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M. Ch.

Dupont-White (1846)

Essais
sur

les relations du travail


avec

le capital
Un document produit en version numrique par Mme Marcelle Bergeron, bnvole Professeure la retraite de lcole Dominique-Racine de Chicoutimi, Qubec Courriel : mailto:mabergeron@videotron.ca Dans le cadre de: "Les classiques des sciences sociales" Une bibliothque numrique fonde et dirige par Jean-Marie Tremblay, professeur de sociologie au Cgep de Chicoutimi Site web: http://classiques.uqac.ca/ Une collection dveloppe en collaboration avec la Bibliothque Paul-mile-Boulet de l'Universit du Qubec Chicoutimi Site web: http://bibliotheque.uqac.ca/

M. Ch. Dupont-White, Essai sur les relations du travail avec le capital (1846)

Un document produit en version numrique par Mme Marcelle Bergeron, bnvole, professeure la retraite de lcole Dominique-Racine de Chicoutimi, Qubec. Courriel : mailto:mabergeron@videotron.ca

M. CH. DUPONT-WHITE. Une dition lectronique ralise partir du texte de M. C. Dupont-White, Essai sur les relations du travail avec le capital. PARIS : Guillemin, Libraire, [diteur du Journal des conomistes, de la Collection des principaux conomistes, etc.], 1846, 444 pp.

Polices de caractres utiliss : Pour le texte : Times New Roman, 12 points. Pour les citations : Times New Roman 10 points. Pour les notes de bas de page : Times New Roman, 10 points.

dition lectronique ralise avec le traitement de textes Microsoft Word 2003 pour Macintosh. Mise en page sur papier format LETTRE (US letter), 8.5 x 11) dition complte le 7 avril, 2007 Chicoutimi, Qubec.

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M. Ch. Dupont-White

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Table des matires.


Chapitre I. Dfaveur o est tomb le libralisme, c'est--dire la doctrine du droit individuel prfr au droit de l'tat. Avnement d'un dogme nouveau. La charit dans les lois. Influence que ce dogme exerce sur la politique, l'administration, la littrature ; et qu'il doit exercer sur l'apprciation du rapport des salaires aux profits. Gravit de cette question dans une socit dont la grande affaire est de produire. nonc du problme que prsente ce rapport. nonc de la solution et des lments dont elle rsulte. Chapitre II. Hostilit des salaires et des profits, dmontre par la rduction qu'inflige aux profits la hausse des salaires. Cette rduction rsulte de l'obligation o se trouve le capital de supporter cette hausse sans rptition contre le consommateur. Hausse des prix impossible ou infructueuse. Impossible, parce qu'elle demanderait un surcrot de numraire. Infructueuse, parce qu'en prsence de prix plus levs, la consommation irait dcroissant. Chapitre III. Objection. Rapport sympathique des salaires et des profits : ceux-ci ne peuvent hausser sans dterminer une plus grande production, une plus grande demande de travail et finalement des salaires plus levs. Rponses : 1 La hausse des profits doit au contraire dterminer les capitaux quitter l'emploi productif pour l'emploi voluptuaire : si l'on produit pour gagner, on ne gagne pas pour produire, mais pour jouir. Exemple de la Hollande et de l'Angleterre. 2 La hausse des profits et l'emploi des machines sont deux faits qui se tiennent : or, il est de l'essence des machines de nuire au travail : cet effet ne cesse que dans l'hypothse d'un grand dbouch extrieur ouvert aux produits mcaniques. Aveu de Malthus cet gard : or, cette hypothse est une chimre. L'industrie tend partout au niveau. Aptitude et penchant gnral des peuples se pourvoir euxmmes. La diffusion des lumires, le mlange des nations, la grandeur des tats, la varit de leurs produits, le progrs des arts mcaniques chez les uns, le bas prix de la main-d'uvre chez les autres, conditions d'galit ou du moins d'indpendance industrielle entre tous les pays. Faute de dbouchs pour nos fils de lin mcaniques, la machine filer le lin n'a vu d'autre effet en France que de rduire la misre la population bretonne qui faisait mtier de le filer la main. Observation ce sujet d'un conomiste officiel. Les machines ne furent inoffensives pour le travail que dans les circonstances tout exceptionnelles qui signalrent la lutte de la France et de

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l'Angleterre. trange erreur de prendre ce prodigieux accident pour une rgle, erreur ne en Angleterre et qui passera comme ont pass dj les illusions de mme origine sur le papier monnaie et l'amortissement. Chapitre IV. La hausse des profits impuissante dterminer celle des salaires, par le bon march qu'elle introduit dans le prix des denres. Baisse des salaires parallle la baisse de ce prix. Opinions de Turgot et de Necker. Variation des salaires en France et en Angleterre, conformment cette loi. Livre de Ricardo sur ce sujet. Objection prise de la puissance des murs, qui lutte contre la rduction des salaires. objection emprunte au bien-tre actuel des classes infrieures, qui ne permet pas d'y croire. Rponse : on voit bien comment elles s'habillent, on ne voit pas comment elles se nourrissent. Statistique officielle sur la consommation dcroissante de la viande. Chapitre V. Limites du bon march que dtermine la hausse des profits. Comment ce bon march ne concerne que les articles manufacturs et nullement les denres alimentaires. Dans tout pays avanc, le progrs des arts industriels amne la baisse des premiers, et le progrs de la population, la hausse des secondes. Thorie du fermage ne en Angleterre du spectacle de ces faits. Hausse du bl en France : hausse, par consquent, du bois, du btail et de ses produits accessoires, dont le bl prend chaque jour la place. Pourquoi les produits de l'industrie manufacturire, composs en gnral de produits agricoles, chappent cette hausse. Chapitre VI. Nant des informations historiques sur la destine commune des travailleurs et capitalistes. La richesse antique, obtenue par le travail de l'esclave, profitait uniquement au matre, au capitaliste. Au moyenge, la richesse ne fut que spoliation, exerce d'abord par la conqute, puis continue par l'impt. Dans les temps modernes, hausse simultane aux tats-Unis des salaires et des profits, mais par des causes distinctes et inoues : d'un ct, la raret du travail en prsence d'un continent dfricher ; de l'autre, la profusion des produits amricains, et l'approvisionnement, peu prs exclusif, du march anglais. Chapitre VII. Objection : La baisse des profits entrane celle des salaires, en diminuant la demande du travail : Solidarit de revers entre le capital et le travail. Rponse : le profit tant fait essentiellement sur le salaire, le mieux qui puisse arriver celui-ci, c'est la baisse des profits. Ce caractre essentiel du profit rsulte de ce que le capital ne peut gure bnficier sur le consommateur qui lui chappe, ni sur le producteur de matires premires qui le domine, tandis que le prix du travail est l'lment de gain le plus maniable et le plus dsarm. Chapitre VIII. Exception et limites l'hostilit des salaires et des profits. Les profits ont un autre ennemi que le salaire, savoir : la concurrence des

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capitaux. Les salaires ont un autre ennemi que les profits, savoir : la concurrence des travailleurs. Les salaires et les profits ont quelquefois une prosprit commune, dans le cas, par exemple, d'un grand essor du commerce tranger ; quelquefois une adversit commune, celle que leur infligent les crises industrielles. Chapitre IX. Comment le chiffre respectif des capitaux et de la population agit sur les salaires et sur les profits. La lutte tourne l'avantage des salaires, si la richesse crot plus vite que la population : exemple de l'Angleterre la fin du sicle dernier ; si moins vite, son dsavantage : exemple de la Chine et de la Suisse. Il suffit d'un faible progrs de population pour avilir le salaire, de mme que d'un faible dficit dans la rcolte pour exagrer le prix des crales. Chapitre X. La richesse d'un pays suffit-elle seule y rduire les profits, indpendamment de la hausse des salaires ? L'affluence des capitaux ne doit-elle pas en affecter le bnfice par la surabondance et l'avilissement des produits ? L'change de tous ces produits, les uns contre les autres, pure chimre qui ne saurait en maintenir la valeur. Si cet change tait possible, pourquoi ces crises des pays riches, lesquelles ont pour causes l'excs des produits, et pour effet l'altration des profits ? Faits constants qu'il ne faut pas imputer la richesse d'un pays, mais la manire dont elle y est distribue. Ces produits excessifs sont la proprit de quelques-uns qui n'ont pas la facult physique de les consommer, tandis que les masses n'en ont pas la facult pcuniaire : de l, mvente et bas prix, au grand prjudice du capital. Les produits sont excessifs, ds qu'ils sont assez abondants pour suffire aux besoins de la communaut tout entire. Chapitre XI. Les salaires sont-ils vous la baisse par le progrs immodr de la population ? Oui, s'il fallait en croire Malthus. Discrdit o est tombe sa doctrine. Opinion de M. Dunoyer et de M. Rossi : C'est la baisse des salaires qui fait lexcs de la population, et non l'excs de la population qui fait la baisse des salaires. Raction contre Malthus, ne en France du spectacle dcisif de certains faits. Accroissement mdiocre de la population franaise, ct du vaste dveloppement de la richesse nationale. S'il y a misre dans les classes infrieures, elle ne peut donc se rapporter l'influence exclusivement signale par Malthus. Chapitre XII. Comment le prix des denres de premire ncessit agit sur les salaires et les profits. La hausse de ce prix ajoute l'lvation des salaires, si le travail est rare et recherch : elle n'en arrte pas la baisse, si le travail est surabondant. Sur ce dernier point, opinion contraire de Ricardo. Souffrances numres par M. Say, qui ne permettent pas de croire l'accroissement parallle des besoins et des ressources. Les subsistances sont-elles chres par raret, la hausse du salaire ne fera aucun

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bien l'ouvrier : elle lui en fera beaucoup, si les subsistances ne sont chres que parce qu'elles ont t chrement produites. 1re objection : Puissance des habitudes et des traditions qui maintient les salaires. Rponse : Ces murs n'ont rien de stables : elles doivent s'teindre dans les crises industrielles. 2e objection : Salaires d'aujourd'hui suprieurs ceux d'autrefois ; salaires des villes suprieurs ceux des campagnes : donc le prix du travail crot comme celui des vivres. Rponse : La supriorit du salaire, dans ces deux cas, tient uniquement la demande suprieure du travail : fait attest par la hausse des gages domestiques qui n'ont pas se nourrir. Chapitre XIII. Qualit infrieure des derniers terrains mis en culture, principe naturel de renchrissement pour les crales. Nulle apprhension, nulle dispute ce sujet en France, mais en Angleterre clameurs et temptes. Gnie prcurseur de la civilisation anglaise, la premire qui s'mut de cette hausse et qui dmasqua le monopole dont elle s'aggrave. Toutefois, la question des crales est la mme en France qu'en Angleterre. Analogie entre les deux pays dans le fait de la hausse : de 1780 1835, le setier de bl a hauss d'un tiers chez nous. Analogie dans les proportions de la hausse : trois hectolitres de bl, qui valent ici de 60 66 fr., en valent 69 de l'autre ct de la Manche. Chapitre XIV. Mme protection accorde aux propritaires en France et en Angleterre soit pour le mode, soit pour le degr. Analyse des lois anglaises sur les crales. Analyse des lois de la restauration sur le mme objet. Vues du gouvernement plus favorables l'intrt des masses que celles des chambres. Chapitre XV. Objection : Le haut prix des crales n'offense pas les classes infrieures en France comme en Angleterre parce qu'ici ces classes participent la proprit du sol et profitent de la hausse de ses produits : il y a 24 millions de propritaires en France. Rponse : Tout propritaire qui achte plus de bl qu'il n'en vend, est intress au bas prix du bl. Telle est, d'aprs les statistiques officielles la condition et par consquent l'intrt du trs grand nombre. Pourquoi la question des crales est-elle si orageuse en Angleterre seulement ? Progrs de l'agriculture, amendement des routes, importations de bl tranger ; circonstances qui peuvent, chez nous, en retarder l'explosion par le retard qu'elles apportent la hausse des crales. Chapitre XVI. Outre la hausse naturelle des denres alimentaires, qui tient la qualit infrieure des derniers terrains mis en culture, il y a une hausse abusive, imputable au monopole. Principe du monopole : absolue ncessit de tout le bl produit. Effet du monopole : vente de toute espce de bl au prix du bl le plus chrement produit. Thorie et apologie de ce

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fait par Ricardo. Inconsquence de cet crivain, fondant le prix des choses sur le travail dont elles sont faites, et toutefois admettant pour le bl un prix indpendant du travail, et bas sur le monopole ; sa thorie de la valeur contredite par sa thorie du fermage. Pourquoi cet aveuglement aprs cette clairvoyance ? Raction de l'optimisme contre J. -J. Rousseau et Godwin. Opinions d'Ad. Smith et de M. Rossi sur le monopole foncier. Chapitre XVII. Objection : Une industrie qui produit 3 p. 100 ne peut tre qualifie de monopole ? Rponse : la puissance du monopole se caractrise ici par la supriorit du prix de revente sur le prix d'achat de la mme terre. Supriorit imputable au prix croissant de ses produits ; lequel est dtermin lui-mme et par la quantit limite, et par la consommation ncessaire de ses produits. Insistance de l'objection : ce prix suprieur pourrait provenir, soit du capital plus considrable dpens en amliorations foncires, soit de l'avilissement du numraire. Rponse : De plus amples produits au mme prix eussent suffisamment rcompens de plus amples dpenses faites sur le sol : d'o vient donc le prix suprieur de ces produits, si ce n'est du monopole ? Quant au numraire, il est plus abondant, sans avilir pour cela le prix des denres, qui, plus abondantes elles-mmes, ont besoin de plus d'agents de circulation. Conclusion. Chapitre XVIII. Comment l'impt agit sur les salaires et consquemment sur les profits. Chapitre XIX. Lutte du capital et du travail, presque toujours termine au prjudice de celui-ci. Mot lumineux d'Adam Smith sur les besoins du travail, plus pressants, si ce n'est plus grands, que ceux du capital. Prix toujours factice des choses de premire ncessit, exemples : les crales, le travail. Il est de l'essence du travail d'tre offert. Exception complte : des travaux simultans de dfrichements, de mines, de terrassements pour chemin de fer, lveront ncessairement les salaires, quoi qu'en aient les capitalistes. Exception partielle : un grand commerce extrieur est une source de profits qui fait trve aux entreprises du capital sur le salaire. L'oppression du capital n'est pas la seule que subisse le travail : il y a de plus celle du monopole foncier. Cette oppression n'est pas la source unique d'o est ne toute fortune moderne : deux considrations qui doivent diviser et attnuer la malveillance du travailleur envers le capitaliste. Chapitre XX. Vaine distinction des salaires absolus et des salaires relatifs. La hausse absolue des salaires, celle qui ne cote rien aux profits, et qui consiste uniquement dans le moindre prix des denres produites moins de frais, est une pure chimre : la baisse des salaires suit de prs celle des denres. Produire beaucoup ne suffit pas au bien des masses, puisque le bon march inhrent l'abondance des produits est neutralis pour elles par la rduction du salaire. La richesse d'un pays est compatible avec la

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misre du plus grand nombre. Exemple : l'Irlande toujours souffrante et dgrade, malgr l'essor de son industrie : documents officiels ce sujet. Analyses de M. Passy sur le progrs de la richesse en France, et sur les limites qu' rencontres depuis 30 ans la diffusion de cette richesse. Chapitre XXI. Dsastres de la lutte o succombe le travail. 1 Mortalit de la classe ouvrire : observations de M. Villerm sur Mulhouse, et de M. D'Angeville sur le dpartement de la Seine-infrieure. 2 Dgnration de cette classe, officiellement constate l'occasion du recrutement. 3 Nombre croissant des crimes et dlits, imputable peut-tre la misre industrielle : affirmation cet gard d'un membre du cabinet anglais. Chapitre XXII. L'tat doit-il intervenir dans les relations du travailleur et du capitaliste ? Oui, car l'uvre de la production aggrave la domination naturelle de celui qui a sur celui qui n'a pas. Cette aggravation rsulte, 1 de ce qu'elle est un lment de bnfice pour le capitaliste, sous forme de rduction des salaires ; 2 de ce que cet lment est pour ainsi dire unique, tant donne la concurrence des producteurs qui leur commande le bon march des produits. Chapitre XXIII. Objections l'intervention de l'tat. 1 La production libre excelle crer la richesse sans laquelle point de force militaire, c'est-dire point d'indpendance pour les peuples. 2 Elle excelle galement rpartir la richesse par le bon march des produits et l'lvation des salaires qu'elle dtermine. Les machines ne font pas obstacle cette lvation, ainsi que le dmontre le progrs simultan des salaires et de l'emploi des machines dans l'industrie cotonnire de la Grande-Bretagne. Chapitre XXIV. Continuation du prcdent. 3 objection. Si la libre production est un mal, parce qu'elle comporte l'hostilit du travail et du capital, une production rglemente, qui associerait ces deux agents, serait la plus dfectueuse de toutes, car elle en serait la plus impuissante ; exemple : le mtayage moins productif qu'aucun autre mode de culture. 4 Les classes infimes du moyen-ge ont fini par constituer le tiers-tat, force de patience et d'conomie ; pourquoi faudrait-il d'autres moyens d'lvation aux classes infrieures d'aujourd'hui ? 5 La libert suffit aux destines du travailleur, ainsi que le constatent les grandes fortunes pcuniaires et politiques qu'il a faites de nos jours. 6 Bien-tre de l'ouvrier attest, soit par l'amlioration du logis et du vtement, soit par le contenu des caisses d'pargne. Chapitre XXV. Continuation des objections : 7 La socit n'a pas mission de corriger les maux inhrents au rgime de libre production : son unique fonction est le maintien de l'ordre : son unique devoir la neutralit. Rponse : Principe viol chaque pas dans les choses d'industrie o tout est

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protection, soit pour le producteur, soit pour le consommateur. Principe insoutenable en prsence des changements qui se sont faits de nos jours en politique et en religion. Si les ides religieuses sont en dcadence, le gouvernement a besoin de force pour suppler cet auxiliaire, en fait de charit surtout. Si le gouvernement est dsormais aux mains de la nation, cette force est sans inconvnient. Insigne fortune de la charit lgale professe par l'assemble constituante et pratique par l'Angleterre. Chapitre XXVI. Continuation des objections. 8 La nature ayant fait les hommes ingaux, la socit est impuissante les relever des consquences de cette ingalit. 9 L'intervention de l'tat ne ferait qu'encourager l'imprvoyance et la paresse. 10 O s'arrterait cette intervention ? Pourquoi aux travailleurs de l'industrie ? Pourquoi ne s'tendrait-elle pas aux mdecins, aux lgistes, aux artistes, qui ont aussi leurs mcomptes et leurs misres ? Chapitre XXVII. Dernire objection : L'intervention de l'tat serait impuissante l'gard d'une misre qui drive uniquement des vices du travailleur. Rponse : c'est la misre qui fait ces vices, et c'est l'industrie qui fait cette misre par les obstacles qu'elle met toute prvoyance et toute combinaison. Doctrine de Malthus : observations de M. Villerm sur la fabrique de Lodve. Comment la loi, si secourable d'ordinaire pour toute espce d'imprvoyance, serait-elle sans entrailles pour celle de l'ouvrier ? Chapitre XXVIII. Comment l'tat doit-il intervenir dans les relations du travail avec le capital ?

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ESSAI
SUR LES

RELATIONS DU TRAVAIL
AVEC

LE CAPITAL

CHAPITRE I.
Dfaveur o est tomb le libralisme, c'est--dire la doctrine du droit individuel prfr au droit de l'tat. Avnement d'un dogme nouveau. La charit dans les lois. Influence que ce dogme exerce sur la politique, l'administration, la littrature ; et qu'il doit exercer sur l'apprciation du rapport des salaires aux profits. Gravit de cette question dans une socit dont la grande affaire et de produire. nonc du problme que prsente ce rapport. nonc de la solution et des lments dont elle rsulte.

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Il s'est fait de nos jours une insigne dcouverte, celle du peu que vaut la Libert. Paradoxe et blasphme, allez-vous dire.... Nous en appelons de cet arrt une simple distinction qui sera toute notre apologie. Certaine libert est excellente sans doute, mais seulement celle qui signifie gouvernement d'une nation par elle-mme. Que si l'on entend par ce grand mot le moins de gouvernement possible, il n'y a l qu'une chose mdiocre et trompeuse. La libert, pour quelques esprits, c'est la faiblesse du gouvernement, l'humilit de son rle, la pauvret de ses attributions. Peu leur importe que le pouvoir soit l'lu et le surveill de la nation, leur maxime n'en est pas moins celle-ci : le tenir constamment en chec et en dfiance ; substituer en toute matire l'action des individus celle de la socit ; exclure l'tat de tout ce qui concerne le culte, l'enseignement, les travaux publics, et lui interdire notamment toute intervention dans les choses d'industrie.

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C'est ce genre de libert qui semble dsormais frapp de dfaveur, et dont l'exprience nous signale chaque jour les lacunes, les imperfections, les impuissances. Que le pouvoir s'abstienne, qu'il soit inactif et par cela mme inoffensif, c'en est assez pour le trs petit nombre que la nature ou la fortune ont bien trait ; c'en est trop peu pour les masses qui veulent tre non-seulement pargnes, mais assistes, et qui perdent cette inertie du pouvoir leur meilleure chance de tutelle et de rhabilitation. Autrefois, on le sait, le pouvoir avait la prtention d'exister par lui-mme : il tait proprit plutt que magistrature, et ce titre l'abus tait de son essence. De l quelques publicistes ont conclu qu'il fallait circonscrire et entraver tout pouvoir que le bonheur et la dignit des peuples taient uniquement ce prix ; que le progrs n'avait pas d'autre voie suivre, ni d'autre triomphe dsirer. C'est parmi eux que le gouvernement s'est appel un mal ncessaire. troite et fausse logique, comme si toute souffrance tenait aux institutions ! Comme si la nature n'avait pas fait les hommes ingaux en tous sens, c'est-dire esclaves ncessaires, victimes prdestines les uns des autres ! Laissez donc force au pouvoir pour corriger l'uvre vicieuse de la nature : Tout en le constituant sur d'autres bases, tout en assurant l'emploi tutlaire de cette force par des garanties d'lection et de contrle, laissez-la lui vive et intacte pour les fins essentielles de la socit, c'est--dire pour la protection de toute faiblesse, pour la rpression de tout gosme. S'en prendre la nature du pouvoir des vices de son organisation ; le rputer malfaisant par essence, tandis qu'il ne l'est que par l'accident de sa constitution, telle fut la mprise de ces publicistes. Les grandes assembles de la rvolution n'avaient eu garde de se fourvoyer de la sorte. Avec un juste sentiment de toute la mission de l'tat, elles avaient dit : libert, galit, fraternit. C'est--dire, non-seulement le pouvoir sera l'lu de la nation, non-seulement il cessera de favoriser le patricien, mais encore il prendra sous son aile, il couvrira de sa protection, cette immense majorit du peuple voue jusque-l aux spoliations et aux avanies : l'uvre de la dlivrance, il ajoutera celle de la rparation. Or, nous avons cette heure l'galit : c'est chose acquise que la ruine des castes, que le triomphe du niveau lgal. Nous acqurons chaque jour plus de libert car chaque jour nous prenons plus de part la collation et la direction du pouvoir. Mais l'exercice de ce pouvoir pour le bien du plus grand nombre, son effort constant pour la rhabilitation des masses, la fraternit, en un mot, voil ce qui manque l'excution du programme rvolutionnaire. Est-ce assez que tous soient gaux devant la toi ? Est-ce assez mme que cette

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loi ne soit plus l'uvre d'un homme ni d'une caste, si elle permet, sous prtexte de libert, les oppressions qu'elle ne consacre plus, et si le droit du plus fort, banni des institutions, peut revivre spontanment, et se dployer tout l'aise dans des murs et dans des uvres nouvelles ?

De cet espoir tromp, de cette illusion perdue une science est ne, qui n'est point la politique, car elle n'a nul souci de l'quilibre et de la division des pouvoirs, ni l'conomie politique, car la distribution des richesses n'est que l'une de ses voies, ni la philosophie de l'histoire, car ses yeux la loi du dveloppement social est toute trouve : cette loi, c'est le progrs, et ce progrs, c'est tout spcialement celui des masses, en bien-tre et en dignit. Qu'on l'appelle science sociale ou autrement ; qu'on lui conteste mme le nom de science, il importe peu : toujours est-il que la charit dans les lois est une donne qui de nos jours a fait cole, et qu'en dehors mme des sectes socialistes, elle a mis dans tous les curs un trouble, un souci, une motion inconnue au sujet des classes souffrantes. Relever et amliorer leur sort est aujourd'hui la proccupation de tous, et en quelque sorte un cas de conscience publique. Point de matire si spciale, point de dbat si sec, point de production si lgre o l'on ne sente que cette inspiration a pass par l. Elle n'est que d'hier, et elle clate dj de toutes parts Administration, affaires, littrature, elle pntre et modifie tout. Rien ne lui rsiste, ni la malveillance des partis, ni l'optimisme des bureaux, ni la frivolit du roman. Nous en appelons ici des souvenirs, des impressions toutes rcentes. N'a-t-on pas vu l'opinion la plus ennemie du gouvernement actuel , le convier de toutes ses forces excuter lui-mme les chemins de fer : grand moyen sans doute d'influence politique, grande disposition de places et de traitements, laisse aux mains du pouvoir, mais aussi moyen unique et infaillible d'admettre les classes infrieures au bnfice de ces nouvelles voies, et de leur assurer par le bas prix du transport le prix le plus lev de leur travail, transportable dsormais l'appel et au gr de toute demande. Si le pouvoir, sollicit dans ce sens par un sage ennemi, ny a pas prcisment abond, il n'a pas rpudi non plus l'esprit de cette politique. Loin de l, il s'en est montr tout empreint et tout inspir dans un curieux document o brillent les vues les plus hardies et les plus originales. Telle est en effet le rare mrite de la circulaire ministrielle qui soumettait nagure aux conseils gnraux diverses questions de pauprisme et de charit lgale. 1

V. la Circulaire du ministre de l'intrieur en date du 6 aot 1840. (Bull. du min. de lint., nos 8 et 9, pages 262 et suiv.)

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L, tout est digne de remarque soit la franche initiative qui propose des crations tout fait neuves, telles que maisons de retraite, 1 recevant des pensionnaires certaines conditions d'ge et de capital une fois vers ; telles encore que la substitution du prt gratuit sur simple caution, au prt sur gage des Monts-de-Pit soit la subvention qui encourage les associations de charit voues au patronage de diverses catgories d'indigents, soit enfin la promesse de doter et d'riger en personnes publiques les associations de secours mutuels entre ouvriers. chaque pas, on le voit, le concours de l'tat, la munificence du budget sont offerts, engags, imposs en quelque sorte. Grave symptme que ces questions mises officiellement l'tude : si le pouvoir y prend garde, il faut croire que le sentiment public les lui a dnonces depuis longtemps. Cet indice d'ailleurs n'est pas le seul qui tmoigne de l'tat des esprits. La littrature dans ses uvres les plus lgres, le roman dans sa forme la plus rpandue, ont accueilli, ont propag cette motion qui les gagnait de toutes parts, et le feuilleton lui-mme s'est mis en frais de plans et d'aperus pour le bonheur des masses. C'est que chez un peuple libre, la littrature comme le gouvernement est une expression de la socit : nul sentiment ne peut agiter les mes qui n'aboutisse des livres ou des lois, qui ne soit inspiration pour l'artiste, ou impulsion pour l'homme d'tat 2 . Parmi les controverses qui relvent de cette matire, il en est une qui se recommande plus d'un titre, assez prcise pour faire tat des faits acquis la science conomique et pour exclure la divagation sentimentale, assez comprhensive en mme temps pour justifier et pour rallier toute investigation, toute critique, tout aperu relatif la condition des classes infrieures, il s'agit des recherches qui ont pour objet les relations du travail et du capital.
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La fondation de la caisse de retraite des invalides de lindustrie, l'instar de celle des invalides de la marine, est une ide dont le premier germe semble appartenir M. Cazeaux, qui l'a dveloppe dans un article de la Revue indpendante. Quelques hommes de la presse, de la finance, du parlement, prsids par M. Mol s'emparrent ensuite de cette ide, qui devint le texte d'un Mmoire prsent par eux au ministre des finances ; mais, il faut bien noter ceci : et le mmoire et l'article sont postrieurs la circulaire qu'on analyse en ce moment. On voit ici un curieux exemple des inconvnients du rgime constitutionnel, c'est--dire de l'instabilit qui l'affecte, dans son personnel et dans sa lgislation. Le ministre qui avait sign cette circulaire eut pour successeur, quelques mois de l, M. le comte Duchtel, auteur d'un opuscule dirig tout entier contre la charit lgale. On devine sans peine quelle suite fut donne aux projets et aux impulsions du ministre de 1840. Lorsque l'incrdulit religieuse s'exprima en vers pour la premire fois, lorsque Lucrce fit son pome, il y avait longtemps sans doute que les Romains ne croyaient plus leurs dieux, et que les Augures changeaient le sourire proverbial dont parle Cicron. Si un livre atteste une opinion, la forme du livre en atteste la consistance, la popularit, la diffusion. On ne met en vers ou en roman, on ne destine tous que ce qui peut flatter les gots et les sympathies de tous.

