. O mais deprimente de tudo era que as vtimas de overdose tinham idade aproximada sua, embora muito mais bem situadas em termos financeiros. O tom melhorou-lhe o estado de esprito quando abriu a porta do apartamento. Depois de dormir durante toda a noite e grande parte do dia, o gato era uma bola de energia, e apressou-se a demonstr-lo com correrias por cima dos mveis. Pouco habituada a dispor de tempo livre, Laurie aproveitou as horas imediatas para recuperar parte do sono em atraso e depois tomou um longo banho de chuveiro. Como no recebera qualquer comunicao de Jordan em contrrio, depreendeu que os planos para jantarem juntos s nove se mantinham de p. Aps consagrar cerca de meia hora deciso do que devia usar, o que envolveu provar vrios conjuntos, estava preparada cinco minutos antes da hora

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combinada. Desta vez, foi o prprio Jordan que se apresentou. - Os vizinhos vo comear a falar advertiu ela. At agora, deviam pensar que saa com o Thomas. Ele reservara mesa no Four Seasons, onde, semelhana do que se passara com os restaurantes precedentes, Laurie nunca entrara. E, embora a comida fosse excelente, o servio impecvel e o vinho delicioso, no pde deixar de o comparar desfavoravelmente com o estabelecimento sem nome a que Lou a levara na vspera. Como os nicos sons consistiam no tilintar dos cubos de gelo nos copos de gua ou de um ou outro talher manuseado com distrao momentnea, sentia-se na obrigao de sussurrar. Quase se engasgou no instante em que lhe acudiu uma dvida inquietante: e se, em vez do ambiente, fosse a companhia que preferia? Por seu turno, Jordan mostrava-se descontrado e comunicativo sobre os seus assuntos. As coisas no podiam correr melhor. A substituta de Marsha dez vezes mais eficiente, e confesso que no compreendo porque hesitei tanto em contratar outra secretria. Quanto cirurgia, desliza sobre esferas. Nunca tinha efetuado tantas intervenes em to pouco tempo. Oxal o ritmo se mantenha. Segundo informaes do meu contabilista, vai ser um ms recorde. - Alegra-me que seja assim - disse ela, que se preparava para revelar como passara o dia, mas ele no lhe concedeu a oportunidade. - Estou a encarar seriamente a ideia de abrir mais uma sala de exames preliminares. Talvez at aceite um scio para se ocupar dos pacientes correntes. - Que so pacientes correntes? - Os que no requerem cirurgia. Ele avistou um empregado nas proximidades e pediu uma segunda garrafa de vinho. - Esta tarde examinei os diapositivos de Mary OConnor. - Preferia manter o dilogo num clima menos sombrio. - No lhe interessa saber o que descobri? - Nem por isso, a menos que se trate de algo de surpreendente. No me posso deter a deplorar esse caso. Tenho de seguir em frente. De resto, a sua condio mdica era da responsabilidade do interno e no minha. diferente do que se morresse durante uma interveno cirrgica. - E acerca dos seus outros doentes que foram assassinados? - persistiu Laurie. Quer falar deles? - Para qu? J no lhes podemos valer. - Pensei que sentiria a necessidade de discutir o assunto. Pelo menos, como eu reagiria no seu lugar. - Deprime-me - admitiu Jordan, mas falar disso no adianta nada. Prefiro concentrar-me nas coisas positivas da minha vida. Ela olhou-o pensativamente. Lou dissera que lhe parecera enervado quando abordara as mortes dos pacientes, todavia, agora, no notava o menor nervosismo. Apenas uma recusa deliberada, no queria abordar temas desagradveis. - Coisas positivas como a operao de Paul Cerino, hoje? - acabou por aventurar. - Isso mesmo. Se ele se apercebeu da ponta de sarcasmo na pergunta, no o deixou transparecer. Estou ansioso por lhe operar o outro olho, para no o tornar a ver na minha frente. - Quando ser?

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- Dentro de cerca de uma semana. Quero certificar-me primeiro de que a interveno de hoje no tem sequelas indesejveis. Tremo da cabea aos ps cada vez que penso na possibilidade de complicaes, embora no as espere, pois desenrolou-se tudo o melhor possvel. Mas como recusou passar a noite no hospital, no posso ter a certeza absoluta de que receba a medicao de que necessita. - Se no receber, a culpa no ser sua, Jordan. - Duvido que ele encarasse a situao desse modo. No final da refeio, Laurie concordou em visitar o apartamento dele na Trump Tower. Ficou impressionada no instante em que entrou. Diretamente em frente, quase mesma altura, situava-se o topo iluminado do Crown Building. Quando avanou na sala de estar, avistou a Quinta Avenida at ao Empire State e uma larga extenso da cidade. - maravilhoso - declarou, com sinceridade, consciente de que Jordan se encontrava mesmo atrs dela. - Laurie... - articulou num murmrio. Ela deu meia volta e viu-se rodeada pelos seus braos musculosos, o rosto iluminado pela luz que se filtrava pelas janelas. Com os lbios levemente entreabertos, inclinou a cabea para a beijar. - Que diz a uma bebida ps-jantar? props Laurie, desprendendo-se. - Os seus desejos so ordens - asseverou ele, com um sorriso algo embaraado. Entretanto, ela estava um pouco surpreendida consigo prpria. No era ingnua ao ponto de considerar o gesto de Jordan inesperado. Alis, haviam sado juntos trs noites consecutivas e achava-o na verdade atraente. No obstante, por qualquer razo indefinida, comeava a pensar de forma diferente. ......................................................... - Ento? - perguntou Tony quando Angelo regressou mesa, depois de utilizar o telefone entrada das instalaes sanitrias. O mido tinha a boca cheia, depois de lhe introduzir uma generosa garfada de tortellini con panna, e pegou no guardanapo para limpar as marcas de tomate e queijo-creme dos lbios. Encontravam-se num pequeno restaurante de servio permanente. A idia de entrar fora dele, porm Angelo no se opusera porque precisava de telefonar a Cerino. - Ento? - repetiu, depois de tragar a massa, que impeliu com gua mineral. - Estou farto de te recomendar que no fales com a boca cheia replicou Angelo, sentando-se. Enojas-me. - Desculpa - murmurou o outro, que manipulava o garfo habilmente para tragar mais uma dose. - Ele quer que voltemos a trabalhar, esta noite. - Bestial! - exclamou, de novo com a boca cheia. Sem uma palavra, Angelo pegou na garrafa de gua mineral e despejou-a no prato do companheiro, que observou o resultado com uma expresso de desespero. - Porque fizeste isto? - gemeu. - Preveni-te de que no falasses com a boca cheia. Tento conversar contigo, e no pras de comer. - Pronto, desculpa. - Alm disso, estou chateado por o Cerino nos mandar trabalhar. Julgava que essa porcaria j tinha acabado. - Ao menos rende mais uns bons cobres. De que se trata desta vez? - Quer que nos cinjamos linha de oferta. Talvez tenhamos acabado com a da

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procura, o que no deixa de ser um grande alvio. Foi a que tivemos problemas. = Quando? - Assim que transferires o rabo para o carro. Quinze minutos mais tarde, quando se aproximavam da Ponte de Queensboro, Angelo informou: - H outra coisa que me chateia. No gosto do momento escolhido. A altas horas de uma noite de sbado, no altura mais conveniente. Talvez tenhamos de alterar o cenrio e ser criativos. - Porque no nos servimos do telefone? - sugeriu Tony. Podemos verificar se as coisas esto em ordem antes de atuar. O outro dirigiu-lhe um olhar turvo. s vezes, o mido surpreendia-o. No era estpido o tempo inteiro. CAPTULO XIII DOMINGO, 9.15 MANHATTAN Laurie inclinava-se para a frente e tentava apontar o guarda-chuva ao vento enquanto avanava lentamente pela Rua 19. Custava-lhe a crer que o tempo pudesse mudar tanto de um dia para o outro. No s chovia com intensidade e soprava vento forte, como a temperatura descera espetacularmente, o que a levara a retirar o casaco de inverno do invlucro de proteo. Alcanou a esquina e acenou em vo aos poucos txis que passavam, pois achavam-se todos ocupados. Estava quase resignada a seguir a p para o hospital, quando um acudiu ao seu sinal, no sem a obrigar a dar um salto para trs, a fim de evitar a gua e a lama que as rodas levantaram. Como adiantara satisfatoriamente o expediente, no tencionava trabalhar naquele domingo, embora se sentisse impelida para o seu gabinete por uma sensao supersticiosa. Inculcara-se-lhe na cabea a ideia de que, se efetuasse o esforo de o visitar, no haveria mais casos da sua srie. Uma vez na rea de recepo, desabotoou o casaco e encaminhou-se para o Departamento de Identificao. Achava-se deserto e no havia a escala dos casos do dia. No entanto, a mquina de caf estava ligada e ela encheu uma xcara. Despiu o casaco, desceu morgue e passou da sala de autpsias cujas luzes se encontravam acesas, o que indicava que algum a utilizava. Impeliu a porta e verificou que apenas duas das oito mesas estavam ocupadas. Tentou identificar quem eram os colegas, mas tornava-se difcil, em virtude dos culos largos, mscaras e capuzes. Quando se preparava para entrar no vestirio, a fim de envergar o equipamento apropriado, algum se apercebeu da sua presena e interrompeu a autpsia para se lhe dirigir. Era um dos tcnicos, Sal DAmbrosio. - Que diabo faz aqui? - Moro c. Laurie soltou uma risada. Qual o mdico que est de servio? - O Plodgett. H algum problema? - No. Quem est na outra mesa? - O doutor Besserman. O Paul chamou-o, porque temos hoje muitos casos. Mais do que habitualmente. Acercou-se do outro e perguntou: - Alguma coisa interessante, Paul?

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Sem a menor dvida. Ia telefonar-te mais tarde. Temos mais duas overdoses que se podem incluir na tua srie. Sentiu o corao contrair-se. A sensao supersticiosa desmoronava-se. - Volto j. Enfiou rapidamente o equipamento e regressou sala de autpsias, observando ento que Paul se ocupava de uma mulher muito jovem. - Que idade? - Vinte. Estudante universitria na Columbia. - Que horrvel! murmurou, consciente de que devia tratar-se da vtima mais jovem da sua srie. - E no o pior. - Como assim? - O doutor Besserman ocupa-se do namorado dela, um banqueiro de trinta e um anos. por isso que acho que estars interessada. Tudo indica que se injetaram simultaneamente. - No me digas! Laurie sentia-se quase aturdida com a tragdia dupla, o incidente era duplamente pungente. Aproximou-se da mesa do doutor Besserman, que naquele momento examinava os rgos internos do corpo. Ela olhou o rosto do homem e notou uma larga escoriao descolorida na fronte. - Teve convulses - informou o doutor Besserman ao observar a curiosidade da colega. Deve ter batido com a cara no cho. Ou talvez acontecesse na geladeira frigorfico. - Foi encontrado na geladeira? - estranhou Laurie. - Pelo menos, assim nos revelou o mdico de turno. - Ento, o terceiro. E a rapariga? - No cho do quarto. - Descobriste algo de interessante, at agora? - No, tudo dentro da rotina de uma overdose. Transferiu-se para junto da mesa de Paul e viu-o cortar vrias amostras de fgado. - Que tipos de espcimes tens estado a enviar para a Toxicologia, nestes casos? - perguntou ele. - Do fgado, rins e crebro - explicou Laurie. Alm das habituais amostras de fluidos. - o que eu pensava. - Encontraste alguma coisa de especial neste? - At aqui, no. Est tudo de harmonia com uma overdose de cocana. Nenhuma surpresa. Mas ainda falta a cabea. - Sei que tm muitos casos hoje. J que vim, posso ajudar. - No necessrio. Sobretudo, porque podemos contar com o doutor Besserman. - Tens certeza? - Absoluta, mas obrigado pela oferta. Ela consultou a documentao sobre os casos e anotou os nomes das vtimas, assim como o endereo do banqueiro, pois os corpos tinham sido encontrados no seu apartamento. Em seguida, voltou a entrar no vestirio para se desembaraar do equipamento, extremamente desencorajada. Havia algo de particularmente trgico no fato de dois jovens apaixonados perderem a vida de uma forma to estpida. Tornou a deplorar a persistncia de Bingham em no querer informar o

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pblico do perigo que a droga contaminada representava. Se tivesse acedido sua recomendao, aqueles dois talvez ainda vivessem. Dominada por um impulso irresistvel, decidiu telefonar-lhe. Se aquela tragdia estilo Romeu e Julieta no o despertasse para a realidade de que enfrentavam potencialmente uma importante crise da sade pblica, nada o conseguiria. Subiu ao seu gabinete, procurou o nmero do telefone que lhe interessava na lista, respirou fundo e discou. Foi o prprio Bingham que atendeu. - domingo - anunciou secamente quando se inteirou de quem estava do outro lado do fio. Laurie apressou-se a aludir aos dois novos casos de overdose e seguiu-se um longo silncio. Por ltimo, Bingham declarou, com aspereza: - No compreendo porque sentiu a necessidade de mo revelar a um domingo. - Se tivssemos emitido um aviso ao pblico, estes dois jovens talvez ainda vivessem. possvel que estejamos a tempo de evitar outras mortes. A minha srie conta j com dezesseis casos. - Escute, Montgomery. No estou sequer convencido de que dispe de uma srie bonajide, pelo que no adianta bombardear-me com o termo como se fosse um dado adquirido. Talvez se trate de uma srie ou talvez no. Apesar de todas as suas boas intenes, descobriu alguma prova? O laboratrio detetou uma substncia contaminadora? - At agora, no admitiu ela. - Ento, pela parte que me toca, esta conversa no passa de mais uma verso da que tivemos no outro dia. - Mas estou convencida de que podemos salvar vidas... - Eu sei que est. S que eu tambm me convenci de que os interesses do hospital recomendam que no levantemos alarmes injustificados. A imprensa desejaria nomes, e no nos achamos em condies de lhos fornecer, sobretudo devido presso exercida pelas altas esferas, e no me refiro apenas famlia de Duncan Andrews. Em todo o caso, tenho reunio marcada com o comissrio da Sade esta semana e apresentar-lhe-ei o assunto. Depois, ele que decida. - Mas... - Fiquemos por aqui, bom dia! Laurie fixou o olhar no telefone, frustrada. Bingham desligara-lhe o aparelho na cara. A promessa de que mencionaria o assunto ao comissrio da Sade constitua fraca consolao. Estava convencida de que ele se limitava a transferir o problema de uma alavanca poltica para outra. Por fim, decidiu telefonar a Jordan. Como no trabalhava para o municpio nem dependia de qualquer grupo ou interesse especial, talvez se pudesse exprimir abertamente. E, embora ela no tivesse a certeza de que quisesse envolver-se no assunto, resolveu tentar a sorte. Ele atendeu ao segundo toque, mas parecia ofegante. - Estava na bicicleta de exerccio - explicou. Alegra-me voltar a ouvi-la to cedo. Espero que tenha passado um sero agradvel. Eu, pelo menos, gostei muito. - Foi adorvel, e agradeo-lhe mais uma vez. Tinham sido, na verdade, umas horas aprazveis, e Laurie ficara aliviada ao ver que Jordan no insistira aps o beijo abortado. - Aludiu aos ltimos desenvolvimentos da sua srie de overdoses e verificou com satisfao que ele parecia sinceramente apreensivo. - Queria fazer-lhe uma pergunta e pedir um favor - prosseguiu ela. O meu chefe

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no quer emitir um aviso pblico sobre o assunto. Sou de opinio contrria, porque penso que salvaramos vidas. Sabe de alguma outra maneira de fazer chegar a informao ao seu destino e estaria disposto a colaborar para o efeito? - Espere a. Sou um oftalmologista e isso no pertence minha rea de atividade. Pretende que faa uma declarao sobre uma srie de mortes causadas pela droga? Nem pensar. No seria apropriado. - Se refletisse um pouco... - No preciso refletir. Isso uma daquelas coisas de que me devo demarcar. Lembre-se de que voc e eu enveredmos pela medicina provenientes de extremos opostos do espectro. Perteno ao setor clnico e disponho de uma clientela seleta, que no gostaria de me ver envolvido em problemas da droga, independentemente do lado da lei em que me encontre. No tardaria a voltar-me as costas e procurar especialistas menos relacionados com a lei. A oftalmologia extremamente competitiva nos tempos que correm. Ela nem tentou argumentar. Compreendia mais claramente que nunca: Jordan Scheffeld no a ajudaria. Assim, com um leve suspiro de resignao, agradeceulhe o tempo concedido e desligou. Havia apenas outra pessoa qual podia recorrer e, embora pouco otimista quanto ao tipo de recepo que a aguardava, engoliu o amor prprio e telefonou a Lou. Como ignorava o nmero do domiclio, ligou Central da Polcia para que lhe transmitissem o recado. Foi com certa surpresa que viu o pedido satisfeito imediatamente. - Como est? - Ele parecia contente por lhe ouvir a voz. - Eu devia ter-lhe dado o meu nmero de casa. Tome nota, antes que me esquea. Laurie foi buscar papel e lpis e anotou-o, aps o que o detective acrescentou: - Ainda bem que telefonou, pois tenho os midos comigo. Quer vir at ao Soho, para almoarmos juntos? - Fica para outra vez. Estou a contas com um problema. - Ouamo-lo. Ela mencionou o caso da dupla overdose daquela manh e o teor das suas conversas com Bingham e Jordan. - agradvel saber que figuro no fundo da sua lista comentou ele. - No se faa melindrado, por favor. Estou desesperada. - Porque se porta assim comigo? Gostaria de poder ajud-la, mas no se trata de um assunto de polcia, como lhe referi na ltima vez que o abordou. Compreendo perfeitamente o seu problema, e no me acode qualquer sugesto para lhe oferecer. E, se quer ouvir a minha opinio, no a voc que compete resolv-lo. Fez o que podia e informou os seus superiores. A isso se resume o que pode esperar de si. - A conscincia no me deixa ficar por aqui. Em particular, porque pessoas continuam a morrer. - Que disse o inefvel Jordan? - Receia que a sua clientela no compreendesse e, por conseguinte, no me pode valer. - uma desculpa muito dbil. Surpreende-me que no desenvolva esforos desesperados para demonstrar que deseja ajudar a sua donzela em perigo. - No sou a donzela dele. - No sempre encantado o seu prncipe, hem? Laurie pousou o auscultador com brusquido. O homem conseguia por vezes tornar-se insuportvel. Recolheu as suas coisas, sem esquecer o endereo do

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local das duas ltimas overdoses, e preparava-se para sair quando o telefone tocou. No entanto, convencida de que era Lou, no atendeu. A campainha retiniu vinte vezes antes de parar, quando ela alcanava o elevador. Em baixo, chamou um txi e seguiu para o endereo na Sutton Place South, onde mostrou o crach profissional ao porteiro e pediu para falar com o administrador do prdio. O homem utilizou o telefone interno e depois informou: - Ele vem j. Com efeito, no tardou a aparecer um indivduo de pequena estatura, que declarou chamar-se Carl Bethany e que perguntou: - Vem por causa do que aconteceu ao George VanDeusen? Laurie assentiu com uma inclinao de cabea. - Se no desse muito incmodo, gostaria de visitar o local onde os corpos foram encontrados. - O apartamento est desocupado? - Sim, levaram os corpos ontem noite. - No a isso que me refiro. Quero ter a certeza de que no h ningum da famlia, para no perturbar a dor do momento. O administrador declarou que precisava de se certificar. Trocou algumas palavras com o porteiro e voltou para junto dela, a fim de anunciar que o apartamento se encontrava deserto. A seguir, conduziu-a ao nono andar e abriu a porta, aps o que se desviou para que Laurie o precedesse. - Ainda no vieram fazer a limpeza - informou, consciente do odor a mofo particularmente intenso. Ela olhou em volta atentamente. Uma mesinha de caf de estilo antigo, com apenas trs ps, tombara numa posio estranha. O quarto p achava-se a seu lado. Havia revistas e livros espalhados no carpete, como se tivessem cado da mesinha. Um candeeiro de cristal tombara e fragmentara-se entre outra mesa e o sof. Uma tela de um velho mestre da pintura pendia da parede com uma inclinao irregular. - Houve muitos estragos - acabou por comentar, ao mesmo tempo que tentava imaginar o tipo de convulses responsveis por tudo aquilo. - Continua tudo com o aspecto de quando entrei, ontem noite. - Quem encontrou os corpos? - perguntou, dirigindo-se para a cozinha. - Eu. - O que o levou a vir c? insistiu, surpreendida. - Fui chamado pelo porteiro. - Por que? - Disse que um locatrio lhe tinha telefonado a queixar-se de rudos estranhos no 10-F e recear que se devessem a algum acidente. - E o senhor o que fez? - Acudi imediatamente e toquei campainha - explicou o administrador.- Como no obtivesse resposta aps vrias tentativas, utilizei a minha chave-mestra. Foi ento que se me depararam os corpos. Laurie pestanejou, imersa em reflexes. Quanto mais observava o cenrio, maior era a sua convico de que havia algo que no fazia sentido. Recordava-se de ter lido no relatrio do investigador mdico que os dois corpos apresentavam um rigor mortis significativo. Ora, isso queria dizer que deviam estar mortos havia vrias horas. - Diz o senhor que um locatrio telefonou ao porteiro para se queixar de que ouvia rudos estranhos. Sabe se continuavam enquanto falava? - Creio que sim.