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Les salaires et les profits ont-ils les mmes lois de hausse et de baisse, ou bien des lois distinctes ; ou bien mme des lois contraires et ennemies ? Quel que soit le rapport de ces deux termes, hostilit ou solidarit, quels sont les faits gnraux en possession de le rgler ? Quelles lois lvent ou abaissent ces deux termes, soit conjointement, soit contrairement ? Telles sont les questions qui naissent ce sujet et que l'on se propose d'tudier ici. Froides et sches, dans leur nonc, elles n'en cachent pas moins un des plus grands soucis de notre poque ; car il s'agit de dmler s'il y a identit d'intrt entre le travail et le capital, ou bien si ce sont deux intrts toujours distincts, souvent hostiles et antipathiques l'un l'autre ; si le capitaliste et l'ouvrier marchent dans les mmes voies, aux mmes prils et fortune ; ou bien s'ils se rencontrent sur le terrain de la production, soit comme ennemis dclars, soit tout au moins avec des chances qui se combattent et s'excluent essentiellement, alors mme que la lutte demeure occulte et inaperue. Ramens ainsi au cur mme des ennuis et des irritations qui troublent la socit, nous avons devant nous un de ces problmes pleins d'angoisses qui psent sur elle comme une menace ou comme un remords. Cette inquitude des mes, cette alarme des intrts, qui est le trait saillant de l'poque actuelle, il est malais de s'en rendre compte. On a peine concevoir cette persistance d'imprcations ou plutt mme cette recrudescence de colre et de sarcasme qui s'lve et gronde l'envi contre les classes suprieures. La querelle de Riche et Pauvre doit-elle donc s'terniser ? N'y aura-t-il jamais amnistie et tolrance pour cette vnrable antithse, victorieuse de tant de lieux communs, prouve par tant d'assauts qui l'ont laisse debout sur sa base immuable de fait primitif et ncessaire ? L'ingalit des conditions, ce vieux grief qui devrait tre bout d'invectives et de rhtorique, aurait-il encore dans ses flancs quelque diatribe indite, quelque nouvelle pture l'usage des rveurs et des nergumnes ? L'humeur ni le ddain n'ont jamais rsolu une question. La vrit est que ce dbat, aussi ancien que le monde, s'est transform de nos jours, et que, dans sa nouvelle donne, il s'est rajeuni, il s'est passionn audel de toute expression. Ce qui est venu s'ajouter l'antique controverse, le voici :

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Le riche, au lieu seulement de jouir, s'est imagin de produire ; au lieu de consommer le travail du pauvre pour un service tout personnel, dans un but d'ostentation ou de scurit, il le consomme aujourd'hui dans un intrt d'argent et de lucre qui est celui de toute production, c'est--dire qu'il le lui marchande sous l'empire de la passion la plus pre et la plus intraitable. Ajoutez que le premier conseil de cette passion, que l'lment le plus certain de ce bnfice, est la rduction du salaire ; que les lois conomiques les mieux constates n'ouvrent gure d'autre voie l'accroissement des profits, et vous concevrez toute la rvolution survenue dans les rapports du pauvre avec le riche ; vous dmlerez sous ce nouvel emploi de la richesse le nouvel abus dont elle est susceptible. Tandis qu'autrefois l'intrt du riche tait de mnager le serviteur pour le bien mme du service ou du relief qu'il en attendait, son intrt dans la donne actuelle est de faire l'ouvrier le sort le plus misrable, c'est--dire d'acheter au plus bas prix le concours de cet auxiliaire, la collaboration de cet instrument ; intrt vident et fatal, car tout ce qui sera t aux frais de production, sera autant d'ajout au gain du producteur. Nouveaut, avons-nous dit, que cet avnement de la production ; nouveaut radicale en effet, bien que de tout temps les hommes aient fait des tissus et des rcoltes. Un conomiste a pris la peine de comparer la production moderne celle des socits antrieures dans quelques industries capitales, fer, coton, transport, mouture de bl : sur ce dernier point, par exemple, il a trouv que le progrs, depuis Homre, a t dans le rapport de 1 144, et encore ce progrs est-il, l'entendre, un des plus insignifiants. Soin frivole, en vrit ! Ctait chose claire priori, ou s'il fallait une dmonstration, les lments en taient ailleurs. L'altration profonde des croyances, le renouvellement politique de la socit, voil qui rpondait de l'essor de la production. Les peuples pouvaient-ils changer de religion, de philosophie, de gouvernement, et rester fidles en mme temps au rgime conomique o ils languissaient depuis tant de sicles ? C'est l qu'il faut saisir et constater l'vidence du progrs. Jusqu' nos jours, toutes les poques, toutes les philosophies, toutes les civilisations n'avaient eu qu'une voix pour fltrir le travail. Servile, ignoble ou futile, tel il apparaissait des socits qui ne prisaient que les armes, les lettres ou les soins de la vie venir. La Grce et la Germanie, 1 le christianisme et la fodalit ne lui accordaient que tolrance et ddain. Si le consentement universel tait le critrium de la vrit, il n'y en aurait pas de mieux tablie que l'indignit de cet agent de la production. Mais l'humanit a dsormais d'autres

Pigrum et iners videtur sudore adquiere quod possit sanguine parare.... Quoties bella non ineunt,... fortissimus quisque ac bellicossissimus, nihil agens, delegat doms et panatium et agrorum cura feminis senibusque et infirmissimo cui que ex familia, ipsi hebent (Tacite, Germanie, ch. 14 et 15).

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sentiments et d'autres doctrines. Le dclin des ides chrtiennes qui glorifiaient la souffrance, des ides spiritualistes qui niaient la douleur, des ides fodales qui appelaient la lutte et le combat, l'abolition des gnes hostiles au travail, le dplacement rvolutionnaire de la proprit, telles sont les influences qui prparrent dans les esprits et dans les faits la rhabilitation de l'industrie. Sur ces ruines et avec ces appuis, on a vu grandir et triompher une tendance jusqu'alors comprime, celle qui entrane tout vers le bien-tre et la jouissance. De l d'abord la dmocratie, c'est--dire la socit prenant possession d'ellemme, de peur de subir un matre qui la dtournt de cette fin ; de l ensuite la production, cest--dire l'appropriation des moyens au but poursuivi. La science n'a pas fait dfaut cet instinct social. Le dix-huitime sicle, celui ou s'est consomme cette rvolution, a vu natre une thorie qui classait le travail parmi les fonctions sociales les plus minentes, et cette thorie eut pour premiers adeptes les plus grands esprits, les plus nobles curs de cette poque. Ce n'est pas tout : la suite d'un philosophe clbre qui ramenait tout l'utile comme loi suprme, comme dernier mot des socits, une secte encore plus clbre a traduit utilit par production. C'est ainsi que le saint-simonisme, n de Bentham, entendait et professait la prminence souveraine de l'industrie. La raction est alle jusque l dans certains esprits : Les faits et les uvres l'ont suivie de prs. Que le sort des dernires classes en soit aggrav, il y aurait hrsie sans doute le soutenir. Que la suprmatie du riche soit moins humiliante que celle du noble, nous en convenons sans peine. Mais toujours est-il que cet tat de choses, dfaut d'avanies, a ses mcomptes, ses dsastres mme, et comme chacun les impute volontiers l'tat du salaire, il en rsulte une habitude de malveillance et d'hostilit entre les divers agents de la production, habitude qui doit mettre son empreinte et donner le ton partout, puisque partout le travail et l'industrie ont pris possession de la socit. Inutile d'approfondir ici les dangers de cette situation, la rectitude de ces sentiments : on aura lieu d'y revenir plus tard, en poursuivant le sujet partout o il mne ; quant au sujet lui-mme, voici, sans plus d'exorde, comment on pense rsoudre les questions dont il se compose et que l'on a nonces plus haut.

Le rapport des profits avec les salaires est un rapport d'hostilit. Cette hostilit rsulte de ce que le taux des profits est en raison inverse de celui des salaires, les profits baissant quand les salaires montent, et s'levant quand les salaires descendent. Del, un effort permanent du capital, soit pour obtenir un bnfice en rduisant le prix du travail, soit pour viter une perte en rsistant son lvation. Les faits gnraux qui rgissent ce rapport, les lois qui prsident cette lutte et qui en dcident l'vnement, sont :

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1 L'tat de l'offre et de la demande du travail, ou plutt l'tat respectif de la population et des capitaux. Quand le progrs des capitaux dpasse celui de la population, il en rsulte une demande de travail qui, suprieure l'offre, dtermine la hausse des salaires et par consquent la baisse des profits, et vice vers ; 2 Le prix des produits agricoles. Il a pour effet de surveiller les salaires, dans le cas d'une lvation prexistante ; 3 L'impt. Il ne saurait affecter les choses de premire ncessit l'usage du travailleur, sans entraner dans des cas dtermins la hausse des salaires avec la baisse des profits. Ainsi se rsument les lois qui tantt lvent les salaires aux dpens des profits, tantt les rduisent l'avantage de ceux-ci. Avant de les tudier l'uvre, justifions d'abord soit la ralit, soit la nature du fait qu'elles gouvernent, du rapport qu'elles rgissent.

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CHAPITRE II.
Hostilit des salaires et des profits, dmontre par la rduction qu'inflige aux profits la hausse des salaires. Cette rduction rsulte de l'obligation o se trouve le capital de supporter cette hausse sans rptition contre le consommateur. Hausse des prix impossible ou infructueuse. Impossible, parce qu'elle demanderait un surcrot de numraire. Infructueuse, parce qu'en prsence de prix plus levs, la consommation irait dcroissant.

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Que le profit ait ses destines part, qu'il ait mme des lois de hausse et de baisse essentiellement hostiles celle du salaire, c'est ce qui parat au moindre examen de ses lments constitutifs. Aucune notion n'est plus simple. Le profit c'est la diffrence entre ce que cote et ce que vaut une chose, entre le chiffre des frais de production et celui de la valeur vnale, ou pour parler la langue du commerce, entre le prix de revient et le prix de vente. Il suit de l que tout ce qui lve les frais de production, le prix de revient, est dommageable au profit, et que tout ce qui les abaisse lui est favorable. Ajoutons que le travail fait partie intgrante de ces frais, et la consquence se dduit d'elle-mme. Tout ce qu'il reoit en moins est une addition, tout ce qu'il reoit en plus est une rduction faite au profit. O l'un s'abaisse, l'autre s'lve, et vice vers. Peut-on imaginer une antipathie plus flagrante, un antagonisme mieux caractris ? Il est donc vrai de le dire, c'est un rapport d'hostilit qui divise ces deux termes. Mais ce premier aperu ne va pas sans quelques difficults. Les hommes prtentions pratiques, contestent non-seulement la nature de ce rapport, mais le rapport lui-mme. Ce sont deux termes, les entendre, trangers l'un l'autre, qui n'ont aucune occasion de se nuire ni de se servir, aucun contact de sympathie ni de collision. Les salaires haussent-ils ? Le fabricant lve ses prix au prorata de la hausse, et ses profits demeurent les mmes qu'auparavant. Les salaires viennent-ils baisser ? La concurrence dtermine de la part des fabricants une baisse de prix proportionnelle ; les plus presss de vendre en donnent l'exemple que les autres sont obligs de suivre sous peine de non vente, et les profits ne sont pas plus levs qu'avant cette baisse. Dans les deux cas, il n'y a d'autre intrt en jeu que celui du consommateur. C'est lui qui supporte la hausse du salaire en payant tout plus cher ; c'est lui qui profite de la baisse en achetant tout meilleur compte. Les profits demeurent compltement trangers ces vicissitudes, et ne sont jamais exalts par la baisse des salaires,

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ni rduits par leur lvation. Comment ds lors apercevoir l'ombre d'une relation entre les salaires et les profits, entredeux termes dont l'un est immuable, et dont l'autre est sujet d'incessantes alternatives ? Raisonner ainsi, c'est s'en tenir la surface des choses, c'est se payer d'une illusion. Supposons d'abord qu'il s'agisse d'une hausse gnrale des salaires, dtermine par une influence qui se fasse sentir galement partout et non pas d'une hausse accidentelle borne certaines localits, certaines branches d'industrie. tant donn que les salaires sont partout la hausse, l'entrepreneur de travail pourra-t-il conserver le mme profit en levant ses prix ? Non sans doute, car tout producteur en fera autant ; chacun vendra plus cher ses produits, mais aussi achtera plus cher tous ceux qui lui sont indispensables, soit comme consommation personnelle et domestique, soit comme approvisionnement de matires premires : ce compte la supriorit des prix de vente est un avantage neutralis par la supriorit des prix d'achat, et toutes choses se balanant de ce ct, la hausse des salaires, demeure sans compensation, doit rduire d'autant le chiffre des profits. La hausse des prix tromperait donc l'attente des entrepreneurs de travail. Ajoutons qu'elle est impossible et qu'elle n'a jamais lieu, car elle ne saurait ne s'effectuer sans un surcrot de numraire. Il faudrait pour chaque change une plus grande quantit de monnaie, puisque chaque objet chang serait valu plus haut prix. Les marchandises devenues plus coteuses ne sauraient circuler sans de nouveaux agents de circulation, tout comme si elles taient devenues plus nombreuses et plus abondantes. Or, comment se procurer ce surplus de mtaux avec des denres renchries ? Il est clair que sur les marchs trangers o l'on irait demander de l'or contre ces denres, ce renchrissement serait une dfaveur, une exclusion mme, et que les espces mtalliques prfreraient l'change contre d'autres articles offerts meilleur comptes. Ainsi l'lvation des prix, calcule sur celle des salaires, serait nonseulement, infructueuse, mais impraticable, et la tentative mme, en est interdite aux producteurs. Mais l'on nous dira peut-tre : si les industriels en levant leurs prix ne gagnent rien les uns sur les autres (puisque tous pratiquent cet expdient), au moins est-il constant qu'ils gagnent quelque chose sur les classes non industrielles, tels que les fonctionnaires publics, les cranciers de l'tat et gnralement sur quiconque loue forfait ses services et ses capitaux. Condamnes payer tout plus cher, ces diverses catgories de personnes n'ont pas de revanche prendre en vendant quelque chose plus cher leur tour. Cette dernire assertion est contestable jusqu' un certain point. Si les denres prouvaient une hausse gnrale, le traitement des fonctionnaires publics recevrait sans doute une augmentation proportionnelle ; ce ne serait

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que stricte justice. Or, comme cette augmentation se rsoudrait en un accroissement d'impt et que la classe des producteurs en porterait sa part, il est vident que cette premire catgorie, parmi les non-industriels, serait indemnise de la hausse des marchandises et d'une indemnit prleve en grande partie sur la classe manufacturire. Quant aux capitalistes, cranciers de l'tat, l'avantage obtenu sur eux ne serait que momentan et donnerait lieu d'invitables reprsailles. Ranonns par la hausse dont il s'agit, ils mettraient dsormais un plus haut prix aux capitaux que leur emprunte le gouvernement et ne manqueraient pas d'en exiger un intrt plus lev. Or, comme la dette publique est toujours dfraye par l'impt, cette lvation de l'intrt viendrait augmenter les charges de la classe industrielle, et rduire d'autant ses profits, sur une des catgories de personnes qui semblent destines entre toutes les endurer sans rptition. En ce qui touche les capitalistes, cranciers des particuliers, les lments de leur revanche sont encore plus assurs et plus infaillibles. Les particuliers emprunteurs sont en gnral minemment producteurs, et ils ont en outre ce dsavantage qu'ils n'empruntent pas perptuit comme les gouvernements. Que s'il leur plat d'lever le prix de leurs produits, il plaira sans doute la classe des prteurs, quand viendra le jour de consentir ou de renouveler un prt, d'lever le loyer de leurs capitaux. On vit en Angleterre, pendant les premires annes de ce sicle, une hausse gnrale sur le prix de toutes les denres sous la double influence de la dprciation du papier monnaie et de la plus value des crales ; mais en mme temps, selon le tmoignage de Mac Culloch, le gouvernement empruntait 10 p. 100, et l'on peut juger, par les conditions imposes l'tat, de celles que subissait le crdit priv 1 . Ces aperus ne font au reste qu'attnuer 1'objection. La vraie rponse, la solution dcisive est ailleurs : elle est tout entire dans ce fait indubitable que les classes non industrielles rduiront leurs consommations au fur et mesure de la hausse des prix. Que faire avec des ressources demeures les mmes en prsence d'un renchrissement universel ? L'unique parti prendre est de s'abstenir, de se priver. Si la hausse n'tait que partielle, et si elle portait sur un objet de premire ncessit, 2 sans doute la consommation n'en diminuerait pas ; il y a tel autre objet moins dsirable qui serait sacrifi celui-l. Mais dans l'hypothse d'une hausse gnrale des prix, il doit y avoir rduction gnrale de la consommation, moins qu'on ne suppose des classes entires (les plus claires peut-tre de la socit), saisies de vertige et courant leur ruine par les voies de la dissipation et de la prodigalit.

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Voir les Notes sur Adam Smith. dition ; Guillaumin, tome I, page 455. Tel que les denres alimentaires, et surtout les crales. Nous verrons plus tard que le propritaire chappe par le monopole naturel dont il jouit, cette obligation de supporter sans rptition la hausse des salaires.

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Si les fonctionnaires et les rentiers, contraints d'acheter toutes les denres, plus cher, en achtent une moindre quantit, la hausse des prix n'allgera en rien la perte inflige aux profits par la hausse des salaires. Le profit suprieur de chaque opration en particulier, ne compensera pas le dclin des profits sur toutes. En rsum, oui les classes dont il s'agit seront indemnises de la hausse gnrale des denres par un surplus, soit de traitement, soit d'intrt, ou bien elles rduiront l'importance de leurs consommations, ou bien elles recevront une indemnit partielle et pratiqueront une rduction partielle. De quelque ct qu'on se tourne, on ne peut chapper l'une de ces trois hypothses. Or, toutes trois condamnent le producteur supporter seul la hausse des salaires et lui interdisent d'en rien rejeter sur aucune portion de la communaut. Cette considration capitale d'une consommation dcroissante, l o les prix s'lvent, rpond plus d'une difficult ; elle s'applique aussi bien, au cas d'une hausse partielle des salaires, c'est--dire borne quelques branches d'industrie. Celles-ci ne sauraient, sous ce prtexte, lever leurs prix et s'assurer par l les mmes profits qu'auparavant, car elles perdraient vendre peu ce qu'elles gagneraient vendre cher. Il faut rpter ici ce que nous avons dit plus haut de l'exception permanente que comportent les denres de premire ncessit. Ainsi la hausse des salaires entrane la dpression des profits. Le rapport est constant entre ces deux faits, dont l'un ne peut apparatre sans susciter l'autre. Faut-il achever de rpondre l'objection ? Faut-il montrer que la baisse des salaires lve les profits et que le rapport de subordination dj observ entre ces deux termes se retrouve encore dans cette seconde hypothse ? Les mmes arguments y suffiront. Si la baisse des salaires devait entraner celle des prix, la hausse des profits ne serait pas moins constante, car la baisse de tous les prix ddommagerait chaque producteur de celle qu'il subit sur les siens, et toutes choses demeurant gales de ce ct, il lui resterait comme addition nette son profit celui qu'il fait sur la rduction des salaires. Voil ce qui se passerait si les prix pouvaient baisser sous l'influence dont il s'agit ; mais ils ne baisseront pas, si l'approvisionnement de numraire est demeur le mme. quoi bon, en effet, un changement dans les prix quand la valeur relative de toute chose n'a pas subi de variation ? Pourquoi ce changement serait-il une baisse quand il y a mme abondance de mtaux que par le pass ?

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Il faut sans doute que les prix changent et que la valeur des choses s'exprime en plus ou moins de monnaie qu'auparavant, quand il est survenu un changement dans leur valeur relative et qu'il est ncessaire d'exprimer cette modification. Ainsi c'est le propre d'un pays avanc, que l'agriculture y devienne progressivement plus coteuse, raison du surcrot de travail et de capitaux qu'elle absorbe. Il est naturel, ds-lors, que la supriorit de valeur de ses produits sur ceux des manufactures marque une diffrence dans leurs prix respectifs et s'value en numraire. On conoit encore un mouvement gnral de hausse ou de baisse dans les prix, quand les mtaux destins l'apprciation oprent un mouvement gnral de retraite ou d'affluence. Rien de plus simple que la baisse universelle des prix chez un peuple qui est dans une priode de dclin et d'appauvrissement, tel, par exemple, que le peuple espagnol. Infrieur en industrie aux autres peuples, il achte leurs produits, non pas avec les siens (il n'en a pas ou il n'en a gure), mais avec son or ou son argent. De l, l'abaissement ncessaire du prix de toutes les denres : devenus plus rares, les mtaux deviennent plus exigeants ; il leur faut en change une plus grande quantit de marchandises. Mais en toute autre occurrence, l'altration des prix serait une anomalie, un phnomne inexplicable sans cause et sans but. En rsum, les prix n'ont se modifier et ne se modifient en effet que quand les choses changent de valeur, soit entre elles, ce qui dpend du plus ou moins de travail employ les produire, soit l'gard des mtaux, ce qui dpend de l'abondance ou de la raret de ceux-ci. Si l'altration des prix est impossible et serait inefficace pour balancer les pertes ou les gains chus au capital en prsence des vicissitudes du salaire ; si le prix du travail n'agit pas sur celui des marchandises, mais seulement sur le taux des profits, le rapport des profits aux salaires est chose constante et avre. Nous verrons tout l'heure quelle qualification il comporte.

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CHAPITRE III.
Objection. Rapport sympathique des salaires et des profits : ceux-ci ne peuvent hausser sans dterminer une plus grande production, une plus grande demande de travail et finalement des salaires plus levs. Rponses : 1 La hausse des profits doit au contraire dterminer les capitaux quitter l'emploi productif pour l'emploi voluptuaire : si l'on produit pour gagner, on ne gagne pas pour produire, mais pour jouir. Exemple de la Hollande et de l'Angleterre. 2 La hausse des profits et l'emploi des machines sont deux faits qui se tiennent : or, il est de l'essence des machines de nuire au travail : cet effet ne cesse que dans l'hypothse d'un grand dbouch extrieur ouvert aux produits mcaniques. Aveu de Malthus cet gard : or, cette hypothse est une chimre. L'industrie tend partout au niveau. Aptitude et penchant gnral des peuples se pourvoir eux-mmes. La diffusion des lumires, le mlange des nations, la grandeur des tats, la varit de leurs produits, le progrs des arts mcaniques chez les uns, le bas prix de la main-d'uvre chez les autres, conditions d'galit ou du moins d'indpendance industrielle entre tous les pays. Faute de dbouchs pour nos fils de lin mcaniques, la machine filer le lin n'a vu d'autre effet en France que de rduire la misre la population bretonne qui faisait mtier de le filer la main. Observation ce sujet d'un conomiste officiel. Les machines ne furent inoffensives pour le travail que dans les circonstances tout exceptionnelles qui signalrent la lutte de la France et de l'Angleterre. trange erreur de prendre ce prodigieux accident pour une rgle, erreur ne en Angleterre et qui passera comme ont pass dj les illusions de mme origine sur le papier monnaie et l'amortissement.

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Les considrations prcdentes nous rvlent la nature du fait en mme temps que le fait lui-mme. C'est un rapport de lutte et de collision essentielle qu'il y a entre les salaires et les profits : l'quilibre, le paralllisme, pour ainsi dire, est exclu de leurs relations, le travail ne pouvant obtenir de meilleures conditions sans nuire au capital, ni en subir de plus fcheuses qui ne soient l'avantage de celui-ci. Mais cette solution justifie comme on vient de le voir, ne l'est encore qu' moiti ; il lui faut subir en outre l'preuve et le contrle des objections. Nous n'en saurions prvoir de trop vives et de trop spcieuses.

Dangereuse mprise, nous dira-t-on, que cette prtendue hostilit du capital et du travail. Suivez jusqu'au bout leurs relations normales, et vous y verrez reparatre la sympathie, la solidarit la plus intime. Quelle que soit la lutte apparente qui les divise, le niveau et l'harmonie ne constituent pas moins le fond et l'essence mme de leurs rapports. Cela tient la nature des choses et aux lois les plus constantes de la production. Que les profits s'lvent, il en rsultera plus de fonds applicables la production entre les mains des

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capitalistes, une plus grande demande de travail, enfin des salaires plus levs : de telle faon que cette lvation des profits, ft-elle obtenue par la rduction des salaires, ne saurait nuire ceux-ci ; finalement le capital restitue au travail ce qu'il lui a pris. D'un autre ct, les profits s'abaissent-ils ? Tout diminue du mme coup, capitaux, demande de bras, salaires : en sorte que si cette baisse drive des prtentions excessives du travail, elle ne lui rapporte qu'un avantage prcaire et passager. Ainsi le capital et le travail ne peuvent commettre d'entreprise l'un sur l'autre, sans une compensation prochaine et ncessaire. O trouver ds lors deux intrts mieux quilibrs, plus identiques et plus troitement solidaires ?

Telle est l'objection dans toute son nergie. Arrtons-nous la considrer sous ses divers aspects, et cherchons d'abord si c'est chose srieuse que la restitution promise aux salaires. Il est une rflexion qui s'offre ici ds le premier pas : cette promesse, dtelle se raliser, ne corrigerait nullement l'tat de lutte, le rapport hostile des profits aux salaires, signal tout--1'heure. Il n'y aurait pas moins entre eux collision incessante, d'abord pour ter le plus possible, aux salaires, ensuite pour leur restituer le moins possible. La restitution aurait sans doute cet avantage que le dbat ne se terminerait pas toujours au prjudice de l'une des parties, que la dfaite et l'oppression ne lui seraient pas invariablement destines. Quoi qu'il en soit, le fait mme de l'antagonisme n'est nullement branl ni mconnu par l'objection ; la lutte persiste, en prsence et en dpit de la donne qui lui sert de base. Cette donne mme n'est d'ailleurs qu'une hypothse fort gratuite. Riche de ses entreprises sur le salaire, le capital, dites-vous, tendant la sphre de sa production, appelant lui plus de bras, enrichira le travail son tour et lui restituera, par une pluie de salaires plus abondante, tout ce qu'il avait absorb de sa substance. C'est ainsi qu'on fait souvent l'apologie de l'impt. coutez certains docteurs : le fisc ne prend que pour rendre ; le contribuable ne fait que semer pour recueillir. Plus un pays se charge de contributions, plus il s'assure de prosprits. Que sais-je ? N'a-t-on pas clbr l'impt comme le meilleur des placements ? Je reproche l'objection son troite parent avec ces sophismes clbres, avec ces drisions trop fameuses. Rparations ou vengeances collectives m'inspirent peu de confiance : les unes et les autres vont rarement qui de droit.

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En supposant mme de meilleurs salaires l prcisment o on avait pes la rduction du salaire, est-il certain que la compensation vienne temps, et que la justice (qui atteint toujours la faute) ne soit pas tardive pour la souffrance ? N'oublions pas les belles paroles de Turgot sur ces avances du pauvre au riche, dont l'attente est accompagne de toutes les langueurs de la misre. 1 Vicieuse et tardive trop souvent, cette restitution est d'ailleurs des plus incertaines. Ce n'est pas chose assure, il s'en faut, que ce retour vers l'emploi productif de tous les capitaux acquis par la hausse des profits. Sans doute il en est beaucoup dans un pays livr l'industrie, qui reprendront cette direction ; mais aussi, que de profits se liquideront pour se dpenser noblement, l'abri des chances et des disgrces de l'industrie ? C'est mme, vrai dire, l'invitable fin de toute production. Si l'on produit pour gagner, on ne gagne pas pour produire indfiniment, et la clbre variante de Basile semble faite tout exprs pour les capitalistes. Mortelle atteinte ds-lors cette prtendue restitution, cette invitable indemnit qui le lendemain d'un chec attend le travailleur ! On sait par des exemples fameux combien de circonstances peuvent intercepter l'emploi productif du capital acquis par la production. la fin du dernier sicle, les Hollandais avaient, dit-on 2 , 15 cents millions placs dans les fonds publics de toute l'Europe. Qu'est-ce que cela signifie, sinon que les profits hollandais avaient mieux aim se prter l'tranger que de subir l'lvation des salaires qui est un fait propre ce pays ? Quant l'Angleterre, ce qu'il faut noter l, c'est l'immense absorption de capitaux, opre par les emprunts ! Que de millions enlevs la pratique ou la commandite de l'industrie, pour passer sur le continent comme subsides de guerre ! Que de richesses cres par la production s'en dtournrent, attires par l'intrt lev que l'tat offrait ses cranciers ! Combien il y eut de profits prlevs sur le travail, qui au lieu de le fconder comme lments d'une plus grande demande, restrent aux mains des capitalistes comme lments de plus grandes jouissances. 3 Ainsi la hausse des profits n'a pas pour consquence force une plus grande demande de travail et des salaires plus levs. Lorsque les profits sont faits sur les salaires, ce qui est le cas habituel, il n'y a pas une loi de restitution inhrente cet abus et qui vienne ncessairement le corriger. Les bienfaits de

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Le journalier qui n'a que ses bras, le pauvre qui n'a pas de travail, le vieillard et l'infirme ne peuvent vivre sans payer l'impt. C'est une avance qu'il faut bien que les propritaires leur remboursent en salaires ou en aumnes ; mais c'est une avance du pauvre au riche, dont l'attente est accompagne de toutes les langueurs de la misre. (Oeuv. compl. de Turgot, t. IX, p. 402. d. de la Bibl. royale). Rev. Britannique, 2e srie, t. I, p. 205. Il faut remarquer en passant un fait de mme nature, sinon de mme importance, c'est le grand nombre de fortunes anglaises acquises dans l'industrie, qui se dpensent sur le continent, loin de leur source, et tout autrement qu'elles furent gagnes.