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Evocou as circunstncias em que as outras vtimas tinham sido encontradas. Nos casos de Duncan Andrews e Julia Myerholtz, foram os respectivos namorados. Mas e quanto s restantes? A dvida acudia-lhe pela primeira vez, e saltava-lhe imediatamente vista um pormenor estranho e comum: todas haviam sido encontradas com relativa prontido, numa questo de escassas horas, enquanto, na maioria das vezes, as pessoas que viviam sozinhas morriam inesperadamente e levavam dias a ser descobertas, e algumas apenas depois de o cheiro pungente caracterstico alertar os vizinhos. O aspecto da cozinha era familiar. O contedo do frigorfico achava-se espalhado pelo cho e a porta entreaberta. Laurie notou que o odor de alimentos podres e leite entornado pairava na atmosfera. - Algum vai ter de limpar isto - disse o administrador. Ela inclinou a cabea distraidamente e passou ao quarto. Assolou-a de novo profunda tristeza. Era mais fcil permanecer desapaixonada no seu gabinete de trabalho do que no lar de uma vtima de overdose. - Posso fazer mais alguma coisa para a ajudar? - quis saber ele. - Gostaria de falar com o porteiro noturno - indicou Laurie, dominando as lgrimas iminentes. - Isso fcil. Que mais? - Talvez seja prefervel no mandar proceder limpeza, por enquanto. Deixe-me primeiro contatar com a polcia. - Tambm esteve c, ontem noite. - Eu sei, mas estou a pensar em algum mais elevado na hierarquia do Departamento de Homicdios. No trio, Carl, o administrador, foi inteirar-se do nmero de telefone do porteiro noturno e revelou-o a Laurie, juntamente com o nome, Scott Maybrie. Levou mesmo a amabilidade ao ponto de sugerir que se servisse do seu prprio telefone. - No estar a dormir a esta hora? - alegou ela. - Se se trata de uma emergncia... O pequeno apartamento de Cari situava-se no rs-do-cho, do lado da rua, em contraste com o de VanDeusen, sobranceiro ao East River. Ele permitiu a Laurie que se sentasse secretria, entre faturas de encanadores e electricistas, e prontificou-se a telefonar. Como ela temia, a voz do homem do outro lado do fio deixava transparecer que fora arrancado da cama. Identificou-se, explicou que o administrador sugerira que efetuasse a chamada e acrescentou: - Queria fazer-lhe algumas perguntas sobre o caso VanDeusen. Viu-o a ele ou namorada, ontem noite? - No. - O administrador diz que outro locatrio lhe telefonou a queixar-se de rudos estranhos no apartamento de VanDeusen. Lembra-se que horas eram? - Umas duas e meia, trs horas. - Qual locatrio foi? - No se identificou. - Seria um dos vizinhos imediatos? - Confesso que no sei. No reconheci a voz, mas isso no invulgar. - Recorda-se exatamente do que ele disse? - Que havia rudos estranhos no 10-F e receava que algum estivesse ferido. - Referiu se continuavam no momento em que falava consigo ou se os ouvira antes?

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- Acho que disse que continuavam. - Viu dois homens abandonarem o prdio durante a noite? persistiu ela. Algum que nunca estivera l? - No me posso pronunciar nesse aspecto, pois entra e sai gente durante toda a noite. Para ser franco, no presto muita ateno a quem sai. Preocupo-me mais com quem entra. Agradeceu ao porteiro e pediu desculpa por t-lo incomodado. A seguir, virou-se para o administrador e perguntou se podia falar com o que estivera de servio anteriormente. - Com certeza - assentiu Cari. Deve ter sido o Clark Davenport. Discou novo nmero e passou o auscultador a Laurie. Quando o homem atendeu, ela repetiu a explicao que dera ao colega e perguntou: - Viu George VanDeusen entrar no apartamento ontem noite? - Decerto. Chegou por volta das dez e meia, com a namorada. - Pareceu-lhe com o aspecto normal? - Bem, normal para uma noite de sbado. Estava algo alegre. Ela tinha de o amparar um pouco. Mas mostravam-se bem-dispostos e at divertidos. - Vinham ss? - Exato. Os convidados s chegaram meia hora mais tarde. - Houve festa? inquiriu Laurie, admirada. - Eu no lhe daria esse nome - disse Clark. Eram s dois homens. Um alto e magro e o outro mais encorpado, como que atarracado. - Recorda-se de mais algum pormenor a seu respeito? Seguiu-se um breve silncio, como se o porteiro estivesse a refletir. O alto tinha problemas de pele, como se tivesse sofrido de acne na juventude. - Identificaram-se? - persistiu ela, sentindo as pulsaes acelerarem-se. - Sem dvida, de contrrio como poderia anunciar ao senhor VanDeusen de quem se tratava e indagar se os esperava? - Que nomes deram? perguntou, puxando de papel e lpis. - No me lembro. Num sbado noite, est sempre a entrar e a sair gente. - Ficou desapontada, em particular por se ter encontrado to perto de uma revelao importante. Em todo o caso, apesar de no conseguir obter os nomes, tratava-se de um passo em frente. Mais uma vez tinham sido vistos dois homens no cenrio de uma overdose agora duas pouco antes da ocorrncia das mortes. - Viu-os sair? - No. De qualquer modo, fui rendido pouco depois. Por fim, Laurie agradeceu-lhe as informaes, e ao administrador a gentileza com que a recebera, e abandonou o edifcio. Embora fizesse frio e o tempo prometesse agravar-se ainda mais, decidiu proteger-se com o guarda-chuva e percorrer alguns metros a p antes de regressar ao hospital num txi. Queria ponderar o que apurara e tentar determinar o seu significado na situao que a preocupava. A apario dos dois homens misteriosos constitua a descoberta de longe mais importante, e perguntou-se se estariam envolvidos no trfico de droga e se a revelao bastaria para despertar o interesse da Brigada de Narcticos. Acalentava a esperana de que Lou mudasse de atitude, agora que novas similaridades entre os casos comeavam a ajustar-se no puzzle. Acudiu-lhe o desejo de conversar com o locatrio que se queixara de rudos estranhos. Exatamente que teria ouvido e quando? Naquele momento,

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principiou a chover torrencialmente e ela chamou um txi. No seu gabinete, diante de uma salada e ch quente, reuniu todo o material que possua sobre a srie de overdoses e elaborou uma nova lista. Estabeleceu duas colunas intituladas Encontrado por e Dois homens no cenrio?. Inscreveu as respostas de que dispunha e consagrou o resto da tarde ao preenchimento dos espaos em branco. Isto envolvia numerosas e cansativas diligncias, mas sabia que necessitava de ser meticulosa se queria que aceitassem a sua teoria. Ao anoitecer, convenceu-se de que os seus esforos tinham resultado frutuosos. Em todos os casos, os corpos haviam sido encontrados por um porteiro ou um administrador do prdio, que investigava a queixa de um locatrio da existncia de rudos estranhos no apartamento da vtima. Com a informao quase completa, regressou a casa mais persuadida que nunca de que existia algo de sinistro em ao. Havia demasiadas coincidncias para refutar semelhante possibilidade. Se lograsse convencer algum de peso a tomar medidas apropriadas... Quando entrou em casa j havia anoitecido, e no fazia a menor ideia do passo que poderia dar a seguir. Impelida pela curiosidade, abriu o Times para ver se a imprensa mencionava as mortes do banqueiro e da jovem universitria da Columbia e descobriu uma breve aluso nas profundezas da segunda seo do jornal, sem quaisquer comentrios suscetveis de fazerem suspeitar da existncia de ressonncias suplementares. Mais um dia e uma oportunidade de alertar o pblico perdidos. Decidiu telefonar para Lou. Embora duvidasse de que possua material suficiente para o convencer a mudar de atitude, ansiava por lhe comunicar o que apurara. Em vez da voz dele, surgiu na linha a do gravador de chamadas, pelo que optou por no deixar qualquer mensagem. Pousou o auscultador e tentou decidir se devia telefonar a Bingham. Contudo, reconheceu que constituiria um exerccio de futilidade, na melhor das hipteses, ou o despedimento puro e simples, na pior, e renunciou ideia. De resto, ele asseverara claramente que no tencionava fazer coisa alguma ou, pelo menos, at falar com o comissrio da Sade. Os olhos de Laurie transferiram-se do telefone para o jornal aberto na sua frente e comeou a instalar-se-lhe lentamente no esprito a possibilidade de ela prpria divulgar a histria. Guardava uma recordao desagradvel da ltima vez que conversara com Bob Talbot, mas via-se forada a reconhecer que no o prevenira que abordava um assunto confidencial.Com essa ideia em mente, consultou o livro de endereos para verificar se tinha o seu nmero. Assim sucedia, de fato, e apressou-se a discar. - Ena, p! - exclamou ele quando Laurie se identificou. Julgava que no voltarias a falar comigo. De resto, eu no sabia que outra coisa podia fazer alm de pedir desculpa. - Exagerei - admitiu ela. H dias que estava para te falar, mas tardei a recomporme do raspanete do meu chefe. - Reitero o pedido de desculpa. - Que h de novo? - Talvez fiques surpreendido, mas sou capaz de ter uma histria para ti. De grande envergadura. - Sou todo ouvidos. - Pelo telefone, no. - Como queiras. Que dizes a jantarmos juntos? Pago eu.

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- timo. Encontraram-se no P. J. Clarks, na esquina da Rua 55 com a Terceira Avenida. Tiveram a sorte de conseguir uma mesa numa noite chuvosa de domingo e ainda por cima a um canto, onde poderiam conversar afastados do fulcro da vozearia. Depois de indicarem ao empregado o que pretendiam comer e beber, Laurie principiou a desfiar o seu rosrio. - Para j, no sei se procedo bem ao falar contigo, mas estou desesperada e sinto que tenho de fazer alguma coisa. - Muito bem.- Continua. - Tens de prometer que no mencionas o meu nome. - Prometido. Bob ergueu a mo, com a palma voltada para fora e em seguida puxou de uma agenda e um lpis. - Nem sei por onde comear. Apesar de hesitante no incio, Laurie foi criando confiana medida que prosseguia. Comeou com Duncan Andrews, que lhe despertara as primeiras suspeitas, e continuou com os outros casos, at dupla morte de George VanDeusen e Carol Palmer, salientando que todas as vtimas eram solteiras, cultas e bem situadas na vida, sem o menor indcio de consumo de droga ou de qualquer atividade ilegal no seu passado. Tambm no omitiu a presso exercida sobre o Departamento de Patologia Legal para abafar o caso de Andrews. - At certo ponto, lamentvel que fosse o primeiro. Creio que o principal motivo por que o Bingham rejeita a minha teoria da existncia de uma srie se deve precisamente a isso. - incrvel - comentou ele, no momento em que ela se interrompeu, devido chegada da comida. - No vi a mnima aluso ao assunto na imprensa. Absolutamente nada. - H uma referncia dupla morte, no Times desta manh, mas vem na segunda seo e quase passa despercebida. - Que tacada! - reconheceu, consultando o relgio. - Tenho de me despachar se quiser que me reservem espao na edio de amanh. - Mas h mais. Laurie revelou que a cocana envolvida provinha de uma nica fonte e estava provavelmente contaminada com resduos de um composto muito letal, alm de ser assaz potente, porventura distribuda pelo mesmo passador, que contatava com jovens bem situados na vida. - Bom, talvez no seja bem assim - rectificou. Pode tratar-se de duas pessoas. Na maioria dos casos que investiguei, foram vistos dois homens a entrar no apartamento da vtima. - Dois, por que? - No fao a menor idia. No meio de tudo isto, h muitos mistrios por esclarecer. - Terminaste? - perguntou Bob, ansioso por abandonar o restaurante, a tal ponto que no tocara na comida. - Ainda no.- Comeo a suspeitar de que as mortes no so acidentais. Por outras palavras, trata-se de homicdios. - Isto est cada vez melhor. - Todos os corpos foram encontrados pouco depois da morte, o que s por si j invulgar. Na verdade, as pessoas que morrem sozinhas no costumam ser descobertas antes de passados dias. Em todos os casos que investiguei, foi um

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telefonema que conduziu s vtimas. Em dois, estas telefonaram aos namorados. Em todos os outros, um locatrio annimo do mesmo prdio ligou ao porteiro para se queixar de rudos estranhos provenientes do apartamento da vtima. Mas h um pormenor curioso: com base no parecer dos mdicos, esses telefonemas ocorreram algumas horas depois da morte. - Santo Deus! Ento e a polcia? Porque no interveio? - Ningum aceita a minha teoria da srie. As autoridades no acalentam a menor suspeita. Consideram os casos meras overdoses de droga. - E o doutor Harold Bingham? Que fez ele at agora? - Nada.- Palpita-me que se quer manter margem de uma batata quente potencial. O pai de Duncan Andrews est em plena campanha eleitoral e os seus partidrios tm pressionado o prefeito e este o Bingham. No entanto, o meu chefe prometeu falar com o comissrio da Sade. - Se se trata de homicdios, estamos perante um novo tipo de crimes em srie. material escaldante! - Penso que importante prevenir o pblico. Mesmo que s se salve uma vida, merece a pena. Foi por isso que te telefonei. Temos de pr a circular a informao sobre a substncia contaminadora da cocana. - Terminaste, agora? - Creio que sim. Se me ocorrer mais alguma coisa, informo-te. - Estupendo! - bradou ele, pondo-se de p. - Desculpa a pressa, mas tenho de procurar o meu editor imediatamente se quiser que isto aparea na edio da manh. Laurie viu-o abrir caminho por entre as mesas ocupadas e baixou os olhos para a vitela assada que flutuava numa lagoa de molho, mas decidiu que perdera o apetite. Preparava-se para se levantar, quando o empregado reapareceu com a conta. Ela olhou para a porta. Todavia, Bob j sara, sem se lembrar de que se oferecera para pagar a despesa. ........................................................... - Que horas so? - perguntou Angelo. Sete e meia - informou Tony, depois de consultar o Rolex de que se apoderara na residncia dos Vivonetto. Encontravam-se estacionados na Quinta Avenida, um pouco a norte da entrada da Rua 72 para a rodovia do Central Park East. Embora estivessem no lado do parque da avenida, podiam observar com clareza a porta do prdio de apartamentos que lhes interessava. - Esse tal Kendall Fletcher leva um tempo dos diabos a enfiar o calo de jogging - grunhiu Angelo - Garantiu-me que ia correr um pouco - replicou Tony, na defensiva. Se no tencionavas acreditar em mim, devias ter telefonado tu. - Vem a algum. Ser Kendall Fletcher, o banqueiro? - Com aquela indumentria, no parece banqueiro. Confesso que no percebo essa mania do jogging. Quem se lembraria de enfiar calo tipo Peter Pan para dar uma corrida em volta do parque, noite? o mesmo que pedir que o assaltem. - Parece que ele - volveu Angelo. A idade, pelo menos, condiz. Quantos anos disseste que o tipo tinha? Tony puxou de uma folha datilografada do porta-luvas e, com o auxlio de uma pequena lanterna, procurou o nome de Kendall Fletcher na lista.

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Kendall Fletcher, trinta e quatro anos, vice-presidente do Citicorp. - Ento, s pode ser ele. Angelo ligou o motor, enquanto o companheiro voltava a guardar a lista no portaluvas. Kendall Fletcher emergira do prdio em que vivia, equipado para correr. Cruzou a Quinta Avenida na Rua 72 e iniciou o jogging no momento em que alcanou o parque. Angelo conduziu o carro na direo da rodovia, sem perder Kendall de vista, enquanto descia a Rua 72, transversal quela, onde cortou para norte e entrou na pista de jogging. Angelo ultrapassou-o e encostou ao passeio, uma centena de metros adiante. com o pisca-pisca ligado, ele e Tony apearam-se. Kendall no era o nico corredor na pista. Enquanto eles o viam aproximar-se, passaram mais uns seis. - Confesso que no entendo esta gente - resmungou Tony, com uma expresso de perplexidade. De sbito, ele e Angelo avanaram para a pista e o segundo perguntou: - Kendall Fletcher? - Sim. O interpelado deteve-se, intrigado. - Polcia. - Angelo mostrou o crach da esquadra do Parque Ozone e o companheiro imitou-o. Desculpe me incomod-lo, mas precisamos de conversar consigo, na Central. Participamos de uma investigao no Citicorp. - O momento no me parece o mais oportuno. Kendall exprimia-se em voz firme, mas os olhos denunciavam nervosismo. - Espero que no queira fazer uma cena na via pblica - insistiu Angelo. No lhe tomaremos muito tempo. - Pretendemos falar com os vice-presidentes antes de convocarmos um grandejri. - Estou de calo. - Isso o menos. Damos-lhe uma carona at em casa, para que se vista. Se colaborar, dentro de uma hora poder reatar o jogging. Kendall parecia desconfiado, mas acabou por aceder, e subiram todos para o carro. Depois de deixar um carto no pra-brisas, Angelo e Tony apearam-se com Kendall e seguiram-no em direo da entrada do prdio. O mido fazia-se acompanhar da maleta preta de mdico. Passaram diante do porteiro, que os ignorou, entraram no elevador e subiram ao vigsimo quarto piso. Ningum falou at que Kendall abriu a porta do apartamento e se desviou para que os supostos policiais entrassem. - Belo cenrio - aprovou Tony, olhando em volta, ao mesmo tempo que pousava a maleta na mesinha de caf. - Querem tomar alguma coisa enquanto me visto? - perguntou Kendall, indicando o bar ao canto. - No podemos beber em servio - declarou o mido. Angelo ps-se a inspecionar o apartamento rapidamente, enquanto Tony vigiava o dono da casa, o qual, por seu turno, observava os movimentos do primeiro com perplexidade crescente. - Que procura? - acabou por perguntar. - Certifico-me de que no h mais ningum - explicou, reaparecendo da cozinha e entrando no quarto.

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- Alto l! - exclamou Kendall. No me podem revistar assim a casa acrescentou, virando-se para Tony. Precisam de um mandado. - Um mandado? Ah, pois! Esquecemo-nos sempre disso. Angelo reapareceu e Kendall disse: - Quero ver de novo a vossa identificao. Isto um desaforo! - Aqui tem a minha - redarguiu Angelo, sacando da pistola Walther e gesticulando para que o outro se sentasse. - um assalto? - balbuciou Kendall, obedecendo, de olhos arregalados. Sirvamse vontade! Levem o que quiserem. - Sou o homem dos gelados - disse Tony, abrindo a maleta e extraindo um saco alongado de plstico e um pequeno cilindro. Angelo postou-se atrs de Kendall, de automtica em punho, enquanto este ltimo observava Tony, que se servia do cilindro para encher o saco de um gs obviamente mais leve que o ar. Quando ficou completamente cheio, vedou-o com um n e tornou a guardar o cilindro na maleta. Por fim, com o saco na mo, aproximou-se de Kendall, que inquiriu: - Que significa isto? - Oferecemos-lhe uma viagem fantstica - anunciou o mido, com um sorriso sinistro. - No estou interessado em viajar. - Peguem no que quiserem e desapaream. Tony abriu a base do saco de plstico e enfiou-o na cabea de Kendall. O movimento abrupto apanhou-o desprevenido. Ergueu as mos, segurou os braos de Tony e conservou o saco altura dos ombros. Quando tentava levantar-se, Angelo rodeou-lhe o pescoo com o brao em que tinha a arma, enquanto a outra mo procurava puxar-lhe o pulso direito, numa tentativa para libertar os do companheiro. Durante breves segundos, os trs homens travaram luta renhida, at que Kendall, agora aterrorizado, abriu a boca e cravou os dentes no brao de Angelo atravs do saco de plstico. Este ltimo soltou um uivo de dor ao sentir os incisivos do outro rasgarem-lhe a pele. Soltou-o e preparava-se para o atingir com um soco no rosto, quando viu que no era necessrio. Kendall acabava de se converter num corpo inerte, depois de aspirar o gs do saco. Sem perda de tempo, Angelo desabotou o punho da camisa e arregaou a manga, para expor as marcas dos dentes de Kendall, algumas das quais sangravam. - O filho da me mordeu-me! - vociferou, enquanto guardava a automtica no coldre. Neste ofcio, uma pessoa nunca sabe o que se lhe vai deparar. - Cada vez que utilizamos este gs fico surpreendido - admitiu Tony, voltando a debruar-se sobre a maleta. O velho Doe Travino uma autoridade na matria. Pegou numa seringa e num tubo de borracha, do qual se serviu para improvisar um garrote no brao de Kendall. - Olha para estas veias! Safa, que parecem cigarrilhas! Queres faz-lo tu ou encarrego-me eu disso? - Podes ser tu. Mas primeiro tira-lhe o saco da cabea. No queremos outro deslize do gnero do de Robert Evans. - Tens razo. - Retirou o saco da cabea de Kendall e sacudiu. Detesto solenemente este horrvel cheiro. - Injeta-lhe l a coca! - grunhiu Angelo. O tipo ainda acaba por acordar antes que termines.