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la rose, aprs les scheresses de l'absorption, seraient une image peu exacte de ce qui se passe dans le monde conomique.

Au surplus, il est un obstacle autrement grave ce nivellement des salaires et des profits, cette demande suprieure du travail qui est l'hypothse fondamentale de l'objection, ce sont les machines. La mme ferveur de production, le mme amour du gain, la mme parcimonie des frais gnraux, qui mesurent de si prs la part du travailleur, sollicitent de tous cts la dcouverte et le perfectionnement de cet auxiliaire. Vous ne verrez pas les profits s'lever, les capitaux grandir, l'industrie se tendre et s'exalter, sans que la puissance, la rapidit, l'conomie des engins ne viennent rpondre cette fivre des esprits, ce dchanement de toutes les entreprises. C'est le caractre de notre poque, et la mesure de toute civilisation que l'essor du travail mcanique. Or, le triomphe des machines, c'est l'exclusion du travail humain, c'est du moins une grave altration dans la demande de travail qui s'tait faite jusque-l. L'histoire de l'industrie, ou plutt l'industrie elle-mme, telle que nous la voyons fonctionner de nos jours avec ses chmages et ses crises, en est la dmonstration vivante. Serait-ce par hasard un accident tout momentan que le mal fait aux travailleurs par les machines ? Serait-ce un mal qu'elles rpareront au centuple, en multipliant la consommation par le bon march, et en appelant au service des machines plus de bras qu'elles n'en avaient licencis. C'est le dire, ou plutt c'est l'axiome de toute une cole : notons cependant que les disciples ont plus dogmatis l-dessus que les matres. Il y parat au sophisme par lequel on gnralise des faits de la nature la plus inoue et la plus exceptionnelle. Avant d'apprcier ce qu'ils valent, constatons d'abord l'influence intrinsque des machines sur le prix du travail. L o les machines sont prfres au travail de l'homme, c'est apparemment qu'elles sont moins coteuses. Il en rsulte ds lors le bon march des produits et le progrs de la consommation ; mais nous ne sommes qu'au seuil de la difficult. Reste dmler jusqu'o doit aller ce progrs pour accrotre, ou mme simplement pour maintenir le nombre des ouvriers. Ici, plusieurs cas sont prvoir. Ce progrs sera peut-tre uniquement dans la mme mesure que le bon march, la demande doublant, par exemple, alors que le prix des produits se

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ddouble. ce compte, il y a progrs de la consommation ; mais nanmoins le nombre des ouvriers restera au-dessous de ce qu'il tait avant l'emploi des machines. Cela se conoit aisment : la consommation peut bien crotre dans la mme proportion que le bon march, mais le bon march n'a pas cr dans une proportion aussi forte que l'pargne faite sur la main-d'uvre, c'est--dire que le nombre des ouvriers congdis ; car la main-d'uvre n'est qu'un des lments du prix. La rduction qu'elle comporte ne peut donc tre la mesure de la rduction faire sur le prix lui-mme ; ce serait en imposer une d'autres lments qui n'ont pas vari et qui n'en comportent pas. Si, par exemple, un produit venant s'obtenir avec moiti moins de bras qu'auparavant, le prix par cela seul baissait de moiti, il serait uniquement rduit, car il ne rembourserait pas au capitaliste les autres frais de production, tels que matires premires et machines qui sont demeures les mmes. De l cette consquence notable : si l'emploi des machines dans une branche d'industrie y fait baisser les prix, la proportion croissante de la consommation ft-elle gale celle du bon march, est ncessairement infrieure celle des ouvriers licencis ; car ceux-ci font simplement partie des frais de production qui dterminent le prix, et ce prix ne peut baisser proportionnellement cette conomie toute partielle d'o il suit en dfinitif que ce progrs de la consommation, le plus naturel, le plus ordinaire, est impuissant rappeler les ouvriers supplants par les machines, bien loin d'en augmenter le nombre.

Plaons-nous maintenant dans une deuxime hypothse, celle o l'appt du bon march dterminerait une demande de produits mcaniques d'une proportion suprieure celle de ce bon march, o, par exemple, la consommation quadruplerait en prsence d'une baisse de prix de moiti seulement. Dans cette branche d'industrie, l'accroissement de la demande ramnera peut-tre aux ateliers plus de travailleurs qu'ils n'en occupaient avant l'emploi des machines ; mais remarquons-le bien : si la demande s'lve dans une proportion plus forte que le bon march, c'est que des revenus plus considrables seront consacrs l'acquisition des produits mcaniques, et dtourns apparemment des autres consommations o jusque-l ils avaient l'habitude de se dpenser. Ce qui signifie quelque chose d'assez fcheux, savoir : le nombre dcroissant des ouvriers de certaines manufactures ct du nombre croissant des ouvriers des manufactures mcaniques. Telle est la condition ncessaire de ce dernier fait, tant que les produits mcaniques demeureront dans l'enceinte du march national et l'usage unique des consommateurs indignes ; tel est le prix de ce progrs qui, vrai dire, n'est qu'un dplacement et non pas une augmentation dans la demande du travail.

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Il y a un cas qui fait cependant exception il la rgle, c'est celui d'un grand essor de l'agriculture, tel qu'on le vit en Angleterre lorsque la guerre avec la France lui ferma les ports de la Baltique d'o elle tirait une partie de ses graines, ou dans notre pays lorsque le sol passa rvolutionnairement des matres actifs et laborieux. Dans de telles circonstances minemment accidentelles, il est vrai, il y a un surcrot de produits agricoles, changeable contre un surcrot des produits mcaniques ; il y a une cration de richesses foncires qui permet une plus forte demande de ces derniers, sans altrer la demande qui s'adressait d'autres fabriques, sans diminuer le nombre de leurs ouvriers. Il faut noter ici une opinion ou plutt une concession d'une insigne valeur. Malthus a nettement reconnu que le mrite de la production mcanique, l'encontre du travail, dpendait uniquement du commerce extrieur. De l'aveu mme du clbre crivain, ce mode de produire n'est inoffensif pour l'ouvrier qu' la condition de conqurir au dehors de nouveaux marchs. Il faut convenir, dit-il, que les grands avantages qui rsultent de substituer les machines au travail manuel, dpendent de l'extension du march pour les objets produits et du surcrot d'encouragement donn la consommation. Ailleurs il explique comment l'inoccupation des ouvriers et des capitaux remplacs par les machines, serait craindre, faute d'une surexcitation du commerce extrieur. En supposant, dit-il, que sans aucune extension des dbouchs trangers pour nos marchandises, on pt, par le moyen des machines, obtenir tous les objets dont on fait usage aujourd'hui, en n'employant que le tiers du travail qu'on y met actuellement, y a-t-il quelque probabilit que la masse des capitaux sans emploi pt tre avantageusement place, ou que la masse des ouvriers sans ouvrage pt trouver les moyens de se procurer une portion suffisante du produit national ? S'il y avait quelques autres branches du commerce tranger susceptibles d'acqurir un grand dveloppement par le moyen du capital et du travail qui n'auraient plus d'emploi, le cas changerait entirement, et les retours de ce genre de commerce pourrait fournir des stimulants suffisants pour maintenir la valeur du revenu national. Mais s'il n'tait possible d'obtenir qu'un surcrot de produits indignes, il y aurait tout lieu de craindre un ralentissement dans les efforts de l'industrie. Le paysan qui, pour avoir de quoi s'acheter du th ou du tabac, pourrait tre dispos travailler quelques heures de plus, pourrait aimer mieux ne rien faire que d'avoir un nouvel habit. 1 Ainsi, la production mcanique n'est favorable aux intrts du travail qu'autant que de grandes demandes lui sont faites du dehors c'est ce prix seulement que la hausse des profits qui engendre ce mode de production, se rsoudra en salaires plus levs, et que l'on verra le travail d'une part, le capital de l'autre, grandissant, si ce n'est ensemble, sous l'influence au moins des mmes causes.
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Principes d'conomie politique, dit. de 1820, traduction de Constancio, t. II, p. 107, 108 et 120.

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Il nous reste donc envisager cette troisime et dernire hypothse, celle d'un grand commerce tranger qui permette aux machines de dployer toute leur puissance et d'lever la demande du travail, au lieu seulement de la dplacer, comme dans l'hypothse d'un commerce et d'une consommation toute intrieure. Or, ce grand commerce, qui fut de tout temps une exception, est de nos jours une chimre. L'industrie tend partout au niveau ; les prohibitions en font foi. On n'exclut les produits du dehors que quand on a o qu'on espre chez soi quelque chose d'quivalent. Comment expliquer ces nouvelles prohibitions tablies de nos jours dans les tats du Zollverein, aux tats-Unis, au Brsil, en Russie 1 , si ce n'est par la conscience d'un penchant, d'une aptitude gnrale produire ? Tel fut le symptme du dveloppement de l'industrie en France et en Angleterre, au XVIIe sicle. Colbert et Cromwell n'eurent pas plutt prohib les navires et les tissus hollandais, que ces deux pays entrrent en partage d'une suprmatie rserve jusqu'alors la Hollande. Ajoutons que la persistance de la paix gnrale et l'amlioration du droit des gens, assurent toute libert aux petits tats pour leurs relations et leurs traits de commerce.

Nous ne pouvons mieux faire que d'invoquer ici l'excellent travail de M. Thodore Fix sur les tendances industrielles des divers tats de l'Europe. La Russie coordonne ses vues commerciales avec sa politique, dit M. Fix, elle veut s'lever la hauteur d'un tat manufacturier : elle a appel son aide le systme protecteur, et ses fabriques doivent, non-seulement subvenir aux besoins intrieurs, mais encore alimenter de leurs produits les dbouchs qui se prsentent en Asie. Il n'y a, en effet, quant prsent, aucun espoir pour la Russie de faire pntrer ses articles manufacturs en Europe.... Et plus loin : Nous citerons, parmi les articles compltement prohibs, les bronzes, la carrosserie, les porcelaines, les chapeaux d'hommes de toute sorte, les vtements confectionns, les armes blanches, plusieurs articles de grosse quincaillerie et de trfilerie, les stores, les rideaux, le linge confectionn, les tissus de laine imprims.... Parmi les objets qui sont frapps de droits trs levs, il faut ranger les soieries de toute espce, les tissus de laine, de coton, de chanvre et de lin, et en gnral tous les articles manufacturs qui se fabriquent dans le gouvernement de Moscou et dans les autres provinces de l'empire.... Ailleurs, le mme travail apprcie de la manire suivante les prohibitions du Zollwerein : Une partie de la population allemande tait habitue la consommation de certains articles trangers qu'elle recevait sans difficult, grce la modration des tarifs. L'unit et surtout l'lvation des taxes ont profondment chang cette situation. Le tarif allemand est combin de manire favoriser l'entre, des matires premires, frapper certaines denres coloniales dans la mesure ncessaire pour former le revenu fiscal, sans dcourager la consommation, et enfin, pour protger les branches nombreuses de l'industrie allemande, dont les produits se vendent la fois l'intrieur et sur les marchs trangers. Ce triple but a parfaitement t atteint.

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Est-ce dans un pareil tat des faits et des droits quun peuple pourrait rver la fortune de la Hollande ou de l'Angleterre, l'approvisionnement du monde, le monopole de tous les marchs ? Sans supposer mme une si norme prtention, peut-on croire qu'un nouveau produit mcanique resterait longtemps le secret d'un seul pays, et qu'il lui serait donn d'en pourvoir tous les autres ? Il n'en faudrait pas moins pour assurer gain de cause aux machines, et pour rconcilier les intrts du capital qu'elles servent avec ceux du travail qu'elles supplantent ; mais qui oserait prendre confiance un tel rsultat ? Autant vaudrait nier la diffusion des lumires, le mlange des nations et le discernement de l'intrt personnel, si inquiet, si veill sur tous les moyens de bnfice. Qu'on suppose ce produit mcanique arrt au dehors par des droits de douane, et c'en est fait du dveloppement de production ncessaire au progrs du nombre des ouvriers. Qu'on le suppose au contraire librement admis, et vous verrez le fabricant tranger menac par cette concurrence, rechercher, dcouvrir et raliser les mmes conditions de bon march. Les partisans de la libert du commerce ont observ de tout temps cette puissance de l'mulation ; ils en ont fait leur meilleur argument contre le rgime prohibitif, contre l'obstacle qu'il oppose au gnie de l'invention et l'avancement des arts industriels, en les dispensant de ces efforts et de cette ardeur. S'il est une fabrication qui semble exclusivement franaise, c'est coup sr celle des soieries ; et cependant elle s'est naturalise en Angleterre sous le rgime de la libert, en Prusse sous celui de la prohibition 1 . Tout est instrument et facilit des besoins, des civilisations qui se confondent et se nivellent de toutes parts. La Bohme elle-mme n'a pas conserv l'antique monopole de ses cristaux si renomms. Tout annonce, dit M. Legentil, dans son rapport sur l'exposition de Berlin, que nos fabricants sont actuellement en mesure de pourvoir, en fait de verreries, notre consommation intrieure. ces principes de nivellement industriel, il faut en joindre un autre qui est peut-tre le plus nergique de tout : la hausse croissante des salaires chez les peuples les plus avancs, tandis que dans les pays d'une industrie arrire, le prix du travail demeure stationnaire. Il s'ensuit que le bon march est le mme partout, obtenu qu'il est d'un ct au moyen des machines, de l'autre aux dpens des salaires. Rien ne ressort avec plus d'vidence du rapport officiel que
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Un des hommes d'tat les plus distingus de l'Angleterre a constat l'tat florissant de l'industrie des soies en ce pays, encore que, depuis 1825, l'importation des soieries trangres y ait t permise moyennant un droit modr, par un des bills de M. Huskisson (Voir le livre de sir Henri Parnell, De la rforme financire, p. 65). Pour ce qui est de la soie prussienne, on sait, dit M. Legentil, qu'en gnral la soie file par le ver acquiert plus de finesse mesure que la production s'avance vers le nord. Les fabricants de soieries que nous avons entendus Berlin, nous ont confirm cette observation, en nous assurant que la soie rcolte dans leurs pays tait de premire qualit, qu'ils l'achetaient avec empressement, et qu'ils seraient heureux d'en trouver un plus grand approvisionnement. (Rapport adress au ministre du commerce sur l'exposition des produits de l'industrie Berlin, p. 125). Ailleurs, le mme document constate que l'industrie allemande est toujours en progrs Pour les tissus de soie et misoie (page 45).

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l'on a dj cit 1 . C'est par l autant que par ses douanes que le Zollverein s'est soustrait aux importations anglaises. De petits tats qui n'ont ni la quantit, ni la varit des produits ; des gouvernements bon march qui usent sobrement du crdit et de l'impt ; des peuples hostiles aux taxes de consommation, comme aux plus lourdes et aux plus illibrales de toutes, seront enclins ou peut-tre mme obligs pratiquer la libert du commerce : Telle est la condition de la Toscane et de la Suisse 2 . Il n'en est pas ainsi pour de grands tats comme ceux que les traits de 1815 ont form aux dpens de quelques nations abolies ; pour de grands marchs comme ceux que crent les unions douanires ; ceux-l jouissent par leur tendue ou par leurs difformits mmes des produits les plus varis et les plus nombreux 3 obrs d'ailleurs par l'effort des vieilles luttes et par les dpenses de la paix arme, insouciants du vu des populations au sujet de l'impt, ils peuvent, au grand avantage de leurs finances, et sans altrer la soumission ni le bien-tre de leurs peuples, se couvrir de droits protecteurs et battre monnaie avec les prohibitions. Tel est le fait actuel dont il importe de bien saisir toutes les Si produire et prohiber sont deux effets qui semblent driver mme cause ; si le premier essor de l'industrie en France et concide en effet avec la premire apparition du rgime consquences. d'une seule et en Angleterre prohibitif, la

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On a remarqu, dit M. Legentil, que les importations trangres sur les marchs allemands diminuent de plus en plus, tandis que celles des produits de l'association continuent s'augmenter et s'lever en proportion du dveloppement que prend son industrie : on peut attribuer ce rsultat la protection que leur accorde le tarif du Zollverein, comme aussi au bas prix de la main-duvre qui permet ses fabricants de livrer leurs produits des taux trs modrs.... La diminution qu'prouvent les importations trangres, a port principalement sur les cotonnades et commence aussi se faire sentir sur les toffes de laine, quoique les imitations des fabriques du Zollverein soient encore loin de pouvoir tre compares aux lainages trangers. Le commerce de transit n'a plus l'importance qu'il avait autrefois ; il diminue en proportion du progrs et du dveloppement de l'industrie indigne, dont les produits, on le rpte, remplacent de plus en plus, sur les marchs allemands, ceux qu'y apportait l'tranger. (Page 55). Quant aux salaires de l'ouvrier allemand dans les divers tats du Zollverein, voici ce que constate le mme document : En Silsie, pour le travail isol, 5 fr. 75 par semaine. pour le travail dans les manufactures, 7 fr. 50 environ par semaine. En Saxe, pour le travail isol, 5 5 fr. 50 par semaine. pour le travail dans les manufactures, 11 f. 50 15 f. par semaine. En Bavire, l'ouvrier gagne en gnral 6 fr. 45 par semaine. En Westphalie... de 9 fr. 50 22 fr. 50. (Pages 146 et suiv.) Voir, M. Rossi, Cours d'con. pol., t. II, page 229. On sait le mot de M. de Pradt : La Prusse, dit-il dans son livre du congrs de Vienne, la Prusse est seme par petits paquets sur la carte d'Europe Elle n'a qu'une faade sur l'Europe. Elle doit, cette circonstance, de runir sur ses marchs les vins du Rhin aux chanvres de la Vistule.

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rcrudescence universelle de ce rgime peut passer bon droit pour le symptme d'un lan nouveau, d'un essor gnral de la production 1 . Il suit de l que les produits mcaniques invents chez un peuple trouveront au dehors plus de barrires ou de concurrence que de consommateurs ; et que l'extension du commerce tranger, chance unique et favorable des salaires en prsence des machines, devient chaque jour plus douteuse et plus problmatique. Restent les faits dont on a tant abus dans le raisonnement conomique, pour en induire que les machines taient, non-seulement inoffensives, mais mme bienfaisantes l'gard de l'ouvrier. on croit avoir tout dit l-dessus quand on a cit la premire industrie du pays le plus industriel du monde, celle du coton, qui occupe en Angleterre des millions d'ouvriers depuis l'invention des machines, au lieu de quelques milliers seulement qu'elle employait il y a un demi-sicle environ. Voil ce qu'on rpte de toutes parts, et qui semble constituer la loi suprme, le bienfait essentiel de toute production mcanique. Peut-on imaginer cependant un fait plus exceptionnel, n de circonstances plus fortuites et plus inoues ? Peut-on oublier que lAngleterre la fin du dernier sicle avait pour dbouchs toute l'Asie, toute l'Amrique, toutes les colonies de la France, de la Hollande, de l'Espagne ; qu'une partie de l'Europe n'avait plus de vaisseaux et que l'autre n'en avait pas encore ; que la guerre enfin, sans lui fermer l'Europe (si ce n'est depuis 1806), lui avait livr le monopole de tous les marchs et de tous les transports ? Est-ce l une situation ordinaire, un commerce normal, et si la machine filer le coton fut bienfaisante pour le travail, sous l'influence de cette prodigieuse demande, estce dire que toute production mcanique le soit essentiellement ? Ce progrs de l'industrie cotonnire a t observ et comment de mme en France. On a compar le nombre d'ouvriers employ sous l'Empire par la filature mcanique de Rouen celui de la filature manuelle d'autrefois. On n'a oubli qu'une chose dans les donnes du problme, c'est que l'essor de la filature mcanique et le nombre croissant des ouvriers fileurs concidait alors avec le nombre croissant des consommateurs, avec l'extension du march indigne : 40 millions de Franais au lieu de 24, le march national jusqu'

On naurait garde de se prononcer ici en faveur du rgime prohibitif. On se borne observer certains faits, et constater, par exemple, que la libert du commerce ne s'est vue que chez des peuples compltement impuissants produire, et rduits tout attendre du dehors, ou bien chez des peuples parvenus au plus haut degr de la puissance productive. Pour les forts, la libert c'est la domination. C'est ce que l'Angleterre semble sentir de nos jours en conviant l'Europe, par son exemple, rpudier les droits prohibitifs ou protecteurs. Depuis 1842, 579 articles y ont t affranchis de tout droit, l'entre, sur 1 152 dont se composait la masse de ces articles : c'est plus de la moiti, ainsi que s'en vantait le ministre de l'intrieur, lorsque se discuta dernirement la motion de lord John Russell sur la condition des classes ouvrires.

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Hambourg et jusqu' Rome, la faveur de nos produits partout o rgnait notre influence, voil ce qui encourageait la demande du travail, en prsence et en dpit des machines. Mais sont-ce l des circonstances vulgaires, naturelles, qui viendront toujours point nomm soutenir les salaires et neutraliser la malfaisance inhrente aux machines ? Il est prilleux quelquefois de raisonner d'aprs les faits, et de prfrer les inductions de l'exprience aux lumires de la raison. Les faits sont-ils rares, il y a toujours imprudence les tenir pour des lois. Que si en outre ils sont complexes, s'ils se prsentent entours de mille accessoires qui en dguisent l'origine et le sens, il est encore moins permis de s'y confier et de les gnraliser ; mais que penser d'une logique qui prend toutes ces licences, lorsque le tmoignage quivoque d'un trs petit nombre de faits, a contre lui ce que la raison et le bon sens dmontrent a priori ? N'est-ce point se complaire dans l'illusion et dans l'aveuglement 1 ? L'opinion accrdite au sujet des machines et du travail, est un mmorable exemple de ces tmrits de logique exprimentale. La production, avec le mode et l'essor que nous lui voyons de nos jours, la production libre et puissante, n'est que d'hier. Elle a des lois, sans doute ; mais a-t-elle eu le temps et l'occasion de nous les rvler, pratique par quelques nations seulement, et d'une pratique qui ne remonte gure plus d'un demisicle, dans toute son nergie et toute sa ferveur. Pauvre d'antcdents, la production a surgi d'ailleurs parmi des faits prodigieux de rvolution et de guerre universelle qui ont chang la face de l'Europe. Depuis le christianisme et l'invasion des barbares, rien n'avait pes de ce poids sur le monde et sur les
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Nous ne saurions penser ici comme M. de Maistre, de paradoxale mmoire. Suivant lui : tout ce que le bon sens aperoit comme une vrit vidente en politique, se trouve presque toujours, lorsque l'exprience a parl, non-seulement faux, mais funeste. En fait de population, de commerce, de lois prohibitives et de mille autres sujets, on trouve presque toujours la thorie la plus plausible contredite par l'exprience. Citons quelques exemples. Comment faut-il prvenir les disettes et les famines ? Rien de plus simple ; il faut dfendre l'exportation des grains : au contraire, il faut accorder une prime ceux qui les exportent. L'exemple et l'autorit de l'Angleterre nous forcent d'engloutir ce paradoxe. (Voyez Considrations sur la Rvolution franaise). Quoi qu'en dise l'illustre crivain, le moyen le plus simple pour prvenir la disette et la famine, le moyen indiqu par le bon sens et contredit par l'exprience, n'est pas de dfendre l'exportation des grains. Il faut, an contraire, la favoriser, parce que les produits surabondants crs pour le dehors, sous l'empire de cette faveur, pourvoiront dans les mauvaises annes la consommation nationale. Tel fut l'objet des lois-crales de l'Angleterre jusqu' l'acte de 1792 ; nul doute qu'elles ne l'atteignissent parfaitement au moyen des primes l'exportation, primes qu'elles supprimaient lorsque le bl montait un prix qui signifiait famine ou disette. Si plus tard cette lgislation fut abandonne, ce n'est pas que l'exprience ait contredit le bon sens, c'est que l'gosme des propritaires a voulu sa part dans les bnfices du rgime prohibitif, tout comme l'gosme des manufacturiers l'avait obtenu dj.

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esprits. Or, est-il supposable que l'industrie seule ait chapp cette influence, et qu'elle ait eu ses allures naturelles, rgulires, normales, lorsque tout d'ailleurs en fait d'arme, d'impt, de population, d'agriculture, de crdit, marchait dans des voies nouvelles et s'levait des proportions gigantesques ! D'immenses armes pouvoir, une population croissante nourrir, d'normes capitaux employs comme revenus, les limites des tats bouleverss, ici prohibitions absolues, plus loin complte libert des changes.... Quelles impulsions, quelles provocations produire ! Que, malgr les machines, le nombre des travailleurs n'ait fait que crotre alors, on le conoit sans peine ; mais le sophisme est de leur attribuer ce qu'elles n'ont pas empch ; l'illusion est de mconnatre leur effet naturel, qui est hostile au travail, pour leur faire honneur d'un tout autre effet qui appartient en propre des influences transitoires, des vnements tout passagers. Veut-on rentrer dans le vrai ? Il faut le chercher une poque o toutes choses ont repris leur assiette, et o l'industrie a retrouv son cours naturel et rgulier. Demandons au prsent ce que valent les machines pour le bien du travail. Nous avons sous nos yeux, et dans notre pays mme, un fait qui mrite la plus srieuse considration : c'est l'influence de la machine filer le lin. Introduite en France depuis peu, elle a eu pour unique consquence d'ter le travail au bas peuple de la Bretagne qui faisait profession immmoriale de le filer la main 1 . Est-ce un tat de choses passager et qui ne tiendra pas devant le bas prix, devant la demande croissante des fils de lin mcaniques ! L'assertion serait tmraire, car il faudrait pour cela un progrs marqu dans la consommation. D'o viendrait-il ? du dehors ? Mais les pays voisins nous ont prcd et nous priment encore dans toutes les branches de cette industrie, sauf celle de la batiste. C'est chose historique et notoire que la supriorit des toiles de Hollande, d'Angleterre et de Saxe. Du dedans ? Mais ce serait au prjudice des autres tissus. Le travail rendu aux fileurs de lin serait enlev aux fileurs de coton, de telle sorte qu'enfin de compte la concurrence des machines n'en serait pas moins fconde en malaises et en souffrances. Dernire considration qui n'est pas sans gravit, car elle repose sur des faits analogues constats en Allemagne par les observateurs si comptents qu'on a dj cits. Dans les

V. le Cours d'con. polit., de M. Michel Chevalier, p. 165. Il est vrai que ce ne sont pas tant les machines de France que ces fils mcaniques imports d'Angleterre sous un faible droit qui ont caus ce dsastre. Cette importation, qui n'tait gure que de 400 mille kil. en 1833, s'est leve plus de 3 millions kil. en 1856 (Dict. du commerce, v Lille). il est vrai encore que la loi du 6 mai 1841 a lev les droits sur cet article de 11 fr. 26. Mais qu'importe ! Le fait n'en existe pas moins avec tous ses enseignements. La loi peut bien protger le travailleur indigne contre des machines trangres, mais le protgera-t-elle contre ces mmes machines transportes en France ? Pour tre Franais, les fils de lin mcaniques auront-ils plus de dbouch au dehors, seule circonstance par o ils puissent tre inoffensifs pour le travail.

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provinces du Rhin, dit M. Legentel, il se fabriquait des toiles d'une trs bonne qualit qui se vendaient sous le nom de toile de Hollande. Ce tissage a t abandonn et remplac par celui du coton et de la soie. Et ailleurs : il nous reste pour terminer ce chapitre, dire un mot sur les rubans de fil. Ils alimentaient autrefois un grand nombre de mtiers, notamment Barmen, prs Elberseld, dont c'tait la principale industrie. Il s'en importait beaucoup en France. Aujourd'hui cette fabrication est bien dchue : le coton a remplac le fil et s'est empar de la presque totalit des mtiers (p. 406, 110). Au surplus cet enthousiasme irrflchi pour la puissance mcanique, cette confiance aveugle dans les services qu'elle rend au travail, est loin d'tre universelle, mme parmi les conomistes de l'cole librale. Nous avons vu dj comment Malthus subordonne l'efficacit des machines, pour accrotre, la richesse et la demande du travail, l'extension du commerce extrieur. Le clbre crivain ne s'en tient pas l ; il prvoit avec une rare sagacit une autre cause plus intime du prjudice caus aux salaires par les machines, savoir la consommation essentiellement borne de certains produits 1 . Les machines y fussent-elles appliques, ce n'est pas dire que le bon march qu'elles portent partout avec elles en lverait la demande, condition essentielle pour augmenter ou mme simplement pour maintenir le nombre d'ouvriers employs cette production. Chtellerault a une clbre fabrique de coutellerie qui depuis peu s'est dmembre et modifie par l'introduction des machines. Il s'est tabli uniquement pour la confection des lames de couteaux, deux usines mues par des chutes d'eau 2 , grande conomie de main-duvre, grand principe de bon
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Si pourtant, dit Malthus, le produit la cration duquel on applique des machines n'est pas d'une telle nature que sa consommation puisse augmenter par le bas prix, dans ce cas, l'accroissement de richesse qui doit en rsulter ne sera ni aussi considrable ni aussi certain. L'effet des machines pourra nanmoins tre trs avantageux ; mais l'importance de cet avantage tient des circonstances accidentelles. Supposons que plusieurs capitalistes emploient chacun 20,000 liv. st. dans un genre de manufacture d'une consommation borne, et qu'on introduise des machines qui, en pargnant la maind'uvre, les mettant mme de satisfaire la demande effective pour l'article en question, moyennant un capital de 10,000 liv. st. au lieu de 20,000 liv. Il y aurait, dans ce cas, quelques dizaines de 1,000 liv. sans emploi, ainsi que les ouvriers que ces capitaux servaient payer. D'un autre ct, il y aurait une portion de revenu disponible avec lequel on pourrait acheter plus de produits, et cette demande serait sans doute extrmement avantageuse pour engager donner une autre direction aux capitaux hors d'emploi. Il faut toutefois se rappeler que ce ne serait pas l une nouvelle demande et que, mme aprs qu'elle aurait t satisfaite, elle ne pourrait que remplacer la diminution du capital et des profits dans une branche d'industrie, occasionne par l'emploi d'autant de fois 10,000 liv. qu'il y en avait auparavant de 20,000. (Principes d'conomie politique, t. II, p. 105 et 106). Sur une petite rivire dite le Klein une lieue et demie de Chatellerault.