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Tony introduziu a agulha da seringa numa das volumosas veias, aliviou a presso do garrote e comeou a impelir o mbolo. Em seguida, pousou a seringa na mesinha de caf e voltou a guardar os outros apetrechos na maleta, aps o que extraiu uma saqueta de plstico e transferiu uma pequena poro do p branco que continha para as narinas de Kendall. Por ltimo, verteu um pouco no seu polegar e aspirou-o. - Adoro as sobras - murmurou com satisfao. - Larga essa porcaria! - ordenou Angelo. - No pude resistir - articulou o outro, pousando a saqueta ao lado da seringa usada. Metemo-lo no frigorfico? - No. Falei com o Doe acerca disso e ele disse que, desde que o corpo no fique exposto mais de doze horas, no h problema. E da maneira como temos atuado, foram todos encontrados muito antes disso. - Recolhi tudo? - perguntou o mido, olhando em volta. - Parece que sim. Sentemo-nos para ver se o tipo gosta da viagem. Instalou-se no sof, enquanto Angelo se sentava na poltrona que Kendall ocupara. - Belo apartamento - admitiu Tony. E se dssemos uma vista de olhos para levar alguma coisa de valor? - Quantas vezes preciso dizer-te que no podemos apoderar-nos de nada quando provocamos estas viagens de droga? - pena... Transcorridos alguns minutos, Kendall comeou a mover-se, fez estalar os lbios, emitiu um gemido e rolou at ficar de bruos. - Acorda, rapaz! - chamou Tony. Como te sentes? Fala! O interpelado soergueu-se, com uma expresso neutra no rosto plido. - Ento, que tal? - continuou o outro. com a quantidade de neve que te circula nas veias, deves sentir-te no cu. Fez uma pausa ao v-lo vomitar. Que nojo! bradou, dando um salto para trs. Kendall tossiu violentamente e olhou os dois homens, confuso. - Como te sentes? - inquiriu por sua vez Angelo. A boca de Kendall tentou formar palavras, mas tratava--se visivelmente de uma tarefa impossvel de consumar. De sbito, revirou os olhos de modo que as pupilas quase se deixaram de ver e entrou em convulses. - a nossa deixa - disse Angelo. Ponhamo-nos ao fresco. Tony pegou na maleta de mdico e seguiu-o em direco porta. Depois de se certificarem de que o corredor se encontrava deserto, meteram-se no elevador at ao primeiro andar e utilizaram a escada para abandonar o prdio pela porta de servio, a fim de no serem vistos pelo porteiro. Quando chegaram ao local onde tinham deixado o carro, Angelo estacou, com dificuldade em acreditar no que via. - Esta, agora! Fomos autuados. preciso descaramento. Espero que o chui que o fez nunca leve a sua viatura para o Parque Ozone. - Que se segue? - quis saber Tony quando se puseram em marcha. Outro trabalho ou jantar? - Ainda no compreendi o que te agrada mais - declarou Angelo, meneando a cabea. Matar ou comer. - Depende do meu estado de esprito - replicou o mido com um sorriso. - Acho que devamos executar a outra tarefa. Depois, quando entrarmos num stio para comer ser mais ou menos a hora de telefonar ao porteiro acerca dos

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rudos estranhos provenientes do apartamento 24-G. = Tens razo - assentiu, reclinando-se no banco. Franco Ponti deixou-os distanciar-se o suficiente para passar despercebido e ps o seu carro em movimento. Assistira com curiosidade operao levada a cabo pelos dois homens, quando haviam interrompido o jogging de outro no parque e, embora naturalmente no tivesse presenciado as atividades desenroladas no apartamento, fazia uma ideia muito aproximada da sua natureza. No entanto, a verdadeira dvida no consistia em o qu?, mas porqu?. CAPTULO XIV SEGUNDA-FEIRA, 6.45 MANHATTAN O alarme do despertador entrou em atividade e Laurie entregou-se rotina habitual para o reduzir ao silncio. Deu-se conta de que, pela primeira vez em muitos dias, no acordara com a ansiedade resultante do pesadelo habitual. Dirse-ia que a sua conscincia fora temporariamente tranquilizada pela conversa com Bob Talbot. Todavia, enquanto enfiava os chinelos e ligava o televisor para se inteirar do noticirio local, comeou a sentir-se progressivamente nervosa com o que o dia lhe proporcionaria em relao ao doutor Bingham. Ansiava em especial por obter um exemplar do jornal, a fim de ler o artigo de Bob Talbot e verificar o relevo que a redao lhe concedera. Restavam-lhe poucas dvidas de que o chefe suspeitaria de quem fornecera os elementos. Que diria, pois, se ele a interrogasse? Laurie no se achava muito convencida de que conseguiria mentir. Fez uma pausa quando passava na cozinha a caminho da casa de banho, para observar a nesga de cu que podia descortinar atravs da janela, e as nuvens carregadas indicaram-lhe que as condies meteorolgicas no haviam melhorado. Mais tarde, aps o banho de chuveiro e duas xcaras de caf com leite, comeou a maquiar-se, ao mesmo tempo que concebia vrios cenrios que poderia apresentar ao doutor Bingham. Entretanto, chegavam-lhe aos ouvidos os acordes familiares da introduo do programa Bom Dia, Amrica, seguidos das vozes dos apresentadores habituais. Ouviu Mike Schneider referir-se descoberta de mais armamento de destruio no Iraque por uma equipe das Naes Unidas e, de repente, um nome surpreendente. O dela! Precipitou-se para o quarto e aumentou o volume do som. A sua expresso mudou de incredulidade para terror ao ouvir Schneider descrever a srie de overdoses, que principiara com Duncan Andrews, filho do conhecido senador Clayton Andrews, aps o que citou trs casos que ela desconhecia: Kendall Fletcher, Stephanie Haberlin e Yvonne Andr. Mencionou igualmente a overdose de George VanDeusen e, mais alarmante de tudo, repetiu o nome dela dizendo que, segundo a doutora Laurie Montgomery, havia motivos para crer que as mortes constituam homicdios deliberados e no excessos de droga acidentais, e a situao global representava potencialmente uma extraordinria ao de encobrimento por parte da polcia de Nova Iorque e do Departamento de Patologia Legal. Quando Mike Schneider abordou outro tema, Laurie precipitou-se para a sala e procurou freneticamente a agenda de endereos, aps o que levantou o

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auscultador e telefonou para Bob Talbot. - Que me fizeste? - bradou quando ele atendeu. - Lamento sinceramente, palavra de honra. No tive culpa. Para publicar a histria na edio matutina, o meu editor obrigou-me a escrever-lhe um memorando. Salientei que o teu nome no devia ser mencionado, mas ele roubou-me virtualmente o artigo, contra todos os princpios ticos. Cortou a ligao, indignada. Era um autntico desastre, uma catstrofe. O despedimento seria inevitvel. Agora, no subsistia a mnima dvida quanto reao de Bingham. Ficaria furioso. Depois daquilo, onde conseguiria ela encontrar trabalho na sua especialidade? Aproximou-se da janela e contemplou com melancolia as traseiras de ptios inclassificveis. Estava to deprimida que nem conseguia chorar. O estado de esprito comeou, no entanto, a alterar-se gradualmente. No fundo, as suas aes tinham sido ditadas pela necessidade de obedecer conscincia. De resto, Bingham reconhecera que, apesar de tudo, a animavam intenes louvveis. O receio inicial de uma calamidade total atenuou-se. Convenceu-se subitamente de que no seria afastada. Admoestada sim, ou possivelmente suspensa, mas no despedida. Regressou, por fim, casa de banho para terminar a maquiagem. Quanto mais analisava a situao, maior era a serenidade que a dominava. Imaginou-se sem dificuldade a explicar que obedecera sua noo da responsabilidade, no s de pessoa, mas tambm de patologista. A seguir, entrou no quarto pela ltima vez para acabar de se vestir, reuniu o material que tencionava levar e abandonou o apartamento. Quando aguardava a cabina do elevador, reparou num matutino deixado porta de um vizinho e aproximou-se para o retirar da proteo de plstico. Na primeira pgina, em segundo cabealho, figurava a histria da sua srie de overdoses. Nem faltava uma fotografia antiga dela, tirada na escola mdica, e perguntou-se quem a teria fornecido. Desdobrou o jornal e leu os primeiros pargrafos, que constituam uma repetio do sumrio de Mike Schneider. No entanto, em conformidade com o jornalismo tipo tablide, havia muitos pormenores sinistros, entre os quais a aluso a numerosas vtimas ocultas em frigorficos. Laurie perguntou-se de onde proviria semelhante distoro, pois no referira a nada do gnero a Bob Talbot. Tambm conferia mais realce ao encobrimento dos fatos, que apresentava tons mais tenebrosos do que sucedera no programa da televiso. Naquele momento, ouviu o rudo do elevador atrs de si e largou o jornal para entrar na cabina, que principiava a descer quando soou a voz rouca de Debra Engler, no posto de observao habitual: - No se devem ler os jornais dos outros. Com um suspiro de resignao e contendo-se com dificuldade de voltar para trs e quebrar o guarda-chuva contra a porta da mulher, tentou concentrar-se noutro assunto. Entretanto, a calma que se lhe instalara no esprito dissipara-se de novo, substituda pela apreenso do prximo encontro com Bingham. Sempre temera as confrontaes, pois sustentava-as invariavelmente de modo pouco satisfatrio. Paul Cerino encontrava-se diante da sua refeio preferida do dia: o pequenoalmoo. Saboreava com prazer uma dose de ovos mexidos com salsichas. Continuava com a mesma pala metlica sobre a vista operada, mas sentia-se quase eufrico.

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Gregory e Steven conservavam-se momentaneamente silenciosos perante os flocos de aveia que haviam preferido e quase haviam consumido por completo. Gloria acabava de se sentar, depois de ir buscar o jornal deixado entrada. - L-me o relato do jogo de ontem entre os Giants e os Steelers - pediu o marido, com a boca cheia. - Jesus! - exclamou ela, com o olhar arregalado fixo na primeira pgina. - Que foi? - Fala aqui de uma quantidade de mortes por droga de pessoas endinheiradas e cultas. Suspeitam de que se trata de homicdios. Cerino tossiu violentamente e expeliu sobre a mesa grande parte do contedo da boca. - Pai! - bradou Gregory, ao ver que fragmentos de ovos mexidos e salsichas, mastigados, se iam juntar ao resto dos seus flocos. - Sentes-te mal, Paul? - perguntou Gloria, alarmada. Ele ergueu a mo para indicar que estava bem, enquanto, com a outra, pegava no copo de sumo de laranja e o levava aos lbios. - No posso comer isto - protestou Gregory. Ainda acabo por vomitar. - Eu tambm no - declarou Steven, que manifestava a tendncia quase constante para imitar o irmo. - Levem os pratos para a cozinha e tragam outros limpos - indicou a me. - L-me esse artigo das mortes com drogas - solicitou Cerino, em voz rouca. A mulher obedeceu e, no final, ele levantou-se e encaminhou-se para o escritrio. - No acabas de comer? - estranhou ela. - Daqui a pouco - prometeu Cerino. Fechou a porta atrs de si e premiu o boto do marcador automtico que o poria em contato com Angelo. - Quem diabo fala? - inquiriu este ltimo, em tom ensonado. - Leste o jornal desta manh? - Como que podia ter lido, se estava a dormir? Deitei-me tardssimo por causa daquilo que ns sabemos. - Quero-te aqui imediatamente, assim como o cabea de alho chocho do Tony. Leiam o jornal pelo caminho. Estamos com um problema. - Franco! - exclamou Marie Dominick, surpreendida. No um pouco cedo para si? - Preciso falar com o Vinnie. - Ainda est a dormir. - Tem de o acordar. - De certeza? - Absoluta. - Nesse caso, entre. Passe pela cozinha. Tem caf l acabado de fazer. Desapareceu por um curto lano de degraus, enquanto Franco se encaminhava para o local indicado, onde o garoto, Vinnie Jnior, se encontrava sentado mesa, entretido a bater com a colher num monte de panquecas, enquanto a irm mais velha, de onze anos, Roslyn, fritava outras no fogo. Franco encheu uma chvena de caf, dirigiu-se para a sala e sentou-se num sof de couro branco, com o olhar fixo no carpete de pelcia, surpreendido por ainda haver algum que conseguia encontrar um de semelhante qualidade. - Bem, podes arranjar uma justificao convincente! - vociferou Vinnie guisa de saudao. Em vez de entrar em explicaes, o outro estendeu-lhe o jornal, que ele segurou

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com os dedos crispados, antes de se sentar. - Que devo procurar? - grunhiu. - Leia o artigo sobre as mortes de drogados. Enrugou a fronte medida que se inteirava do contedo, enquanto Franco ingeria o caf e o observava em silncio. Por fim, ergueu os olhos e bradou: - E acordaste-me para isto? - Reparou nos nomes ao fundo da lista, de Fletcher e os outros? Segui o Angelo e o Tony, esta noite. Foram eles que liquidaram essas pessoas, e palpita-me que ceifaram todas as outras. - Mas porqu com cocana? Passaram a distribu-la grtis? - Ainda no descobri o motivo - admitiu Franco. Nem sequer sei se os tipos atuam por sua conta ou do Cerino. - No acredito que o faam por sua alta recreao. So demasiado estpidos. De qualquer modo, isto uma calamidade. A cidade vai ficar infestada de agentes federais, alm do contingente habitual dos da Brigada de Narcticos e policiais comuns. Que ideia se ter metido no bestunto do Cerino? Confesso que no compreendo. - Nem eu. Em todo o caso, acabo de estabelecer uma ligao, que passa atravs de uns tipos que conhecem o Tony. Algum contatar consigo, chefe. - No podemos ficar inactivos - decidiu Vinnie, abanando a cabea. No permitiremos que isto continue. - difcil decidir o que se deve fazer at conhecermos as verdadeiras intenes do Cerino. Conceda-me mais um dia. - Mas s um. Depois, entraremos em cena. - Laurie sentia-se dominada pelo medo, quase pavor, enquanto olhava o prdio onde trabalhava. A diferena que um dia podia fazer! Na vspera, entrara e sara vontade como se estivesse em sua casa. Agora, ao invs, receava transpor a porta. No obstante, sabia que era o que tinha de fazer. A serenidade que lhe acudira no apartamento extinguira-se. Viu que j se achava presente um grupo de reprteres para se inteirar de mais revelaes, das revelaes dela!. Concentrara-se de tal modo em Bingham que se esquecera dos reprteres. Por fim, decidiu que quanto mais depressa enfrentasse a tormenta melhor. Quando entrou na rea de recepo, foi reconhecida imediatamente e apontaram-lhe microfones, juntamente com uma cacofonia de perguntas e o disparar de flashes. No entanto, Laurie impeliu a porta interior sem uma palavra e um agente de segurana identificou-a antes de a deixar passar. Felizmente, os reprteres no tinham possibilidade de transpor aquela barreira. Tentando conservar uma calma mais forada do que real, ela seguiu diretamente para o Departamento de Identificao, onde Vinnie lia o jornal e Calvin Washington tambm se encontrava presente. Este ltimo olhou-a em silncio por um momento e anunciou em voz tona: - O doutor Bingham quer falar consigo. Infelizmente, s o pode fazer depois de se desembaraar dos reprteres. Ligue depois para o seu gabinete. Laurie gostaria de tentar explicar a situao, mas pouco podia dizer e, de resto, Calvin no parecia interessado. No entanto, decidiu consultar a escala das autpsias antes de seguir para o seu gabinete. O seu nome no figurava na lista e reparou nos das trs vtimas que lera no jornal: Kendall Fletcher, Stephanie Haberlin e Yvonne Andr. Aparentemente, tratava-se de novos casos englobados na sua srie de overdoses.

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Hesitou por uns instantes e, enchendo os pulmes de ar, aproximou-se de Calvin Washington. - Decerto no ignora que eu gostaria de efetuar as autpsias dos overdoses. - As suas preferncias so-me indiferentes foi a resposta seca. Recebi instrues bem claras para que a mandasse recolher ao seu gabinete, onde aguardar o telefonema do doutor Bingham. Embaraada, Laurie desviou os olhos para Vinnie, porm este parecia imerso na seo desportiva do jornal, como de costume, e, se ouvira o breve dilogo, no o deixava transparecer. Por ltimo, decidiu recolher-se ao seu gabinete e tentar adiantar um pouco mais o expediente. Preparava-se para comear, quando pressentiu uma presena estranha. Ergueu os olhos para a porta aberta e avistou Lou Soldano, com uma expresso algo sombria. - Quero agradecer-lhe pessoalmente ter transformado a minha vida num autntico inferno, - comeou. Como se a presso do comissrio no fosse suficiente, as suas revelaes imprensa constituram o toque final no cenrio. - Eles deturparam as minhas palavras - argumentou Laurie. - Com certeza! - articulou ele, com sarcasmo. - No pronunciei uma nica slaba sobre um possvel encobrimento. Limitei-me a dizer que a polcia estava convencida de que o assunto no tinha nada a ver com ela. Isso corresponde essencialmente ao que voc me referiu. - Para o caso de o seu telefonema aos Assuntos Internos no ser suficiente, tinha de se certificar de que me colocava entre a espada e a parede. - O telefonema justificava-se. E j que falamos disso, voc no podia ter sido mais intratvel quando ontem lhe telefonei. Estou farta do seu pseudo-sarcasmo. Olharam-se com animosidade por uns segundos, at que Lou entrou e se sentou na cadeira habitual. - As minhas palavras pelo telefone foram prprias de uma mente juvenil concedeu. Reconheci-o no instante em que acabei de as pronunciar. Peo desculpa. O caso que tenho cimes do fulano. Pronto, desabafei. Pode aplicar pontaps no ego que me resta at ficar aliviada. A indignao de Laurie atenuou-se e apertou a cabea entre as mos, com os cotovelos pousados na secretria. - E eu peo desculpa pelos aborrecimentos que lhe possa ter causado no trabalho - replicou, esfregando os olhos. Garanto-lhe que no o fiz intencionalmente. No entanto, sabe como estava desesperada e precisava de tomar alguma medida para ficar em paz com a minha conscincia. No podia continuar a assistir morte dessas pessoas sem fazer a mnima tentativa para o impedir. - Faz alguma ideia do rebulio que provocou? E dos efeitos? - Ainda no totalmente. Calculava que a histria causaria alguma agitao, de contrrio no a teria divulgado, mas ignorava a sua extenso. E no imaginava que deturpariam os fatos. Para cmulo, no ligaram minha condio de manter o anonimato. Ainda no falei com o meu chefe, mas, a avaliar pela recepo do seu adjunto, no vai ser uma entrevista agradvel. Arrisco-me mesmo a ser despedida. - Deve estar fulo, mas no a despedir. Respeitar as suas intenes, embora discorde dos mtodos. De qualquer modo, ele ter de suportar forte presso das camadas superiores. O detetive fez uma pausa. - Gostaria de ficar para assistir sequncia dos acontecimentos, mas tenho de regressar base, onde tambm

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existe forte rebulio. Felicidades com o chefe. - Obrigada - agradeceu ela. E estou-lhe grata por ter vindo. Quando se encontrou s, ligou a Jordan. Informaram-na, porm, de que se encontrava no Departamento de Cirurgia e no era esperado no consultrio antes do meio da tarde. Pousou o auscultador, e acabava de se concentrar no expediente quando bateram porta aberta. Desta vez, tratava-se de Peter Letterman. - Posso entrar, - doutora Montgomery? Laurie aquiesceu com prontido e indicou-lhe a cadeira na sua frente. - Obrigado. Ele sentou-se e olhou em volta. - Est bem instalada. - Parece-lhe? - Isto sempre melhor que o meu cubculo. Mas no foi para enaltecer as condies do seu local de trabalho ou denegrir o meu que a procurei. Quero comunicar-lhe que detetei finalmente indcios de uma substncia contaminadora ou, pelo menos, um composto estranho na amostra de Randall Thatcher que enviou. - Sim? Ela inclinou-se para a frente, interessada. - O que? - Etileno. No passa de um mero vestgio, visto tratar-se de um gs muito voltil, e no consegui isol-lo nos outros dois casos que testei. - Etileno? - estranhou, enrugando a fronte. - esquisito. - Confesso que no sei o que concluir do fato. certo que por vezes empregam o ter, mas nunca tinha ouvido falar do etileno. Isto , nos casos em que fumam a cocana e no a tomam por IV, como aconteceu s pessoas da sua srie. De resto, mesmo que a fumem, o ter s se utiliza como solvente para extrao. Por conseguinte, no compreendo de onde vem o etileno. Pode at no passar de um erro do laboratrio. Mas como a doutora estava to interessada na possibilidade de uma substncia contaminadora, quis inform-la imediatamente. - Se o etileno to voltil, porque no o procura nas amostras de Robert Evans? Como determinou que ele morreu muito rapidamente, talvez existam maiores possibilidades de o detetar, se o usaram. - uma boa ideia - admitiu Peter. Vou tentar. Depois de ele se retirar, Laurie manteve o olhar fixo na porta por um momento. O etileno no correspondia de modo algum substncia contaminadora que tinha em vista. Pensara que encontrariam algum estimulante do sistema nervoso central, como a estricnina ou a nicotina. No se achava familiarizada com o etileno, pelo que teria de proceder a pesquisas. Consultou o livro de farmacologia que partilhava com Riva, mas depararam-selhe escassos elementos sobre o gs. Resolveu, portanto, visitar a biblioteca, onde encontrou um longo artigo acerca do etileno num velho tratado farmacolgico. Figurava com mais pormenores na edio antiga, porque fora empregado como agente anestsico, numerosos anos atrs, acabando por ser abandonado por se tratar de uma substncia mais leve que o ar e extremamente explosiva, caractersticas que o tornavam demasiado perigoso para ser usado nas salas de operaes. Noutro volume, descobriu que o etileno tinha sido utilizado por volta do princpio do sculo para impedir que os cravos das estufas de Chicago se abrissem. Alm disso, o gs figurara na iluminao das estufas. Em termos mais positivos, leu que era empregado para acelerar o amadurecimento da fruta e na manufatura de determinados plsticos, como o polietileno e o Styrofoam. Apesar de estas informaes se revestirem de interesse, Laurie no descortinava

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o motivo pelo qual o etileno aparecia envolvido em casos de overdose/toxicidade de cocana. Profundamente desapontada, voltou a colocar os volumes nas respectivas prateleiras e regressou ao seu gabinete. Talvez Peter tivesse razo: a sua descoberta do etileno resultara de um erro de laboratrio. .......................................................... Quando voltou Central, Lou encontrou vrias mensagens urgentes, do capito, do comandante da rea e do comissrio, indicativas de que as altas patentes se achavam excitadas com o desenrolar dos acontecimentos. Ao entrar no seu gabinete, ficou surpreendido com a presena de um detetive nomeado recentemente, sentado junto da secretria. O terno era novo, o que sugeria que s nos ltimos tempos passara a trabalhar paisana. - Quem voc? - Agente OBrian. - Tem nome de batismo? - Sim, senhor! Patrick. - Hum, italiano - ironizou Lou, enquanto o homem soltava uma gargalhada. Pretendia alguma coisa de mim? perguntou, ao mesmo tempo que tentava decidir a ordem pela qual responderia s mensagens. - O sargento Norman Carver pediu-me que viesse coordenar as informaes sobre as mortes provocadas por gangsters. Refiro-me s pessoas que eram doentes do doutor Jordan Scheffield. Julga-me qualificado para o efeito, porque tenho alguns anos da universidade e trabalhei em hospitais; no vero, antes de ingressar na polcia. - uma ideia razovel. - Descobri um pormenor que talvez seja importante. - Sim?... Baixou os olhos para as mensagens, a fim de telefonar ao comissrio, pois era a que continha elementos mais preocupantes. Nunca lhe fora pedido que contatasse directamente com ele, e sentia-se no muito menos perturbado que um clrigo de parquia convocado pelo papa. - Todos os doentes tinham diagnsticos diferentes - continuou Patrick , mas uma caracterstica comum. - Qual? - Figuravam na lista dos que aguardavam vez para uma interveno cirrgica. Seriam submetidos a enxerto de crnea. - No me diga! - verdade. Quando ficou s, Lou tentou extrair algum sentido til da informao. Ficara desapontado por no conseguir detetar um elo comum entre as vtimas de homicdio, alm do fato de serem doentes de Jordan Scheffield, porm agora parecia despontar outro mais prometedor. No podia se tratar de mera coincidncia. Para j, resolveu protelar a resposta s mensagens. Era prefervel explorar o novo elemento. De qualquer modo, sabia o que os superiores pretendiam: queixar-se da ausncia de progressos nas investigaes dos assassnios em srie e, como se isso no bastasse, martelar-lhe a pacincia com as vrias vtimas de overdose. Optou por iniciar as novas diligncias junto do prprio oftalmologista. No entanto, quando telefonou, a recepcionista anunciou que Jordan se encontrava no Departamento de Cirurgia do Hospital Geral, onde tinha de efectuar diversas

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intervenes, e s regressaria ao consultrio no final da tarde. Lou ponderou as opes. Responder s mensagens urgentes continuava a no figurar nas suas prioridades. Convencido de que a pacincia representava a virtude do dia, resolveu visitar o mdico, ainda que se visse obrigado a invadir a sala de operaes. Depois de assistir a cerca de uma dzia de autpsias naquela semana, decerto resistiria a uma interveno cirrgica. - Que raio aconteceu? - vociferou Cerino. Angelo, Tony e o doutor Louis Travino permaneciam imveis e calados na sua frente como estudantes recalcitrantes perante o reitor do liceu, enquanto ele, com a expresso toldada, se sentava atrs da secretria. ............................................................ O doutor Travino puxou do leno para limpar a transpirao da fronte, com nervosismo. Era um indivduo com tendncia acentuada para a calvcie, pesado, de aspecto geral vagamente parecido ao do gangster. - Ento, ningum responde? - persistiu este ltimo. Que mosca lhes mordeu? Fiz uma pergunta muito simples. Como se explica que o assunto fosse parar aos jornais? Desferiu uma palmada no matutino aberto na sua frente. Bem, comecemos do princpio. Garantiste-me que esse gs de fruta no podia ser detectado, Louie. - E no pode - asseverou o interpelado. muito voltil. Os jornais no dizem nada a esse respeito. - Pois no - admitiu Cerino. - Mas, nesse caso, porque consideram as overdoses homicdios? - No sei. - No entanto, no por terem detetado o gs. - Oxal no te enganes. Julgo desnecessrio lembrar-te que tenho estado a cobrir as tuas volumosas dvidas de jogo. A famlia Vaccarro ficaria muito desapontada contigo se eu deixasse de repente de as saldar. - No foi o gs - reiterou o mdico. - Ento, o qu? - Este artigo provocou-me uma disposio horrvel. Se algum meteu gua, vo rolar cabeas. Esta a primeira sugesto de problemas. At agora, tudo tinha corrido bem. Como se justifica, pois, que essa mdica venha denunciar todo o esquema? Laurie Montgomery a mesma gaja que informou Lou Soldano do cido que me lanaram cara. De quem se trata, afinal? - patologista no Hospital Geral de Manhattan. Como aquele Quincy que aparecia na TV? - Bem, na vida real um pouco diferente. Mas, basicamente, o assunto no varia muito. - O que a levou a suspeitar da verdade? - tornou Cerino. Sobretudo depois de afirmares que ningum desconfiaria de nada. - No sei. - Talvez convenha pergunt-lo doutora Montgomery. Ponderou a sugesto por um momento e declarou: - Para ser franco, estava a pensar nisso mesmo. De resto, ela pode provocarnos grandes transtornos, se continua a brincar de detetive. Achas que consegues preparar uma pequena... entrevista com a dama, Angelo? - Sem a menor dificuldade. - a nica coisa que me ocorre. Aps a nossa breve conversa, podemos faz-la desaparecer. A ttulo definitivo. No aparecer o corpo nem coisa alguma. - O Montego Bay no larga em breve? - Tens razo confirmou Cerino. Com destino Jamaica. Boa idia. Muito bem,

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leva-a para o cais, onde o doutor Louie a interrogar. - No gostaria de me envolver numa coisa dessas argumentou o mdico. - Vou fingir que no ouvi, disse Cerino. - Envolvido na operao tu j ests at raiz dos cabelos. No armes, pois, em espertalho. - Quando quer que atuemos? - perguntou Angelo. - Esta tarde ou logo noite, o mais tardar - decidiu Cerino. No podemos ficar espera que a situao se agrave. O filho dos Amendola no trabalha na morgue? Como se chama? Refiro-me quela famlia de Bayside. - Sim, o Vinnie Amendola - interps Tony. - Exato, Vinnie Amendola. Falem com ele, pois talvez colabore. Recordem-lhe o que fiz pelo pai, quando teve problemas com o sindicato. E levem isto. Cerino indicou o jornal. Mostrem-lhe a fotografia da mdica, para que no se engane no alvo. Quando o trio se retirou, utilizou o marcador automtico para ligar ao consultrio de Jordan. Ao ouvir a recepcionista dizer que ele se encontrava no Departamento de Cirurgia, advertiu-a de que aguardava o telefonema do mdico dentro dos prximos sessenta minutos. Jordan f-lo decorridos quinze. - No estou a gostar do que se passa - declarou, antes de Cerino poder pronunciar uma nica palavra. Quando me falou de uma sociedade de negcios, garantiu que no haveria problemas. Foi h dois dias, e j se desencadeou um escndalo de repercusses imprevisveis. - Acalme-se, doutor. Em todos os negcios h escolhos. Quero apenas certificarme de que no cometeu alguma imprudncia. Qualquer ato de que viesse a arrepender-se amargamente. - Envolveu-me nisto por meio de ameaas. Trata-se de uma ttica de terror? - Sim, pode dar-lhe esse nome - aquiesceu Cerino. Depende do seu ponto de vista. Pela parte que me toca, desejo manter as nossas relaes ao nvel de scios e lembrar-lhe que lida com profissionais como o doutor, embora de especialidades diferentes... ........................................................... A convocao foi feita pela secretria de Bingham, a qual perguntou a Laurie se podia comparecer no gabinete do chefe. Este ltimo exibia uma expresso grave, quando ela apareceu, e entrou imediatamente no assunto, com voz firme. - A doutora infringiu deliberadamente a minha diretiva. Proibi-a de divulgar as suas opinies aos reprteres, mas desobedeceu com plena conscincia do que fazia. Em face de um desprezo to flagrante pela minha autoridade, resta-me a nica soluo de considerar terminado o seu trabalho neste departamento. - Mas... - comeou Laurie. - No me interessa ouvir desculpas ou explicaes. Segundo o regulamento, assiste-me o direito de a despedir, porque ainda est no primeiro ano experimental. No entanto, se exigir um inqurito, no me oporei. Pode retirar-se, doutora Montgomery. - Mas... - tentou de novo. - Pode retirar-se! - bradou Bingham, rubro de indignao. Laurie levantou-se da cadeira e abandonou o gabinete apressadamente, evitando olhar a secretria do chefe, que decerto ouvira a exploso final. Seguiu diretamente para o seu local de trabalho, fechou a porta, sentou-se e tentou dominar o estado de choque. Considerara muito remota a possibilidade do despedimento, mas fora exatamente o que acontecera.

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Com dedos trmulos, abriu a porta, extraiu todos os relatrios que continha e substituiu-os pelos objetos que lhe pertenciam. Voltaria mais tarde para recolher os livros e outras coisas mais volumosas. Por fim, vestiu o casaco, pegou no guarda-chuva e na pasta, saiu e trancou a porta. No abandonou o edifcio imediatamente, pois tencionava passar primeiro pelo laboratrio de toxicologia, a fim de falar com Peter. Explicou que fora dispensada, mas continuava interessada no resultado dos testes relativos sua srie de overdoses, e ele prometeu compraz-la. Laurie preparava-se para sair finalmente, quando se recordou do teste que solicitara ao laboratrio de DNA, no piso inferior, empenhada em conhecer os elementos fornecidos pelo exame da amostra que retirara da unha de Julia Myerholtz. Acalentava a esperana de se inteirar de algo de positivo, embora confiasse pouco nisso. Todavia, verificou, surpreendida, que o seu desejo se concretizara. - O resultado final ainda vai tardar - informou o tcnico, mas estou noventa e oito por cento seguro de que as duas amostras provieram de pessoas diferentes. Ela sentia-se perplexa. Mais uma pea intrigante do puzzle. Que significaria? Tratar-se-ia de um novo indcio que apontava para a hiptese de homicdio? Ignorava-o. Precisava de contatar com Lou Soldano. Voltou ao seu gabinete e ligou Central, mas revelaram-lhe que se ausentara. O telefonista acrescentou que desconhecia quando ele regressaria e no dispunha de qualquer meio de o localizar, a menos que fosse urgente. Cada vez mais desapontada com a forma como as coisas se lhe deparavam, Laurie abandonou o gabinete definitivamente. Considerou prefervel sair atravs da seo da morgue, onde haveria menos possibilidades de se cruzar com Bingham ou Calvin Washington, e, ao mesmo tempo, evitaria os reprteres. No entanto, quando alcanou o piso respectivo, ocorreu-lhe mais uma coisa que precisava de fazer: obter os endereos e pormenores dos trs casos chegados durante aquela noite, pois a nica esperana de recuperar o lugar consistia em provar as suas alegaes. Se o conseguisse, exigiria o inqurito que Bingham mencionara. Vestiu apressadamente o equipamento apropriado e entrou na sala de autpsias. Como habitualmente, nas manhs de segunda-feira, todas as mesas estavam ocupadas. Aproximou-se do local onde se encontrava afixada a escala e verificou que os casos que lhe interessavam tinham sido atribudos a George Fontworth. Dirigiu-se respectiva mesa e viu que ele e Vinnie j tinham principiado. - No posso falar contigo - advertiu George. Bingham veio c abaixo comunicarme que tinhas sido despedida e que eu estava terminantemente proibido de te dirigir a palavra. Se quiseres, podes ligar para minha casa, noite. - Diz-me s uma coisa - murmurou ela. Estes casos so similares aos outros? - Julgo que sim. Este o primeiro, pelo que ainda no tenho a certeza quanto aos outros, mas a vista de olhos que dei pelas pastas parece confirm-lo. - Para j, s preciso de endereos. Empresta-me os relatrios dos investigadores, por um momento. - Que mal fiz eu para merecer isto? - balbuciou ele, erguendo os olhos ao cu. Mas despacha-te, ouviste? Se algum me interrogar, digo que te valeste da minha distrao para os levar. Laurie pegou nos documentos que pretendia e retirou-se para o vestirio, onde copiou os trs endereos, que guardou na pasta. Apressou-se a devolv-los e, antes de sair, sussurrou: - Obrigadinha, George.

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- No sei de nada - retrucou ele. No te vi. Ela entrou mais uma vez no vestirio para mudar de roupa, afastou-se ao longo do corredor da morgue e emergiu na Rua 13. Continuava a chover, pelo que abriu o guarda-chuva e comeou a afastar-se na direo da Primeira Avenida. Pela parte que se lhe referia, era o nadir da sua vida. ........................................................... Tony apeou-se do carro de Angelo e preparava-se para fechar a porta atrs de si, quando reparou que o companheiro continuava sentado ao volante. - Que se passa? - Julgava que amos entrar. - No me apetece visitar a morgue. - Preferes que eu v sozinho? = Essa ideia ainda me agrada menos. Angelo abriu a porta com relutncia e desceu. Em seguida, pegou num guardachuva do cho do carro e abriu-o, aps o que trancou a porta. No gabinete da segurana, perguntou por Vinnie Amendola. - Dirijam-se ao Departamento Morturio - indicou o homem. em frente e depois esquerda. Cada vez mais contrariado com o ambiente, Angelo comeou a afastar-se. Ainda no havia trs minutos que entrara e j ansiava por se retirar. Uma vez no Departamento Morturio, voltou a perguntar por Vinnie, com a explicao de que era portador de uma informao acerca do pai deste ltimo. O funcionrio pediu aos dois visitantes que aguardassem e, transcorridos cinco minutos, Vinnie fazia a sua apario, de bata verde, com uma expresso apreensiva. - Que histria essa sobre o meu pai? - Onde podemos conversar a ss? - murrnurou Angelo, rodeando-lhe os ombros com o brao. O outro conduziu-os ao corredor e fitou-o com intensidade. - O meu pai morreu h dois anos. Que significa isto? - Somos amigos do Paul Cerino e pediram-nos que lhe recordasse que ele ajudou o seu pai, no caso das cebolas. Agora, gostariamos que lhe retribussem o favor. Trabalha aqui uma mdica chamada Laurie Montgomery... - J no est mais. - Hem? - Foi despedida, esta manh. - Ento, precisamos do endereo. Pode obt-lo? Isto fica entre ns, ouviu? Estou certo de que no tenho de traar um diagrama para que compreenda. - J compreendi - grunhiu Vinnie. Aguardem um momento. - Os dois homens no necessitaram de esperar muito tempo, pois o outro reapareceu sem demora, com o endereo e nmero de telefone de Laurie, esclarecendo que conseguira a informao com a consulta escala de servio. Aliviado por poder abandonar a morgue, Angelo quase correu para o carro. - Qual o plano? - quis saber Tony. - No h momento mais conveniente que o atual. Vamos visitar o apartamento da gaja imediatamente. Alis, no longe daqui. Um quarto de hora depois, arrumavam o veculo na Rua 19 e encaminhavam-se para o prdio que lhes interessava. - Como vamos atuar? - Tentaremos o mtodo habitual - explicou Angelo. Exibiremos os crachs da polcia. Assim que a tivermos no carro, o resto ser fcil.

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No trio do edifcio, inteiraram-se do nmero e piso do apartamento, consultando os receptculos da correspondncia. A porta interior no constitua um obstculo de monta para especialistas como Angelo e, dois minutos mais tarde, subiam ao quarto andar no elevador. Avanaram diretamente para a porta de Laurie e tocaram campainha, o que repetiram, ante o silncio como nica reaco. - Deve andar por a procura de emprego - alvitrou Tony. - Tem uma carrada de fechaduras - murmurou Angelo, examinando-as. Os olhos de Tony esquadrinharam as imediaes e fixaram-se na porta de Debra Engler. Ato contnuo, tocou no ombro do companheiro e segredou: - Temos assistncia. Angelo virou-se com prontido e divisou um dos olhos da mulher na nesga da porta entreaberta, que ela fechou com brusquido. Os sons que se seguiram indicaram que tambm dispunha de mais de uma fechadura. - Gaita! - articulou Angelo. - Que fazemos? = Voltemos para o carro. Minutos depois, encontravam-se sentados no veculo, com a ateno concentrada no prdio. O tempo ia passando, e Tony bocejou, imitado involuntariamente pelo companheiro. - Safa, que estou derreado! - queixou-se o primeiro. - Tambm eu. Contava ter ficado todo o dia na cama. - E se nos introduzssemos no apartamento? - Estava a pensar nisso - admitiu Angelo. No entanto,com todas aquelas fechaduras, pode levar alguns minutos. E no sei o que fazer com a bruxa do outro apartamento. - Viste-lhe a cara? Que tal achavas acordar com aquilo na cama a teu lado? - A tipa no tem mau aspecto - declarou Tony, que observava a fotografia de Laurie no jornal. Eu era capaz de dedicar uns momentos a uma coisa assim. ........................................................... Lou serviu-se novamente do caf, enquanto aguardava na antecmara do Departamento de Cirurgia do Hospital Geral de Manhattan, onde surpreendera Jordan no seu ltimo encontro. Mas nessa ocasio s tivera de esperar vinte minutos, enquanto desta vez j passara uma hora, e ele principiava a duvidar da sensatez de colocar, na lista de prioridades, a conversa com o oftamologista frente da resposta aos telefonemas dos seus superiores. Comeava a encarar a idia de desistir, quando Jordan fez a sua apario, para se encaminhar diretamente a um pequeno frigorfico e pegar numa embalagem de sumo de laranja. Lou viu-o ingerir um sorvo prolongado e aguardou que se aproximasse do sof para se inclinar para o jornal que a se encontrava. Nessa altura, proferiu: - Ol, amigo Jordan. Nunca esperei encontr-lo num lugar destes. - Voc outra vez? retorquiu o mdico, enrugando a fronte ao reconhec-lo. - A sua cordialidade enternece-me. Devem ter sido as numerosas intervenes cirrgicas que o puseram num estado de esprito to afvel. Tenho muito gosto em voltar a v-lo. Acabou de beber o sumo e atirou a embalagem vazia para o cesto de papis. - S um momento. O detetive levantou-se e bloqueou a sada, convencido de que o outro ainda se mostrava menos cooperativo que na visita anterior. E muito mais enervado, apesar dos esforos para o encobrir.

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- Ainda tenho mais intervenes. - No duvido, e isso tira-me um peso de cima. Quero eu dizer na minha que folgo em saber que todos os seus doentes, previstos para serem operados, encontram a morte s mos de assassinos profissionais. - Que est a dizer? - A indignao fica-lhe muito bem, caro doutor. Em todo o caso, agradecia que se deixasse de dissimulaes e passasse a exprimir-se com sinceridade. Sabe perfeitamente ao que me refiro. A ltima vez que o procurei, perguntei-lhe se os pacientes assassinados tinham alguma coisa em comum. Como, por exemplo, se sofriam da mesma doena ou algo do gnero. Infelizmente, esqueceu-se de me revelar que estavam na fila de espera para serem operados pelas suas competentes mos. - Na altura, no me ocorreu. - claro! Lou tinha a certeza de que o interlocutor mentia. Porm, ao mesmo tempo, no estava seguro da sua prpria objetividade ao julg-lo. Como confessara recentemente a Laurie, tinha cimes do homem, da sua elegncia, educao, dinheiro e relacionamento com ela. - S me lembrei quando regressei ao consultrio - volveu Jordan. Depois de consultar as fichas. - E absteve-se de me comunicar. Mas ponhamos isso de parte, para j. A minha pergunta o seguinte : - Como explica o fato? -No o sei explicar. Tanto quanto me possvel compreender, trata-se de uma coincidncia extraordinria. Nem mais nem menos. - No faz a menor ideia do motivo por que os homicdios foram perpetrados? - Nem a mais remota, e espero fervorosamente que no voltem a repetir-se. A ltima coisa que desejo ver a minha populao cirrgica diminuir de qualquer forma, sobretudo por meios selvagens. Lou inclinou a cabea. Com o que sabia sobre o oftalmologista, acreditava nessas palavras. - E quanto a Cerino? - prosseguiu. - O que? - Continua espera de outra operao. Vislumbra alguma maneira de a srie de crimes se relacionar com ele? Considera-o um risco? - Acho que tudo possvel, mas trato-o h meses e no lhe aconteceu nada. No consigo imagin-lo envolvido ou que constitua especificamente um risco. - Se lhe acudir alguma ideia nova, contate comigo. - Sem dvida, tenente. Desviou-se e Jordan impeliu a porta de vaivm e desapareceu sem mais uma palavra. Laurie decidiu que, mesmo que no apurasse nada de novo, ao menos mantinhase ativa. E, para tal, impunha-se que no se detivesse a ponderar a sua situao achava-se desempregada, numa cidade em que no era barato viver, e arriscava-se mesmo a ver-se impedida de exercer a profisso. De qualquer modo, escusava de esperar referncias encomisticas de Bingham. Mas, de momento, no se debruaria sobre isso. Ao invs, optou por tentar recolher mais informao sobre a sua srie. Havia trs novas overdoses para investigar. Como tinham sido descobertos os corpos? E as vtimas tinham sido vistas regressar a casa acompanhadas por dois homens?