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march. Mais les ouvriers monteurs sont seuls rests en mme nombre qu'auparavant. Il rsulte de renseignements pris sur les lieux mmes, que dans les autres branches de la mme industrie, le nombre des ouvriers est sensiblement rduit. Pourquoi ? Sans doute parce que le produit peu attrayant de sa nature n'tait pas de ceux dont le bon march lve indfiniment la demande ; parce que les choses d'une ncessit rigoureusement apprciable ne se consomment pas au-del de cette ncessit ; enfin parce qu'il s'agissait l d'une denre uniquement faite pour le march indigne et repousse des marchs extrieurs par la supriorit des denres similaires. Mais laissons l ce fait pour une hypothse qui spcifiera mieux la pense de Malthus. Supposons de nouvelles machines appliques l'agriculture. Voil le cas d'une altration irrparable dans le nombre des ouvriers, dans la demande du travail, dans le taux du salaire ; car les denres agricoles, en tant que crales, ne s'exportent gure ; ainsi point de dbouchs au dehors pour rappeler, par le progrs de la consommation, les travailleurs congdis par le mode de la production. Au dedans, pas d'avantage, car ces produits s'adressant, non des passions, des caprices, des modes, c'est--dire quelque chose d'insatiable et d'illimit, mais des organes d'une capacit essentiellement borne, ne peuvent dterminer le mme essor, la mme effervescence de demande que les tissus et les cristaux. En rsum, le produit, comme dit Malthus, n'est pas d'une telle nature que sa consommation puisse augmenter par le bas prix. De l les dsastres et les souffrances qu'prouverait alors le travailleur employ nagure cette production. Encore un mot avant de quitter ce sujet, un mot de dfense et de prcaution qui ne sera pas de trop. Si les machines ont des adversaires, nous ne sommes pas de ce nombre, nous ne les tenons pas pour les flaux naturels du travail ; nous ne croyons pas leur malfaisance inne, l'endroit de l'ouvrier. Dieu nous garde de tant d'ineptie et d'ingratitude. Ces engins, qui ont souvent le double mrite d'pargner la peine et de multiplier le produit, ce sont des instruments de progrs et d'mancipation. Ils portent en eux, sous forme de loisir, le bien-tre, la dignit, le spiritualisme. Ils appellent le travailleur, allg dans sa besogne, aux choses d'esprit, aux soins de la famille, au sentiment de la cit. Si le plbien doit retrouver jamais cette virile attitude, cette fiert de regard qui furent, selon le pote, les attributs de l'homme sortant des mains du crateur 1 , c'est aux machines qu'il le devra. Mais si tel est leur effet virtuel, tel n'est point leur effet actuel et positif qui

Pronaque dm spectant animalia caetera terram Os homini sublime dedit, clum que tueri, Jussit, et erectos id sidera tollere vultus.

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rapporte au matre plus de produits et non plus de loisir l'ouvrier. Leurs bienfaits finissent au dernier chelon du tiers tat qui leur doit un notable surcrot de bien-tre et de jouissance : au-del, tout est prjudice et malfaisance de leur part. Quand il n'est pas supplant par elles, l'ouvrier n'en est que l'humble annexe, l'auxiliaire insignifiant, dprci tout ensemble et par l'inintelligence des fonctions qu'elles lui laissent, et par le nombre des concurrents qui la lui disputent au rabais. Au lieu du bien qu'elles pourraient faire, voil le mal qu'elles font, tant donns les libres rapports du travail et du capital. Fermer les yeux cette vidence, fut l'illusion d'un tat de choses violent et critique qui suscita bien d'autres erreurs. N'a-t-on pas cru dans le pays mme o cet aveuglement a pris naissance, qu'un tat pouvait se passer de numraire ? Comme s'il tait humainement possible qu'un papier et la mme stabilit de valeur que des mtaux, et que les besoins qui en dterminent l'mission, ne l'exagrent pas outre mesure ? N'est-ce pas chez le mme peuple, sous l'empire des mmes infatuations, que fut invente l'insigne folie de l'amortissement ? Comme si l'impt demand pour l'extinction de la dette ne serait pas plus fructueux laiss aux mains du contribuable ; comme si toutes les puissances de l'industrie humaine n'taient pas suprieures celles de l'intrt compos, pour crer dans le mme temps et avec le mme fonds un capital gal celui de la dette publique. L'essor fabuleux du commerce extrieur, une immense circulation de produits, une infatigable cration de richesses qui triomphait de toutes les prodigalits 1 , telles sont les circonstances qui aveuglrent la Grande-Bretagne sur les vices de l'amortissement, sur l'insuffisance du papier monnaie et sur les dsastres inhrents aux machines 2 .
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Divitias, vincere nequeunt, disait Salluste propos des patriciens. De nos jours, la politique anglaise est bien revenue de ces aberrations. Nous avons entendu dernirement un des membres les plus minents du cabinet tory se faire un titre la faveur populaire des changements apports par ce cabinet dans le rgime des banques et des monnaies. toutes les poques prcdentes de notre histoire sociale, disait sir J. Graham, rien n'affectait les prix plus matriellement que les quantits continuellement variables de l'agent de circulation. Quand il y avait grande augmentation de cet agent, il y avait sans doute en mme temps une apparence de grande prosprit croissante ; mais ce n'tait qu'une apparence. Cre par une mission abusive de papier monnaie et avec trop peu d'or pour le racheter, le bien qu'elle faisait n'tait qu'un avantage purement transitoire ; et quand cette prosprit, chose invitable, venait flchir, personne ne le sentait plus amrement, personne n'en prouvait un plus cruel effet que les classes ouvrires. Mais le cabinet peut citer des faits qui doivent tre considrs comme le rsultat d'une prudente et sage intervention de la loi, nommment la position de la banque d'Angleterre aux deux priodes de 41 et 45, relativement aux lingots et la circulation : 1841. Lingots 5,000,000 st. Billets 16,000,000 st.

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Parmi ces erreurs et ces bvues, les deux premires ont jamais disparu du domaine des faits et de celui de la science. Encore quelques preuves, et peuttre viendra-t-on la mme clairvoyance, en ce qui touche, non pas l'effet essentiel, mais l'effet actuel et dplorable des machines sur la condition du travail. Ainsi les profits n'ont pas la vertu qu'on leur prte d'lever les salaires en mme temps qu'ils s'lvent eux-mmes. Il faudrait pour cela que leur lvation dtermint une plus forte demande de travail. Or, deux choses y font obstacle : la premire c'est le penchant qu'ils ont se dtourner de l'emploi productif pour l'emploi voluptuaire ; la seconde c'est qu'ils impliquent l'usage des machines, c'est--dire d'un procd qui tend l'avilissement des salaires, et qui ne les a pargns que dans des circonstances inoues dont le retour semble dsormais impossible. Il faut donc renoncer fonder sur cette base la solidarit du travail et du capital.

1845. Lingots 16,000,000 st. Billets 22,000,000 st. Voil un point clairci. Quant aux heureux effets de la mesure de l'anne dernire sur les banques de province en Angleterre, ils sont en cours d'application maintenant aux banques d'cosse et d'Irlande, et, par la suite, l'on ne verra plus ces fluctuations dans le cours du papier, ce dernier inconvnient tant lev par la publicit donne l'mission de la plupart des banques et par les prcautions prises pour que cette mission n'excde pas ses moyens. (Voir les dbats sur la motion de lord Russell, relative la condition des classes ouvrires, et spcialement le discours du ministre de l'intrieur du 26 mail 1845).

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CHAPITRE IV.
La hausse des profits impuissante dterminer celle des salaires, par le bon march qu'elle introduit dans le prix des denres. Baisse des salaires parallle la baisse de ce prix. Opinions de Turgot et de Necker. Variation des salaires en France et en Angleterre, conformment cette loi. Livre de Ricardo sur ce sujet. Objection prise de la puissance des murs, qui lutte contre la rduction des salaires. objection emprunte au bien-tre actuel des classes infrieures, qui ne permet pas d'y croire. Rponse : on voit bien comment elles s'habillent, on ne voit pas comment elles se nourrissent. Statistique officielle sur la consommation dcroissante de la viande.

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De ce qui prcde, on ne peut conclure avec certitude que les salaires et les profits aient chacun leurs voies et leurs chances distinctes. Il faut voir si la hausse des profits ne dtermine point celle des salaires par un autre biais, c'est-dire en apportant la production un surcrot de capitaux et de machines, qui doit entraner le bon march des denres de toute sorte l'usage du travailleur. La solidarit de ces deux termes, qui ne nous est point apparue jusqu'ici, pourrait se trouver l. Que l'ouvrier reoive pour prix de son travail plus d'argent ou plus de denres, l'amlioration du salaire n'en est pas moins constante, et si la seconde hypothse concide avec la hausse des profits, il sera vrai de dire que salaires et profits ont un intrt commun, identique, une seule et mme fortune. Il y a l quelque chose de vrai, c'est le bon march qui ne manque jamais aux produits mcaniques ; mais il y a aussi quelque chose de chimrique, c'est l'immobilit du salaire en prsence de ce bon march. Le salaire baisse en pareil cas ; il baisse cause et au prorata de la rduction qui s'est faite dans le prix des choses consommes par le travailleur. Sans doute cette loi flchit et se corrige dans l'application, si le travail est rare et recherch, s'il lui est donn de faire ses conditions ; mais part cette circonstance, le bas prix du travail suit constamment celui des denres. C'est un fait notoire en France que la variation du salaire selon les provinces. Dans celles de l'Ouest et du Midi, le travail cote moins cher qui l'emploie, qu'en Beauce et en Normandie. La raison en est simple, c'est qu'aussi bien toutes les denres y cotent infiniment moins cher au travailleur.

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Cet tat de choses a marqu sa trace dans nos lois de finances, dans l'assiette toute mobile de l'impt personnel. Chaque anne le budget de recettes, en fixant cet impt la valeur de trois journes de travail, laisse le soin aux conseils gnraux de dterminer cette valeur pour chaque dpartement, sans qu'elle puisse descendre au-dessous de 75 c., ni s'lever audessus de 1 fr. 50 c. ; latitude qui a pour objet vident de mesurer l'impt aux salaires, et de suivre la matire imposable dans toute les variations qu'on lui connat. (Loi du 22 avril 1832. Art. 10). Chez nos voisins, cette loi des salaires est d'exprience et de notorit, tel point qu'elle constitue le plus solide rempart de leurs lois crales si odieuses et si dcries. Admettez les grains trangers, disent les partisans de ces lois, et sans doute le prix du bl baissera, mais le prix du travail subira la mme baisse ; il n'y aura rien l pour les classes ouvrires dont on fait si grand bruit, et le bnfice de la mesure ira tout entier au capitaliste. On le comprend : rduit ces termes, le dbat perd toute la gravit que lui prtaient les grandes raisons de bien public, d'humanit, de salut des masses. Un pays qui a l'innovation si laborieuse, n'y sera gure port dans un intrt si mdiocre : aussi est-ce contre cette objection qu'a port le plus grand effort de lord John Russell dans les mmorables dbats qu'a suscit sa motion sur le sort des classes ouvrires 1 . Cette loi, observe de nos jours dans les pays industriels, fut pressentie au sicle dernier par de grands esprits qui n'en furent pas moins de grands ministres. Il faut entendre l dessus Turgot et Necker. En tout genre de travail, dit le premier, il doit arriver, et il arrive en effet, que le salaire de l'ouvrier se borne ce qui lui est ncessaire pour lui procurer sa subsistance 2 . ses yeux, la classe du travailleur tait une caste condamne au strict ncessaire, et ds lors la baisse des salaires devait la poursuivre dans les jouissances attaches la baisse des denres. Cette consquence, Necker l'a dduite et exprime en termes fort exprs. S'il tait possible qu'on vint dcouvrir une nourriture moins agrable que le pain, mais qui pt soutenir le corps de l'homme pendant quarante-huit heures, le peuple serait bientt rduit ne manger que de deux jours l'un, lors mme qu'il prfrerait son ancienne habitude : les propritaires de subsistances, usant de leur pouvoir et dsirant multiplier le nombre de leurs serviteurs, forceront toujours les hommes qui n'ont ni proprit ni talent se
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Voir le Morning Post du 25 mai 1845. Rflexion sur la format. et la distrib. des richesses. dit. de 1788, p. 12.

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contenter du simple ncessaire. Tel est l'esprit humain, esprit que les lois sociales ont si bien second 1 . Assurment, ce sont l de graves opinions, d'imposants tmoignages ! O trouver des observateurs plus comptents, plus prouvs, plus instruits des affaires et de la science de leur temps ? L'exprience d'ailleurs est venue confirmer leurs thories. L'histoire de l'industrie anglaise a donn pleinement raison leur sagacit, leur prescience : on n'en saurait citer de plus concluante, car c'est en Angleterre que se produisirent les plus tranges fluctuations dans le prix des grains, non-seulement en divers lieux, mais diverses poques fort rapproches. La Revue d'dimbourg cite une srie d'observations fort curieuses faites par Malthus sur le prix du travail et du bl dans une localit ( Kirkokbridge), ou il n'y avait ni manufactures, ni secours pour les pauvres. Pendant un laps de trente annes, ces prix ont offert les vicissitudes et les concidences que voici 2 :
Annes 1793 1798 1799 1800 1802 1811 1812 1816 1817 1819 1822 Salaire dhiver 9 den. 11 12 14 16 18 20 18 16 13 12 Salaire dt 12 den. 14 15 16 18 22 24 22 20 18 15 Prix du bl mes. qui contient 11 boisseaux de Winschester 2 liv. 3 5 7 3 5 6 3 5 non cots 2 15 schel. 1 1 14 11 8 8 19 3 7 schel. 0 den. 5 9 0 6 6 4 9 1 5

Ainsi le prix du travail suivait peu prs toutes les variations du prix du bl. De 1816 1822, les crales ont baiss de prix, et pendant la mme priode de temps, on a vu les salaires diminuer de 39 p. 100. Jusque l, le prix des crales avait t en hausse, et de son ct le prix du travail s'tait singulirement lev ; mais la vraie cause de cette lvation des salaires fut l'immense demande de travail qui eut lieu en Angleterre de 93 1816, demande motive par la manie agricole, comme dit M. Culloch, qui saisit alors son pays, et par le prodigieux lan du commerce extrieur.

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Sur la lgislation des grains, p. 512, ouvrage publi en 1771. Revue d'dimbourg de mars 1824, p. 28 et 29. Les observations traduites ci-dessus sont empruntes par l'auteur de l'article cit un pamphlet de Malthus sur la valeur (an valve).

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Mais l'crivain qu'il faut citer entre tous, quand il est question du rapport des denres aux salaires, c'est Ricardo ; il le mrite plus d'un titre. Industriel de race et de profession, il est n, il a grandi, il a prospr au milieu des spectacles et des enseignements de l'industrie. Les traditions qu'il constate furent l'cole de sa jeunesse ; les faits qu'il dcrit furent l'observation et le calcul de toute sa vie, et si l'on juge du mrite des observations par le succs des calculs, il faut leur accorder une confiance sans bornes, comme la fortune prodigieuse acquise par 1'observateur. Le livre de Ricardo ne ment pas cette origine ; il respire chaque page une de ces convictions empresses de se produire, impatientes de se propager, qui ne se forment qu' la lueur des faits et sous l'obsession de l'vidence. Cette conviction est celle d'un rapport intime entre la baisse des salaires et la baisse des denres que consomme le travailleur. Un des objets que jai eu en vue dans cet ouvrage, dit-il, a t de montrer que par suite de toute baisse dans la valeur des choses de premire ncessit, les salaires du travail doivent baisser 1 . Il n'y a pas dans tout le livre de Ricardo une conclusion qui ne se rattache ce principe. Veut-il combattre la doctrine d'Ad. Smith sur la mesure de la valeur changeable ? Veut-il prouver qu'elle ne consiste pas dans la quantit de travail qu'une chose peut acheter ? Il raisonne ainsi : si le prix des tissus venait baisser, l'ouvrier n'en recevrait pas davantage pour son vtement, parce que le strict ncessaire, moyennant lequel un ouvrier peut vivre et continuer sa race, est la limite essentielle des salaires. ce compte, la quantit d'une certaine denre, qui suffisait avant qu'elle ft bon march, suffit aprs. Si cette denre est devenue moins coteuse, l'ouvrier n'est pas appel pour cela en consommer davantage, car son salaire se rduit au prorata de cette baisse, et lui te les moyens d'une consommation suprieure 2 . La consquence qu'on tire de l se devine sans peine. Puisque le travail s'change toujours contre le mme approvisionnement, celui qu'il faut pour les plus stricts besoins du travailleur, il ne peut mesurer la valeur changeable des choses. Il ne saurait accuser les variations de cette valeur, puisqu'il reoit invariablement la mme quantit de toutes choses, puisque l'abondance des denres n'ajoute rien sa consommation, et que la baisse de leur prix a pour unique consquence celle de son salaire 3 .
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T. II, p. 298. Principes de l'conomie politique et de l'impt. T. I, ch. 2, et particulirement p. 14 et 15. Il y a une autre branche cette dmonstration ; de ce qu'un ouvrier consomme autant de pain aujourd'hui qu'il y a un sicle, on concluerait peut-tre que le prix du pain n'a pas vari. Erreur : ainsi que chacun sait, les crales ont hauss, mais comme la quantit qu'il

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Le mme principe se retrouve dans la clbre thorie de Ricardo sur le revenu net, unique objet de sa considration et de ses vux d'conomiste. Peu lui importe que le revenu brut soit abondant et fasse vivre un grand nombre de travailleurs : ce revenu est pour lui sans valeur et sans puissance ; car il ne comporte ni l'pargne, ni l'impt. Comment en effet attendre l'un ou l'autre du travailleur qui ne reoit de son matre que le strict ncessaire, et dont le salaire doit baisser avec la baisse de prix dtermine par les progrs de l'industrie ? On ne poussera pas plus loin ces analyses et ces citations. Qui sait Ricardo, ne niera pas l'essence de sa doctrine ; qui sait sa vie, ne mconnatra pas l'autorit qu'elle apporte cette doctrine. Mais une objection est toute prte : sans doute, nous dira-t-on, le prix des choses de premire ncessit rgle le prix du travail ; mais il le rgle un taux d'abondance ou de pnurie dtermin par les murs et par le climat de chaque pays. Ce qui suffit l'ouvrier indou ou irlandais, paratrait le comble du dnuement au travailleur de France et d'Angleterre. Celui-ci ne subira jamais l'affront d'un pareil salaire. Rien ne se dfend mieux que la puissance des usages et des traditions. Il faut bien qu'il en soit ainsi, puisqu'en Angleterre, les pauvres mme entretenus par la charit publique, ont un rgime alimentaire que leur envieraient les paysans du reste de l'Europe. La baisse du salaire rencontre donc sa limite dans ces salutaires influences. On s'expliquera plus tard sur la valeur de ce principe, sur la solidit de cette garantie. Contentons-nous de remarquer ici que cette rgle est sans application, alors que la baisse des salaires corrlative celle des denres, a pour unique effet de maintenir louvrier dans la mme condition qu'auparavant. La baisse dont il s'agit, dans cette hypothse, interdit sans doute au travailleur le surcrot de bien-tre que semblait lui promettre l'abondance et le bon march des produits , mais sans rien entreprendre sur celui dont il jouissait, sans rien faire pour aggraver sa condition. Comment ne serait-elle pas accepte, ds-lors qu'elle n'est pas sensible ? Comment serait-elle sentie, ds-lors que l'effet fcheux de la rduction du salaire est neutralise par l'effet avantageux du bon march des consommations usuelles ? Ainsi l'essor de la production, qui grossit les profits, qui enrichit le capitaliste, ne peut rien pour l'ouvrier et le laisse dans la mme situation qu'auparavant.

en faut pour la nourriture d'un homme n'a pas vari, le travailleur reoit encore aujourd'hui cette mme quantit. Que le prix des denres hausse ou baisse peu importe au salaire ; sa rgle est ailleurs, rgle invariable et qui lui te toute autorit, toute signification comme mesure de la valeur changeable.

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trange rsultat, mais dont la recette est des plus simples. Il ne s'agit pas d'tablir contre le travailleur, son intention expresse et son prjudice exclusif, des prix plus levs ; il suffit de lui vendre au mme prix qu' tout le reste de la communaut, mais en diminuant ses moyens d'acheter, en rduisant son salaire, et en ajoutant aux profits le montant de l'pargne qu'il et faite sur ce salaire, ou des jouissances qu'il en et obtenues. C'est ainsi qu'on intresse le travailleur au progrs de la civilisation et qu'on l'associe au bnfice du dveloppement industriel. Cette conclusion trouvera sans doute plus d'un incrdule. Eh quoi, nous dira-t-on, ne voyez-vous pas l'amlioration qui s'est faite dans le sort des classes laborieuses ! Habitation, vtement, outillage, tout a gagn chez elles. Or, ce progrs, c'est le progrs mme de l'industrie, qui, plus savante et plus productive, leur livre des produits moins coteux, et leur apporte plus de bien-tre au sein des mmes ressources. Descendez aux dtails : il ne s'est pas ralis un perfectionnement dans quelques fabriques que ce soit, tissus, verrerie, poterie, quincaillerie, sans que l'ouvrier en ait pris sa part et ressenti le bienfait. Tout en lui et chez lui, rend tmoignage de cet amendement. Comment admettre ds-lors la prtendue rduction qui s'opre dans le prix du travail, paralllement la moins value des denres ? Si l'ouvrier a plus de bien-tre que par le pass, c'est qu'il peut acheter en plus grande quantit les produits industriels offerts dsormais meilleur compte : s'il le peut, c'est que son salaire n'a pas t rduit, c'est qu'il consiste dans la mme quantit d'argent et par consquent dans une quantit suprieure de denres consommables. C'est l que gt l'amlioration pour le travailleur, c'est par l que le bon march des produits, l'essor de la production, le dveloppement de la prosprit publique lui profite tout comme au capitaliste ; enfin c'est l le cas o les salaires et les profits, ports par le mme souffle, s'lvent de concert et partagent la mme fortune. Le fait qui sert de base l'objection, le mieux qui s'est opr dans l'habitation et le vtement de l'ouvrier est chose indubitable ; mais que prouvet-elle ? Rien absolument, si ce n'est que l'ouvrier reoit son salaire en argent, et qu'il l'emploie comme bon lui semble. Il reste examiner si certains de ses besoins plus largement satisfaits aujourd'hui, ne le sont pas aux dpens de quelque autre besoin plus essentiel et plus vital : rappelons ce sujet un fait des plus significatifs et des plus avrs, la consommation dcroissante de la viande 1 .

Si on consulte, en effet, les derniers tableaux publis par M. le ministre du commerce, et notamment une note sur les bestiaux qu'il a fait distribuer rcemment aux conseils gnraux du commerce, de l'agriculture et des manufactures, on trouve que la France, qui consommait :

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Ainsi il y a surcrot de jouissances d'un ct, mais privation de l'autre. C'est le propre d'une civilisation avance que le prix croissant des produits alimentaires ct du prix dcroissant des produits industriels ; il s'ensuit que le travailleur peut, en diminuant quelque chose de sa nourriture, ajouter beaucoup ses autres consommations. Mais dans cette satisfaction plus ample des besoins secondaires de l'homme, dans cet amendement de sa condition tout extrieur et tout superficiel, comment voir une amlioration srieuse et dsirable ? Comment souhaiter au travailleur un progrs qui soit aux dpens de sa vie, ou tout au moins de sa force et de son activit ?

En 1850, 594 millions de kil. de viande, c'est--dire 22 kil. 2/3 par individu, n'en consommait plus, en 1840, que 370 millions de kil., c'est--dire, en tenant compte de la diffrence de population, 11 kil. par tte. Non-seulement les relevs statistiques rdigs sous l'empire portent qu'en 1789, la consommation annuelle de la viande en France tait de 13 kil. par tte, ce qui tend faire croire que la dcroissance n'est point accidentelle et qu'elle a, au contraire, un caractre de persvrance remarquable. Mais voici un tmoignage qu'il est tout fait impossible de contredire : c'est le tableau des consommations parisiennes. On pourrait nommer Paris comme les musulmans nommaient Alger avant notre conqute, la bien garde. Paris, en effet, est sous la rigoureuse garde de l'octroi. Elle a une ceinture de murailles, elle a des barrires o veillent, jour et nuit, les prposs ; rien n'y entre ni n'en sort sans leur passer sous les yeux. Les registres de l'octroi mritent donc une entire confiance. Or, d'aprs ces registres, la diminution de la consommation de la viande existe pour cette capitale un degr bien autrement alarmant que pour l'ensemble du royaume. La consommation de Paris, en 1789, tait de 75 kil. par tte, de viande de boucherie, c'est--dire veau, vache et mouton. Il convient de remarquer que depuis cette poque la consommation du porc et celle de la volaille se sont tendues dans Paris. Toutefois, cette extension est bien loin de compenser la rduction de la consommation de la viande de boucherie). En 1836, elle tait tombe 50, ce qui est une rduction d'un tiers. Depuis 1836, elle a encore diminu de quelque chose. (Cours d'con. Polit. de Michel Chevalier, 5e leon, p. 115 et 114).

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CHAPITRE V.
Limites du bon march que dtermine la hausse des profits. Comment ce bon march ne concerne que les articles manufacturs et nullement les denres alimentaires. Dans tout pays avanc, le progrs des arts industriels amne la baisse des premiers, et le progrs de la population, la hausse des secondes. Thorie du fermage ne en Angleterre du spectacle de ces faits. Hausse du bl en France : hausse, par consquent, du bois, du btail et de ses produits accessoires, dont le bl prend chaque jour la place. Pourquoi les produits de l'industrie manufacturire, composs en gnral de produits agricoles, chappent cette hausse.

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Concdons un moment l'inexactitude et l'erreur de ce qui prcde ; admettons que le bas prix des denres laisse les salaires in statu quo : le travail n'en sera pas plus gratifi, si ce bas prix se borne des objets d'une ncessit secondaire, et s'il implique la hausse des objets d'une ncessit suprieure. Reste donc cette question : Ce bon march, qui est le fait des temps et des pays de grande production, a-t-il lieu pour toutes les denres indistinctement ? Ou bien plutt n'a-t-il pas ses limites prcises et insurmontables ? Il faut en convenir, si la mme situation conomique qui pourvoit plus richement aux moindres besoins de l'homme, n'ajoutait aucune satisfaction ses besoins les plus essentiels, le bienfait serait mdiocre. Que si ce dernier gard elle lui suscitait plus de difficults et lui imposait plus de charges, il y aurait offense et prjudice pour les masses. C'est ce qui parat en tout pays d'une industrie avance, d'une population et d'une richesse progressive. Le bon march propre cet tat de choses ne concerne que les objets manufacturs, et spcialement les tissus. Quant aux produits alimentaires, ils y demeurent compltement trangers. Il y a plus : ils prouvent une hausse telle, que la nourriture, l'habitation, le chauffage sont dsormais plus difficiles et plus dispendieux. Ce double fait tient la mme cause, c'est--dire au progrs de la richesse publique. Un pays riche est celui o l'industrie a simplifi la main-d'uvre et perfectionn la mcanique, mais o se produisent aussi bien les phnomnes suivants :

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Accroissement de la population, demande suprieure de subsistances, exploitation de terres moins fertiles : d'o rsulte la hausse de tout produit agricole, soit parce qu'il a t plus chrement obtenu, soit parce que le prix du produit le plus coteux devient ncessairement le prix rgulateur, l o il s'agit de denres ncessaires, et limites dans leur quantit. S'il y avait deux objets, dont l'un ft produit par des machines sans cesse perfectionnes, et l'autre par des machines frappes d'une dgradation incessante, la chose est claire : le bon march des premiers, la chert des seconds irait toujours croissant. Tel est le sort respectif des denres industrielles et des denres alimentaires. La terre est sans contredit la principale machine de l'agriculture. Or, n'est-ce pas une dtrioration progressive de cette machine, que la qualit toujours infrieure des terres mises en valeur, pour rpondre la demande plus vive d'une population plus nombreuse ? La Grande-Bretagne, qui nous prcda dans la voie o nous marchons aujourd'hui, fut la premire constater ces faits. De leur observation naquit la clbre thorie du fermage, et Ricardo vint expliquer comment les terres d'une qualit suprieure rendaient le profit extraordinaire qui s'appelle ainsi, lorsqu'elles ne suffisent plus aux besoins de la subsistance publique, lorsque la culture s'adresse des terrains d'une qualit infrieure et d'un produit plus coteux, ce qui est le propre d'un tat de choses o les capitaux et la population sont en progrs. Pour ce qui est de la France, nous voyons baisser chaque jour le prix de toutes les denres qui servent l'habillement, l'ameublement et l'outillage. Les tissus de coton, les articles de verrerie et de poterie sont descendus un bon march inou. Mais ct de ce progrs, il y a la hausse constante des principales denres alimentaires, et notamment des crales. Dupr de Saint-Maur a donn une table dtaille du prix du froment, laquelle remonte jusquau treizime sicle. Il a en outre un tableau spcial du prix des grains de 1596 1746. Ce dernier document offre ceci de particulier, que l'auteur a consult pour chaque anne, le prix du bl vendu quatre marchs de Rosay en Brie, et que chaque chiffre de cette table prsente une moyenne calcule sur dix annes ou sur quarante marchs : il est donc permis de le prendre au srieux et d'y mettre toute confiance. Un habile et consciencieux crivain, l'auteur des Recherches sur l'origine de limpt 1 , a poursuivi la continuation de cette table en puisant aux mmes sources, c'est-dire aux mercuriales du march de Rosay ; et en observant la mme mthode, c'est--dire en dgageant des prix moyens sur une priode dcennale. Or, voici le rsultat de ses investigations pour les soixante dernires annes.
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Potherat de Thou, p. 517.