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Em menos de uma hora, ela obteve elementos positivos no prdio em que Kendall Fletcher vivera, e o cenrio parecia singularmente familiar. Ele abandonara o apartamento para praticar jogging e regressara depois... com dois homens, que o porteiro no viu sair. Vrias horas mais tarde, um locatrio annimo telefonou-lhe para se queixar de rudos estranhos no 25-G e acrescentar que receava que algum estivesse em perigo. A descoberta do corpo de Fletcher datava de ento. Laurie no foi to afortunada no caso de Stephanie Haberlin, que vivia numa casa sem porteiro. Assim, decidiu deixar esse caso em suspenso e investigar o terceiro e ltimo. Yvonne Andr vivia num prdio similar ao de Kendall Fletcher, e Laurie utilizou o crach profissional, como fizera anteriormente. O porteiro, que declarou chamarse Timothy, mostrou-se encantado por lhe poder ser til. semelhana de Fletcher, Yvonne entrara em casa com dois homens. Ele no recordava pormenores da sua descrio, mas tinha a certeza absoluta da sua presena. Como revelou que o corpo fora encontrado pelo administrador do prdio, Jos, Laurie pediu para falar com ele. Timothy apressou-se a ir cham-lo e ela solicitou-lhe que explicasse as circunstncias em que descobrira a locatria sem vida. - O porteiro noturno pediu-me que visitasse o apartamento.Deixe ver se me lembro. Ele foi prevenido por um locatrio que se queixou de ouvir rudos estranhos no apartamento dela. Os dois homens entreolharam-se com perplexidade. Vejo que falou com a polcia, disse Jos, sorrindo. - Em que lugar do apartamento encontrou o corpo? - Na sala. - Notou alguma desarrumao? Havia sinais de luta? - No reparei. A descoberta da menina Andr sem dar acordo de si deixou-me transtornado. A polcia esteve c, sem dvida, mas ningum tocou em nada. Quer ir ver? - Adoraria. Subiram ao apartamento de Yvonne, no terceiro piso, e o administrador abriu a porta com uma chave-mestra. Laurie entrou em primeiro lugar, e ainda no dera meia dzia de passos quando quase colidiu com uma mulher de meia-idade trajada com elegncia, a qual se mostrou surpreendida. O rosto revelava indcios de que estivera a chorar e tinha um leno de papel na mo. - Queira desculpar - murmurou Laurie, embaraada, pois no esperava que o apartamento estivesse ocupado. - Lamento, senhora Andr, mas no sabia que se encontrava aqui - proferiu Jos. - Apresento-lhe a doutora Montgomery, do Departamento de Patologia Legal. - Quem , querida? Apareceu, de uma porta interior, um homem alto de cabelos grisalhos. - O administrador - informou a senhora Andr. Esta senhora a doutora Montgomery, da Patologia Legal. - Daqui, de Manhattan? - Exato - confirmou Laurie. Lastimo profundamente esta intruso, mas no fazia a menor ideia de que havia algum no apartamento. - Eu tambm no - salientou Jos. - No tem importncia. - A senhora Andr levou o leno aos cantos dos olhos e

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acrescentou, com uma expresso de pesar: - Estvamos a recolher as coisas da Yvonne. - Com licena - articulou o marido, e desapareceu repentinamente por um corredor. - Posso voltar noutra hora - disse Laurie. Deploro profundamente a perda que sofreram. - No saia, por favor - rogou a mulher, estendendo a mo num gesto convidativo. Entre e sente-se. Preciso falar com algum. - Bem, vou deix-las - decidiu Jos, aps breve hesitao. Se necessitarem de alguma coisa, queiram chamar-me. No fundo, Laurie desejava retirar-se-, consciente de que a ltima coisa que devia fazer era tentar consolar os enlutados. Recordava-se perfeitamente do que acontecera quando procurara confortar Sara Wetherbee, namorada de Duncan Andrews. Por outro lado, reconhecia que no podia voltar simplesmente as costas a uma me amargurada, depois de lhe ter imposto, ainda que involuntariamente, a sua presena. Assim, deixou-se conduzir sala e sentou-se diante da senhora Andr. - No imagina o choque que isto constituiu para ns - murmurou esta ltima. A Yvonne era uma filha exemplar, terna e generosa como poucas. Dedicava-se sempre a uma ou outra obra de caridade. A Greenpeace, Amnistia Internacional, NARAL... No havia uma nica causa liberal de que no participasse ativamente. Laurie sabia que no necessitava de falar muito. Bastava-lhe escutar. - Ultimamente, interessava-se por duas novas. Para ns, pelo menos, eram novas: direitos dos animais e doao de rgos. irnico que morresse de ataque cardaco. Creio que esperava que, um dia, os seus rgos fossem utilizados para um fim meritrio. No nos tempos mais prximos, claro, mas queria evitar que a sepultassem. Mostrava-se irredutvel a esse respeito. Considerava-o um desperdcio de recursos e espao. - pena no haver mais pessoas que pensem assim - observou. Os mdicos passariam a poder salvar mais vidas. Ao mesmo tempo, esforava-se por no contradizer a amargurada mulher, convencida de que a filha sucumbira a parada cardaca e no a uma overdose de cocana. - Talvez queira aceitar alguns livros dela volveu a senhora Andr. Confesso que no sei que destino lhes podemos dar. Antes que Laurie pudesse responder, o senhor Andr reapareceu, com uma expresso carregada. - Que aconteceu, Walter? perguntou a mulher, impressionada com a atitude dele. - Doutora Montgomery! - vociferou o interpelado, ignorando-a. Fao parte da administrao do Hospital Geral de Manhattan, alm de que conheo o doutor Harold Bingham pessoalmente. Encontra-se neste momento ao telefone e deseja falar consigo. Laurie engoliu com certa dificuldade, mas levantou-se, dirigiu-se cozinha e pegou no auscultador com a mo trmula. - Montgomery! - rugiu a voz de Bingham. Que demnio est a fazer no apartamento de Yvonne Andre? Eu despedi-a, lembra-se? Se no parat imediatamente com as suas intruses, vou mand-la prender por se intitular representante deste estabelecimento hospitalar! Ela preparava-se para replicar, quando avistou um carto-de-visita junto do

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telefone. Continha o nome de Jerome Hoskins, do Banco de rgos de Manhattan. - Montgomery! - bradou de novo Bingham. Responda! Qual a sua inteno? Laurie desligou sem proferir uma nica palavra. Com dedos pouco firmes, pegou no carto-de-visita, ao mesmo tempo que todas as peas do tenebroso puzzle se ajustavam nos devidos lugares. Por incrvel que parecesse, a horrvel realidade no podia ser refutada. Impunha-se que contatasse com Lou sem perda de um instante. Antes, porm, queria visitar outro local. CAPTULO XV SEGUNDA-FEIRA , 16.15 MANHATTAN Lou Soldano visitava o Hospital Geral de Manhattan pela segunda vez naquele dia. Agora, no entanto, a espera seria menos prolongada, pois telefonara ao chefe do Departamento de Cirurgia e perguntara quando estaria o doutor Scheffield disponvel. Por conseguinte, cronometrara a sua chegada para o poder interceptar quando sasse. Ainda no havia cinco minutos que aguardava, quando o viu encaminhar-se para o vestirio. Lou seguiu-o, de chapu na mo e impermevel dobrado no brao, conservando-se distncia, at que o outro se desembaraou do equipamento. Pretendia surpreend-lo em roupa interior, quando se acharia psicologicamente mais vulnervel. - Ol, doutor - proferiu a meia voz. Jordan voltou-se quase num salto, indicando que tinha os nervos flor da pele. Desculpe voltar a incomod-lo, mas ocorreume mais uma coisa. - Quem diabo se julga: o detetive Colombo? - De modo algum. No entanto, preciso de lhe fazer uma pergunta. - Ento, faa-a e desaparea. Passei quase todo o dia aqui e tenho o consultrio cheio de doentes minha espera. - Na nossa conversa anterior, referi que os seus doentes assassinados aguardavam vez para serem operados. Mas esqueci-me de lhe perguntar de que tipo de interveno se tratava. Sei apenas que eram transplantes de crnea ou algo do gnero. Elucide-me, por favor. O mdico, que entretanto abrira a torneira e se inclinava para a bacia do lavatrio, endireitou-se com o rosto gotejante, pegou numa toalha e comeou a secar-se vigorosamente. - So, de fato, transplantes de crnea, declarou finalmente, olhando-se pelo espelho. - Muito interessante. Apesar da diferena dos seus diagnsticos, receberiam todos o mesmo tratamento. - Exato, tenente. Aproximou-se da porta do seu cacifo e abriu-a. - Sempre supus que diagnsticos diferentes requeriam tratamentos diferentes. - A enfermidade fisiolgica era a mesma. As crneas no apresentavam a limpidez conveniente. - Mas isso no equivaler a tratar o sintoma e no a doena? - Creio que o subestimei. Parou de abotoar a camisa e fitou Lou com curiosidade. Na verdade, tem toda a razo, mas no caso da vista precisamente assim que procedemos. Antes de executar um transplante, h que tratar a causa da opacidade. Desse modo, existe uma certeza razovel de que o problema no se repetir no tecido transplantado, e, graas ao tratamento apropriado, em

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regra no acontece. - Ena! Lou meneou a cabea, impressionado. Talvez eu pudesse ter sido um bom mdico se dispusesse da oportunidade de frequentar boas escolas, como o doutor. - possvel - concedeu Jordan, continuando a abotoar a camisa. - Em todo o caso, no acha estranho que os seus pacientes assassinados aguardassem a mesma operao? - No. Sou um superespecialista. A crnea constitui a minha especialidade. Procedi hoje a quatro transplantes. - A maioria das suas operaes dessa natureza? - Cerca de noventa por cento. Talvez mais, ultimamente. - E o Cerino? - A mesma coisa, com a diferena de que sero duas, visto estarem afetados ambos os olhos. - Percebo... - No interprete mal a minha atitude. Ainda estou chocado e indignado por esses meus pacientes terem sido assassinados. No entanto, no me surpreende que todos aguardassem operao crnea. Quase se podia esperar por definio. Deseja saber mais alguma coisa? - Havia alguma caracterstica nos transplantes, que eles esperavam, que os distinguissem dos outros? - No. - E o caso de Marsha Schulman? Estaria ela associada de algum modo s mortes deles? - No aguardava operao. - Mas conhecia os doentes. - Na qualidade de minha secretria, contatava praticamente com todas as pessoas que frequentavam o consultrio. E agora, se me permite, tenho de ir sala de recuperao para ver como o meu ltimo caso se encontra. Lou voltou para o carro, mais uma vez desencorajado. Persuadira-se de que descobrira o fato crucial quando Patrick OBrian o procurara para comunicar que os doentes assassinados aguardavam o mesmo tipo de operao. Agora, afigurava-se-lhe que no passava de mais um beco sem sada. Afastou o veculo da beira do passeio e ficou imediatamente bloqueado pelo trfego. O perodo de ponta era sempre horrvel em Nova Iorque, e ainda pior nos dias de chuva. Quando desviou os olhos para o lado, viu que os pees se deslocavam mais depressa que ele. Como dispunha de tempo para pensar, tentou recapitular os fatos do caso. Tinha grande dificuldade em analisar a posio do doutor Jordan Scheffield com imparcialidade. Como odiava o homem!... E no era apenas por causa de Laurie, mas tambm devido sua astcia e ar superiormente condescendente. Na verdade, surpreendia-o que ela no se apercebesse. De sbito, o carro que o seguia embateu no seu com violncia. Assolado por clera irresistvel, Lou travou bruscamente, saltou para fora e verificou, impressionado, que o autor da coliso, um indivduo de compleio possante, o imitara. - No v por onde anda? - grunhiu o detetive, contornando o seu Caprice para examinar a retaguarda. - Desculpe, amigo. - Bem, podia ser pior - admitiu, depois de verificar que sofrera apenas uma

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pequena mossa. Ao mesmo tempo, comeou a despontar-lhe uma ideia na mente. O abalo sofrido contribura para lhe incutir alguma sensatez e discernimento. Como era possvel que no se tivesse dado conta antes? Por um momento, fixou o olhar no espao, mesmerizado pela soluo que cristalizara to subitamente no crebro. Estendeu a mo para o telefone do carro e ligou ao Departamento de Patologia Legal. No instante imediato, a telefonista informava-o de que Laurie j no trabalhava l. - O qu? - bradou ele, com incredulidade. - Foi despedida. Apressou-se a discar o nmero do apartamento dela, enquanto se amaldioava por no o ter feito antes, a fim de se inteirar do resultado da entrevista com o chefe. Em face da informao que acabava de obter, decerto fora o pior possvel. Ficou decepcionado quando ouviu a voz metlica do atendedor de chamadas, e deixou recado para que lhe telefonasse para a Central ou, se no se encontrasse l, para o domiclio. Pousou o auscultador, preocupado. A perda do emprego decerto constitura um forte abalo para ela, pois era uma das poucas pessoas que estimava a profisso quase tanto como ele a sua. - A est ela! - exclamou Tony, dando uma cotovelada em Angelo, para o acordar. Este ltimo sacudiu a cabea e espreitou pelo pra-brisas. Escurecera durante o breve lapso de tempo em que passara pelo sono, e estava algo estremunhado. No entanto, avistou imediatamente a mulher que Tony lhe indicava. Achava-se apenas a uns cinco metros do prdio e dirigia-se para a porta. - Vamos,- decidiu. Precipitou-se para a rua e quase se estatelou, pois tinha a perna esquerda dormente. O companheiro levava um avano significativo, enquanto ele se esforava por correr, sem resultados visveis. Quando, finalmente, transps a entrada, viu que o mido j se dirigia mulher. - Precisamos de conversar consigo, na delegacia, dizia Tony, tentando imitar o tom descontrado de Angelo, ao mesmo tempo que mostrava o crach. Este acercou-se, com um leve sorriso, e explicou: - No a reteremos por muito tempo. Pretendemos fazer-lhe umas perguntas de rotina. Deix-la-emos aqui dentro de menos de uma hora. um assunto relacionado com o Departamento de Patologia. - No sou obrigada a acompanh-los a parte alguma. - Suponho que no quer provocar uma cena em pblico... - Nem sequer tenho a obrigao de falar com vocs. - Somos forados a insistir volveu, consciente de que a operao no se revestiria de facilidades. - De qualquer modo, no os reconheo. De que bairro so? Angelo olhou rapidamente por cima do ombro, para se certificar de que no vinha ningum a entrar. A captura exigiria o emprego da fora, pelo que dirigiu uma mirada de inteligncia ao companheiro e inclinou a cabea. Tony captou a mensagem e tratou de sacar da Beretta Bantam, que apontou a Laurie. Angelo estremeceu quando ela soltou um grito agudo que poderia acordar os mortos no distante Cemitrio de Saint John. Com a mo livre, Tony segurou-a pelo pescoo e tentou impeli-la para o carro, mas, ao invs, recebeu o violento impacto de uma pasta na virilha que o obrigou

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a dobrar-se de dor. Assim que se endireitou, apontou-lhe a automtica ao peito e disparou duas vezes. Laurie tombou inerte instantaneamente. Os estampidos foram ensurdecedores, pois ele no aplicara o silenciador, por no prever o recurso fora, e o odor de cordite impregnou a atmosfera. - Porque a baleaste? - inquiriu Angelo. Mandaram-nos lev-la viva. - Perdi a cabea - reconheceu o outro. Ela atingiu-me nos ovos com o raio da pasta. - Carreguemo-la daqui para fora. - Cada um pegou num brao de Laurie. Angelo recolheu a pasta do cho e conduziram-na para o carro. Viva ou morta, ainda a podiam embarcar no Montego Bay. Alguns transeuntes observaram-nos com desconfiana, quando a colocaram no banco de trs, mas ningum interveio. Por fim, Tony sentou-se-lhe ao lado e Angelo instalou-se ao volante e ps o veculo em marcha imediatamente. - Oxal no sangre para nos bancos - grunhiu, erguendo os olhos para o espelho retrovisor. Que diabo ests a fazer? perguntou, vendo Tony tentar mud-la de posio. - Puxar a bolsa debaixo dela. - Est morta? - Pelo menos no se mexe... At que enfim! O mido ergueu a bolsa na mo, como se fosse um trofeu. - Se o Cerino perguntar o que aconteceu, vou ter de lhe dizer. - Lamento, mas perdi a cabea, repito... Olha para isto! A gaja est cheia dele. Mostou um mao de notas de vinte dlares. Vejamos que mais temos aqui... com mil diabos! - Que foi? A tipa no Laurie Montgomery, mas Maureen Wharton, assistente da Procuradoria - informou, lendo os dizeres de um bilhete de identidade. Em todo o caso, parece-se muito com a fotografia do jornal. Inclinou-se para a frente, pegou no matutino que publicava a foto de Laurie e procedeu comparao. Sim, muito parecida. Angelo segurou o volante com tanta fora que os ns dos dedos se tornaram lvidos. Agora, teria de informar Cerino, mesmo que este no perguntasse nada. Por culpa exclusiva de Tony, tinham matado o alvo errado e nada menos que uma assistente da Procuradoria. Decididamente, o mido estava apostado em enlouquec-lo. - Sou eu, Ponti informou Franco, pelo telefone. Estou no carro, em direo ao tnel. s para comunicar que acabo de ver os dois tipos de que falamos liquidar uma jovem em pleno dia. No faz sentido. - Ainda bem que ligaste, - porque tentava contatar contigo replicou Vinnie Dominick. Aquele amigo de uma amiga da amante do Tony Ruggerio que me indicaste revelou-me o que eles esto a fazer. simplesmente incrvel. Nem consegues imaginar. - Quer que regresse base? - No, continua atrs dos tipos. Entretanto, vou sair para conversar diretamente com o pessoal do Lcia e decidir o rumo a seguir. Temos de pr trmo s atividades do Cerino, mas de uma maneira vantajosa para ns. Capisce? Franco cortou a ligao. O carro de Angelo achava-se bem visvel sua frente, com a interposio de outros cinco. Agora que Vinnie se inteirara da natureza dos manejos dos dois homens, ardia de curiosidade para ficar tambm a saber.

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Laurie colocou as mos em torno do rosto e tentou espreitar atravs da vidraa da porta fechada do prdio na Rua 55, mas apenas conseguiu descortinar uma srie de degraus de mrmore de acesso a outra porta fechada. Em seguida, retrocedeu alguns passos para observar a fachada. O primeiro andar tinha janelas altas, pelas quais se filtrava luz, e o mesmo sucedia s do segundo. As dos pisos superiores estavam imersas na escurido.

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direita da entrada, havia uma placa de lato com os dizeres: BANCO DE RECOLHA DE RGOS DE MANHATTAN HORRIO: DAS NOVE s CINCO. Como passava das 17 horas, ela compreendeu a razo pela qual a porta se encontrava fechada. No entanto, a luz no primeiro e segundo pisos sugeria que ainda se encontrava gente no edifcio, e no estava disposta a retirar-se sem se avistar com algum. Tornou a bater com fora, como fizera ao chegar, mas continuava a no haver resposta. Descobriu uma entrada de servio sua esquerda e aproximou-se para espreitar, todavia no descortinou coisa alguma. Voltou para junto da entrada e reparou, pela primeira vez, num boto de campainha abaixo da placa de lato, parcialmente dissimulado por uma planta trepadeira. Premiu-o e aguardou. Minutos depois, o trio iluminou-se e a porta interior abriu-se, para dar passagem a uma mulher, que desceu os degraus de mrmore. Tinha de o fazer de lado devido saia travada do longo vestido de l que usava. Aparentava uns cinquenta e cinco anos, de cabelo penteado para trs e expresso grave. Em seguida, aproximou-se da porta da rua e indicou por gestos que o estabelecimento estava encerrado. E, para deixar bem vincado o que revelava, pousava repetidamente o indicador no relgio de pulso. Servindo-se do mesmo mtodo, Laurie procurou convenc-la de que desejava falar com algum, at que, exasperada, pegou no crach e mostrou-o, apesar da ameaa de Bingham de que a mandaria prender. Por ltimo, puxou do carto de visita que encontrara no apartamento de Yvonne Andr e exibiu-o, pousando-o na vidraa. Em face disso, a mulher pareceu tranquilizada e abriu a porta. - Lamento, mas j fechamos. - Eu sei, mas preciso falar consigo. Peo-lhe apenas alguns minutos. Sou do Departamento de Patologia Legal. Doutora Laurie Montgomery. - De que se trata? - Posso entrar? - Est bem - assentiu, com um suspiro de resignao, desviando-se para que Laurie passasse, aps o que voltou a trancar a porta. - Antes de mais nada, - chamo-me Gertrude Robeson. Apertaram-se as mos. Vamos para o meu gabinete. Subiram ao primeiro piso por uma elegante escadaria da poca georgiana, enquanto Laurie dizia: - Desculpe incomod-la a esta hora, mas trata-se de um assunto importante. - Sou a nica pessoa na casa informou Gertrude. Fiquei at mais tarde para terminar um trabalho. O gabinete situava-se na parte da frente, e provinha da a luz visvel da rua, no primeiro andar. Enquanto olhava em volta e admirava a decorao irrepreensvel de estilo sculo XVI, Laurie perguntava-se vagamente como conseguiam algumas organizaes no lucrativas dispor de instalaes to suntuosas. Assim que se sentaram, ela abordou o assunto que ali a trouxera, voltando a puxar do carto de visita encontrado no apartamento de Yvonne Andre, que estendeu interlocutora. - Essa pessoa trabalha aqui? - Com certeza - assentiu Gertrude, devolvendo-o. O Jerome Hoskns est encarregado dos esforos de recrutamento. - Que exatamente o Banco de Recolha de rgos? - Essencialmente, somos uma organizao no lucrativa dedicada doao e

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readjudicao de rgos humanos para transplante. - Que quer dizer com esforos de recrutamento? - Tentamos convencer as pessoas a inscreverem-se como dadores potenciais. O compromisso mais simples consiste apenas em admitir que, na eventualidade de um acidente que provoque a morte do crebro, se possam recolher os rgos apropriados para um destinatrio necessitado. - Se esse o mais simples, em que consiste o mais complicado? - Complicado no o termo adequado. Na realidade, reveste-se tudo de simplicidade. No entanto, o passo seguinte reside em tipificar o sangue e tecidos do dador potencial. Isto resulta particularmente til nos rgos preenchveis, como a medula. - Como se desenrola o recrutamento? - Pelos mtodos usuais. Temos angariadores de fundos de caridade, ativistas universitrios, etc. Na realidade, uma questo de divulgar as nossas atividades. Por esse motivo, torna-se vantajoso que um depositrio possa suscitar a ateno da imprensa, como uma criana que necessita de um corao ou um fgado. - Tm muito pessoal? - quis saber Laurie. - Muito pelo contrrio. Recorremos a um nmero elevado de voluntrios. - Quem responde aos vossos apelos? - Na sua maioria, pessoas de cultura universitria, com realce para as de forte conscincia cvica. Indivduos interessados em questes sociais e dispostos a retribuir algo sociedade. - Alguma vez ouviu mencionar o nome de Yvonne Andre? - No creio. algum que eu deva conhecer? - Penso que no. Morreu. - Ento, porque pergunta se a conheo? - Mera curiosidade. Pode dizer-me se era algum que o senhor Hoskins tivesse recrutado? - Lamento, mas trata-se de uma informao confidencial. - Sou patologista, pelo que o meu interesse no casual. Falei com a me dela hoje, a qual me revelou que Yvonne se preocupava com a vossa causa antes da sua morte prematura. O carto de visita de Hoskins encontrava-se no seu apartamento. No quero conhecer pormenores, mas ficava-lhe grata se me dissesse se ela inscreveu-se na vossa organizao. - A morte de Yvonne Andre ocorreu em circunstncias suspeitas? perguntou Gertrude. - Ser considerada acidental, mas existem alguns aspectos que me intrigam. - Como decerto sabe, de um modo geral, para os rgos poderem ser transplantados, o doador deve encontrar-se em estado vegetativo. Por outras palavras, tudo, exceo do crebro, tem de estar fisiologicamente vivo. - Sim, estou perfeitamente ao corrente. No entanto, Yvonne Ande no se achava em condio vegetativa antes de morrer. Em todo o caso, preciso de me inteirar da sua situao aqui. - Um momento. Aproximou-se da secretria e premiu determinadas teclas do terminal de computador. - Sim, informou, passados uns instantes. Estava inscrita. Mas no posso revelar mais nada. - Tenho ainda mais uma pergunta. Houve algum assalto a estas instalaes nos ltimos meses? - Confesso que no sei se devo divulgar este tipo de informao, mas creio que do conhecimento pblico. Sim, fomos assaltados h cerca de dois meses. Por