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De 1780 1789, le prix moyen du setier est de 20 fr. 66 cent. De 1802 1820, il est de 25 52 De 1826 1835, il est de 30 65 Ainsi le prix du bl en un demi-sicle a hauss d'un tiers. Ce rsultat se recommande d'ailleurs pour sa parfaite concordance avec les observations d'un conomiste anglais, justement renomm pour son exactitude et sa pntration. D'aprs Arthur Young, la livre de pain en France valait deux sols pendant les annes 1787, 88, 89 et 90 : comme elle en vaut gnralement trois aujourd'hui, l'opinion qui porte un tiers la hausse du prix du bl, partir environ de cette poque, acquiert naturellement le plus haut degr de vraisemblance, si ce n'est de certitude mme 1 . C'est beaucoup sans doute que cette hausse de bl, c'est--dire d'un objet qui absorbe lui seul plus de moiti du budget du pauvre. Mais la hausse ne s'arrte pas l. La culture des crales encourage par la demande d'une population croissante, ne peut se substituer aux pturages et aux forts, sans que le btail et le bois n'en deviennent plus rares et plus chers. C'est chose avre, nous venons de le voir, que la hausse du prix de la viande. Ajoutons que tous les produits accessoires drivant du mme fonds, participent ncessairement cette chert, tels que lait, beurre, fromage, et que l'habitation comme le chauffage ne sauraient chapper aux effets de la hausse qui affecte les matriaux et les combustibles 2 . Il est bien vrai que cette hausse des produits agricoles doit se faire sentir aux matires premires de quelques industries, par exemple la laine. Si le prix du drap n'en devient pas plus lev, la raison en est simple : c'est que la matire premire n'est l que le moindre lment du prix, qui se compose
1

Depuis 1820, le mouvement du prix des grains n'a pas augment sensiblement, tandis que le salaire s'est beaucoup lev. (V. le Moniteur du 22 octobre 1845, Compte-rendu de l'Acadmie des sciences morales). Telle est l'opinion de M. Passy, laquelle, signifie apparemment que le prix du bl a augment un peu depuis 1820, et qu'il avait beaucoup augment auparavant. On peut citer l'appui de cette opinion un fait rcent et officiel qui est la commission nomme par le ministre de la marine pour rviser le tarif des salaires allous aux ouvriers des ports. Cette commission est appele vrifier s'il n'y a point lieu lever ce salaire, eu gard la hausse croissante du prix des vivres et des loyers d'habitation. Tel est l'esprit de cette mesure, d'aprs les renseignements que nous tenons de l'extrme obligeance d'un des membres de la commission. Si l'on nous opposait ce fait pour en induire, contrairement l'opinion dveloppe dans un chapitre subsquent, que les salaires haussent comme le prix des objets consomms par le travailleur, l'objection serait mdiocre : ltat, c'est--dire un tre de raison, qui ne produit pas avec ses propres deniers, ni pour un intrt d'argent, peut aisment porter en ces questions un sentiment de justice inconnu et inaccessible l'pret des spculations particulires : il n'y rien conclure des procds de l'un ceux des autres.

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presqu'entirement de faons et de main-d'uvre ; c'est que l'industrie joue un plus grand rle dans cette fabrication que dans celle du pain. Il s'ensuit que le bon march introduit dans la faon par le progrs des machines, doit vaincre le renchrissement qui affecte les matires premires en leur qualit de produits agricoles 1 . Une autre explication plus dcisive peut-tre, de ce bon march persistant, c'est que la demande des denres agricoles qui se convertissent en tissus, tels que laine et coton, est infiniment moins considrable que celles des denres de mme nature, destines l'alimentation. Le vtement est un besoin moins exigeant que la nourriture, et quelque progrs qu'il fasse, il n'est pas arriv, il n'arrivera peut-tre jamais au point de dterminer la culture de terres infrieures celles qui produisent aujourd'hui les denres propres le satisfaire. Ainsi, la hausse des profits, et les moyens suprieurs de production dont elle dtermine l'emploi, ne sauraient crer un bon march qui soit de quelque secours au salari. L nous chappe encore cette prtendue communaut de vues, d'intrts et de bnfices, entre le capitaliste et le travailleur.

Il n'y a peut-tre pas dans toute l'conomie politique une observation plus lumineuse et plus fconde que celle de la hausse croissante des denres alimentaires chez un peuple qui s'enrichit. Nous avons vu tout l'heure comment ce fait tablissait une espce de niveau entre les nations arrires et les nations avances en industrie, en levant chez celles-ci le prix de la main-d'uvre qui demeure stationnaire chez celles-l. Envisag sous un autre aspect, il fonde l'ingalit entre les diverses classes d'une mme nation ; il perptue les castes. En peut-il tre autrement lorsque la principale dpense du pauvre, celle de la nourriture, s'lve graduellement, et que la principale dpense du riche, celle qui s'tale en toilettes, livres, ameublements, celle que dfrayent les fabriques de luxe, lui devient sans cesse moins onreuse ? ce train, l'un doit s'appauvrir, l'autre doit s'enrichir de plus en plus. L'ingalit n'en reste pas l elle se propage aussi bien entre les divers lments de la classe leve. Le prix croissant des crales lve la rente des terres anciennement cultives sans que le moindre dbours leur donne droit cette plus-value. Il enrichit leurs propritaires aux dpens des autres membres de la communaut. Enfin, cette thorie conseille irrsistiblement la libert du commerce toute nation agricole, l'encontre surtout des nations industrielles. Peut-il y avoir un meilleur change que celui de denres destines une hausse progressive contre des denres destines une baisse galement progressive et infaillible ?

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CHAPITRE VI.
Nant des informations historiques sur la destine commune des travailleurs et capitalistes. La richesse antique, obtenue par le travail de l'esclave, profitait uniquement au matre, au capitaliste. Au moyen-ge, la richesse ne fut que spoliation, exerce d'abord par la conqute, puis continue par l'impt. Dans les temps modernes, hausse simultane aux tats-Unis des salaires et des profits, mais par des causes distinctes et inoues : d'un ct, la raret du travail en prsence d'un continent dfricher ; de l'autre, la profusion des produits amricains, et l'approvisionnement, peu prs exclusif, du march anglais.

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Il y aurait peut-tre lgret quitter cette partie du sujet sans demander au pass ses leons et ses lumires. L cependant o il s'agit de capitalistes et de travailleurs, on se permettra d'lever quelques doutes sur la valeur des enseignements de l'histoire. On ne se figure pas, par exemple, que le moyenge et l'antiquit puissent justifier en quelque chose la solidarit de ces deux intrts, le progrs sympathique de ces deux classes. Qu'attendre cet gard d'un droit public qui comportait le rgime des castes, et d'un droit des gens qui autorisait la spoliation et l'asservissement du vaincu ? Quant aux temps modernes, les prcdents de cette nature y sont trop rcents, trop rares, trop complexes pour tre rputs gnraux et rguliers. Au surplus, voyons les faits : La premire relation du travail et du capital fut celle de matre et d'esclave, car la premire forme du travail humain fut l'esclavage ; on n'en sait ni de plus ancienne ni de plus universelle. Or, le matre put assurment s'enrichir par ce travail, et de nos jours encore, l'opulence de quelques seigneurs russes en fait pleinement foi. Mais comment cette richesse aurait-elle profit l'esclave et relev sa condition ? Par quel devoir, ou par quel sentiment, le capitaliste enrichi, aurait-il adouci le sort du travailleur, c'est--dire d'un instrument dont les uvres lui appartenaient, dont la force et la dextrit lui taient acquises ? Plus riche, le matre achetait plus d'esclaves au lieu d'assurer un surcrot de bien-tre ceux qu'il avait dj. Plus riche, il se distanait encore plus de ce btail humain achet pour son service et pour ses plaisirs, et les premires restrictions mises au pouvoir des matres, lesquelles remontent au sicle

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dAuguste, tmoignent assez des abominables excs ou s'taient emportes leur arrogance et leur cruaut 1 . Voil pour la civilisation antique. Au moyen-ge, plus d'esclavage domestique mais des socits issues de la conqute et fidles la violence de leur origine ; des gouvernements qui pratiquaient, sous forme d'impt, de dme, de redevance, une rapine et une spoliation permanente c'est--dire point de richesse qui ne ft au prix de plusieurs misres ; point de grande existence qui ne ft compose de privations et d'avanies infliges la tourbe des existences vulgaires. Faut-il demander si cette poque faisait tout la fois le bonheur des classes riches et des classes infrieures ? Faut-il chercher l ce spectacle touchant d'une amlioration simultane qui ne peut favoriser les uns sans lever et gratifier les autres ? La richesse, aux temps passs, ne venait gure du travail ; ces temps ne peuvent ds-lors nous fournir aucun exemple du partage quitable des produits entre les divers agents de production. Quant celle qui en venait, comme ce travail tait servile, elle profitait tout entire au matre, au capitaliste ; il ne pouvait tre question de partage dans l'tat des murs et des institutions. Il faut donc arriver de prime abord aux temps modernes et l'exemple si souvent cit des tats-Unis d'Amrique. Oui, sans doute, il y eut l tout la fois des salaires levs, des profits levs ; mais, notons le bien, sous l'empire de circonstances qui n'avaient rien de commun entre elles, et dont la concidence minemment fortuite exclut toute ide de connexion intime, de filiation rgulire entre ces deux faits. Il est un cas o la lutte naturelle des salaires et des profits n'a rien d'apparent et de sensible : c'est celui o, par le plus insigne accident, la demande du travail, l'abondance des produits et l'tendue des dbouchs, se runissent pour assurer une magnifique rcompense aux divers agents de la production. Permis alors au travail d'tre exigeant, de se prvaloir de sa raret, d'abuser mme des avances dont il est l'objet. On lui passera tout, on subira ses conditions, et sa part prleve ne laissera pas moins au capitaliste de quoi combler tous ses vux de lucre et d'opulence.

On sait qu' Rome la vie des esclaves ne fut jamais moins compte qu' l'poque o les patriciens jouissaient des dpouilles de l'univers. C'est Pline, l'ancien, qui nous parle de murnes et de lamproies nourries de cette chair. Invenit in hoc animali documenta sviti Vedius Pollio eques Romanus ex amicis divi Auguste, vivariis earum immergens damnata mancipia, non tanquam, ad hoc feris terrarum non sufficientibus, sed quia in alio genere totum pariter hominem distrahi, spectare non poterat. Pline, Hist. nat., lib. XII, cap. 25.

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En Amrique, les bras manquaient 1'immense besogne de pionnier qui s'offrait de toutes parts, ce continent qu'il s'agissait de dfricher : de l le haut prix du travail. Mais, en mme temps, un sol vierge et fertile, dot d'un vaste littoral, fcond par l'engrais sculaire de tant de dpouilles et de dtritus, cultiv seulement dans ses veines les plus riches et les mieux situes, sollicit d'ailleurs par les mthodes de la plus savante industrie : telles taient les sources inpuisables de la production amricaine. Si l'on ajoute que tous les capitaux de la colonie pouvaient se tourner vers cette merveilleuse exploitation ; que des capitaux anglais dispensaient ceux de l'Amrique de tout autre emploi, de tout autre fonction commerciale ou industrielle ; qu'ils y venaient mme se charger du commerce de dtail ; enfin que cette exubrance de produits avait pour march la plus riche mtropole du monde, et pour protection les droits suprieurs imposs aux produits similaires des autres peuples, on comprendra la prodigieuse accumulation de richesses qui a d se faire aux tats-Unis et l'impuissance des salaires, si levs qu'ils fussent, sinon rduire les profits, du moins neutraliser tant de moyens de succs et de prosprit 1 . Mais ce qu'il faut bien saisir ici c'est le principe parfaitement distinct des deux faits qu'on nous oppose, comme naissant l'un de l'autre, ou comme naissant au moins de la mme cause. La fcondit de la production et la facilit de l'coulement, voil ce qui fit la hausse des profits en Amrique. Quant la hausse des salaires, elle avait pour cause spciale et distincte, la nature de cette production, nature toute agricole, c'est--dire exclusive de l'emploi des machines, qui demandait l'homme son intelligence aussi bien que ses bras, et qui laissait au travail toute sa valeur avec toute sa raret. En rsum, l'exemple de lAmrique est celui de la nature la plus fconde mise en valeur par la civilisation la plus raffine, et jouissant pour ses produits d'une sorte de monopole sur le plus riche march de l'univers. Peut-on imaginer quelque chose de plus exceptionnel, de plus inou ? Et s'il ne faut pas moins qu'une pareille accumulation de circonstances pour lever tout ensemble les salaires et les profits, comment croire l'union, la solidarit essentielle de ces deux intrts ? Il est donc vrai de le dire ; les salaires n'ont rien attendre de la hausse des profits. quelque ordre de faits qu'on s'adresse, on n'y apprend que le nant de cette doctrine, la vanit de cette esprance. Si l'affluence des capitaux, si le perfectionnement de l'industrie, engendrs par des profits suprieurs, pouvaient
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V. Adam Smith, t. II, Des colonies, p. 263, au sujet des droits diffrentiels dont jouissaient en Angleterre les produits de l'Amrique du Nord.

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rendre quelques services aux salaires, ce serait uniquement l'une ou l'autre de ces conditions : ou bien en commandant plus de travail, ce qui en lverait le prix pcuniaire, ou bien en rduisant le prix des denres consommes par le travailleur, ce qui en lverait le prix rel. Or, la premire de ces conditions a contre elle, et l'usage des machines inhrent aux grandes accumulations de capitaux, et l'incertitude relative l'emploi productif des profits grossissant : deux circonstances exclusives d'un plus grand appel de travailleurs quand la seconde, elle n'est pas moins illusoire, d'abord parce que la baisse qui s'opre dans le prix des denres se borne peu prs aux tissus, c'est--dire la satisfaction du moindre besoin de l'ouvrier, ensuite parce que s'tendt-elle aux objets alimentaires, elle aurait pour unique consquence, et en quelque sorte pour pendant inexorable, la baisse parallle des salaires.

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CHAPITRE VII.
Objection : La baisse des profits entrane celle des salaires, en diminuant la demande du travail : Solidarit de revers entre le capital et le travail. Rponse : le profit tant fait essentiellement sur le salaire, le mieux qui puisse arriver celui-ci, c'est la baisse des profits. Ce caractre essentiel du profit rsulte de ce que le capital ne peut gure bnficier sur le consommateur qui lui chappe, ni sur le producteur de matires premires qui le domine, tandis que le prix du travail est l'lment de gain le plus maniable et le plus dsarm.

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Si le travail ne partage pas les prosprits du capital, peut-tre est-il associ ses revers et ses checs ? Peut-tre les salaires baissent-ils avec les profits, qui se trouvent impuissants dsormais employer autant de bras que par le pass ? N'oublions point cette autre branche de l'objection, cet autre aspect de la doctrine qui nous oppose partout la solidarit de ces deux intrts. On s'expliquera brivement sur ce dernier point. Si le capital entreprend essentiellement sur le travail, le mieux qui puisse arriver ce dernier, c'est la baisse des profits. Car cette circonstance signifie en gnral que l'entreprise a chou, et mme que le salaire a hauss. Quant aux rductions ultrieures du salaire, inhrentes, dit-on, la baisse des profits et la demande dcroissante de travail, l'inconvnient est mdiocre. De deux choses l'une : ou cette baisse est dtermine par la hausse des salaires, auquel cas le travail est en mesure d'attendre et de patienter, les mains pleines ; ou bien elle l'est par la concurrence des capitaux, par l'mulation du bon march, et alors elle n'a rien de fcheux pour le travail ; elle en suppose au contraire un besoin plus vif, plus gnral, trs propre le faire valoir et renchrir. On l'avouera cependant, cette rponse laisse fort dsirer ; elle pose en principe un point qui n'est pas suffisamment dmontr, le plus pineux d'ailleurs et le plus dlicat de toute cette controverse. Il s'agit de savoir si l'entreprise des capitaux contre les salaires est essentielle, permanente ; il n'en faut pas moins pour les rputer ennemis, et pour constater entre eux le fait et le sentiment de l'hostilit. Or, cette question,

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nous l'avons rsolue tout l'heure en passant, rsolue par l'affirmative ; mais elle vaut la peine qu'on s'y arrte, et qu'on prte l'oreille tout ce qu'elle suscite de contradictions et d'emportements. Oubliez-vous, nous dira-t-on, cette thorie des profits que vous venez d'exposer vous-mme, il y a quelques pages ! S'ils se composent de tout ce qui lve les prix de vente, de tout ce qui rduit les frais de production, comment auraient-ils cet acharnement exclusif contre la main-duvre, qui ne figure que pour partie dans ces frais, lesquels ne sont eux-mmes que les lments partiels, des profits ? Est-ce que la rduction des salaires serait l'lment capital, dcisif, prdominant de la hausse des profits ? Mais quels signes reconnaissez-vous ici un principe, et partout ailleurs des accidents ? O prenez-vous cette classification d'influences, cette distribution de rles, l'endroit des profits ? Quoi qu'on en dise, il n'y a rien l d'arbitraire ni de fantasque. Il est vrai, thoriquement, le capital peut extraire le profit de plusieurs lments ; mais de fait et d'ordinaire, il ne s'en prend qu' un seul, au salaire. Pourquoi ? Parce qu'il n'en rencontre pas ailleurs de si facile manier et matriser. Est-ce par hasard la hausse du prix de vente qui pourrait lever les profits ? Mais on dmle tout d'abord la pauvret de l'expdient ; la moindre analyse y suffit. Si cette hausse est le fait d'un seul ou de quelques industriels, le consommateur se pourvoiera chez d'autres. Si de toute une classe de producteurs, il rduira sa consommation, si de l'universalit des industries, il prendra sa revanche en mettant un plus haut prix, soit aux capitaux, soit aux services qu'il prte l'tat ou aux particuliers : traitements, honoraires, intrt de l'argent, vous verrez tout s'lever du mme essor que le prix des denres. On l'a vu dj en Angleterre une poque rcente, o la dprciation du papier monnaie avait en quelques annes doubl le prix des crales et de presque tous les produits agricoles 1 . Voil pour le consommateur indigne, protg par la concurrence, par l'abstinence ou par des reprsailles contre des entreprises du capital. Celui-ci aurait-il meilleur march du consommateur tranger ? Mais il faudrait pour cela lui plaire et lui parvenir. Or, nous l'avons reconnu tout l'heure, la
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En 1767, 1768 et 1770, le prix du bl, suivant le compte authentique du collge d'Eton, tait de 52 shellings le quarter : pendant 1810 et 1811, ce prix fut de 110 shellings, ce qui faisait une hausse de 115 pour cent Arthur Young estime que dans le mme laps de temps, la viande avait hauss de 146 pour cent, le beurre de 140, et le fromage de 155 (Revue d'dimbourg de Mars 1824, p. 27). Nous avons vu plus haut qu' cette dernire poque le gouvernement anglais empruntait 10 pour cent.

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prtention n'est pas srieuse en prsence de ce progrs de l'industrie qui suffit partout aux besoins de chaque peuple, et de la prohibition qui s'en fait l'auxiliaire et la tutrice. Le capital ne peut donc lever utilement les prix de vente : ce n'est point par l que grossiront les profits. Lui serait-il plus ais de rduire le prix des matires premires ? On ne peut le croire, car ces matires sont en gnral les produits plus ou moins directs de la terre, tels que soie, laine, chanvre, lin, bois, mtaux, c'est--dire les produits d'une puissance essentiellement limite dans son tendue superficielle et dans son nergie gnratrice. De l, un monopole naturel qui doit en lever et en dfendre les prix. Rappelez-vous d'ailleurs que les rglements de douane, tout dfavorables au producteur indigne de ces matires, ont cr un monopole lgal qui confirme le premier, et vous concevrez comment le capital est aussi impuissant rduire le prix de ce qu'il achte qu' lever le prix de ce qu'il vend. En rsum, ni le producteur des matires premires, ni le consommateur d'articles manufacturs, ne subiront la loi du capital : l'un, parce qu'il est matre de ne pas vendre : l'autre parce qu'il est matre de ne pas acheter des conditions qui lui semblent dsavantageuses. Si la conclusion parat trop absolue dans ces termes, au moins est-il vrai de dire que leurs transactions avec le capital comportent dlai, temporisation, libert gale de toutes les parties. Peut-on en dire autant de ce march d'urgence et de ncessit que le travailleur conclut avec le capitaliste. Imprieuse urgence ! car, en fait de travail, tout ce qui n'est pas vendu un jour est perdu le lendemain. Inexorable ncessit ! car la chose vendre est celle dont s'achte le pain de chaque jour. Voyez partout ailleurs : ni les denres ne souffriront de dchet ruineux, ni le vendeur ne souffrira de la faim, pour attendre et pier le moment propice de la vente. Mais cette combinaison, ce mnagement de ces intrts, est interdit au travail, c'est--dire une classe d'existences qui veulent tre quotidiennement gagnes, une espce de denres qui veulent tre quotidiennement vendues. On le sait d'ailleurs, dans les grandes industries de la laine et du coton, le salaire absorbe lui seul, soit la moiti, soit mme les deux tiers des fonds engags 1 . ce compte, nous n'avons rien avanc de trop : stimule par un tel intrt, enhardie par de telles facilits, l'entreprise du capital sur le salaire est un fait ncessaire et fatal, le fait qui pntre, domine et dgrade toute libre production.

Voir, au Moniteur du 14 avril 1836, un discours de M. Cunnin-Gridaine, qui relate ce chiffre, emprunt l'enqute de 1834.

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CHAPITRE VIII.
Exception et limites l'hostilit des salaires et des profits. Les profits ont un autre ennemi que le salaire, savoir : la concurrence des capitaux. Les salaires ont un autre ennemi que les profits, savoir : la concurrence des travailleurs. Les salaires et les profits ont quelquefois une prosprit commune, dans le cas, par exemple, d'un grand essor du commerce tranger ; quelquefois une adversit commune, celle que leur infligent les crises industrielles.

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Nous ne voulons rien omettre, rien dissimuler, et nous reconnatrons sans peine que parfois les salaires comme les profits sont sujets baisser, sans pouvoir s'en prendre l'un l'autre. Les capitaux ont un autre ennemi que le travail ; c'est la concurrence des capitaux, la rivalit du bon prix, la captation du consommateur. Le travail, de son ct, a un autre adversaire que le capital ; c'est la concurrence des travailleurs dont l'offre ne peut surabonder sans lsion du salaire. Mais suit-il de l que ces deux intrts ne soient pas ennemis et d'une inimiti qui passe toutes les autres en nergie et en permanence ? Parce qu'il n'y a pas entre eux tous les lments possibles de conflit, est-ce dire qu'il n'y en ait pas assez pour entretenir et ulcrer le dbat ? Ne l'oublions pas, si la hausse des salaires n'est pas l'unique chec que puissent subir les profits, la rduction de ces mmes salaires est l'unique avantage qu'ils puissent ordinairement obtenir. Comment ds-lors toutes les entreprises du capital ne seraient-elles pas tournes et concentres de ce ct, o l'appellent la fois et ses seules chances de bnfices et l'une de ses chances de perte ? Comment le travail ne serait-il pas tout entier aux efforts et aux rancunes de cette lutte, bien que subissant parfois la malignit dune autre influence ? Il faut en convenir ; s'il n'y a qu'hostilit, collision, froissement sur le terrain de l'industrie, la plus anime, la plus implacable de toutes ces luttes est entre le travail et le capital. Il n'en est pas o l'on se heurte plus assidment, plus violemment. Entre eux, il y a plus que de l'hostilit, il y a de la malveillance ; l'antagonisme a pass des faits dans les sentiments. L'ouvrier ne peut vouloir du mal aux ouvriers qui sont de trop sur le march du travail : ceux-ci ne sont pas ns pour le molester et l'avilir, tandis que toute uvre de production compte expressment parmi les moyens de succs, la rduction des frais gnraux qui comprennent la main d'uvre, c'est--dire le pain du travailleur. Une dernire insistance reste prvoir. Il y a des cas, nous dira-t-on, o salaires et profits souffrent ensemble, triomphent ensemble. La production a-t-

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elle t excessive ? La vente des produits sera lente, pnible, dsavantageuse, au grand dtriment du capital, et la reproduction s'arrtera faute d'aliments, au grand prjudice du travail. Supposez au contraire un vaste dveloppement du commerce extrieur ; les profits hausseront par la hausse des prix, inhrente toute vive demande, et le travail partagera la mme fortune, appel de toutes parts dans les ateliers pour rpondre cette demande. Voil, nous dira-t-on, deux cas bien frappants d'une intime solidarit entre les profits et les salaires. Rien de plus exact, mais rien de moins dcisif que ces faits. Ce qu'il serait intressant de connatre au juste, c'est leur caractre permanent ou phmre, normal ou exceptionnel. Comment les comparer, accidentels et passagers qu'ils sont, aux faits qui dterminent en sens inverse le taux des salaires et celui des profits faits gnraux, emprunts au cours ordinaire des choses, aux murs notoires de l'industrie, aux instincts primitifs de notre nature. Crise est le nom de ces poques de plnitude et d'engorgement qui affectent tous les agents de la production ; c'est assez dire qu'elles ne sont pas de tous les jours. Quant au brillant essor du commerce extrieur, nous avons dj constat les tendances toutes modernes qui y font obstacle, et le caractre minemment transitoire des causes qui l'ont port si haut chez quelques nations. Ce n'est pas de l que peut venir avec constance et rgularit l'exaltation simultane des profits et des salaires, accident sans avenir, si ce n'est sans exemple, et qui laisse debout le principe fondamental de leurs relations, l'hostilit. Mais quoi ! direz-vous, tout ce que nous voyons autour de nous d'opulence et de prosprit, est-il donc une extorsion pratique sur le travail ? Cette accumulation de richesses, ce progrs des arts, ces merveilles du luxe, tout cela n'est-il fait que de spoliation et de rapines ? Htons-nous de le dire, ce reproche serait prmatur : la socit franaise ne l'a pas encore mrit, et l'on n'aurait garde de la calomnier ce point. On n'a pas parl d'oppression, mais seulement de lutte ncessaire : on s'est content d'expliquer pourquoi l'antagonisme est essentiel, implacable, incessant entre le travail et le, capital, pourquoi il est l et avec de tels caractres plutt qu'ailleurs ? Quand l'vnement de ce conflit, il nous reste l'apprendre ; nous devons tudier pour cela les lois nonces plus haut qui prsident ce duel et qui en rgissent les chances, les ressources, les vicissitudes.

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CHAPITRE IX.
Comment le chiffre respectif des capitaux et de la population agit sur les salaires et sur les profits. La lutte tourne l'avantage des salaires, si la richesse crot plus vite que la population : exemple de l'Angleterre la fin du sicle dernier ; si moins vite, son dsavantage : exemple de la Chine et de la Suisse. Il suffit d'un faible progrs de population pour avilir le salaire, de mme que d'un faible dficit dans la rcolte pour exagrer le prix des crales.

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Si l'on interrogeait d'une manire isole, soit les recensements officiels de la population, soit le degr d'opulence d'un peuple, il n'en sortirait aucune induction relativement aux salaires et aucune aux profits : ces donnes ne sont concluantes que runies. Qu'importe en effet qu'un pays soit abondamment peupl, si de merveilleuses dcouvertes dans les arts industriels, si de nouveaux et immenses dbouchs lui ont valu un surcrot de richesses, un lan de prosprit encore plus rapide et plus considrable : il est clair que le travail, demand avec ardeur, y sera pay avec usure. Telle fut l'Angleterre, la fin du sicle dernier ; au moment o elle venait de s'armer des inventions de Watt et d'Arkwright, elle eut l'insigne fortune d'entrer en guerre contre la France, et de pouvoir traiter en ennemies la Hollande et l'Espagne entranes dans l'alliance ou absorbes par la conqute franaises. Il lui fut donn alors d'approvisionner seule, et toutes ces les de la mer des Indes qui avaient lev si haut la richesse de la Hollande 1 , et toutes les colonies des deux Amriques o la seule contrebande lui tait dj si fructueuse 2 . Que des gnrations d'ouvriers soient sorties de terre pour assouvir cet emportement de la production, que le travailleur ait pullul cet appel brlant
1

L'introduction des produits anglais ayant t permise en Belgique peu aprs les vnements de 1815, les fabriques belges furent quasi ananties Le gouvernement de ce pays chercha rparer sa faute et rtablit pour la Belgique le monopole de Batavia : par suite, la filature de coton se releva (Enqute commerciale de 1834, tome III, p. 198). L'importance de ce dbouch pour les fabriques belges, peut faire juger du service qu'il rendit aux fabriques anglaises. La guerre d'Espagne, commence en 1739, tait principalement une guerre de colonies ; son premier objet tait d'empcher la visite des navires de la colonie qui faisaient un commerce interlope avec le continent espagnol (Adam Smith t. II, p. 245).