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sorte, no levaram nada de valor, nem houve atos de vandalismo. - Estou-lhe muito grata, disse Laurie, levantando-se. Foi muito generosa com o seu tempo. Creia que lhe agradeo profundamente. - Quer levar alguma da nossa literatura? - Com muito gosto. Gertrude abriu um armrio e pegou em vrias brochuras, que entregou a Laurie, a qual as guardou na pasta, aps o que se dirigiram para a sada. Laurie entrou na Rua 55 e percorreu a p a distncia que a separava da Avenida Lexington, onde se meteu num txi, com destino ao gabinete de George Fontworth. Havia algo sobre as overdoses daquele dia de que lhe queria falar. Embora passasse das seis, talvez ainda o encontrasse, pois costumava trabalhar at tarde. No entanto, medida que se aproximava comeou a recear que Bingham tambm ainda no tivesse sado. Por conseguinte, indicou ao taxista que enveredasse pela Rua 13 e viu que o carro do ex-chefe continuava estacionado no parque, entrada da morgue. Em vista disso, mandou-o seguir para casa. Continuava a chover, pelo que se precipitou para a porta da rua, e ficou surpreendida ao ver que a fechadura da interior tinha sido forada, pelo que tomou mentalmente nota para prevenir o administrador, se porventura ainda ningum o fizera. Quando a porta do elevador comeava a fechar-se, avistou uma mo que tentava det-la, e ela tentou premir o respectivo boto, mas enganou-se e tocou no de fechar, e a cabina principiou a subir. Acabava de introduzir a chave na primeira das suas vrias fechaduras, quando ouviu a voz de Debra Engler atrs de si: - Estiveram a dois homens que eu nunca tinha visto e tocaram campainha duas vezes. Embora no lhe agradasse que a vizinha se intrometesse constantemente na sua vida, Laurie no pde deixar de se perguntar quem seriam e o que pretenderiam. Tornava-se-lhe difcil conceber a ideia de dois homens fora do contexto dos casos de overdose, e o fato provocou-lhe um arrepio desconfortvel. Assim, dominando a relutncia, pediu a Debra que os descrevesse. - No lhes vi a cara, mas no me pareceram com boas intenes. E, como disse, tocaram duas vezes. Apressou-se a abrir as restantes fechaduras, consciente de que, se os desconhecidos estivessem na verdade animados de intenes suspeitas, podiam ter utilizado a escada de servio e entrado pela porta da cozinha. Por fim, impeliu a porta, que girou ruidosamente nos gonzos, mas daquele ponto no vestbulo o apartamento parecia no estado normal, alm de que no detetou qualquer som ou movimento suspeito. Em seguida, avanou com prudncia, preparada para bater em retirada ao mnimo indcio alarmante. Pelo canto do olho, viu um pequeno vulto aproximar-se e, com um grito abafado, largou a pasta e ergueu os braos para se defender. Ato contnuo, o gato saltoulhe em cima, mas apenas por um segundo, pois transferiu-se para a mesa do vestbulo e desapareceu na sala. Ela conservou-se imvel por instantes, com as mos pousadas no peito, uma tentativa para atenuar as palpitaes do corao. S depois de recuperar a respirao normal se virou para a porta, a fim de a trancar com as vrias fechaduras. Pegou na pasta, entrou na sala e viu o endiabrado gato emergir do esconderijo

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atrs do sof e saltar para cima da cmoda, de onde a olhou na expectativa. Laurie pegou imediatamente no telefone. Ignorando o piscar da luz do atendedor de chamadas, discou o nmero da Central de Polcia. Obtida a informao de que Lou se ausentara, comeou a discar o do domiclio, mas naquele momento soou a campainha da porta e pousou o auscultador, sobressaltada. A princpio, receou ir abrir ou sequer espreitar pelo postigo. Todavia, o som repetiu-se e ela reconheceu que tinha de agir. Limitar-se-ia a ver quem era. Para tal no precisava de abrir. Aproximou-se em bicos dos ps e espreitou. Descortinou dois desconhecidos, os rostos alterados pela lente do postigo. - Quem ? - acabou por indagar. - Polcia. Acudiu-lhe uma sensao de alvio e comeou a abrir as fechaduras. Teria Bingham cumprido a ameaa de a mandar prender? Mas no garantira que o faria; apenas que o poderia fazer. Depois de abrir a ltima fechadura, fez uma pausa e tornou a espreitar pelo postigo. - Podem identificar-se? Eles apressaram-se a exibir crachs da polcia, enquanto a mesma voz esclarecia: - Queremos apenas conversar consigo por um momento. Laurie retrocedeu. Embora inicialmente ficasse aliviada ao inteirar-se de que se tratava de representantes da lei, principiava a acalentar dvidas. E se viessem prend-la? Isso significaria que a conduziriam esquadra e a encerrariam numa cela. S Deus sabia quanto tempo tudo isso consumiria, e ela precisava de falar com Lou sobre assuntos mais prementes. De resto, se a detivessem, ele decerto a poderia ajudar. - S um minuto, que tenho de me vestir - acabou por dizer. E correu para a cozinha, em direo porta das traseiras. - Diz-se-lhe que no merece a pena vestir-se? perguntou Tony a Angelo. - Fique calado! - recomendou o outro, num murmrio. De sbito, soou uma fechadura atrs deles e Tony viu a porta de Debra Engler entreabrir-se. Deu um salto para l, a fim de a assustar, e ela apressou-se a fech-la, seguindo-se o rudo de vrias fechaduras. - Que mosca te mordeu? - admoestou Angelo. Achas o momento apropriado para estares para a aos pinotes? - No gosto que a bruxa nos espreite. Meneou a cabea, com um suspiro, e naquele instante lobrigou a silhueta de uma mulher, por um segundo fugaz, diante do vidro despolido da porta de acesso escada de incndio. Bastou-lhe um abrir e fechar de olhos para abarcar o que se passava. - Ela vai escapulir-se pelas traseiras! - bradou, precipitando-se para a porta, que abriu com um movimento brusco. Os dois homens saram e estacaram momentaneamente no patamar, a fim de olhar pelo vo da escada. Avistaram Laurie alguns pisos abaixo e ouviram o som dos saltos nos degraus de cimento. - Agarra-a antes que chegue rua! - ordenou Angelo. Tony partiu disparado como um coelho, mas no conseguiu alcan-la antes de ela transpor uma porta no rs-do-cho que conduzia ao ptio das traseiras. Ele imitou-a e viu-se num espao fechado, cheio de lixo e plantas daninhas. No

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entanto, ouviu os passos rpidos dela numa passagem estreita de acesso rua. Tony saltou por cima de um corrimo e recomeou a correr, at que a avistou, pouco mais de dez metros sua frente. Agora no lhe poderia escapar. Laurie sabia que no passara despercebida e que os policiais estavam no seu encalo, pois ouvira-os descer a escada. Enquanto corria, ponderava a sensatez de se ter posto em fuga. Contudo, agora que tomara aquela deciso, no podia reconsiderar e achava-se mais determinada que nunca a evitar que a capturassem. Sabia, porm, que resistir priso constitua, s por si, uma infrao lei. No topo da escada que antecedia a rua, havia vrios recipientes de lixo de plstico vazios. Num impulso ditado pelo desespero, pegou no mais prximo e flo rolar pelos degraus. Vendo que o perseguidor se desequilibrava e caa ante o obstculo inesperado, ela repetiu a operao com outros. Entretanto, alguns transeuntes olharam com curiosidade por um momento, mas nenhum parou nem emitiu qualquer comentrio. Esperanada em que o policial estivesse impossibilitado de a seguir nos minutos imediatos, Laurie afastou-se correndo pela Primeira Avenida e agradeceu intimamente sua boa estrela quando avistou um txi livre, que acudiu chamada. Quase sem alento, abriu a porta, lanou-se virtualmente para o banco de trs e indicou ao motorista que seguisse para a Rua 13. No instante imediato, porm, ao lembrar-se das consequncias da fuga s autoridades, mudou de ideias quanto ao seu destino e pediu ao taxista que a conduzisse Central de Polcia. Contudo, quando rolavam pela Segunda Avenida, tornou a retificar a ordem, por recear que Lou no se encontrasse na Central, e optou pelo rumo inicial, enquanto o motorista resmungava algo entre dentes. Como fizera anteriormente, ela insistiu em passar primeiro diante da entrada da morgue, e, desta vez, ao verificar que o carro de Bingham j l no se encontrava, pagou a corrida e apeou-se. Tony pagou ao taxista e desceu. O carro de Angelo continuava onde o haviam deixado, com este ltimo ao volante. - Ento? - Escapou-se-me - informou o mido, subindo para o seu lado. - At a j eu tinha percebido. Onde est? - Tentou despistar-me e mandou o motorista do txi em que se meteu efetuar vrios desvios. Mas mantive-me no seu encalo e vi-a regressar ao hospital. - O Cerino no se enganou quando disse que a fulana nos podia provocar dissabores - grunhiu Angelo, inclinando-se para a frente, a fim de pr o veculo em marcha. Vamos ter de a filar a mesmo. - Talvez at seja mais fcil - admitiu Tony. Deve haver pouca gente a esta hora. - Esperemos que as coisas corram melhor e com menos espavento do que aqui. Percorreram a Primeira Avenida em silncio, at que cortaram para a Rua 13 e pararam. Angelo no se sentia particularmente contente por se encontrar de novo no hospital, mas no havia qualquer alternativa. - Qual o plano? - quis saber Tony, com ansiedade. - Deixa-me pensar. Ela no ficou obviamente impressionada com os nossos crachs da polcia. Laurie sentia-se relativamente segura no edifcio deserto, imerso na penumbra, e, uma vez no seu gabinete, trancou a porta atrs de si. Ato contnuo, levantou o

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telefone e discou o nmero do apartamento de Lou, soltando um suspiro de alvio quando ele atendeu ao segundo toque. - Ainda bem que telefonas, - disse o detetive assim que lhe ouviu a voz. - E ainda bem que posso contatar consigo. - Onde est? Tenho ligado para sua casa de cinco em cinco minutos. Se ouo o seu gravador de chamadas mais uma vez, dou um grito. - No meu gabinete. Tive um problema. - Eu sei. Lamento que a tivessem despedido. A deciso final, ou pode reclamar? - Para j, final. Mas no telefonei por causa disso. H pouco, estiveram dois homens no meu apartamento. Policiais. Assustei-me e fugi. Agora, creio que estou em apuros. - Fardados? - No, paisana. - estranho. No estou a ver porque a procuraria qualquer dos meus homens. Como se chamam? - No fao a menor ideia. - No me diga que no pediu que se identificassem! Mas isso absurdo. Devia ter anotado os nomes e nmeros dos crachs e telefonado polcia para obter confirmao. Como sabe que eram mesmo policiais? - Bem, no me ocorreu exigir a identificao. Pedi apenas que me mostrassem os crachs. - Francamente, Laurie... Vive em Nova Iorque h demasiado tempo para se comportar de uma forma to ingnua. - Est bem! - retorquiu ela, ainda enervada. Que devo fazer? - Nada. Eu trato disso. Entretanto, se eles reaparecerem, exija os nomes e nmeros dos crachs. Acha que capaz de se recordar? Perguntou-se se ele estaria a provoc-la deliberadamente e tentou conservar a serenidade. - Mudemos de assunto, porque h uma coisa ainda mais importante que precisamos de discutir. Creio que descobri a explicao dos meus casos de overdose/toxicidade de cocana, e envolve algum que voc conhece. Obtive elementos que, decerto, considerar convincentes. Pode passar por c agora? Quero mostrar-lhe umas comparaes de DNA preliminares. Em face do que me aconteceu, no posso encontrar-me consigo aqui durante o dia. - Que coincidncia! Parece que ambos efetuamos alguns progressos. Acho que esclareci os homicdios em srie. - Como o conseguiu? - Visitei o seu amiguinho Jordan. Na realidade, procurei-o duas vezes, hoje, e penso que comea a cansar-se de me ver. - Pretende irritar-me? Se essa a sua inteno, est a ser bem sucedido. Repito mais uma vez que ele no meu amiguinho! - Entendido, no se zangue. Lou fez uma pausa. Quanto mais convivo com o tipo, mais me conveno de que um cretino presunoso. Confesso que no compreendo o que v nele. - No lhe telefonei para ouvir um sermo, - disse Laurie em voz fatigada. - Deve escutar os conselhos de algum que a estima. Acho que no convm que o volte a ver. - Est bem, pap. Tentarei recordar-me do conselho. Cortou a ligao quase com brusquido. Estava cansada do paternalismo

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condescendente dele, que, por vezes, conseguia tornar-se irritante. O telefone comeou a tocar quase imediatamente, todavia ela ignorou-o. Aps um momento de reflexo, abriu a porta do gabinete e meteu-se no elevador em direo morgue. Apesar de se achar virtualmente deserta, pois o pessoal do turno da noite estava na hora do jantar, Bruce Pomowski encontrava-se no seu gabinete. - Desculpe! - proferiu Laurie, da entrada, esperanada em que ainda no se tivesse inteirado de que fora despedida. Quando ele ergueu os olhos de um impresso que examinava, perguntou: - O corpo de Fletcher continua aqui? O interpelado consultou o livro de movimento e respondeu: - No. Saiu esta tarde. - E os de Yvonne e Haberlin? Tornou a debruar-se sobre o livro. O de Yvonne tambm saiu esta tarde, mas o de Haberlin ainda c est. Vai seguir para Long Island a todo o momento. - Obrigada. Laurie deu meia volta para se afastar, aliviada por o homem no se encontrar ao corrente da sua nova situao. - Doutora Montgomery, - chamou ele. O Peter Letterman andava sua procura esta tarde e pediu-me que lhe dissesse que o procurasse, se a visse. Acrescentou que se tratava de um assunto importante e continuaria no gabinete at cerca da meia-noite. Ela hesitou. Ansiava por examinar o corpo de Haberlin, convencida de que lograria assim reforar as suas suspeitas, mas, por outro lado, no queria perder o que Peter tinha para lhe comunicar. - Escute disse a Bruce. Vou l encima falar com o Peter, mas ficava-lhe grata se no deixasse sair o corpo de Haberlin at eu o observar. - Pode ir descansada, doutora. Subiu ao terceiro piso e entrou no laboratrio de toxicologia. A porta do gabinete de Peter estava aberta e Laurie aproximou-se e bateu discretamente na ombreira. Ele levantou a vista de um registo de computador que analisava e exclamou: - Laurie! Ainda bem que aparece! Tenho uma coisa para lhe mostrar. Ela seguiu-o at junto da unidade do espectrmetro-cromatgrafo gs, onde ele pegou noutro registo de computador e mostrou-o a Laurie, que o olhou com escassa compreenso do seu significado. - de Robert Evans, - explicou Peter, com orgulho. Exatamente o que voc sugeriu. - Desculpe, mas importa-se de?... - Isto aqui constitui um indcio inequvoco da presena de etileno - esclareceu, apontando com o lpis determinada rea do registro. muito mais evidente do que no caso de Randall Thatcher. - Que estranho... - murmurou ela, que comeara a persuadir-se de que a leitura de etileno no caso de Thatcher fora um erro. - Estranho mas real. No subsiste a mnima dvida. - Preciso de mais um favor. Pode abrir o laboratrio de DNA? - Com certeza. J? - Se no se importa. Peter foi buscar as chaves e desceram um lano de degraus em direo ao laboratrio, no segundo piso.

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Entretanto, Laurie explicava o que tinha em mente: - Mostraram-me um polaride de uma comparao, mas no passava de um preliminar. Refere-se ao caso de Julia Myerholtz, nome que decerto no lhe estranho. - Com efeito, examinei numerosas amostras dela. - Queria que procurasse esse polaride. Preciso de uma cpia. Escusa de ser um duplicado de fotografia. - Nada mais fcil. Peter sabia exatamente onde devia procurar e, depois de se munir do polaride, dirigiu-se fotocopiadora, acompanhado por Laurie. Enquanto a mquina aquecia, ele olhou a fotografia e disse: - bvio que no condizem. Corresponde ao que esperava? - No, foi um tiro ao acaso. - Interessante. Considera-o significativo? - Absolutamente. Penso que significa que Julia Myerholtz lutava para salvar a vida. ............................................................ - Achas que ela ainda l est? perguntou Tony, mais ansioso do que habitualmente. - Pode ter sado enquanto vim ter contigo. Se se raspou, estamos a perder tempo como um par de idiotas. - Talvez tenhas razo - concedeu Angelo. Mas antes de entrarmos em ao, convinha-nos saber se chamou a polcia. Ainda no percebi porque se ps em fuga, a menos que desconfiasse de ns. Uma cidad ntegra no tem nada a ocultar s autoridades. No faz sentido, e quando uma coisa no faz sentido significa que algo me est a escapar. E quando algo me est a escapar, fico cheio de cagao. - Preocupas-te de mais. Limitemo-nos a entrar e lev-la conosco. - Est bem - concordou, no sem uma ponta de relutncia. Mas procede com cautela e traz a maleta. Desta vez, vamos ter de improvisar. melhor aplicarmos os silenciadores nas armas. Nunca se sabe o que se nos pode deparar. E precisamos de agir com rapidez. - Porreiro! - exclamou Tony, entusiasmado, enquanto puxava da Bantam e lhe enroscava o silenciador. Em seguida, desceram do carro, cruzaram a rua, avanaram entre duas carrinhas da morgue que estavam estacionadas no parque e utilizaram a mesma entrada daquela tarde. Angelo precedia Tony, que segurava a maleta de mdico numa das mos e a automtica na outra. Numa tentativa para dissimular esta ltima, ocultava-a parcialmente debaixo do casaco. J Angelo quase alcanava a porta de acesso ao gabinete de segurana quando algum gritou: - No podem entrar a! Tony colidiu com o companheiro, quando este se deteve bruscamente. Um guarda de uniforme azul sentava-se atrs de uma secretria, com cartas de jogar estendidas sua frente. - Onde julgam que vo? - insistiu. Tony apontou-lhe a Bantam fronte e, sem a menor hesitao, puxou o gatilho. A bala produziu um orifcio um pouco acima do olho esquerdo e a cabea do homem pousou ruidosamente no tampo da secretria. Quem passasse e no reparasse no charco de sangue, suporia que ele adormecera.

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- Mesmo na mouche! - bradou o mido. - Por que carga de gua o mataste? - rugiu Angelo. - Podias aguardar que eu tentasse convenc-lo com palavras. - O tipo ia provocar-nos problemas. Alis, disseste que tnhamos de agir com rapidez. - Imagina que o turno se compe de dois homens e o outro aparece! S fazes asneiras. Vamos! A seguir, espreitaram para o Departamento Morturio. Havia fumo na atmosfera e uma ponta de cigarro acesa no cinzeiro em cima da secretria, mas o local estava deserto. Angelo avanou com prudncia na rea da morgue e assomou pequena sala auxiliar de autpsias, utilizada para os corpos em decomposio, com a mesa de dissecao quase invisvel na penumbra. - Este lugar provoca-me arrepios, - admitiu. - A mim tambm. No h nada que se compare agncia funerria onde trabalhei. Olha para o cho. Que imundcie! - Porque estaro apagadas tantas luzes? - Para poupar dinheiro?, - sugeriu Tony. Quando se encontraram diante dos numerosos compartimentos frigorficos precedidos da pesada porta de ao, Angelo apontou e murmurou: - Achas que todos os corpos esto a dentro? - Suponho que sim. Faz-me lembrar aqueles filmes policiais em que tm de identificar algum. - Mas nos filmes no h este pivete. Para que sero todos esses caixes? - No fao a menor ideia. Passaram defronte da espaosa cmara frigorfica, em direo ao claro que se filtrava pela bandeira da porta de acesso sala de autpsias principal. De sbito, a porta abriu-se para dar passagem a Bruce Pomowski. Todos estacaram, surpreendidos, enquanto Tony ocultava a automtica atrs das costas. - Assustaram-me, - confessou Bruce, com uma risada. - E voc a ns, - replicou Angelo. - Suponho que vm buscar o corpo de Haberlin. - Bem, tenho boas e ms notcias para vocs. As boas so que est preparado para seguir e as ms que vo ter de aguardar que uma das mdicas o examine. - Pacincia, - proferiu Angelo com um leve encolher de ombros. Viu, por acaso, a doutora Laurie Montgomery? - Ainda no h um quarto de hora. - Onde? - Dirigiu-se para a Toxicologia, - informou Bruce, que comeava a estranhar a curiosidade dos dois homens. - Onde fica isso?, - perguntou Angelo. - No terceiro andar. - Obrigado, - agradeceu e fez sinal a Tony para que o seguisse. - No podem ir l encima, - advertiu Bruce. Outra coisa: de que agncia funerria so? - Da Spoletto, - disse Angelo. - No foi essa que contatou conosco. Julgo conveniente fazer um telefonema. Como se chamam vocs? - No queremos provocar problemas. Pretendemos apenas falar com Laurie Montgomery.