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du capital, on le conoit de reste : il le pouvait impunment ; son salaire tait prt, sa place l'attendait. Il n'tait point ce convive parasite que Malthus conduit ainsi : Au grand banquet de la nature, il n'y a point de couvert mis pour lui : la nature lui commande de s'en aller et elle ne tarde pas mettre elle-mme cet ordre excution 1 .

D'un autre ct, la richesse d'un pays ne suppose pas toujours que le salaire y soit lev : elle peut tre vaincue et dborde par le progrs dmesur de la population. Qu'importe qu'il y ait de grands capitaux pour alimenter le travail, si le travail se dprcie lui-mme en s'offrant avec une abondance qui dpasse tous les besoins ? Cette situation est, dit-on, celle de la Chine, un des plus riches pays du monde, et qui offre en mme temps des spectacles de misre et de dgradation inconnus partout ailleurs. Il faut voir dans Adam Smith le rcit lamentable de cette abjection : Des familles entires qui n'ont pour toute habitation que quelque petite barque sur les canaux et les rivires ; des affams qui repchent avec dlices les restes dgotants jets la mer par quelque vaisseau d'Europe.... Dans un pareil tat de socit, le salaire sera minime, nonobstant l'opulence publique ; mais en revanche, et en vertu du rapport qu'on a signal, les profits s'lveront de toute la mdiocrit des salaires. En rsum, le taux des salaires, et par consquent celui des profits, sont subordonns sans doute la demande du travail ; mais il faut dmler soigneusement les circonstances auxquelles cette demande elle-mme est subordonne. L'influence capitale cet gard, ce n'est pas la richesse d'un pays, mais son enrichissement, et pour entrer plus avant dans la vrit des choses, ce n'est pas mme le progrs de la richesse d'un pays, mais la supriorit de ce progrs sur celui de la population. Ce n'est pas l'tendue actuelle de la richesse nationale, dit Adam Smith, mais c'est son accroissement continuel qui donne lieu une hausse dans les salaires. Il en donne pour raison que l'accroissement des revenus privs peut seul leur permettre d'entretenir plus de travail, et que la fortune publique, compose
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Ce passage ne se trouve que dans la premire dition de Malthus : on le cite d'aprs M. Blanqui. (Histoire de l'conomie politique, t. II, p. 153).

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de ces revenus, na pas d'autres lois cet gard il en cite pour exemple l'Amrique du Nord, moins riche que l'Angleterre, mais marchant d'un pas plus rapide dans une carrire de prosprit suprieure, et qui rcompense le travail, non-seulement de plus d'argent, mais d'un argent qui s'change contre plus de subsistances et de denres de toute espce. cet exemple on pourrait joindre, d'aprs le tmoignage de M. Storch, celui de la Russie, qui a tout ensemble trop peu de capitaux pour son territoire, et trop peu de population pour ses capitaux 1 . L'crivain cossais attachait tant de prix cette lumineuse observation, qu'il y est revenu plus tard une seconde fois. Cependant elle a besoin d'explication et de complment. Chez un peuple adonn l'industrie manufacturire, il se pourrait que la richesse ft en voie d'accroissement, mais en mme temps que la population, sollicite par les hauts salaires, se multiplit dans une proportion encore plus considrable. C'est mme l, selon Ricardo, le rsultat ordinaire de tout encouragement donn la population. Presque toujours, dt-il, l'effet qui en rsulte va au-del de ce que les circonstances exigent. La population peut augmenter et augmente rellement en gnral, un point tel, que malgr la demande croissante de bras, elle se trouve plus forte par rapport aux fonds destins l'entretien des travailleurs, qu'elle ne l'tait avant l'augmentation de ces fonds 2 . Ce n'est pas en pareille occurrence que le progrs de la richesse publique assurerait celui des salaires. Quelque chose d'approchant, selon le tmoignage de M. Villerm, parat stre pass dans le canton de Zurich. Depuis les vnements politiques de 1814 et 1815, le commerce et l'industrie ont pris, dit-il, un accroissement trs considrable dans ce pays, et il est, aprs Lyon, celui o la fabrication des soieries a le plus d'importance. Un peu plus loin, l'honorable crivain fait une assez triste peinture des salaires minimes et de la chtive existence des ouvriers de ce pays. Aprs avoir donn le dtail de leur rgime alimentaire. Il y a loin de l, dit-il, au rgime des ouvriers de Lyon et de Sdan : un mince ordinaire de ces derniers serait un repas de fte pour l'ouvrier de Zurich 3 . On est tent de croire, d'aprs ce compte-rendu, que la population zurichoise a rpondu et au-del aux incitations du salaire qui est venu la chercher, et qu'elle a gagn de vitesse l'accumulation des capitaux, encore que ce dernier fait ft

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Cours d'con. polit., t. I, p. 313 et 343. Ricardo, De lcon. polit. et de l'impt, t. I, p. 254. Tableau de l'tat physique et moral des ouvriers, t. I, p. 418 et suiv.

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rel et indubitable. Autrement, d'o viendrait cette exigut de salaires, au sein de cette prosprit croissante ? Il n'est pas mme besoin d'un accroissement exagr de population pour paralyser les bons effets de l'accroissement des capitaux, et pour faire obstacle la hausse des salaires. Il y a certaines marchandises dont le cours est essentiellement factice : tel est le travail, tel est le bl. La moindre diminution de rcolte peut lever considrablement le prix des crales, de mme qu'un faible progrs de population peut dterminer une baisse des salaires hors de toute proportion. C'est qu'il s'agit de la subsistance ; comme elle dpend de la vente de l'une de ces marchandises et de l'achat de l'autre, il s'tablit une mulation de rabais ou de surenchre aussi vive que le besoin est imprieux, avec cette consquence d'avilir ou d'exagrer les prix au-del de toute limite naturelle et raisonnable. Ainsi le progrs de la richesse publique ne suffit pas pour assurer la hausse des salaires. Cette hausse est deux conditions Accroissement de l'opulence nationale accroissement qui devance et qui domine celui de la population.

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CHAPITRE X.
La richesse d'un pays suffit-elle seule y rduire les profits, indpendamment de la hausse des salaires ? L'affluence des capitaux ne doit-elle pas en affecter le bnfice par la surabondance et l'avilissement des produits ? L'change de tous ces produits, les uns contre les autres, pure chimre qui ne saurait en maintenir la valeur. Si cet change tait possible, pourquoi ces crises des pays riches, lesquelles ont pour causes l'excs des produits, et pour effet l'altration des profits ? Faits constants qu'il ne faut pas imputer la richesse d'un pays, mais la manire dont elle y est distribue. Ces produits excessifs sont la proprit de quelques-uns qui n'ont pas la facult physique de les consommer, tandis que les masses n'en ont pas la facult pcuniaire : de l, mvente et bas prix, au grand prjudice du capital. Les produits sont excessifs, ds qu'ils sont assez abondants pour suffire aux besoins de la communaut tout entire.

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Quelques crivains ont avanc que la richesse d'un pays avait une action directe sur les profits, et que l'affluence des capitaux suffisait pour en dterminer la baisse, indpendamment de la hausse des salaires. Selon eux, les profits baissent, non-seulement raison de ce que les capitaux se disputent le travailleur, ce qui est le cas et la cause des salaires levs ; mais encore raison de ce qu'ils se disputent l'acheteur, ce qui entraine la baisse des prix. Cette doctrine tient plus d'un malentendu. Elle part d'un fait observ chez les nations les plus opulentes, qui est le taux mdiocre du loyer des capitaux ; puis elle explique ce fait par la baisse des profits : s'il tait possible de tirer un parti avantageux des capitaux, se loueraient-ils si bon compte, et leur bas prix n'est-il pas l'indice de la mdiocrit des profits ? Conclusion fausse ou du moins hasarde : le taux de l'intrt ne dpend pas seulement de celui des profits, mais encore d'une autre circonstance fort essentielle, savoir : le nombre de personnes plus disposes prter leurs capitaux qu' les faire valoir. Il y a tel pays, riche entre tous, o nanmoins chaque citoyen exercera quelque industrie et tirera lui-mme un parti quelconque de ses capitaux, si les murs et les traditions de ce pays n'admettent pas la rprobation nobiliaire du travail. La Hollande, d'aprs Adam Smith, offre un exemple assez frappant de cet tat de choses.

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Il est vrai que chez ce peuple renomm pour son opulence, les profits sont forts bas ; mais la cause en est bien connue. Elle n'est autre que le chiffre norme et surtout l'assiette dsastreuse des impts. tablis la plupart sur les matires et les oprations des industries les plus usuelles, les plus vitales, ils ont pour effet ncessaire d'en lever le prix et d'en restreindre la vente 1 ; de l une influence fcheuse sans doute sur les profits, mais qui ne procde nullement de labondance des capitaux et de la richesse publique. Ainsi la baisse de l'intrt n'est pas un indice assur de celle des profits : c'est un effet qui peut appartenir une toute autre cause, et l'on ne saurait, sur ce fondement, attribuer une action rductive des profits l'opulence d'un peuple.

Mais on insiste sur une autre considration ; on fait valoir le rabais universel que doit oprer la concurrence des capitaux, en multipliant l'offre sans mesure, en forant tous les ressorts de la production. Quand les capitaux de beaucoup de riches commerants, dit Adam Smith, sont verss, dans un mme genre de commerce, la concurrence mutuelle tend en faire baisser les profits, et quand les capitaux sont pareillement grossis dans tous les diffrents commerces tablis dans la socit, la mme concurrence doit produire le mme effet dans tous. Il est certain que de grands capitaux doivent dterminer une grande production, une offre considrable ; mais nul ne produit que pour consommer soit personnellement soit industriellement : nulle offre n'a lieu qu'en demandant l'quivalent de la chose offerte. Si ce n'tait point l le but de toute production qui excde les besoins personnels du producteur, il n'y en aurait aucun de raisonnable, et l'on aboutirait l'absurde, c'est--dire supposer un labeur sans intrt, une peine sans espoir de rcompense. Il suit de l que l'offre tant la mesure de la demande, l'offre et la demande sont gales entr'elles. Si l'accroissement des capitaux entrane une production plus abondante, comme cette circonstance est gnrale, simultane, comme elle agit uniformment partout, elle ne saurait apporter de changement la valeur relative des marchandises, ni ds lors influer sur les profits. Sans doute les prix

La grande dpense o la Hollande fut entrane par sa lutte rvolutionnaire contre l'Espagne et par ses dmls ultrieurs avec la France, l'obligea contracter d'normes emprunts et mettre des taxes trs lourdes sur les denres de premire ncessit pour subvenir au payement des intrts et aux autres charges. Le bl, au moment de l'importation, la farine, au moment de la mouture, le pain, en sortant du four, taient sujets entr'autres des droits fort levs : le poids de l'impt comprimait toutes les sources de la richesse publique, et c'tait un dicton populaire Amsterdam que chaque plat de poisson servi table tait pay une fois au pcheur et six fois l'tat. (Mac Culloch, dimbourg-Review, March 1824, p. 125).

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viendraient baisser, mais comme ils baisseraient partout, les profits nen souffriraient pas, chaque producteur recouvrant sur le prix de ses achats la perte subie, sur le prix de ses ventes. En somme, les produits devenus plus nombreux s'changeraient en plus grande quantit les uns contre les autres, c'est--dire qu'ils deviendraient moins chers : de l un surcrot de jouissances et de bien-tre avantageux pour les masses sans nuire personne, puisqu'il n'en coterait aux capitalistes aucune altration de leurs profits. Cette rponse laisse subsister, il faut, en convenir, une difficult assez pineuse. Il est douteux que cet essor de la production, dans l'hypothse d'un accroissement de capitaux, soit quelque chose d'uniforme et de gnral, ainsi qu'on vient de l'affirmer tout l'heure. N'a-t-on pas vu maintes fois les capitaux affluer vers certaines branches d'industrie, tandis que d'autres taient dlaisses, et les prix s'avilir ici, tandis que l ils usurpaient un taux de monopole ? De ce que la demande et l'offre sont gales entr'elles, il ne sensuit pas qu'elles correspondent l'une l'autre : les choses offertes par ici, pourraient fort bien n'tre pas les choses demandes par l. Au surplus, nous ne supposons rien : les imprities et les mcomptes de la production sont chose atteste par le retour presque priodique des crises commerciales. Est-ce un mal qui soit propre au rgime manufacturier ? Est-ce le sort de toute industrie qui travaille pour un march de quelque tendue, c'est-dire pour des besoins dont la varit l'nergie, la constance dfient toute valuation prcise et rigoureuse ? Les risques du producteur se mesureraient-ils aux limites du march ? Il faut bien le croire, alors que nos industries les plus calamiteuses sont celles des vins et des soies, d'une consommation europenne et pour ainsi dire universelle 1 ! L'cole de Ricardo a sur ce point des solutions trop sommaires pour tre scientifiques, quelque prtention qu'elle en ait. S'il se trouve au march, dit M. Mill, une marchandise dont la quantit soit au-dessus de la demande, il doit s'en trouver quelqu'autre qui soit audessous 2 . Cela suffit sans doute pour sauver le principe de l'offre gale la demande ; mais le ct pratique et rassurant de cette explication n'a pas beaucoup prs autant de valeur. Le mme auteur ajoute, il est vrai, que la tendance des profits vers le niveau ne peut manquer de remettre toutes choses leur place, en attirant les capitaux vers l'article demand, dont le prix est en hausse, et en
1

Si l'on imputait la souffrance de ces deux industries au caractre tout voluptuaire de leurs produits, et ds lors tout prcaire de leur consommation, on oublierait une chose : c'est que nos porcelaines, nos bronzes, nos cristaux, sujets aux mmes chances de ce ct, n'ont jamais fait entendre les mmes plaintes. Mill, lm. d'con. polit., p. 256.

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les loignant de l'article offert, dont le prix a baiss. Mais encore cette dmonstration est-elle loin d'tre suffisante. L'ingnieux crivain n'a eu garde de s'expliquer sur le point le plus dlicat de cette controverse, savoir : Est-ce quelque chose de purement accidentel que ces carts, ces bvues de la production, ou bien est-ce la pratique normale du rgime de libre travail et de production illimite ? La vie industrielle d'une nation se compose-t-elle essentiellement de hasards courir, d'aveuglements expier, de mcomptes enregistrer ? Il peut y avoir, dit un minent crivain, des embarras partiels, des encombrements locaux, des dsordres temporaires dans le phnomne de la production et de la consommation 1 . La bonne foi et la sagacit de l'honorable professeur ne pouvaient mconnatre ces faits ; mais faut-il ajouter avec lui que ce sont de simples accidents ? Nous n'oserions le suivre jusque-l : du moment que l'industrie fonctionne aveuglment, c'est--dire avec les seules lumires de l'exprience et de l'intelligence individuelles ; du moment que le march se drobe par son tendue aux apprciations, du producteur, tout est hasard sur le terrain de la production et des changes. Or, le hasard peut aussi bien amener l'antipathie et la disconvenance des produits, que leur appropriation et leur bienvenue rciproques ; dans une alternative dont les deux termes ont les mmes chances, l'un deux ne peut tre qualifi d'accident. Ainsi l'change des produits les uns contre les autres n'est pas l'expdient infaillible qui fera le salut des profits. Les vices de l'approvisionnement, mal assorti, mal appropri l'tat de la demande, y font gnralement obstacle. Ce n'est l toutefois que la surface des choses. Il faut y pntrer plus avant pour se rendre compte de toutes les influences qui peuvent maltraiter les capitaux. Les produits, en effet, peuvent pcher de plus d'une faon, non-seulement par leur disconvenance, mais encore par leur surabondance. Supposez un ensemble de productions varies avec bonheur, nuances avec intelligence, et qui semblent toutes s'appeler, se complter les unes les autres ; l'change ce compte semble facile et assur. Il y a cependant une limite o leur quantit seule fait obstacle l'change, et cette limite est atteinte le jour o les produits sont gaux aux besoins de tous les membres de la communaut. C'est pour le coup qu'il y a rduction des profits, impossibilit d'change, plnitude et encombrement ruineux pour le capital. Rien ne s'explique plus aisment.

Rossi, Cours d'con. polit., t. II, p. 224.

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Cette somme de produits constitue le bnfice et la proprit exclusive d'un petit nombre de capitalistes. L'ouvrier, s'il y a concouru, n'a rien y prtendre, car il a t dsintress d'avance par le salaire, par un trait forfait sur les chances et les rsultats de la production. On conoit ds lors que ces produits ne trouvent pas s'changer les uns contre les autres ; par l mme qu'ils sont suffisants et convenables pour tous, ils doivent tre excessifs pour quelquesuns, c'est--dire pour ce petit nombre de capitalistes qui possdent seuls toutes les matires changeables. Il y a de trop pour leurs besoins ds qu'il y a assez pour le besoin des masses. Avec les facults ncessaires pour tout acqurir, les capitalistes n'ont pas celles qu'il faut pour tout consommer, tandis que les masses qui ont naturellement toute aptitude de ce ct, y sont pcuniairement impuissantes. Sans doute la socit a des spectacles navrants de misre et de dtresse ; elle a une multitude de cratures mal nourries, mal vtues, mal loges, qui en dshonorent l'aspect. Cependant, il n'est pas moins vrai de le dire, les denres surabondent qui satisfont aux besoins de la communaut tout entire, la production est en faute qui se proccupe plus des besoins que des facults de la consommation, et le producteur en porte la peine dans la rduction de ses profits. Ici deux objections sont toutes prtes. Comptez-vous pour rien, nous dira-ton, le salaire des masses et la puissance de consommation qu'il reprsente, employ satisfaire les besoins de toute une population ? Oubliez-vous encore tout ce que peut absorber de produits, le caprice, la sensualit, l'ostentation du riche ? Pour ce qui est du salaire, notre rponse sera fort simple. Jamais le salaire d'un travailleur nachtera le produit de son travail, parce que ce produit ne s'obtient pas seulement avec du travail ; parce qu'il a un prix compos d'autres lments, qui, par cela mme, est suprieur au salaire, au prix du travail. Autant vaudrait dire que la portion est gale au tout : il suit de l ncessairement que la totalit des salaires ne saurait acheter la totalit des produits. Quant aux fantaisies et aux prodigalits de l'opulence, le domaine ne laisse pas d'en tre assez restreint. Les organes et les apptits de l'homme ne croissent pas comme ses richesses. Il y a tout un ordre de produits o la consommation du riche a bientt trouv sa limite ; ce sont les produits alimentaires. Peu importe la production croissante des grains, du btail, des vins, des lgumes, ce n'est pas dire que la classe riche consommera le surcrot de ces produits qui et suffi aux besoins des autres classes et que celles-ci ne peuvent acheter ; elle y est physiquement impuissante ; elle ne saurait franchir les bornes que la nature a mises la capacit de ses organes, et mme l'nergie de ses convoitises. Ainsi il y aura une certaine quantit de denres agricoles qui

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languiront sans changes ou qui s'changeront avec un profit mdiocre, si ce n'est perte. Ajoutons qu'il y aura, paralllement, mme quantit d'articles manufacturs rduite cette condition, faute d'tre demande par le producteur agricole qui ne trouve pas l'coulement de ses denres. Cet change des produits de la campagne contre ceux de la ville, ce fait capital sur lequel s'appuient avec tant de scurit les apologistes de la production outrance, est donc une base trompeuse et chancelante. Certains produits agricoles ont une consommation limite par les organes physiques de l'homme, et cette limite existe par cela mme pour tous les autres produits. Nous reprocherait-on d'omettre une donne dcisive, c'est--dire la baisse des prix et la hausse des salaires, circonstances inhrentes tout essor de la production, et qui doivent lever singulirement la puissance de consommation des classes salaries ? Mais le premier de ces faits n'est exact qu' moiti et n'engendre d'ailleurs aucune des consquences qu'on lui prte. La baisse des prix qui accompagne tout progrs de l'industrie, tout emploi suprieur des machines, n'a lieu que pour les produits manufacturs, c'est--dire pour la moindre consommation du travailleur : elle ne se fait nullement sentir aux produits agricoles qui constituent sa plus grande dpense. Quant la hausse des salaires, la circonstance qui dtermine la baisse de prix qu'on vient de reconnatre, c'est--dire l'usage croissant des machines, ne permet pas d'y croire. Dans l'hypothse o l'on s'est plac, celle d'un surcrot de production qui rponde aux besoins de tous les membres de la communaut, ce qui peut arriver de plus favorable au salaire, c'est le statu quo, au moyen du progrs agricole qui emploie au travail des champs les ouvriers congdis par le progrs mcanique des manufactures. La classe salarie ne pouvant ds-lors acqurir plus de produits qu'auparavant, la classe riche ne pouvant consommer plus qu'auparavant d'une certaine espce de produits, il en rsulte ceci : Tout le surcrot de denres agricoles et tout le surcrot de produits quelconques, avec lequel les denres agricoles devaient s'changer, constitue un luxe, un excs, une surabondance de produits qui, se disputant l'acheteur, doivent prjudicier au capital et altrer gravement les profits.

Mais si l'on doit croire avec Ad. Smith la possibilit d'un engorgement, soit partiel, soit universel, il serait tmraire peut-tre d'en accuser comme lui la richesse du pays o se produisent ces faits. Est-ce la disconvenance des produits qui dtermine l'encombrement sur quelques points, la faute nen est pas l'abondance des capitaux, mais l'ignorance des capitalistes, qui ne sauraient embrasser d'un coup d'il toute l'tendue du march, en pntrer tous les besoins et mesurer leur production la varit, l'intensit des demandes. Il n'y a l de coupable que la

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concurrence, que l'emploi inintelligente indisciplin des capitaux. Ces dsordres pourraient, clater dans le pays le plus pauvre et affecter l'usage des moindres facults productives ; il suffit pour cela qu'elles oprent librement sur un march de quelque tendue. On ne voit pas jusqu'ici le tort que fait aux profits l'opulence d'une nation. Est-ce la surabondance des produits qui entrane un engorgement universel, une rduction de bnfice pour tous les capitaux ? On ne saurait en conclure qu'il y a trop de capitaux, trop de puissances productives. Cette consquence ne serait exacte que si tous les besoins de chaque individu taient satisfaits jusqu' la satit, hypothse qui n'a pas sans doute la prtention d'tre prise au srieux. On ne peut soutenir qu'il y ait trop de produits, cela serait absurde et impie, en prsence de tant de dnuements, la face de tant d'affams : on peut seulement dire qu'il y en a trop pour la classe qui seule est en tat de les acqurir. Telle est la vrit des choses ! Mais qui ne voit alors que la surabondance des capitaux n'est pour rien dans cet encombrement de denres, dans l'impossibilit des changes, dans l'altration des profits ? Le principe du mal est ailleurs ; il est tout entier, non dans la quantit des capitaux, mais dans la manire dont ils sont rpartis ; s'ils l'taient avec plus d'galit, leurs produits, au lieu d'tre la proprit exclusive de quelques-uns, seraient celle d'un plus grand nombre, et rien n'en assurerait mieux l'change, car les produits pourraient dsormais rpondre l'appel des masses, sollicits, non plus seulement par le cri des besoins, mais par une demande pleine d'offres et riche de matires changeables. Acqurir et consommer se confondraient plus souvent et tendraient s'quilibrer. Plus il y aurait diffusion des moyens d'change, et plus il y aurait facilit pour l'change, accroissement pour la consommation et faveur pour les profits. Que si les choses se passent autrement, il ne faut pas s'en prendre la richesse en elle-mme, mais la richesse ingalement distribue qui ne peut cumuler la puissance de produire avec l'assurance de vendre 1 .

Mais, nous dira-t-on, l'lvation des salaires est le seul mode de rpartir autrement les capitaux ; or, cette circonstance est incompatible avec la puissance de la production, dont les frais ne peuvent monter sans exclure labondance et le bon march des produit. N'oubliez pas, d'ailleurs, que si ce mode ralisait le morcellement des fortunes, il apporterait un obstacle invincible aux progrs et l'existence mme de l'industrie ; que la plus exacte distribution de tout l'avoir de la France, donnerait chacun un revenu net de 65 centimes par jour, qui serait incontestablement la fin de toute entreprise, de toute culture , de toute exploitation de quelqu'importance ; et que, plus on se rapproche de ce nivellement , plus on s'achemine vers ce terme dplorable. Si l'objection tait fonde, il faudrait choisir entre des produits sans consommateurs, ce qui est le cas trop frquent d'une grande concentration de richesse, ou bien des consommateurs sans produits, ce qui pourrait bien tre la suite de leur extrme diffusion. J'apprcie peu, je l'avoue, les avantages de la premire hypothse sur la seconde ; mais pourquoi supposer l'extrme et l'absurde ? La question s'est agite entre les deux modes de produire au sujet de la grande et de la petite culture : or, il parat constant aujourd'hui que le morcellement des terres est plus productif que leur agglomration.

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Il est vrai qu'en raisonnant comme on vient de faire, on admet une autre cause la baisse des profits que la hausse des salaires, et qu'on se borne disculper de cette baisse l'affluence de capitaux. Mais on croit l'avoir dj dit : tout en observant l'influence des salaires sur les profits, on n'a pas avanc que cette influence ft unique. Comme le profit est la diffrence du prix de revient au prix de vente, il doit subir toute influence qui altre l'un ou l'autre de ces prix. Or, le taux des salaires n'est que l'un des lments du prix de revient, et ne peut rsumer en lui toutes les modifications que comportent les profits.

C'est en Angleterre, en Belgique et dans le nord de la France surtout, dit M. H. Passy, que nous comparerons les rsultats des diverses formes de culture. Temprature, espce de production, tout, jusqu' la quantit des populations, s'y ressemble assez pour offrir des bases suffisantes aux conclusions que nous aurons prendre. Or, en nous en tenant aux prix de fermage existant dans ces pays, et ce sont les plus levs qu'il soit possible d'y trouver sur des espaces de quelqu'tendue ; nous avons en moyenne les chiffres suivants : Grande culture, par hectare, 102 francs. Moyenne culture 85 Petite culture 110 (De l'influence des formes el des dimensions de la culture sur l'conomie sociale, mmoire lu l'Acadmie des Sciences morales et politiques.) Qu'il en soit autrement pour l'industrie proprement dite, c'est chose possible, en supposant que l'association n'y puisse pas obvier ; mais il est bon de savoir quoi s'en tenir sur la plus vitale des industries.

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CHAPITRE XI.
Les salaires sont-ils vous la baisse par le progrs immodr de la population ? Oui, s'il fallait en croire Malthus. Discrdit o est tombe sa doctrine. Opinion de M. Dunoyer et de M. Rossi : C'est la baisse des salaires qui fait lexcs de la population, et non l'excs de la population qui fait la baisse des salaires. Raction contre Malthus, ne en France du spectacle dcisif de certains faits. Accroissement mdiocre de la population franaise, ct du vaste dveloppement de la richesse nationale. S'il y a misre dans les classes infrieures, elle ne peut donc se rapporter l'influence exclusivement signale par Malthus.

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Nous venons d'analyser un de ces faits gnraux, une de ces lois qui rglent le rapport des profits aux salaires. Nous avons montr comment l'tat combin des capitaux et de la population, agissait sur le taux des salaires et par consquent sur celui des profits. Il nous reste rechercher la tendance de cette action. Sera-t-elle constamment soit la hausse, soit la baisse du salaire, ou bien comporte-t-elle des vicissitudes, des oscillations ? En d'autres termes, la population est-elle voue un accroissement qui devancera toujours celui des capitaux, qui perptuera sans fin l'avilissement du travail, ou bien a-t-elle des lois d'quilibre pour en modrer l'essor et en niveler le trop plein ? Parmi ces prvisions, il en est une qu'il faut liminer tout d'abord et qui ne saurait y figurer srieusement. Les salaires n'ont pas une tendance constante la hausse. Cela ne pourrait avoir lieu que de deux faons, soit parce que la population se rduirait en prsence de capitaux non rduits, soit parce qu'elle demeurerait stationnaire en prsence de capitaux progressifs : deux hypothses galement inadmissibles, contredites qu'elles sont par toutes les donnes de l'exprience et du cur humain. Pourquoi le travailleur, qui peut transmettre son fils une condition gale celle dont il a joui, n'aurait-il pas un fils ? Pourquoi n'en aurait-il pas plusieurs, si la demande croissante du travail, lie au progrs des capitaux, promet chacun d'eux un sort quivalent celui de leur pre ? Le dbat se rduit donc ceci : le salaire doit-il subir une baisse constante accompagne de la hausse des profits, ou bien lui est-il permis d'esprer des alternatives de hausse et de baisse ?

M. Ch. Dupont-White, Essai sur les relations du travail avec le capital (1846)

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S'il fallait adopter la thorie de Malthus, la rponse serait toute prte. Les salaires, dirions-nous, sont vous une baisse incurable. L'observation rvle bien des degrs dans l'chelle de la misre, dans les abmes de l'indigence, et l'on ne sait pas prcisment jusqu'o le travailleur pourrait tomber sans mourir ; mais on sait au juste qu'il y a toujours autant d'hommes qu'il en peut vivre, mme de la vie la plus prcaire et la plus dnue. La population tend constamment dpasser les moyens de subsistances, a dit le matre. Il y aura donc une partie de la population, celle qui touche l'extrme limite des subsistances, toujours prte s'accommoder du moindre salaire, prendre le travail au rabais, et qui en rduira partout le prix au niveau qu'elle prfre la mort. Mais la thorie de Malthus prouve cette heure un singulier retour de fortune. Accueillie d'abord comme le dernier mot de la science, prne l'gal d'une rvlation, il lui faut compter aujourd'hui avec les faits accomplis depuis quarante annes, avec les dmentis qu'ils lui ont apports de toutes parts. L'excs de la population, disait Malthus, est la cause unique de la misre. Non, lui rplique-t-on de nos jours, c'est l'excs de la misre qui fait celui de la population. C'est l que rsident, avec l'insouciance et le dsespoir, ces influences prolifiques qui couvrent de misrables les contres industrielles. Jamais coup sr, raction ne se produisit plus carrment. On a hte d'ajouter qu'elle eut en sa faveur les noms les plus imposants de la science conomique. Nous pourrions en citer plus d'un qui a reni les exagrations systmatiques de Malthus. Je reconnais sans difficult, dit M. Dunoyer, la justesse de cette remarque que les classes trs misrables croissent avec leur misre, et que c'est l'extrme limite du dnuement que les tres humains se pressent en plus grand nombre, comme pour se disputer le droit de souffrir. J'admets ce que l'on dit des pauvres irlandais : que destitus de prvoyance parce qu'ils sont privs d'espoir, ils pullulent au hasard comme des plantes sauvages dans un champ abandonn 1 . M. Rossi a exprim la mme pense en termes non moins affirmatifs : L'homme qui vit de privations saisit avec empressement toute excitation physique qui peut lui faire oublier un instant sa misre. L'union des sexes, dpouille de toute ide de moralit et d'avenir, n'est plus pour le pre de

Journal des conomistes t. I, p. 158. L'Honorable crivain ajoute que cette population excessive, effet de la misre, en devient cause son tour. Rien de plus vrai ; mais il y a bien loin de l au principe absolu de Malthus, suivant lequel toute misre est une faute du misrable, la faute de lintemprance dans la reproduction.

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famille qu'un moyen de suspendre momentanment le cours de ses souffrances.... Celui qui n'a rien et qui dsespre d'un meilleur avenir, celui qui a fini par croire qu'il est abandonn de tout le monde, qu'il est en guerre avec le genre humain, celui-l n'a rien prvoir, rien calculer ; il ne songe qu'au moment prsent et qu' lui- mme. Peut-il mettre au monde des tres plus malheureux qu'il ne l'est ? D'ailleurs, qui aurait le droit de se plaindre ! Il a bien vcu, lui, dans le besoin, au jour le jour, sans autre appui que la Providence, elle ne manquera pas ses enfants 1 . Il faut s'en tenir ces lumineux dveloppements : c'en est assez pour conclure avec toute certitude que la population n'a pas une tendance essentielle a dpasser les moyens de subsistance ; que ce penchant regrettable est toujours un accident, et qu'il appartient, non pas l'tat normal de la socit, mais seulement certaines circonstances, certaines classes visites par la dtresse et le dsespoir. Ce revirement des esprits tait chose toute naturelle la suite des faits nouveaux et dcisifs dont nous avons le spectacle depuis le commencement du sicle actuel. C'est en France qu'il devait clater, car c'est l que s'est produit tout un ensemble, toute une srie de phnomnes dont la doctrine anglaise ne peut supporter l'aspect. C'est l que le progrs modr de la population, que l'immense progrs des capitaux, que le rapide essor de l'agriculture constituent le dmenti le plus formel, l'preuve la plus insoutenable pour la thorie de Malthus. Ces assertions semblent se justifier d'elles-mmes ; il en est une toutefois qui vaut la peine qu'on s'y arrte, parce qu'elle choque les ides vulgaires, les prjugs du pays sur l'accroissement de sa population. Cet accroissement, il faut bien le savoir, est infrieur la moyenne de ce qu'il est dans le reste de l'Europe. Dans cet ordre de faits, il n'y a gure aprs nous que le Portugal et la Turquie. La statistique la plus comptente n'a pas de notion mieux tablie. Les populations de l'Europe runies, dit M. Moreau de Jonns 2 , se sont accrues en moins de l'espace d'un demi-sicle ( partir de 1788), de 75 p. 100. Trois puissances : la Russie, la Prusse et la Grande-Bretagne ont dpass considrablement ce terme moyen gnral. Deux autres : l'Autriche et la Suisse l'ont atteint sans aller au-del. Huit sont demeures au-dessous plus ou moins : l'accroissement de la France ne s'est pas lev la moiti du terme

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Cours c. polit. t. I, p. 571-574. Chef des travaux de statistique au ministre de l'Agriculture et du Commerce.

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moyen gnral de l'Europe ; il est infrieur celui de tous les autres pays, except trois : la Suisse, le Portugal et la Turquie 1 . Nous sommes donc fonds le croire : en France le progrs de la population a t des plus mesurs. Quant l'essor prodigieux des capitaux, l'vidence exclut la preuve ; elle proclame avec toute son autorit, que ce dveloppement a pass de bien loin celui de la population, et qu'il offre une ampleur, une puissance de rsultats dont rien n'approche dans les allures prudentes et circonspectes du progrs qu'on a signal d'abord. Travail et richesse, valeurs et produits, tout a grandi, tout a gagn en nombre, en nergie, en diffusion. Au milieu des indices de toute sorte qui composent cette vidence, s'il fallait s'attacher un fait et une poque, s'il fallait dmler les lments d'une dmonstration, on croirait les avoir trouvs dans le rapprochement du progrs de la population et du progrs de l'impt des patentes depuis 1800. Rien de plus propre que cet impt constater l'tat et le mouvement de la richesse publique. Prlev sur lexercice et les revenus de toutes les industries, il ne peut s'lever ou s'abaisser sans rvler l'accroissement ou le dchet des capitaux industriels. ce compte, il peut passer pour un critrium assez fidle de la richesse gnrale, car les capitaux qu'il reprsente mdiatement, ont l'minente proprit de se reproduire avec une puissance incomparable et d'alimenter entre tous la production agricole et commerciale. On se rend compte aisment de la supriorit productive de l'industrie. Les agents naturels qu'elle emploie, comme l'air et la vapeur, lui offrent un concours incessant, illimit : ce sont des forces qu'elle rencontre partout, qu'elle ne paye nulle part et qui ont l'avantage de ne jamais se lasser ni s'puiser. Par o l'industrie l'emporte certainement sur l'agriculture, dont l'instrument de production, born en puissance et en tendue, est toujours guind un prix de monopole. Ces agents naturels, il est vrai, ne fonctionnent pas sans machines, et l'appareil ncessaire leur mouvement semble constituer un capital fixe, analogue celui que reprsente la terre ; mais comment comparer l'importance toute secondaire de ce capital dans l'uvre industrielle, celle de la terre dans l'uvre agricole ? Les recherches de M. Dutens pour 1835, portent trois milliards le capital fixe de l'industrie franaise, et son capital circulant quatre milliards ; tandis que la richesse agricole prsente en capital fixe quarante-quatre milliards, et trois milliards seulement en capital circulant 2 .

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Journ. des con. Janvier 1842, p. 168. Essai comparatif sur la formation et la distribution des revenus en France, en 1815 et 1855. Voici en chiffres prcis ce que l'on a exprim dans le texte en chiffres ronds :

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Telle est l'norme diffrence qui distingue le rle du capital fixe dans l'un ou l'autre de ces emplois. Infrieur au capital circulant dans le domaine de l'industrie, il lui est plus de dix fois suprieur dans celui de l'agriculture, o le sol reprsente lui seul presque toute la valeur de ce capital. L'industrie n'a pas subir au mme degr la charge de ce concours, le fardeau de cet auxiliaire. La nature lui prte gratuitement son aide, aussi lui est-il donn de multiplier ses produits avec une abondance, une profusion qui dpassent de bien loin tous les efforts de l'agriculture. Les produits industriels ont cet avantage qu'il leur est permis d'aller au loin chercher des acheteurs, de choisir leur march et de se prsenter partout o la demande lve les prix, tandis que les denres agricoles, retenues par leur volume aux lieux de production, doivent s'y dbiter et s'y consommer 1 . Ajoutons que ces denres s'adressent sans doute au premier de nos besoins, mais aussi bien un besoin trs limit et qui a sa mesure prcise dans la capacit de nos organes physiques, tandis que l'industrie travaille pour des besoins illimits et insatiables, c'est--dire pour tous les caprices de l'amourpropre, de l'ostentation, de la sensualit, de la mode... Il est clair que, sous l'influence de ces deux causes, elle doit raliser d'normes profits, et fonder ces grandes opulences, ces grandes concentrations de produit net, devant lesquels s'extasie dsormais la science conomique de l'Angleterre 2 .
Capital fixe de l'industrie : 3, 843, 490, 000. Capital circulant 4, 277, 834. Capital fixe de l'agriculture 44, 98, 975, 047. Capital circulant : 3, 954, 933, 901. Tandis que le bl se vend Marseille 22 fr. l'hectolitre, il ne se vend que 15 fr. dans les dpartements du Nord. (Rapport de M. Latn la chambre des dputs, sur la loi crale du 17 juillet 1819. (Sance du 31 mars 1819.) Tous les jours, dit Ad. Smith, nous voyons les fortunes les plus brillantes acquises dans le cours de la vie d'une seule personne par le moyen du commerce et des manufactures, aprs avoir commenc souvent par un trs faible capital et quelquefois mme sans capital. Une pareille fortune acquise par l'agriculture, dans le mme temps, et avec aussi peu de capital, est un phnomne dont l'Europe n'offrirait peut-tre pas un seul exemple dans tout le cours du sicle. Ce passage de l'illustre conomiste a toute la valeur d'un aveu. Accueilli par les Physiocrates, lors de son sjour en France, bloui de leur faveur, touch du vrai et du gnreux qui abonde dans leurs doctrines, il lui est rest de ce commerce une secrte complaisance, une prdilection involontaire pour le systme agricole. Sa rfutation des Physiocrates est indcise et languissante ; c'est, vrai dire, le ct faible de son livre, au rebours de tant d'crivains qui excellent dans la critique et chouent dans la doctrine. Quant aux raisons d'Ad. Smith pour exalter la production agricole au-dessus et aux dpens de tout autre, on a peine les concevoir dans un si grand esprit. Il n'en est pas, dit-il, qui contribue au mme point l'accroissement de la richesse publique, parce qu'elle reprsente et utilise non seulement le travail de l'homme, mais encore celui de la nature. (T. I, p. 455-456.) Comme si la nature n'tait pas aussi bien l'auxiliaire des uvres de l'industrie ! Comme si l'air, l'eau et la vapeur ne travaillaient pas conjointement avec l'homme dans la plupart des manufactures modernes ! Ce dernier mot est peut-tre la vritable apologie d'une si prodigieuse mprise. Ad. Smith ne pouvait prendre en

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Si l'industrie est en possession de produire avec une incomparable nergie, elle excelle aussi bien fconder toutes les autres branches de la production. Les capitaux qu'elle cre ne conservent pas tous une destination industrielle ; il en est qui se versent dans l'agriculture, dtourns de leurs anciennes voies par la lutte opinitre qu'ils y rencontrent tt ou tard, attirs d'ailleurs vers le placement territorial, par les avantages de considration et de scurit qui lui appartiennent ; de telle faon que si l'industrie a la proprit de raliser les gains les plus considrables, elle est loin de les retenir invariablement dans l'emploi d'o ils sont ns ; il lui chappe tous ceux qui sont tents par l'appt d'une consolidation foncire, par l'attrait inn de l'agriculture. Ainsi le progrs de l'industrie est celui de la production dans tous les genres, de la richesse publique dans tous ses lments. Ds-lors, s'il y a une chelle infaillible pour apprcier l'tat de l'industrie, on peut la consulter avec toute scurit sur celui de l'opulence nationale. Cette chelle, nous croyons l'avoir trouve dans l'impt des patentes qui rvle le nombre des industries par le montant du droit fixe, et leur importance par le droit proportionnel, calcul sur le loyer de l'usine et de l'habitation, c'est-dire sur le revenu. Le produit croissant ou dcroissant de cet impt ne peut manquer d'tre la traduction fidle de chaque pas fait par l'industrie, soit en avant soit en arrire. Or, voici le tableau des vicissitudes de cet impt, partir de 1802. On s'arrte cette poque, parce que c'est celle o le recouvrement en fut confi aux agents des contributions indirectes, aprs avoir t jusque l une besogne municipale mdiocrement accomplie. 1802 1813 1816 1829 1837 1844 19,319,554 fr. 16,922,003 40,453,000 26,880,000 28,992,658 31,600,000

considration ce qui n'existait pas encore au temps o il crivait, ou du moins, il ne pouvait tre frapp, comme nous, d'un spectacle qui n'avait pas encore tout son clat et toutes ses merveilles. C'est en 1775 que parut son livre. Or, l'invention d'Arkwright. (Moulin filer le coton), ne date que de 1780, et le perfectionnement dfinitif de la machine vapeur de 1775. (Storch. t. I, p. 166 et t. II, p. 95). Jusque l, il faut en convenir, le concours de la nature tait autrement saillant dans l'uvre agricole que dans celle de l'industrie, et quoiqu'Ad. Smith ait mentionn la machine feu, il est probable que cette invention avait alors plus de valeur scientifique que d'applications usuelles et gnrales.

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On s'explique sans peine la diminution qui affecte l'anne 1813, appauvrie par tant d'efforts et de sacrifices. Quant l'augmentation exorbitante qui se remarque en 1816, elle tient au doublement de l'impt des patentes par voie de centimes extraordinaires, mesure ncessite par les besoins de l'poque, et que fit cesser la loi du 25 mars 1817. Abstraction faite de cette circonstance, l'anne 1816 doit figurer pour vingt millions seulement et prsente encore, l'tat normal, quelque progrs sur les exercices prcdents. Tout compte fait, le produit de l'impt des patentes a mont de 19 31 millions depuis le commencement du sicle actuel, d'o il suit que la richesse publique dont cet impt est le critrium, s'est augmente de plus de trois cinquimes 1 . Cela pos, si l'on recherche quel a t pendant le mme laps de temps le progrs de la population, on trouve qu'elle tait, en 1802, de 27 millions d'mes 2 . Elle est aujourd'hui, d'aprs le dernier dnombrement officiel, de plus de 33 millions 3 . Ainsi, en France, l'accroissement de la population, dans un temps donn, a t de moins du quart, tandis que celui de la richesse publique tait de plus des trois cinquimes ! Que reste-t-il de la thorie de Malthus en prsence de ces rsultats ? O sont-elles donc ces populations luxuriantes, qui devancent l'appel des capitaux, et qui s'entassent l'extrme limite des subsistances ? Dira-t-on qu'un peuple ne se nourrit pas de capitaux, mais de denres agricoles ; que l'accroissement des uns n'est pas celui des autres ; qu'un pays peut-tre riche par l'industrie, et nanmoins assez pauvre en crales pour refuser tout encouragement la population ? Le principe est exact, et la Hollande en offrait autrefois une frappante application, mais qui ne se retrouve nullement dans la France actuelle. Ou la richesse de notre pays lui vient de l'agriculture, et l'objection alors n'a plus mme de prtexte ; ou bien elle s'est faite par l'industrie, c'est--dire grand renfort de salaires. Dans ce dernier cas, la distribution de la richesse permettait une demande croissante de denres alimentaires, en mme temps
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Il ne faudrait pas imputer cette augmentation de l'impt ce que de nouvelles industries y auraient t ultrieurement soumises. Ds le principe, l'impt des patentes les atteignait toutes, comme en fait foi l'art. 55 de la loi du 1er brumaire an VII, qui dclare patentables, d'aprs l'analogie, les commerce, industrie ou profession non dsigns dans le tarif. On croira sans peine que le fisc et les tribunaux administratifs ne laissrent pas dans l'oubli ce droit d'assimilation qui leur tait confie. En chiffre prcis : 27, 349, 003. V. Statistique gnrale. Territoire et population p. 165. Ibidem, p. 199.

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que l'tendue du territoire et la qualit du sol garantissaient une production gale la demande 1 . Si la population, matresse de commander plus de subsistances et certaine de les obtenir, ne s'est pas autrement multiplie, c'est qu'elle ne l'a pas voulu, c'est qu'elle n'tait pas d'humeur pulluler dans la seule perspective du strict ncessaire qui prserve de mourir. Malthus l'a oubli : l'homme ne se nourrit pas seulement de pain. Il lui faut d'autres raisons de natre que la possibilit de vivre ; s'il se reproduit, ce n'est pas pour transmettre l'existence seulement, mais aussi bien toutes les conditions d'existence au-dessous desquelles il n'y a plus d'homme, s'il reste encore l'tre et la vie. Non, l'histoire de la reproduction humaine n'est pas celle du bouc et de la chvre laisss dans l'le de Juan Fernandez, et qui, au milieu de la plus abondante pture et de la plus complte scurit, s'y multiplirent jusqu' l'touffement 2 . Partout cette grossire explication vient se briser contre les faits. En France, nous venons de le voir, grande richesse, grand essor de toutes les facults productives, et cependant progrs mdiocre de la population. En Angleterre, progrs excessif de la population, mais qui s'explique par l'insouciance et par l'abrutissement du dsespoir. En Amrique, pullulation considrable, mais non dmesure, infrieure qu'elle est l'exubrance de ressources alimentaires, offerte par la fertilit du sol et par l'immensit du territoire. Telle est la tendance normale de la population ; telle est la loi de ses vicissitudes, observe en France et en Amrique, o l'homme de toute classe a conserv quelque respect de soi et des siens, viole exceptionnellement en Angleterre sous le rgime des castes, c'est--dire de la dchance et de la dgnrescence du plus grand nombre 3 .
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Cela n'est pas une conjecture fonde sur la vraisemblance, mais un fait nonc comme constant par les statistiques officielles. La France, qui en 1818 ne produisit que 52, 200, 000 hectolitres de bl, d'aprs M. Chaptal, et en 92, 47, 300, 000 d'aprs Lavoisier, en produit aujourd'hui 69, 558, 000. (Voyez l'article Bl de M. Moreau de Jonns, dans le Journal des conomistes, numro de janvier 43, p. 146.) Malthus. Essai sur le principe de la population. Voir l'appendice. Malthus vivait en prsence de l'exception : rien d'tonnant qu'il l'ait rige en principe. Le fait particulier qu'il avait sous les yeux lui a masqu le fait gnral, la loi de la matire. Ses voyages et ses tudes en pays tranger n'ont pu le soustraire cette obsession, cette invincible rminiscence de son point de dpart. D'autres influences encore sont venues troubler sa vue et corrompre son jugement. Malthus crivait pour un parti, sous des inspirations de circonstances, dans un esprit de raction passionne.

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Ainsi, la population n'est pas sujette en soi un accroissement dmesur qui menace les salaires d'une baisse incessante et qui promette aux profits une lvation progressive. Si cet effet se produit un jour, il n'appartiendra pas cette cause. Si jamais l'opulence du petit nombre et la misre des masses se dclarent en France, il ne sera pas vrai de dire que les masses se sont livres et offertes elles-mmes l'exploitation du petit nombre, par l'abus du mariage, par l'excs de la procration.

Sa thorie de la population n'est que le fragment d'une thorie plus gnrale qui dit : tolle, ceux qui souffrent, hosanna, ceux qui jouissent. C'est le v victis de l'conomie politique, ou plutt c'est le contrepied systmatique des thories professes en France jusqu'en 89, et pratiques dans le mme pays l'poque o Malthus a pris la plume. Pour bien juger cet crivain comme intention et comme autorit, il faut l'entendre sur la question du fermage, sur les droits de la proprit territoriale. Je ne sache pas d'autre conomiste qui ait mconnu le caractre de monopole inhrent cette proprit. (V. Inquiry into the nature and progress of rent). Ad. Smith avait prononc le mot ; Ricardo l'a dmontr, et aujourd'hui un crivain, peu suspect de radicalisme, vient d'ajouter cette dmonstration toute la nettet de ses vues avec toute l'autorit de son orthodoxie (M. Rossi, Cours d'conomie politique, t. I). Il n'y a que Malthus qui dans son infatuation, ait ferm les yeux cette vidence ; volontaire aveuglement qui nous donne la mesure du parti pris et de la passion qui entache toute une secte d'conomistes.

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CHAPITRE XII.
Comment le prix des denres de premire ncessit agit sur les salaires et les profits. La hausse de ce prix ajoute l'lvation des salaires, si le travail est rare et recherch : elle n'en arrte pas la baisse, si le travail est surabondant. Sur ce dernier point, opinion contraire de Ricardo. Souffrances numres par M. Say, qui ne permettent pas de croire l'accroissement parallle des besoins et des ressources. Les subsistances sont-elles chres par raret, la hausse du salaire ne fera aucun bien l'ouvrier : elle lui en fera beaucoup, si les subsistances ne sont chres que parce qu'elles ont t chrement produites. 1re objection : Puissance des habitudes et des traditions qui maintient les salaires. Rponse : Ces murs n'ont rien de stables : elles doivent s'teindre dans les crises industrielles. 2e objection : Salaires d'aujourd'hui suprieurs ceux d'autrefois ; salaires des villes suprieurs ceux des campagnes : donc le prix du travail crot comme celui des vivres. Rponse : La supriorit du salaire, dans ces deux cas, tient uniquement la demande suprieure du travail : fait attest par la hausse des gages domestiques qui n'ont pas se nourrir.

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Lorsqu'on a montr l'influence exerce sur les salaires par l'tat de l'offre et de la demande du travail, ou, en d'autres termes, par le rapport de la population aux capitaux, on croit volontiers avoir tout dit, et la matire parat puise. Cette vue cependant serait errone et dfectueuse. L'ouvrier n'applique pas immdiatement ses besoins la portion de mtal qui sert d'valuation et de rcompense son travail ; il faut pour cela qu'il l'change contre un approvisionnement de denres ncessaires ou utiles son entretien. Tel est le salaire rel, tandis que l'autre n'est que nominal. Or, ces denres ne sauraient tre d'un prix trs lev, sans agir, dans une certaine mesure, sur le taux des salaires et sans modifier l'action de la premire cause que nous venons d'analyser. Quand les objets de premire ncessit sont monts ce prix, si les capitaux abondent, si le travail est rare et vivement demand, le travailleur, prenant en considration la plus value de ces objets, lvera ses prtentions d'aprs la double base et du besoin qu'on a de ses services et de la plus grande chert des subsistances. C'est chose naturelle que le renchrissement d'une marchandise plus demande qu'offerte, et quand elle est le gagne-pain du vendeur, il est encore naturel qu'elle renchrisse, non seulement d'aprs l'tat de la demande, mais encore selon le prix du pain.

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C'est alors, mais uniquement alors, que le prix lev des subsistances modifie le prix du travail. Cette circonstance ajoute l'lvation des salaires, mais n'en arrte pas la baisse dtermine par l'offre surabondante du travail. La hausse des produits agricoles n'a point pour suite invitable, quoiqu'en dise Ricardo, la hausse des salaires ; son effet le plus constant est l'aggravation du sort de l'ouvrier. S'il est incapable dsormais de se procurer avec son salaire autant de bien-tre que par le pass, l'expdient est des plus simples ; il se rduira, il se privera : c'est l une des disgrces, une des infriorits essentielles de sa position. Que si mme le strict ncessaire vient lui manquer, s'il ne peut vivre et continuer sa race avec les seules ressources dont il dispose, ce n'est pas dire qu'il mourra de faim soudainement sous les yeux de son matre : non, sans doute. L'effet ainsi rapproch de la cause n'aurait jamais lieu ; la hausse ne serait jamais refuse au salaire, si le refus devait avoir instantanment cette consquence. Mais l'ouvrier perdra d'abord ses forces sous un rgime de privations et de souffrances continues, pour s'teindre ensuite dans une lente extnuation, pour mourir enfin d'une simple impossibilit de vivre. Comme ce dnouement n'a rien d'une catastrophe, comme il est sans clat et sans bruit, il passe inaperu, ou mme il s'impute volontiers des causes particulires, accidentelles, que sais-je, ivrognerie, inconduite, excs.... Cette sombre peinture n'est pas exagre plaisir ; on la retrouve trait pour trait chez le plus classique de nos conomistes. Tous les ans, dit M. Say, une partie de la population prit de besoin : cela ne doit pas s'entendre comme si elle mourait positivement du dfaut de nourriture, quoique ce malheur soit beaucoup plus frquent qu'on ne pense. Je veux dire seulement que les hommes qui prissent de cette manire, n'ont pas leur disposition tout ce qui est ncessaire pour vivre, et que c'est parce qu'ils manquent de quelque chose qui leur serait ncessaire qu'ils meurent. Par exemple : Tantt c'est un malade ou un homme affaibli, qu'un peu de repos remettrait, ou bien qui il ne faudrait que la consultation d'un mdecin et un remde fort simple ; mais qui ne peut ni prendre de repos, ni consulter le mdecin, ni faire le remde. Tantt c'est un enfant qui rclame les soins de sa mre ; mais sa mre est force au travail par l'indigence : l'enfant prit ou par un accident, ou par malpropret, ou par maladie. Sur un nombre gal d'enfants pris dans la classe aise et dans la classe indigente, je crois qu'on s'loignerait peu de la vrit en affirmant qu'au bout du mme espace de temps, il en sera mort dans la seconde deux fois autant que dans la premire.

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Enfin une nourriture trop peu abondante ou malsaine, des habitations troites, humides ou surcharges d'habitants, l'impossibilit de changer souvent de linge, de se vtir plus chaudement, de se scher, de se chauffer, causent la mort de bien des personnes, et toutes celles qui prissent faute des moyens ncessaires pour satisfaire ces besoins, meurent de besoin 1 . Les choses se passeraient-elles de la sorte si le prix du travail s'levait avec celui des denres que consomme le travailleur ? Si les ressources croissaient comme les besoins ? La hausse des objets de premire ncessit se rsout donc presque toujours en un surcroit de misre pour le travailleur. Ricardo ne pouvait fermer les yeux sur cette dplorable ncessit ; mais s'il a prvu lobjection, comment l'a-t-il rsolue ? Il est impossible, dit-il de concevoir comment le prix en argent des salaires pourrait baisser ou rester stationnaire pendant que celui des objets de premire ncessit hausserait graduellement. On peut donc regarder comme une chose dmontre que, dans les cas ordinaires, il n'arrive point de hausse permanente dans le prix des articles de premire ncessit qui ne cause une hausse des salaires ou qui ne soit l'effet d'une hausse qui se serait opre auparavant. Voil toute la rponse d'un des esprits les plus subtils, d'un des observateurs les plus profonds dont shonore la science ! Oui, sans doute, la hausse permanente des produits agricoles amnera la hausse des salaires, mais quel prix ? Par la souffrance et par la mortalit. C'est cette condition seulement que l'arme de travailleurs s'claircit, que le trop plein se nivelle, et que le march du travail, en se dgarnissant, voit remonter les salaires. Telle est l'unique voie par o s'opre le rapprochement du prix naturel et du prix courant du travail, l'un qui se dtermine par les besoins de la vie, l'autre par l'tat de l'offre et de la demande. Pour que l'ouvrier reoive de quoi vivre en change de son travail, pour qu'il en touche le prix naturel, il faut qu'il y ait autant et peut-tre mme plus de besogne que de bras. Dans le cas oppos, les salaires baisseront jusqu' ce que la disparition des moins robustes parmi les travailleurs ait rtabli le niveau entre l'ouvrage et ceux qui s'offrent l'accomplir. La circonstance de la hausse des produits agricoles touchera peu le producteur et n'arrtera pas cette baisse. Peut-on s'en tonner, quand il se trouve des crivains pour dmontrer ex professo que cette hausse ne confre aucun droit l'ouvrier, et n'ajoute rien aux obligations du matre ?

J. B. Say. Trait dc. polit. 1re d. t. I, p. 389.

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Le prix du travail, dit Buchanan 1 , n'a point de rapport ncessaire avec le prix des subsistances, puisqu'il dpend entirement de l'offre du travail industriel compare avec la demande. D'ailleurs il faut faire attention que le haut prix des subsistances est un indice certain de la diminution de l'approvisionnement, et a lieu dans le cours ordinaire des choses, afin d'en retarder la consommation. Une moindre quantit de vivres partage entre le mme nombre de consommateurs, en laissera videmment chacun une moindre portion, et le travailleur sera forc de supporter sa part de privation dans la disette. Pour que ce fardeau soit distribu galement, et pour empcher que le travailleur ne consomme autant de subsistances qu'auparavant, le prix monte. On prtend que les salaires doivent monter en mme temps pour mettre le travailleur en tat de se procurer la mme quantit d'une denre devenue plus rare. Mais si cela tait ainsi, la nature contrarierait elle-mme ses propres desseins en faisant d'abord monter le prix des subsistances, afin d'en diminuer la consommation, et en faisant ensuite hausser les salaires pour fournir au travailleur le mme approvisionnement qu'auparavant. On ne saurait imaginer un sophisme plus flagrant. La moindre rflexion rvle deux causes possibles la chert des produits agricoles : l'insuffisance ou la chert de la production. Quand c'est la raret des crales qui en lve les prix, Buchanan a raison : la hausse des salaires ne fera qu'exagrer celle des produits agricoles demands de toutes parts avec insistance, avec anxit. L'ouvrier pourra sans doute y mettre un plus haut prix, mais il n'en aura pas davantage ; sa surenchre sera toujours couverte et dpasse. Dans la concurrence qui se fait autour de cet objet de premire ncessit, il sera infailliblement vaincu par les classes riches, presses qu'elles sont d'un gal besoin, et armes de moyens suprieurs. Mais il en sera tout autrement si la chert des subsistances tient celle de leur production, si l'approvisionnement, devenu plus coteux, est demeur le mme en quantit : alors, l'ouvrier n'est pas condamn par la force des choses rduire sa consommation, et la hausse des salaires est dsirable autant que juste, parce qu'elle le maintient dans les conditions dont il avait joui jusque l, et dont il serait dchu si elle n'avait pas lieu. C'est dans ces limites que la hausse des produits agricoles agit sur les salaires et par consquent sur les profits. Quand le travail est cher, il devient plus cher sous le coup de cette hausse. Le renchrissement ici se proportionne exactement la chert ; il cesse tout fait si le travail, plus offert que demand, est rduit subir toute espce de salaires.