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Bruce olhou-os com desconfiana crescente. - Acho que vou contatar com a segurana. Tony apontou-lhe a automtica e ele imobilizou-se. Antes que Angelo pudesse dizer algo, o mido puxou o gatilho e o projtil atingiu Bruce na fronte. - Diabos te levem! - vociferou Angelo, olhando o corpo imvel a seus ps. No podes liquidar toda a gente! - No ouviste que o tipo ia telefonar segurana? - Havia de lucrar muito com isso! Encarregaste-te dela quando entramos. Tens de aprender a dominar os mpetos. - Est bem, exagerei - admitiu Tony. Em todo o caso, sabemos que a gaja se encontra no edifcio. E at conhecemos o lugar exato. - Mas primeiro temos de esconder este corpo. Imagina que aparece algum... Angelo olhou em volta. Levemo-lo para um dos compartimentos frigorficos. Comearam a inspecion-los rapidamente, em busca de um vazio. A primeira coisa que se lhes deparava era um par de ps descalos, com uma etiqueta suspensa do dedo grande. - Isto ttrico. - Est aqui um, - anunciou Tony. Foram buscar o corpo inerte de Bruce e descobriram que ainda vivia e produzia sons sinistros quando tentava respirar. - Meto-lhe outra bala no organismo? - No! - retorquiu Angelo, empenhado em que no ocorressem mais disparos. No necessrio, pois o barulho que fizer na gaveta no se ouvir c fora. - Dorme bem, - disse Tony, depois de o depositarem no compartimento frigorfico, que se apressaram a fechar. - Agora, guarda o raio da arma - ordenou Angelo. Fez uma pausa, enquanto o outro obedecia. - Subamos ao terceiro andar acrescentou, com uma ponta de nervosismo. Isto no est a correr muito bem. Temos de nos raspar daqui sem demora. Vo-se abrir as portas do inferno se algum descobrir o estendal de cadveres que produziste. Tony pegou na maleta de mdico, e os dois homens comearam a subir a escada, pois queriam evitar o risco de se cruzarem com algum no elevador. Uma vez no andar que lhes interessava, viram luz apenas numa das dependncias e, depreendendo que se tratava do laboratrio de toxicologia, encaminharam-se para l. Entraram com as maiores cautelas e deparou-se-lhes Peter, que procedia limpeza de um equipamento. - Desculpe, - disse Angelo. Procuramos a doutora Laurie Montgomery. - Perderam-na por um triz, - respondeu o interpelado. Desceu morgue para examinar um corpo na cmara frigorfica. Retrocederam para o corredor, onde Angelo segredou sarcasticamente ao ouvido do companheiro. - Admira que no o liquidasses tambm. E voltaram a descer a escada, em direo morgue. Depois de espreitar no Departamento Morturio e na sala de autpsias principal, Laurie desistiu de se avistar com Bruce, convencida de que fora tomar caf, e decidiu procurar ela prpria o corpo de Haberlin. Antes de entrar na enorme cmara frigorfica, calou luvas de borracha. Em seguida, impeliu, no sem visvel esforo, a pesada porta, estendeu o brao e acendeu a luz. O cenrio no parecia muito diferente do da sua visita anterior. Os corpos que se

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encontravam nas mesas de rodas eram os entrados mais recentemente. Numa tentativa para proceder com mtodo, principiou pelos que se achavam mais perto da porta, para o que necessitava de levantar os lenis, a fim de verificar os nomes. Por ltimo, nas proximidades do fundo da sala, descobriu o de Stephanie Haberlin e observou-lhe o rosto, o que lhe suscitou um estremecimento. Estava convencida de que, por muitos anos que trabalhasse na Patologia Legal, nunca se habituaria quela faceta da sua profisso. Com uma relutncia que no lhe era habitual, pousou o polegar e o indicador nas plpebras superiores do cadver. Hesitou por um momento, antes de exercer presso, enquanto se perguntava o que desejava mais: ter razo ou estar equivocada. Por fim, encheu os pulmes de ar e afastou as plpebras. Estremeceu pela segunda vez e at sentiu os joelhos vacilarem sob o peso do corpo. As suas conjeturas correspondiam verdade. J no se podia considerar coincidncia. Os olhos da mulher morta tinham desaparecido! - Malvado!, - articulou entre dentes. Como poderia um ser humano perpetrar um crime to hediondo? com efeito, o esquema posto em prtica era incrivelmente diablico. O estalido da porta atrs dela arrancou-a das tenebrosas cogitaes. Supondo que se tratava de Bruce, ficou surpreendida ao avistar dois desconhecidos, um dos quais segurava uma maleta de mdico. - Doutora Montgomery?, - perguntou o mais alto. - Sim? - proferiu Laurie, com a vaga impresso de que eram os mesmos que a haviam procurado em casa. - Precisamos de conversar consigo na esquadra, -volveu Angelo. Queira acompanhar-nos. - Quem so os senhores? - inquiriu ela, comeando a tremer. - No creio que isso interesse, - interps o mais baixo, principiando a alterar as posies de algumas mesas de rodas, a fim de abrir caminho. - Que pretendem de mim? - Apenas conversar, - asseverou Tony. Laurie compreendeu que se encontrava encurralada, rodeada por um autntico mar de mesas com cadveres, enquanto o mido desviava as duas ltimas que se interpunham. falta de outro recurso, ela retirou a bolsa de tiracolo e largou-a no cho. Em seguida, colocou-se cabeceira da mesa de Stephanie Haberlin e pousou as mos nos lados. Com um grito agudo para incrementar a coragem, principiou a impeli-la, numa tentativa desesperada para acelerar a velocidade no limitado espao, diretamente contra o surpreendido Tony. De incio, este procurou resistir, mas apercebeu-se imediatamente do impulso imparvel da mesa e esforou-se por se desviar. A coliso foi suficiente para derrubar o mido e fazer com que o corpo de Stephanie resvalasse e, com um estremecimento de repulsa e terror, ele viu um brao inerte rodear-lhe o pescoo. Sem lhe dar tempo para se recompor, Laurie segurou outra mesa e impeliu-a contra a de Stephanie. Ato contnuo, pegou numa terceira e projetou-a sobre Angelo, que se desequilibrou e desapareceu da vista, no cho de mosaicos. Tony desembaraou-se do brao enregelado e tentou afastar as mesas que o imobilizavam contra a parede, ao mesmo tempo que sacava da automtica. A seguir, procurou apont-la, mas Laurie enviou-lhe nova mesa. Entretanto, Angelo

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desenvolvia esforos para se levantar, com o que impelia outras para cima do companheiro. Por ltimo, Tony puxou o gatilho, e o estampido pareceu ensurdecedor na cmara isolada, apesar do silenciador. O projtil silvou sobre a cabea de Laurie, que se precipitava para a porta e a transps no instante imediato, tratando de a fechar. Comeou a correr quase freneticamente, mas no tardou a ouvi-la abrirse atrs dela. Alcanou o fundo do corredor, dobrou a esquina e, no vendo ningum no Departamento Morturio, prosseguiu em direo ao gabinete da segurana, onde entrou para tentar acordar o guarda adormecido. - Acuda-me! gritou. - Sou perseguida por dois... Vendo que ele no se movia, estendeu a mo para o sacudir e verificou, horrorizada, que deslizava para o cho e arrastava algumas cartas de cima da secretria. O orifcio na fronte e sangue em volta revelaram-lhe toda a realidade. Cada vez mais alarmada, voltou-se para reatar a correria, mas era demasiado tarde. O mais baixo dos dois homens acabava de surgir, com a pistola apontada e um sorriso demonaco, como um ferimento aberto no rosto. Ele avanou devagar, como que em cmara lenta, at que a extremidade do cano da arma se encontrou a menos de cinco centmetros do nariz de Laurie, que no se movia, paralisada pelo terror. - No a mates! - rugiu o outro homem, surgindo repentinamente atrs dele. Peo-te encarecidamente que no a mates! - Est a apetecer-me tanto! - murmurou Tony. - Gaseia-a! Angelo pousou a maleta de mdico na secretria, sem se preocupar com o corpo do guarda cado ao lado. Em seguida, assomou ao corredor, porque acabava de ouvir vozes. Tony baixou a automtica, depois de travar luta renhida consigo mesmo para no puxar o gatilho. Guardou-a na algibeira e extraiu da maleta o cilindro de gs e o saco de plstico. Aps encher este ltimo, aproximou-se de Laurie, que recuara at secretria. - Isto timo para umas horas de repouso, - observou ele. De olhos arregalados, ela ficou chocada no momento em que viu o saco enfiado pela cabea. O impacto obrigou-a a dobrar-se, de mos estendidas, e a direita contatou com um peso de papis de vidro. Os dedos rodearam-no com prontido e utilizou-o para atingir Tony na virilha. A presso do saco de plstico aliviou-se imediatamente, pois ele pousou as mos nos rgos genitais. Laurie aproveitou para se libertar do saco, precipitar-se para a porta e afastar-se ao longo do corredor, passando junto de Angelo, que ficara de vigilncia entrada e que soltou uma imprecao. Entretanto, Tony recompunha-se parcialmente e partia no seu encalo, munido da maleta, saco de plstico e cilindro de gs, imitado pelo companheiro. Laurie corria para o lado de onde viera, esperanada em avistar algum que lhe pudesse acudir. Ao ver a luz da sala de autpsias principal acesa, impeliu a porta e deparou-se-lhe um homem que lavava o cho. - Acuda-me!, - balbuciou, ofegante, enquanto ele parecia confuso com a sua apario. Sou perseguida por dois homens! Correu para uma mesa ao canto e pegou numa das longas facas de autopsiar. Tinha plena conscincia de que no constitua uma arma defensiva muito

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eficiente perante uma pistola automtica, mas no lhe ocorria outra melhor. O homem continuava a olh-la como se a julgasse louca, mas naquele momento a porta abriu-se de repente e surgiu Angelo de arma em punho. - Acabaram-se as correrias! - bradou, quase sem flego. A porta tornou a abrir-se quase imediatamente, para dar passagem a Tony, com a maleta e outros apetrechos numa das mos e a automtica na outra. - Que vem a ser isto? - quis saber o homem da limpeza, que segurava o esfrego com ambas as mos, como se pretendesse utiliz-la para se defender ou porventura atacar. Sem uma palavra, Tony apontou-lhe a pistola e atingiu-o na cabea. O homem da limpeza abriu a boca, revirou os olhos e caiu pesadamente. - a tipa que nos interessa! - rugiu Angelo. Gaseia-a de uma vez! Como fizera anteriormente, Tony encheu o saco de plstico e avanou para Laurie, a qual, paralisada de horror por ter visto matar um homem a sangue-frio, estava temporariamente impossibilitada de resistir, enquanto a faca se lhe soltava dos dedos e caa no cho com um som metlico. O mido aproximou-se por detrs e enfiou-lhe o saco na cabea pela segunda vez. Momentos depois, os joelhos dela dobravam-se e tombava no solo, inconsciente. - Vai buscar um daqueles caixes de pinho! - ordenou Angelo. Mas mexe-te! Transcorridos breves minutos, Tony reaparecia com o caixo, pregos e um martelo, que depositou ao lado de Laurie. Em seguida, pegou nos ps dela e Angelo nos ombros e transferiram-na para dentro do caixo, aps o que lhe retiraram o saco de plstico da cabea. Tony colocou a tampa e preparava-se para a pregar, quando o companheiro sugeriu que vertesse mais algum gs no interior. Obedeceu e tornou a aplicar a tampa. - Esperemos que isto baste para a manter em respeito. Angelo apontou para uma mesa de rodas junto da parede. Traz aquilo para aqui. Tony foi busc-la, enquanto ele pregava a tampa do caixo, que depois colocaram na mesa. O mido guardou o saco de plstico e o cilindro de gs na maleta, que pousou na tampa. Por fim, comearam a impelir a mesa em direo entrada da morgue. Tony aguardou no topo da rampa, para evitar que a mesa rolasse pelo declive, e Angelo foi inspecionar o interior das carrinhas e descobriu que a segunda tinha as chaves na ignio. Apressaram-se a depositar o caixo no compartimento da retaguarda da viatura e, por ltimo, ele largou as chaves na palma da mo de Tony. - s tu que a levas. Segue diretamente para o cais. Encontramo-nos l. Fez uma pausa, enquanto o outro se sentava ao volante e ligava o motor. Muito juizinho pelo caminho, ouviste? Aguardou que a carrinha desaparecesse na Primeira Avenida, correu para o seu automvel, p-lo em marcha e seguiu-a. Angelo telefonou a Cerino do carro. - Temos a mercadoria. - timo. Levem-na para o cais. Entretanto, vou telefonar ao Doe Travino. Esperem l por ns. - Quero esclarecer que no foi uma operao limpa. - Desde que a capturaram, o resto no interessa disse Cerino. E o momento no podia ser mais apropriado. O Montego Bay zarpa amanh cedo. A nossa prezada doutora vai efetuar um longo cruzeiro.

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CAPTULO XVI SEGUNDA-FEIRA, 20.55 MANHATTAN Lou estacionou entrada da morgue. Havia um espao vazio onde uma das carrinhas costumava encontrar-se, mas como ele supunha que em breve chegaria de alguma chamada, preferiu deixar o Caprice a um lado. Colocou o carto de identificao em cima do tabelier e apeou-se, furioso consigo prprio por ter irritado Laurie pelo telefone. Quando aprenderia a conter os impulsos? Criticar Jordan s servia para a tornar mais defensiva acerca dele. Agora, estava decidido a efetuar uma tentativa para se reconciliarem, embora reconhecesse que no se tratava de uma tarefa fcil. Quando passou diante do gabinete da segurana, estranhou que estivesse deserto, mas sups que o guarda se ausentara numa das habituais rondas noturnas. Mais adiante, assomou ao Departamento Morturio, mas tambm se achava desocupado. Coou a cabea, algo perplexo, e consultou o relgio. No era muito tarde, alm de que costumava haver pessoal permanentemente de servio. Convinha no esquecer que morria gente ao longo das vinte e quatro horas do dia. Por fim, com um leve encolher de ombros, meteu-se no elevador e subiu ao piso de Laurie. Assim que saiu da cabina verificou que ela no se encontrava l, pois a porta estava fechada e a luz apagada. Recordou-se ento de que a ouvira aludir a uns resultados de laboratrio que lhe interessavam, pelo que resolveu indagar de qual se tratava. Desceu um piso, sem saber concretamente como o deveria localizar. Avistou luz ao fundo do corredor do terceiro andar e encaminhou-se para l, onde assomou porta. - Desculpe... - comeou, dirigindo-se a um jovem de bata branca debruado sobre um equipamento qualquer, que ergueu a cabea ao ouvi-lo. Procuro a doutora Laurie Montgomery. - Voc e toda a gente, foi a resposta. - No sei onde est neste momento, mas h meia hora dirigiu-se morgue para examinar um corpo na cmara frigorfica. - Algum mais perguntou por ela? - Sim, dois homens que eu nunca tinha visto. - Obrigado. Lou afastou-se, pouco satisfeito com a aluso a dois indivduos procura de Laurie, sobretudo depois do que ela dissera sobre um par de supostos policiais paisana que se apresentara no seu apartamento. Desceu ao nvel da morgue, continuando a no ver ningum, parte o tcnico do laboratrio. Uma vez diante da pesada porta da cmara frigorfica, a sua preocupao acentuou-se ao descobrir que no se achava totalmente fechada. Abriu-a com apreenso crescente, e o que se lhe deparou excedia os seus receios mais temveis. Havia corpos cados por todos os lados, duas mesas de rodas voltadas e lenis manchados de sangue dispersos. Embora desconhecesse o que acontecera a Laurie, aquele cenrio no constitua um indcio auspicioso. Avistou uma bolsa de senhora no cho e apressou-se a pegar-lhe e abri-la. Numa pequena carteira, a primeira coisa que viu foi a carta de conduo dela. Abandonou a cmara frigorfica sem demora e procurou algum, consciente de que havia sempre pessoal de servio na morgue. Divisou luz na sala de autpsias principal, correu para l e abriu a porta, mas apresentava-se

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igualmente deserta. Resolveu retroceder para o gabinete da segurana, a fim de se servir do telefone. Mal transps a entrada, viu o guarda no cho. Ajoelhou, fez rolar o corpo e estremeceu perante o orifcio na fronte. Tentou detetar pulsaes, em vo. No havia a mnima dvida de que o homem estava morto. Endireitou-se, pegou no auscultador e discou o 911. Assim que a telefonista atendeu, identificou-se e requisitou uma unidade da Brigada de Homicdios para comparecer na morgue. Acrescentou que a vtima se encontrava no gabinete da segurana, mas ele no podia ficar espera que a polcia chegasse. Cortou a ligao imediatamente, correu para a sada do edifcio e subiu para o seu carro, que ps em movimento com um intenso guincho de protesto dos pneus. A nica soluo que lhe restava era seguir diretamente para a residncia de Paul Cerino. Chegara o momento de pr as cartas na mesa. Colocou o farolim de emergncia no teto do carro e alcanou o seu destino aps vinte e trs minutos de um trajeto quase alucinante. Enquanto transpunha apressadamente os degraus de acesso ao domiclio do gangster, levou a mo ao coldre suspenso do ombro sob o casaco e soltou o fecho, para poder puxar mais facilmente da Smith and Wesson Detective Special. Tocou campainha com insistncia, pois as vrias luzes acesas indicavam que havia gente em casa. Lou sabia que atuava baseado num palpite que dependia de a sua teoria sobre as mortes provocadas por gangsters corresponder verdade. No entanto, de momento era a nica coisa de que dispunha, e a intuio segredava-lhe que o fator tempo se revestia de importncia suprema. Acendeu-se uma luz sobre a sua cabea, e ele teve a sensao de que algum o observava pelo postigo. Por fim, a porta abriu-se e surgiu Gloria, trajada com modstia, como habitualmente. - Lou! - exclamou com afabilidade. Que o traz por c? Ele entrou sem esperar que o convidasse e assomou sala, onde Gregory e Steven viam televiso. - Onde est o Paul? - Aconteceu alguma coisa? - Preciso de falar com ele. Onde est? - Saiu. H alguma novidade? - H e das grandes. Sabe aonde foi? - No estou bem certa, mas ouvi-o falar com o doutor Travino pelo telefone. Creio que combinaram encontrar-se na companhia. - No cais? Ela assentiu com uma inclinao de cabea e perguntou, contagiada pela preocupao do detetive: - O Paul corre perigo? No entanto, ele j se dirigia para a sada e replicou por cima do ombro: - Eu resolvo o assunto. Subiu de novo para o carro e, enquanto acelerava, viu Gloria entrada de casa, torcendo as mos com ansiedade. A primeira sensao de Laurie foi de nusea, mas no vomitou, embora a assolassem algumas convulses. Recuperou o conhecimento gradualmente, com a sensao cada vez mais ntida de movimento e solavancos desconfortveis. Apercebia-se tambm de uma espcie de aturdimento, como se rodopiasse, e alguma falta de ar.

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Tentou abrir os olhos e descobriu com alarme que j estavam abertos e se achava imersa em escurido absoluta. Quando se considerou um pouco mais lcida, procurou mover-se e descobriu que as pernas e braos embatiam numa superfcie de madeira. A rpida explorao com as mos revelou-lhe que se encontrava encerrada numa caixa. No instante imediato, assolou-a uma vaga de aterrorizante claustrofobia, ao concluir que se tratava de um dos caixes da morgue. Ao mesmo tempo, recordou-se do que acontecera no hospital: a perseguio daqueles homens horrveis, o guarda assassinado, o infortunado empregado da limpeza abatido a sangue-frio. De sbito, invadiu-a uma possibilidade tenebrosa: pretenderiam sepult-la viva? Dominada pelo terror, tentou dobrar os joelhos e depois dar pontaps, sem qualquer resultado prtico. Ou havia algo extremamente pesado em cima da tampa ou esta fora pregada. Pouco depois, o caixo moveu-se para o lado e ela compreendeu que estava num veculo em andamento. As tentativas para gritar s conseguiram magoar-lhe as membranas dos tmpanos. A seguir, procurou desferir socos na parte inferior da priso, mas tornava-se difcil num espao to limitado. Os solavancos pararam repentinamente, assim como as vibraes do motor. Seguiu-se um som distante, como se as portas do veculo tivessem sido abertas. No momento imediato, Laurie sentiu o caixo mover-se. - Socorro! - gritou. No consigo respirar! Distinguiu vozes, mas no se lhe dirigiam. Numa vaga de pnico desesperado, tentou bater na tampa, enquanto os olhos se marejavam. No podia conter as lgrimas, porque nunca estivera to aterrorizada. Compreendeu que era transportada durante alguns minutos e esforou-se por no pensar aonde a podiam conduzir. Estariam mesmo dispostos a sepult-la viva? Ouviria a terra tombar sobre a tampa? O caixo foi pousado, com um baque final. No contatara com terra. Parecia mais que fora com madeira. Ela esforou-se por respirar entre soluos, enquanto a fronte se alagava de transpirao. Lou no conhecia a localizao exata da American Fresh Fruit Company, mas sabia que era na rea do cais de Green Point. Estivera l uma ocasio, anos atrs, e acalentava a esperana de acabar por se recordar. Quando alcanou o setor das docas, retirou o farolim do tejadilho e desligou-o. Continuou na Avenida Green Point at ao final e cortou para norte, ao mesmo tempo que esquadrinhava com a vista os armazns abandonados, em busca de algum sinal de vida. Comeava a ficar desencorajado e algo desesperado, quando desembocou numa artria com a indicao de Rua Java, nome que se lhe afigurou vagamente familiar. Enveredou por ela e aproximou-se mais do rio. A certa altura, avistou uma larga construo com uma tabuleta que exibia a designao da companhia de Cerino e, entre os vrios carros estacionados entrada, reconheceu o Lincoln Continental do gangster. Acima e para alm dela, via-se a superstrutura de um navio. Lou arrumou o Caprice ao lado da viatura de Cerino. Uma larga porta achava-se aberta e ele distinguiu a retaguarda de uma carrinha. O nico som consistia nos gritos de gaivotas. Certificou-se que tinha a automtica pronta para ser utilizada, mas conservou-a

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no coldre. Em seguida, acercou-se em bicos de ps da porta e observou melhor a carrinha, num de cujos lados leu HOSPITAL GERAL DE MANHATTAN, o que o encorajou. O local estava deserto, mas ao fundo descortinou um vago claro. Ponderou se conviria chamar uma equipa de apoio. A maneira de proceder da polcia exigia que o fizesse, mas receava no dispor de tempo para tal. Primeiro, necessitava de se convencer de que Laurie no corria perigo imediato. Evitou o corredor central, ladeado por caixotes que continham bananas, e encaminhou-se na direo da origem da luz. Movendo-se com infinitas precaues, verificou que o claro provinha da janela de uma espcie de escritrio, onde havia gente, e ele reconheceu Cerino imediatamente. Acercou-se ainda mais, para ver melhor, e avistou finalmente Laurie, sentada numa cadeira. Depreendeu que ela se achava momentaneamente bem e comeou a retroceder com o maior cuidado. Agora, necessitava de utilizar a rdio do carro para chamar reforos, pois no estava disposto a cometer a imprudncia de se armar em heri perante tantos homens, sem dvida armados. Deslizou para o banco da frente do Caprice, pegou no microfone e preparava-se para falar quando sentiu a presso de metal frio na nuca. - Para fora, ordenou uma voz rouca. Lou voltou-se devagar e encontrou-se perante a expresso sombria de Angelo, que insistiu: - C para fora. Fez uma pausa, enquanto o detetive pousava o microfone e obedecia. Virado para o carro. Revistou-o rapidamente e apoderou-se da Smith and Wesson. Agora, vamos l para dentro. Talvez lhe esteja tambm a apetecer um pequeno cruzeiro... .......................................................... - No fao a menor ideia de que est a falar disse Laurie. Ainda tremia, apesar de compreender que no tencionavam sepult-la viva. Pelo menos, para j, pois o caixo continuava ominosamente presente a um lado. - Por favor, doutora - disse Travino. Tambm sou mdico. Falamos a mesma linguagem. Como deduziu que esses casos no constituam as overdoses que se lhe deparam todos os dias? - Devem estar a confundir-me com outra pessoa. Ela tentava raciocinar, mas era difcil devido ao terror que persistia. No entanto, compreendia que ainda vivia porque eles ansiavam por se inteirar de como desvendara o mistrio. Por conseguinte, no queria revelar-lhes coisa alguma. - Deixem-na por minha conta, - suplicou Tony. - Se no quer conversar com o mdico, - advertiu Cerino, terei de a confiar a este nosso impaciente amigo. Naquele momento, a porta do armazm abriu-se e Lou Soldano foi impelido para dentro, seguido por Angelo, de automtica em punho. - Visitas! - anunciou este ltimo. - Quem ? perguntou Cerino, - que conservava a pala sobre a vista operada. - Lou Soldano, que se preparava para utilizar o rdio do carro. - Lou? - repetiu. Que faz aqui? - Observo as vossas atividades, - replicou o interpelado. Voltou-se para Laurie e perguntou: - Est bem? Ela meneou a cabea e, atravs das lgrimas, balbuciou:

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- To bem como se pode esperar. Angelo pegou numa cadeira e impeliu-a para junto da prisioneira. - Sente-se! - rugiu. Lou obedeceu sem desviar os olhos de Laurie. - Maltrataram-na? - Isto est a complicar-se demasiado, Travino - declarou Cerino, irritado. Graas a ti e s tuas brilhantes idias. Dirigiu-se a Angelo. Manda algum l fora certificar-se de que o Soldano veio s. E faz desaparecer o carro dele. Para jogarmos pelo seguro, imaginemos que conseguiu contatar com a Central antes de o capturarmos. Angelo fez estalar os dedos na direco de alguns dos homens que tinham acompanhado o chefe, e eles saram imediatamente. - Quer que me ocupe do detective? - aventurou Tony. No entanto, Cerino ignorou-o e observou: - O fato de se encontrar aqui significa que sabe mais do que devia. Por conseguinte, vai tambm partir no cruzeiro. Teremos de conversar com ele do mesmo modo que com a moa. Mas, para j, levemo-los para bordo do Montego Bay. Eu preferia que a tripulao se inteirasse do mnimo possvel. Que sugeres? - Gs! - respondeu Angelo, sem vacilar. - Boa ideia. contigo, Tony. O mido no perdeu a oportunidade de se distinguir na presena de Cerino e muniu-se de dois sacos de plstico e do cilindro de gs. Encheu o primeiro, atouo e ocupou-se do segundo, enquanto aquele se elevava na direo do tecto. Um dos homens reapareceu para comunicar que no havia ningum nas imediaes e o carro de Soldano tinha sido afastado do local. O som grave e quase ensurdecedor do apito do Montego Bay provocou um sobressalto geral. Cerino mastigou uma imprecao, enquanto Tony largou o segundo saco e parte do gs escapou-se no escritrio. - Isso perigoso? - inquiriu Cerino, ao aperceber-se do fato. - No, - assegurou Travino. Valendo-se da confuso momentnea, Laurie murmurou a Lou: - Tem o mao de tabaco consigo? - Hem? - articulou ele, receando no ter ouvido bem. - Os cigarros. D-mos. Introduziu a mo na algibeira do casaco e, no instante imediato, outra rodeou-lhe o pulso. Era do homem que acabava de regressar com a informao sobre o destino do seu carro. Puxou-lhe a mo para fora, mas ao ver que segurava um mao de tabaco, largou-o e afastou-se. Ainda intrigado, o detetive entregou-o a Laurie. - Est s? perguntou ela, num sussurro. - Infelizmente, - assentiu ele, no mesmo torn. - Pegue num cigarro. - Obrigado, mas de momento no me apetece fumar. - Pegue-lhe! - Est bem, - disse ele, cada vez mais perplexo. Se isso lhe d prazer... Laurie extraiu um cigarro do mao e colocou-lho na boca. Em seguida, pegou num fsforo e dirigiu uma olhadela ao homem de pouco antes, que os fitava atentamente. Procedendo com a maior naturalidade e indiferena, riscou o fsforo para o

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acender e, em vez de o aproximar do cigarro de Lou, incendiou a carteira dos fsforos. Em seguida, e sem perda de um segundo, atirou-a na direo de Tony e dos sacos de plstico, aps o que se lanou ao cho, arrastando o cada vez mais surpreendido Lou. A exploso resultante foi intensa, em particular volta de Tony e na direo do tecto, onde se depositara o etileno escapado de um dos sacos e se encontrava o outro cheio. A onda de choque fez voar as vidraas das janelas e as luzes, poupando apenas o candeeiro em cima da secretria. O mido foi consumido pela bola de fogo, enquanto Angelo se via projectado contra a parede, onde deslizou para o cho, com o cabelo quase totalmente destrudo at ao couro cabeludo e numerosas queimaduras de gravidade varivel. Todos os outros foram lanados ao cho, inanimados, salvo duas ou trs excees. Deitados atrs das cadeiras, Laurie e Lou foram relativamente poupados, por se acharem abaixo da camada de etileno que pairava na atmosfera, conquanto no pudessem evitar algumas queimaduras de pouca monta. Ela abriu por fim os olhos e soltou o pulso do detetive. - Como se sente? - perguntou, esforando-se por ignorar o zumbido nos ouvidos. - Que diabo aconteceu? Levantou-se com prontido e indicou-lhe que a imitasse. - Saiamos daqui! Explico-lhe tudo mais tarde. Quando se afastavam atravs do corredor ladeado pelas caixas de bananas, viram o claro de uma lanterna que avanava na sua direo. Lou puxou Laurie para o lado, enquanto passos apressados se aproximavam em direo ao local da exploso. Quando o viu estacar entrada, abismado com o espectculo que se lhe deparou, o detetive fez sinal companheira e correram para a sada do armazm. A carrinha da morgue continuava estacionada junto da larga porta. - Devem ter levado o meu carro para longe, - murmurou Lou, olhando em volta. Vejamos se deixaram as chaves na carrinha. Abriu a porta da viatura e estendeu a mo na penumbra. Graas a Deus! Suba! Instalou-se por seu turno ao volante e explicou: Vamos sair daqui o mais rapidamente possvel, mas talvez no fiquemos totalmente livres de perigo. Pode haver troca de tiros, pelo que a aconselho a passar para o banco de trs e agachar-se. - Ponha isto a andar e no se preocupe com o resto! - V l! No discuta. - Quem est a discutir voc. Saiamos daqui! - Ningum vai a parte alguma decidiu uma voz esquerda dele. Vrios homens de chapus puxados para os olhos e rostos obscurecidos haviamse materializado como que por artes mgicas. O claro de uma lanterna incidiu em Lou e depois em Laurie, que pestanejaram involuntariamente. - Desam! - ordenou a mesma voz. Eles obedeceram, desalentados. Embora no conseguissem ver os homens, em virtude da escurido, pareciam ser trs. - Voltemos l para dentro. O cenrio do escritrio continuava catico, com a atmosfera saturada de fumo. Entretanto, algum ajudara Cerino a sentar-se numa cadeira, enquanto Angelo permanecia no cho, as costas apoiadas parede. Parecia confuso e deslizavalhe um fio de sangue do canto da boca. Tinha sido acendida mais uma luz, pelo que a extenso dos estragos era mais evidente. Laurie ficou surpreendida com o que se lhe deparou. O velho tratado de

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farmacologia no mentira: o etileno era mesmo inflamvel. Ela e Lou podiam considerar-se afortunados por no haverem sofrido ferimentos mais graves. Mandaram-nos sentar nas mesmas cadeiras de poucos minutos antes. Ao obedecer, Laurie volveu involuntariamente os olhos para o que restava de Tony e desviou-os imediatamente, estremecendo de repulsa. - Di-me a vista, - queixou-se Cerino. Ela fechou os olhos e esforou-se por no pensar nas eventuais consequncias do seu ato. - Acudam-me!, - gemeu o gangster. Laurie voltou a descerrar as plpebras. Na verdade, havia algo de errado. Ningum se movia. Os trs homens que os tinham capturado ignoravam o chefe. com efeito, ignoravam todos. - Que se passa? murmurou ela a Lou. - No sei, mas algo de estranho. Os trs homens pareciam descontrados e indiferentes e entretinham-se a observar as unhas ou a endireitar o n da gravata. Na realidade, no haviam movido um dedo para acudir a ningum. Voltando-se para o outro lado, Laurie avistou o indivduo que corria para o escritrio, quando ela e Lou tentavam escapar-se, agora sentado numa cadeira, de mos enfiadas nos bolsos e olhar cravado no cho. Soaram passos que se acercavam. Atravs da porta derrubada, Laurie viu vrios focos de lanternas que avanavam. Por fim, um homem moreno, trajado com certa elegncia, fez a sua apario e deteve-se para contemplar a cena. Vestia sobretudo de caxemira escuro por cima de um terno de tweed e tinha o cabelo liso penteado para trs. - Valha-te Deus, Cerino! - exclamou, com uma expresso de desdm. Que estragos provocaste! Todavia, o interpelado no respondeu, nem se moveu sequer. - Cada vez percebo menos, - confessou Lou. Laurie fitou-o e notou-lhe uma expresso de choque. - Que foi? - Bem me parecia que havia algo de estranho. - O qu? - o Vinnie Dominick. - Quem Vinnie Dominick? Este ltimo abanou a cabea ao observar o que restava de Tony e aproximou-se de Lou. - Ainda bem que o encontro aqui, detective Soldano. Puxou de um telefone celular da algibeira do casaco e estendeu-lho. Suponho que deseja contatar com os seus colegas para terem a bondade de passar por c. Estou certo de que o promotor gostar de ter uma longa conversa com Paul Cerino. Laurie viu que os trs homens que o haviam precedido comeavam a recolher as armas na posse dos outros. Um deles mostrou a de Lou a Vinnie, depois de a recuperar de Angelo, e o chefe fez meno de a entregar ao detetive. Com uma expresso de incredulidade, este baixou os olhos para o telefone numa das mos e a sua automtica na outra. - Faa l a chamada, - indicou Vinnie. Infelizmente, tenho um compromisso urgente, pelo que no poderei estar presente quando os rapazes de azul chegarem. De resto, sou tmido por natureza e ficaria embaraado com as aclamaes que a cidade me tributaria por haver salvo o dia. bvio que

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conhece a espcie de actividades a que o Cerino se dedicava, o que me dispensa de o ajudar nesse captulo. Em todo o caso, se precisar de alguma coisa, no hesite em me prevenir. Creio que sabe onde me pode encontrar. Comeou a encaminhar-se para a porta, enquanto fazia sinal aos seus homens para que o seguissem. Quando passava junto de Angelo, voltou-se para trs e recomendou a Lou: melhor chamar uma ambulncia para este. No o acho com aspecto famoso. Baixou os olhos para Tony e acrescentou: - A carrinha da morgue que est l fora o transporte indicado para este biltre. E desapareceu. Lou confiou a automtica a Laurie e serviu-se do telefone celular para ligar ao 911. Identificou-se telefonista, indicou o endereo e transmitiu algumas instrues rpidas. No final, Laurie devolveu-lhe a arma e repetiu a pergunta de pouco antes: - Quem Vinnie Dominick? - O principal rival do Cerino. Deve ter descoberto as suas manobras e serviu-se disso para no-lo entregar. Foi uma operao muito inteligente, connosco como testemunhas. Assim, livra-se da concorrncia. - Quer dizer que ele sabia que o Cerino estava por detrs da srie de overdoses? - articulou, estupefacta. - De modo algum. Deve ter chegado concluso de que se lhe antecipava no assassnio dos doentes da lista de espera de Jordan Scheffield para transplantao de crneas. - Meu Deus! - Que tem? inquiriu Lou, que, depois de toda a agitao daquela noite, no ansiava por novas revelaes sinistras. - O assunto muito pior do que eu imaginava. As overdoses de droga constituam, na realidade, homicdios para obter olhos. O Cerino mandava matar as pessoas inscritas no Banco de rgos de Manhattan para doao. - um psicopata mais alucinado do que eu julgava. Explorava as duas facetas do problema: oferta e procura. - Que queriam que eu fizesse? proferiu o gangster, erguendo a cabea de entre as mos. Aguardar como os outros? No me posso permitir esse luxo. No meu negcio, cada dia sem vista equivalia expor-me morte. Tenho culpa de que os hospitais no disponham de crneas em quantidade suficiente? - H uma estranha ironia no fundo de tudo isto, - comentou Laurie, meneando a cabea. Discutimos qual das sries era socialmente mais relevante e, por conseguinte, mais importante, os seus homicdios estilo gangland ou os meus casos de overdose inexplicveis, quando afinal esto ligados intimamente. No passam de aspectos do mesmo assunto horripilante. - No podem provar nada, - grunhiu Cerino. - Acha? EPLOGO JANEIRO, QUARTA-FEIRA, 10.15 MANHATTAN Lou Soldano bateu com os ps no cho para sacudir a neve e entrou na morgue. Sorriu ao guarda da segurana, que no lhe impediu a passagem, e seguiu diretamente para o vestirio, onde enfiou rapidamente a bata verde. Fez uma pausa diante da porta da sala de autpsias para colocar a mscara e entrou. Os olhos percorreram as vrias pessoas presentes e, por ltimo, avistou

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um vulto familiar que a bata, avental e capuz no conseguiam encobrir por completo. Aproximou-se da mesa e viu que Laurie se debruava sobre um cadver de aspecto possante. - No sabia que autopsiavam baleias. - Ol, Lou - replicou ela, jovialmente. Importa-se de me coar o nariz? Inclinou a cabea para o lado e fechou os olhos, enquanto ele a comprazia. Um pouco mais abaixo... Isso. Descerrou-os. Obrigada. E retomou o trabalho. - Algum caso interessante? - Muito. Supunha-se que tinha sido suicdio, mas tudo indica que pertence ao seu pelouro. Lou observou o cadver por uns momentos e estremeceu. - Duvido que conseguisse habituar-me ao seu trabalho. - Ao menos no estou inativa. - Isso verdade. No entanto, acho que no a deviam ter despedido. Por sorte, as coisas resolveram-se pelo melhor. Ela tornou a erguer a cabea para o olhar. - Duvido que as famlias das vtimas pensem assim. - Com certeza, - assentiu Lou. Referia-me ao seu lugar. No fundo, o Bingham foi simptico. No s me readmitiu como reconheceu que eu tinha razo desde o princpio. Bem, em parte. Errei no tocante substncia contaminadora. - De qualquer modo, acertou no mais importante. As overdoses no eram acidentais, mas assassinas. E a sua contribuio no terminou a. Na realidade, a isso que se deve esta minha visita. Acabamos de reunir provas esmagadoras contra o Cerino. - Parabns! - No me atribua o crdito, porque todo seu. Primeiro, conseguiu relacionar a amostra de pele debaixo da unha de Julia Myerholtz com a dos restos mortais de Tony Ruggerio. Depois, exumou vrios corpos at que estabeleceu a comparao entre os dentes de Kendall Fletcher e as marcas no brao de Angelo Facciolo. - Qualquer dos meus colegas poderia ter feito o mesmo. - No sei... Em todo o caso, confrontado com uma prova to irrefutvel, o Angelo quis entrar em negociaes e implicou o chefe. Era o que nos interessava. Agora, sempre a andar pela encosta abaixo. - Voc tambm no se saiu mal. Conseguiu que a governanta dos Kaufman identificasse o Angelo num line-up e o Tony atravs de fotografias. - No entanto, isso no bastaria para uma acusao formal. Ou, de qualquer modo, para a condenao, sobretudo de um gangster to poderoso como o Cerino. Mas, seja como for, terminou tudo. - Tremo de horror cada vez que penso que existem pessoas como ele ainda solta. a combinao da inteligncia com a sociopatia que se torna to assustadora. Por hedionda que a operao do Cerino fosse, tinha aspectos engenhosos. Imagine a ideia de mandar os seus sicrios colocar as vtimas em frigorficos para que o tecido crneo se preservasse mais tempo! Sabia que atribuiramos o fato, erradamente, hiperpirexia causada pela toxicidade da cocana. - A questo que a esmagadora maioria das pessoas que obedecem aos regulamentos e cumprem as leis no se apercebem de que existe um nmero

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elevado de indivduos que faz o contrrio. Um aspecto negativo da priso do Cerino consiste em que o Vinnie Dominick passou a poder atuar sem oposio, pois constituam foras de sinal contrrio, embora ambas do lado do crime. Com o seu afastamento, as atividades do crime organizado em Queens aumentaram. - Agora que tudo terminou, pergunto-me porque tardamos tanto a deduzir o que se passava, - disse Laurie. Eu, por exemplo, como mdica, sabia que havia uma longa fila de espera para transplante de crneas. Porque no me apercebi mais cedo? - Talvez por se tratar de uma operao demasiado diablica. Uma mente normal tem dificuldade em conceber semelhante possibilidade. - Oxal conseguisse convencer-me disso. - Creia que verdade. - No sei... - Bem, vim apenas para lhe comunicar o destino do Cerino. Lou transferiu o peso do corpo de um p para o outro, algo embaraado. - Estou-lhe grata por isso declarou ela, olhando-o com curiosidade. - Tenho de voltar para a Central. - Queria dizer-me mais alguma coisa? - De facto... Ele encheu os pulmes de ar e atreveu-se finalmente a fit-la. Quer jantar comigo esta noite? Laurie sorriu ante mais uma manifestao do acanhamento do detetive, no tocante a assuntos de natureza social, pois revelava-se decidido e confiante em questes profissionais. - Podamos voltar Little Italy, - acrescentou, vendo-a hesitar. - Faz sempre os convites em cima da hora. - Fico com uma desculpa para mim prprio, se obtenho uma recusa. - Infelizmente, tenho outros planos. - Com certeza, natural. Que estupidez a minha... Bem, at outro dia. Deu meia volta e comeou a afastar-se. Transmita cumprimentos meus ao Jordan recomendou por cima do ombro. Laurie experimentou um acesso de irritao enquanto o via encaminhar-se para a sada, e conteve com dificuldade o impulso de replicar com palavras contundentes. Tentou concentrar-se de novo na autpsia, mas, de sbito, hesitou e voltou-se para Vinnie. - Venho j. Desembaraou-se das luvas de borracha, avental e bata e transps a porta, mas Lou j no se achava visvel. Calculando que se encontrava no vestirio, impeliu a porta, sem se preocupar com o fato de se tratar da seo dos homens. Surpreendeu-o de tronco nu e apressou-se a baixar os olhos, embaraada, sem contudo deixar de dizer o que a trouxera ali. - No gostei da sua implicao de que continuava a encontrar-me com o Jordan Scheffield. Sabe perfeitamente que ele estava envolvido no srdido assunto. - Estou ciente disso, com efeito. No entanto, tambm no ignoro que o grande jri no o acusou formalmente. Por outro lado, inteirei-me de que a Ordem dos Mdicos nem sequer o admoestou, apesar das fortes suspeitas de que se achava ao corrente do que acontecia. Na realidade, h quem acredite que ele discutiu o caso com o Cerino e no tomou quaisquer medidas para se opor, porque contribua para lhe aumentar as receitas. Por conseguinte, o nosso estimado oftalmologista continua com os seus transplantes de crnea em srie,

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como se nada tivesse sucedido. - E julga que me encontraria com ele nessas circunstncias? exclamou Laurie, com incredulidade. Considero isso um insulto. - No sabia, - dmitiu Lou, timidamente. Voc no me disse nada. - nsei que fosse bem claro. De resto, nas numerosas vezes que nos encontraos em servio, podia ter perguntado. - Peo desculpa. Talvez o meu silncio se devesse ao receio de que continuassem a ver-se. Se se recorda, reconheci que tinha um certo cime do homem. - Sem qualquer razo. Ele poderia considerar-se muito afortunado se tivesse a dcima parte da sua honestidade e integridade, Lou. - E eu a dcima parte da cultura e educao dele. Ou da sofisticao. Na sua presena, sentia-me sempre um cidado de segunda. - No passa de verniz superficial, - asseverou ela. A nica coisa que lhe interessa realmente o dinheiro. O meu embarao deve-se ao fato de no o ver na sua verdadeira perspectiva, tal como no abarcava a natureza das atividades do Cerino. Voc perfurou a fachada artificial, enquanto eu no a descortinava, nem mesmo depois de me prevenir. - A culpa no foi sua. Confia mais nas pessoas do que eu. No cnica como a deformao profissional me impele a ser. Alm disso, no est sob amargura constante em virtude dos seus antecedentes. - Devia orgulhar-se dos seus. So a fonte da sua honestidade. - Talvez, mas preferia ter frequentado a Universidade de Harvard. - Quando referi que tinha planos para esta noite, esperava que sugerisse que nos encontrssemos amanh ou para a semana. Por prosaico que lhe parea, vou visitar os meus pais. E se me acompanhasse? - No fala a srio, com certeza. Eu? - Sim reiterou, entusiasmando-se com a ideia. Uma das facetas agradveis de tudo isto consiste em que as minhas relaes com eles melhoraram imensamente. O meu pai reconheceu pela primeira vez que fiz algo de positivo e creio que eu prpria engoli um sapo. Parei de me revoltar. Habituei-me antiga sensao de culpa pela morte do meu irmo. - Isso comea a parecer um pouco fora da minha esfera habitual. - Sim, talvez seja pretensioso da minha parte e at exageradamente analtico, mas o essencial que a visita aos meus pais pode resultar divertida. Ultimamente, vemo-nos uma vez por semana. E gostaria que voc me acompanhasse, para que conhecessem algum que realmente respeito. - Est a zombar de mim. - De modo algum. Na verdade, quanto mais penso no assunto, maior o desejo de que me acompanhe. E se no se aborrecer, possvel que queira levar-me Little Italy amanh. - Minha senhora, - proferiu Lou, com simulada gravidade , fica desde j combinado. AGRADECIMENTOS Gostaria de agradecer ao Dade County Medical Examiners Office por me ter suportado durante uma semana, e particularmente ao Dr. Charles Wetlie, cuja pacincia a falar com algum experiente em oftalmologia e cirurgia em vez de patologia legal foi extraordinria. Tambm gostaria de agradecer ao Dr. Charles

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Hirsh, mdico-chefe legista da cidade de Nova Iorque, pela sua hospitalidade, e ao Dr. Jackie Lee pela sua boa vontade em partilhar, um pouco, um lado mais pessoal da patologia legal. Por fim, gostaria de agradecer a Jean Reeds, cujo sentido intuitivo da psicologia tornou o seu apoio, conselhos e crtica invulgarmente valiosos.