Comment.sur Ad. Smilh, p. 591.

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Mais nous avons compter avec une difficult dont on fait grand tat, et qui toutefois a quelque chose d'insaisissable dans le vague dont elle s'enveloppe. On prtend que le prix du travail ne peut demeurer stationnaire en prsence du prix croissant des subsistances, et que les murs, les traditions, le climat de chaque pays dterminent un niveau, un minimum au-dessous duquel les salaires ne peuvent descendre. Il y a, dit-on, une limite naturelle leur baisse, laquelle est fixe, non pas seulement par les besoins physiques de l'ouvrier dans chaque pays, mais encore par les opinions qu'on y entretient sur la valeur et la dignit de l'homme. Nous avouerons sans peine que, dans un pays mdiocrement peupl, o la terre est mnage par l'impt, o l'agriculture est en crdit ct d'une industrie florissante, o la vie et la libert de l'individu sont hautement estimes et garanties, le salaire doit se ressentir de ces circonstances et de ces institutions. Plus rare, plus ncessaire, plus intelligent, le travail aura en outre quelque dignit virile, quelque fiert civique. Le matre et l'ouvrier, en traitant sous cette influence, prendront des habitudes de respect de soi-mme et d'quit, inconnues ailleurs. C'est ainsi que les choses se passrent peut-tre dans la Grande-Bretagne, pendant la premire moiti du 18e sicle. Mais ces habitudes ont-elles la puissance et la tnacit qu'on leur prte ? Mais l'Angleterre les a-t-elle conserves ? Voil ce qu'il faut vrifier. Elles sont incompatibles, selon nous, avec la prdominance du rgime manufacturier. Elles doivent prir dans les crises priodiques inhrentes ce rgime ; car ces crises entranent des intermittences de salaire qui prparent le travailleur en souffrir l'insuffisance dans les temps rguliers. Lorsqu'aux poques de chmage, l'ouvrier est oblig de vivre pendant une semaine avec le travail de trois jours, il apprend vivre de moins, diminuer ses consommations, rduire son bien-tre. Si ces poques se renouvellent frquemment, l'altration de rgime, l'appauvrissement d'existence qu'elles comportent, finiront par dtruire les habitudes anciennes et par en constituer d'autres, toutes de privation et de dnuement. Les crises ne sont pas ternelles, sans doute, et les salaires retrouvent des alternatives de stabilit, des priodes d'lvation ; mais ce retour, dsormais inefficace, n'apporte pas d'amlioration dans le sort des classes laborieuses elles ont appris jusqu'o la misre tait compatible avec la vie ; une fois rationnes de la sorte, une fois faites cette dgradation, des salaires meilleurs ne servent plus chez elles qu' l'encouragement du mariage et de la procration. En d'autres termes, cette hausse n'est que passagre, inaperue ; au lieu d'adoucir l'intensit de la misre, elle ne fait qu'augmenter le nombre des misrables. C'est la quantit des salaires, et non leur montant, qui vient s'accrotre. Telle a t la marche des choses en Angleterre depuis un demi-sicle. Il n'y a rien de mieux attest, soit par les enqutes officielles, soit par les motions parlementaires, que la dtresse croissante de ses classes laborieuses. C'est le grand souci, c'est le lieu commun de la politique anglaise, et qui n'est pas d'hier. Il y a vingt ans dj que ce

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spectacle a suscit un schisme parmi les conomistes. La crise anglaise de 1825 fut l'inspiration de M. de Sismondi dont les vues et les thories dfraient aujourd'hui encore les nombreux adversaires de la concurrence. Il ne faut plus citer le rgime des pauvres secourus par les paroisses pour admirer ce propos la toute-puissance des murs qui profite aux mendiants eux-mmes, et pour supputer sur cette base la dose de bien-tre qui revient ncessairement l'ouvrier anglais. Le fait est qu'en Angleterre, le pauvre lgal tait plus heureux que l'ouvrier. C'est contre ce scandale que fut dirig le bill d'amendement des poor laws, adopt en 1834. On peut voir dans un livre couronn par l'Acadmie des sciences morales et politiques 1 , que cote dsormais l'asile du Workhouse, et comment toutes choses ont t remises leur place, en rduisant l'aumne au-dessous du moindre salaire. Nous n'avons pas fini avec toutes les rsistances, toutes les difficults de ce sujet. Si les salaires ne haussent pas avec le prix des denres, il y a des faits, nous dira-t-on, qui demeurent inexplicables. Pourquoi, par exemple, le prix du travail est-il plus lev la ville qu' la campagne ? Pourquoi les ouvriers sontils mieux pays aujourd'hui en France qu'ils ne l'taient il y a un demi-sicle ? Si l'ouvrier ne trouvait pas la ville un surcrot de salaire pour le surcrot de dpense qu'il y supporte, il n'y viendrait pas, ou il n'y resterait pas. Or, le citadin aime mieux payer un ouvrier plus cher que de s'en passer ? Tel est le secret de son quit, telle est la cause des salaires levs dans l'intrieur des villes, laquelle n'est, aprs tout, que l'tat respectif de l'offre et de la demande du travail. L'offre cesse et le travail reste aux champs, s'il ne trouve la ville que mme salaire avec des charges de plus. Quant aux salaires suprieurs aujourd'hui ce qu'ils taient il y a cinquante ans, ce progrs a une explication plus palpable encore : il tient celui des capitaux qui dtermina une demande croissante de travail, un plus grand emploi d'ouvriers. On n'a pas oubli la prudence, la rserve insigne qui prsidait l'accroissement de la population franaise, tandis que les capitaux pullulaient avec la plus encourageante fcondit.

Voici ce que la maison de charit offre au pauvre valide qui cotisent y entrer : elle lui offre ce qu'il faut pour ne pas mourir de faim, condition qu'il sera spar de sa famille, de ses enfants, car les ges et les sexes sont isols dans le Workhouse comme dans la prison, et, de plus, condition qu'il achtera le secours beaucoup plus cher qu'il n'a jamais pay le droit d'existence, au prix d'un travail forc, purement mcanique, et qui est un vritable supplice, le supplice du moulin bras ! J'ai vu dans plusieurs Workhouses des machines de ce genre ; presque toutes en repos, parce qu'elles avaient mis en fuite les malheureux condamns les faire mouvoir, et j'ai la conviction que les plus affreuses extrmits, les dernires souffrances, sont prfrables une pareille charit. Aussi, n'est-ce pas une charit que l'on a voulu instituer, mais un pouvantail de pauvres ! (De la misre des classes laborieuses en France et en Angleterre, par Eug. Buret. Tome I, livre 1er. Chapitre 3, p. 163).

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Encore un mot sur ce point si capital. Les gages des domestiques ont augment dans la mme proportion au moins que ceux de l'ouvrier. coup sr, ce n'est pas en considration du prix croissant des denres, car le domestique est dfray de tout dans la maison de son matre. La seule dpense qui reste gnralement sa charge, est celle du vtement, et encore les progrs de l'industrie viennent-ils l'allger chaque jour. Il faut donc reconnatre une autre cause, cause unique et exclusive toute lvation des salaires, c'est la demande suprieure du travail. Il n'y a point de pays o l'opulence soit plus ancienne et plus considrable qu'en Belgique, o elle ait guinde plus haut le prix de toutes les denres ; cependant les salaires y sont moiti moindres qu'en France. Nous retrouvons ce fait chaque page de l'enqute commerciale de 1834, sans qu'il soit contredit nulle part 1 . Comment l'expliquer, si ce n'est par l'gosme essentiel du producteur, par sa profonde insouciance des besoins du travailleur ? Comment, ds-lors, l o se rencontre le fait inverse, en faire honneur je ne sais quoi de mystrieux comme la puissance des murs ou de fabuleux comme l'quit du fabricant ?

Nous avons montr plus haut comment la baisse des produits agricoles dterminait celle des salaires, sauf le cas o le travail est rare et recherch. Que si la demande du travail est stationnaire, il est croire que le taux des denres sera sans effet sur sa condition, soit pour l'amliorer, soit pour l'aggraver, et que le salaire suivra quelque distance la hausse des produits agricoles : c'est de pareilles circonstances que se rapportent sans doute les observations de Malthus qu'on a dj cites. C'est peu d'avoir reconnu l'influence du prix des denres sur celui du travail et d'avoir constat l un de ces faits gnraux, qui tantt lvent des salaires aux dpens des profits, tantt les rduisent l'avantage de ceux-ci ; il importe surtout de rechercher quelle est la marche probable de ce fait, quelle est la part d'oscillation inhrente au prix des produits agricoles. On en saura mieux les chances diverses qui attendent le travail et le capital, et l'avenir qui est au bout de leur lutte.

V. Lenqute commerciale de 1834, t. III, p. 49 et 406.

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CHAPITRE XIII.
Qualit infrieure des derniers terrains mis en culture, principe naturel de renchrissement pour les crales. Nulle apprhension, nulle dispute ce sujet en France, mais en Angleterre clameurs et temptes. Gnie prcurseur de la civilisation anglaise, la premire qui s'mut de cette hausse et qui dmasqua le monopole dont elle s'aggrave. Toutefois, la question des crales est la mme en France qu'en Angleterre. Analogie entre les deux pays dans le fait de la hausse : de 1780 1835, le setier de bl a hauss d'un tiers chez nous. Analogie dans les proportions de la hausse : trois hectolitres de bl, qui valent ici de 60 66 fr., en valent 69 de l'autre ct de la Manche.

Retour la table des matires

Les crales doivent renchrir par une premire cause et sous une influence naturelle qu'il est impossible de mconnatre, celle de la moindre fertilit des derniers terrains livrs la culture. Nul doute que les meilleurs n'aient t dfrichs ds le principe : tant qu'ils suffisent aux besoins et aux progrs de la population, le prix des produits agricoles n'a nul motif de s'lever ; mais si la population prend un essor tellement rapide et fait une telle demande de subsistances, que les terrains de premire qualit soient impuissants la satisfaire, la hausse doit se manifester aussitt dans le prix des crales. La raison en est simple : il a fallu recourir des terres moins fertiles ou bien employer sur les terres de premire qualit un nouveau capital avec de moindres retours. C'est en effet une proprit particulire du sol de rpondre jusqu' un certain point aux avances qui lui sont faites en capitaux, mais de ne pas y rpondre indfiniment. Ncessaire dans une certaine limite pour stimuler les facults productives du sol, le capital n'est pas toujours rcompens par une production quivalente ses nouvelles mises ; il a bientt rencontr la limite de ce qu'il peut attendre de la terre. Dans cet tat, les denres alimentaires, produites plus de frais, doivent se vendre plus haut prix. Tel est l'obstacle naturel et invincible que rencontre, non pas le bonheur des socits, non pas mme la richesse d'un peuple, mais la puissance d'un tat, borne qu'elle est par le nombre d'hommes qu'il peut nourrir ; tandis que la flicit publique tient la diffusion de tous les moyens de bien-tre, et la richesse publique leur importance. Toutefois, s'il y a l quelque chose de constant et d'invitable, on ne peut disconvenir du caractre singulirement abstrait de cette vrit ; elle ne laisse point de trace, elle n'exerce pas d'influence, rien ne la rvle l'attention

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publique : soit que la hausse des crales fasse son chemin trs petits pas, soit que le trs grand nombre y trouve son avantage, personne en France n'y prend garde. S'il y a une matire rpute spciale entre toutes, s'il y a un terrain neutre pour les partis, c'est assurment notre lgislation relative aux crales. Mais en est-il partout de mme ? N'entendez-vous pas cette clameur qui nous arrive d'outremer, cette imprcation du peuple anglais contre le monopole foncier ? Il y a l, n'en doutez pas, une question profonde et brlante qui doit nous gagner un jour, tandis qu'en attendant, elle clate et frmit nos portes. C'est ici le lieu de s'arrter un instant et de contempler, au risque d'une digression, ce pouvoir d'initiative, ce gnie prcurseur qui a toujours distingu la civilisation anglaise. Elle fut la premire protger la personne et les choses, stipuler des garanties, rprimer l'arbitraire, faire la part de la dignit humaine, en un mot pratiquer le droit ; elle a mrit par l toutes ses grandeurs et ses prosprits. Elle fut la premire subir ces preuves de guerre civile et de rvolutions sanglantes qui sont le baptme des grandes nations : aussi l'a-t-on vue, dlivre de ce souci, pourvue de cette avance, dpasser le reste de l'Europe dans tous les arts qui se proposent pour but la conqute de la nature et l'asservissement de la matire. Elle fut enfin la premire tenter la grande industrie, la production sans bornes, l'approvisionnement de l'univers : aussi lui est-il donn d'agiter des questions qui ne sont pas mme poses ailleurs, de rprimer l'abus l o nous sommes encore ignorants de l'usage, de servir enfin de sujet et de foyer permanent aux expriences conomiques qui passent nos lumires et notre audace 1 . On le comprend de reste : c'est l que devait clater d'abord la querelle de l'industrie et de la proprit, au sujet des crales. Tout se runissait en Angleterre pour mrir et hter ce dbat. La population, sollicite par le progrs de la richesse publique, par les hauts salaires qui en sont la suite, s'tait multiplie avec promptitude et puissance, tandis que l'agriculture, grce la fixit de l'impt, aux locations long terme, la dme par abonnement et la

L'Angleterre a cess, depuis 1827, la pratique de l'amortissement laquelle nous sommes rests fidles. Tandis que chez nous les colons des Antilles paient des dlgus et des journaux pour dfendre l'esclavage, elle a mancip les ngres de la Jamaque. Tandis que nous voyons peine l'aurore des banques et des chemins de fer, ce sont choses si anciennes si exprimentes chez nos voisins, qu'elles appellent dj des rformes. C'est dans cet esprit qu' la session avant dernire du Parlement Britannique, deux bills ont t prsents, l'un pour entraver l'tablissement des nouvelles banques, ( propos du renouvellement du privilge de la banque d'Angleterre) ; l'autre pour soumettre ladministration des chemins de fer la surveillance de l'tat.

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scurit gnrale, avait acquis rapidement la plus haute nergie productive : il tait impossible que ce progrs parallle ft de longue dure. Au bout de cette situation, il y avait le moment fatal o la terre, exploite dans ses meilleures veines, demeure au-dessous de la demande et ne peut produire davantage qu' grand renfort de capitaux. Ajoutons que dans un pays o se dpensent d'normes revenus, o le luxe est son comble, la culture des crales devait tre sacrifie, sur une foule de points, aux cultures de luxe et d'agrment et surtout celle des fourrages, c'est--dire l'lvement des animaux qui servent entre tous aux consommations et aux plaisirs de la classe leve. De l, l'lvation du prix des produits agricoles. Depuis un sicle, dit Ricardo, le prix du bl a peut-tre tripl en Angleterre 1 . De l, cette question : la hausse est-elle exactement proportionne l'accroissement des frais de production, ou ne serait-elle pas cre plutt par l'abus du monopole ? Il a vingt-cinq ans que l'Angleterre se dbat sous cette controverse ne de la guerre, mais qui clata au retour de la paix. En France, on le rpte, la question n'existe pas, et cependant les lments de la question y sont peu prs les mmes. L'assertion est nouvelle et semblera peut-tre mal sonnante ; il faut cependant aller jusque-l pour ne rien omettre de ce qui tient au sujet. Il faut montrer que les produits agricoles sont vous la hausse ici comme de l'autre ct du dtroit, que cette hausse est favorise dans les deux pays par les mmes mesures lgislatives, qu'elle contient enfin la mme menace, soit contre le travailleur, soit contre le capitaliste qui fait profession d'acheter et de nourrir le travail. N'est-ce pas l un de ces faits gnraux qui agissent sur les salaires et qui rglent le rapport des salaires avec les profits ? N'est-il pas intressant de le suivre partout o il mne, et de lui demander compte de tout ce qu'il contient ? Nous avons eu lieu dj de signaler la hausse qu'a subie en France le prix du bl 2 contentons-nous de renvoyer le lecteur aux documents si dignes de foi qui nous ont fourni cette conclusion. Cette hausse n'est pas, comme on l'a vu, quelque chose de particulier l'Angleterre, son climat, sa civilisation : c'est un fait universel, attach partout au progrs social dont il est l'inconvnient et l'imperfection.

Ricardo, Principes de l'con. polit. et de l'impt, t. II. Le livre de Ricardo, d'o ces ligues sont extraites, a paru en 1815. Le bl tait alors en Angleterre un prix exorbitant qui ne s'est pas soutenu depuis lors, tout en offrant une hausse marque sur les cours antrieurs 91. V. p. 84 et 85.

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Non-seulement le fait est commun aux deux pays, mais encore il s'y est presque toujours produit dans les mmes proportions. Notons en effet que le bl a gnralement la mme valeur en France et en Angleterre : aujourd'hui, comme au sicle dernier, ce sont deux prix qui se touchent et qui marchent constamment du mme pas : s'ils ont eu une priode d'cart, elle n'a commenc qu'avec les guerres de la rvolution, et nous en voyons disparatre aujourd'hui les dernires traces. Peu d'assertions semblent plus hasardes, et cependant il n'en est pas qui reposent sur une base plus solide de faits et d'autorits. Ad. Smith avait donn la table des prix du bl en Angleterre : le plus habile traducteur et l'un des meilleurs disciples qu'il ait rencontr, Garnier, a enrichi sa traduction d'une table analogue pour la France. De ces documents compars, l'conomiste franais a conclu quau XVIIIe, sicle, le prix du bl, tait le mme en Angleterre qu'en France. Les lments de son calcul sont faciles saisir : le prix moyen du quarter anglais tait alors de 32 schellings, ou 40 de nos francs, tandis que le prix moyen du setier de Paris tait de 19 francs. Le quarter tant au setier comme 46 est 25, il en rsulte une diffrence entre les deux prix, qui n'est gure que celle des quantits, c'est--dire point de diffrence 1 . Pour ce qui est de l'poque actuelle, l'identit de valeur entre le bl franais et le bl d'Angleterre, est chose encore plus avre. Chacun sait que l'hectolitre du bl le plus beau se vend aujourd'hui, chez nous, de 20 22 fr. ; d'autre part, le prix du quarter anglais est de 2 liv. sterl. 45 schel. 10 deniers, qui font 69 fr. de notre monnaie. Tel tait en 1837 le prix courant de cette crale 2 . Or, si nous en croyons l'Annuaire du bureau des longitudes, le quarter est gal 290 litres, ce qui est bien prs de 3 hectolitres. Comme ces 3 hectolitres valent ici 63 fr., il s'ensuit, qu'ils vaudraient le mme prix en Angleterre 6 fr. prs, qui reprsentent l'excdant du prix anglais. C'est ce point que se nivelle la valeur du bl entre deux pays, dont l'un se tient pour content de cet tat de choses, tandis que l'autre l'attaque depuis trente ans environ avec l'nergie et la constance d'une passion britannique. Ici, deux choses sont remarquer : la premire, c'est que ce prix de 2 livres sterl. 45 sch. 10 deniers, qui est celui de 1837, est en mme temps le prix moyen des 10 annes qui se terminent celle-l ; par o il mrite la plus srieuse considration, et ne saurait tre trait de prix accidentel et fortuit.

1 2

Ad. Smith, dition Guillaumin, t. I, p. 528. Voy. Mac Culloch. Supplemental notes and dissertations, p. 527 de son dit. d'Ad. Smith.

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La seconde, c'est que l'Angleterre, suprieure qu'elle est en industrie au reste du monde, doit cette prminence d'avoir en circulation plus de monnaie mtallique qu'aucun autre. Comme raison de sa prminence industrielle, elle solde tous ses changes en produits manufacturs, tandis que quelquefois elle est paye de ses produits en espces, notamment par le Portugal, il s'ensuit que le numraire doit abonder chez elle et y lever la valeur changeable de toutes choses 1 . Cette lvation des prix est constante, par exemple, relativement la France. N'est-il pas extraordinaire ds-lors que le prix du bl fasse seul exception cette rgle et n'offre pas mme une diffrence de 10 p. 100 entre les deux pays, tandis que, pour le reste, cette diffrence est gnralement de 30 p. 100 ? Grand argument en faveur de l'agriculture anglaise, car on ne voit pas d'autre explication l'infriorit relle du prix de ses produits, si ce n'est qu'ils s'obtiennent moins chrement que les ntres, c'est--dire avec moins de travail, ce qui constitue l'excellence et le spiritualisme de toute industrie humaine. Quoi qu'il en soit, cette dprciation du numraire chez nos voisins compense richement la lgre diffrence des deux prix qu'on vient d'noncer. L'trange similitude qui se remarque aujourd'hui dans cet ordre de faits, et qui remonte au dernier sicle, na pas t, nous le savons, d'une constance et d'une rgularit toute preuve. Toutefois, la priode d'cart a t moins longue qu'on ne pourrait le supposer, et sa dure comme ses causes la rduisent l'tat de simple accident. Le prix des bls ne prit un essor trs lev en Angleterre qu' l'poque o la banque cessa ses payements en espces. Ce n'est pas que jusque-l il n'y ait eu dans ce pays un grand dveloppement de population et d'agriculture. Les succs de la Grande-Bretagne, pendant la guerre de sept ans, qui la laissrent toute puissante dans les Indes, aprs la dfaite de Lally, et dans l'Amrique du Nord aprs la cession du Canada et de la Floride, avaient ouvert de vastes dbouchs et donn une vive impulsion toutes les branches de son industrie : toutefois les capitaux, qui ds-lors se tournrent en grand nombre vers l'agriculture, n'ajoutrent rien au prix des produits agricoles. Plus de trois millions d'acres furent dfrichs, s'il faut en croire Mac Culloch, dans une priode de vingt ans qui se termine en 91. Mais ces premiers dfrichements, entrepris sans doute sur des terrains d'une valeur gale ceux qui taient dj en culture, ne changrent rien au prix du bl.
1

On ne peut objecter ceci que la France, d'aprs les statistiques les plus rcentes, a plus de numraire que la Grande-Bretagne et que cependant, le prix des denres y est moindre qu'en Angleterre. Ce qu'il faut considrer ici, ce n'est pas la quantit du numraire, mais son emploi, parce que cet emploi seul peut agir sur le prix des denres. Trois milliards d'espces, dont les deux tiers l'tat de trsor ou de magot (qu'on nous passe l'expression), n'auront certainement pas la mme influence sur les prix que 1,500 millions uniquement consacrs la circulation.

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Il en fut tout autrement lorsqu'en 97 la banque d'Angleterre suspendit ses payements en espces, et que commena le rgne du papier-monnaie. Il y eut alors le laisser-aller des crdits, l'abondance factice de capitaux, la fivre de spculations, qui appartiennent naturellement cet tat de choses 1 : or, la spculation fut toute agricole. N'tait-ce pas la seule possible chez ce peuple qui avait dj puis ou fatigu toutes les combinaisons mercantiles, toutes les sources et tous les ressorts du lucre ? Que d'entranements d'ailleurs dans toutes les circonstances de cette poque ? Les prix fabuleux qui avaient suivi les mauvaises rcoltes de 95 et 96, la fermeture des marchs du Nord, le sol national invoqu comme unique ressource, enfin le reflux des capitaux inutiles et languissants dsormais dans les divers emplois qui s'adressaient nagure au continent europen. Mais les capitaux qui s'adressrent au sol n'en trouvrent plus alors que d'une qualit secondaire et mdiocre ; aussi le prix du quarter s'leva-t-il 85 schellings, dans l'intervalle de 96 1805, tandis que la prcdente priode de dix ans offrait une moyenne de 56 schellings. De 1806 1815, la hausse fut encore plus signale ; le bl monta plus de 120 schellings. Cette recrudescence avait pour cause l'mission exagre du papier-monnaie qui, en 1809, perdit 30 p. 100 contre l'or, et dont la dprciation leva dmesurment le prix de toutes les denres. La hausse survcut la guerre, mais grce la prohibition mise en 1815 sur les grains trangers, mesure imprieusement sollicite par la classe des propritaires et des fermiers qui avait opr des dfrichements et contract des obligations, sur la foi des prix levs qu'on avait vus pendant toute la guerre. Lorsque le papier retrouva son niveau, lorsque la banque commena la reprise des payements en espces, le prix du bl descendit quelque peu du taux exorbitant o l'avaient guind les circonstances. partir de 1818, il n'atteignit jamais 4 livres sterling et s'achemina ds-lors, par d'insensibles dgradations, au prix o nous l'avons trouv en 1837, prolongeant une halte qui durait depuis dix annes. En rsum, la crise crale fut pour l'Angleterre un des accidents, un des pisodes de sa lutte contre l'Empire. Pourquoi le Parlement prohiba-t-il les

Si lon en croit lHistoire de la rgence par Lemontey, le systme de Law, si renomm comme dsastreux, laissa quelques traces durables et bienfaisantes de son passage. On construisit cette poque un grand nombre de casernes, une grande tendue de routes, et c'est le papier-monnaie qui fit les fonds de ces dpenses. On pourrait dire galement que les tats-Unis d'Amrique ont dfrich un continent avec du papier ; mais il faudrait savoir au prix de combien de dtresses et de dsespoirs. Comme les dsastres de ce rgime sont presque tous pour le pauvre dans les mains duquel vient s'teindre le papier monnaie, cette circonstance explique l'animosit populaire sous laquelle succomba, il y a quelques annes, la banque nationale des tats-Unis.

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grains trangers qui eussent amen la baisse des crales, si ce n'est par gard pour les capitaux engags depuis le commencement de la guerre dans la production agricole ? Et pourquoi ces capitaux s'taient-ils engags de la sorte, si ce n'est cause de la guerre elle-mme ? Il est certain que la guerre les y avait doublement pousss : d'abord en fermant les marchs du Nord aux Anglais, elle leur faisait une loi de cultiver leur sol tout prix ; ensuite elle prtait une assistance exagre cette culture, en crant, pour remplacer le numraire export sous forme de subsides, un papier-monnaie qui entrane toujours des largesses inusites de crdit et de commandite. C'est la part de dsordre et de dtresse que l'Angleterre devait supporter dans cette lutte.

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CHAPITRE XIV.
Mme protection accorde aux propritaires en France et en Angleterre soit pour le mode, soit pour le degr. Analyse des lois anglaises sur les crales. Analyse des lois de la restauration sur le mme objet. Vues du gouvernement plus favorables l'intrt des masses que celles des chambres.

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Nous venons de voir : 1 que le prix du bl en France est sujet une hausse progressive comme en Angleterre ; 2 que l'identit de ce prix, observe diffrentes poques, dans les deux pays, rvle l'identit de la hausse ; 3 que l'essor exorbitant du prix des crales, en Angleterre, fut une crise, un phnomne n de la guerre et destin s'teindre dans la paix, en passant par les transitions ncessaires au mnagement des intrts agricoles. Le rapport qui existe cet gard entre ces deux pays ne se borne pas l. Chacun d'eux, en son temps, a entendu et pratiqu de la mme manire la protection de l'agriculture. Plus prcoce chez nos voisins, qui eurent plutt que nous les embarras d'une civilisation avance, cette protection ne date en France que de 1814. C'est cette poque que remonte un ensemble de lois et d'ordonnances toutes calcules l'avantage des propritaires fonciers. Singulier contraste ! Tant que la nation fut en dehors du gouvernement, les dits sur les crales, ineptes et insoutenables mille gards, neurent en vue d'autre intrt que celui de la consommation, c'est--dire apparemment celui des masses et de la communaut tout entire. Cette dfense d'exporter des bls d'une province l'autre, ces barrires absurdes que Turgot fit tomber, n'avaient pas d'autre sens, d'autre intention.... L'intrt du pays ne fut sacrifi, sur ce point, que du jour o le pays passa pour se gouverner lui-mme. Le systme reprsentatif, cette grande promesse de bien public, se signala ds l'abord par une srie de faveurs rpandues sur une classe qui n'tait ni la plus intressante, ni la plus nombreuse, mais sans doute la mieux reprsente. Faut-il en conclure que la reprsentation de tous, ou la monarchie pure, soient les seules combinaisons qui laissent place l'intrt gnral ? Faut-il joindre cet exemple celui des tats constitutionnels d'Allemagne, les seuls o le Zollverein rencontra une longue et vive

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rsistance ? Faut-il prononcer ici le mot le plus compromis de la langue, celui de suffrage universel, ou le plus odieux, celui de gouvernement absolu 1 ? Quoi qu'il en soit, la Grande-Bretagne, dote la premire d'une reprsentation territoriale, fut la premire protger et encourager la production agricole par un dploiement de mesures, dont voici l'historique et la substance en peu de mots.

Statut de Charles II permettant l'exportation toutes les fois que le prix du bl n'excderait pas 40 schellings le quarter. Statut du mme souverain, d'une date postrieure, quasi prohibitif de l'importation. Statut de Guillaume et Marie tablissant une prime de 5 schellings par quarter l'exportation tant que le prix du quarter est au-dessous de 46 schellings. Acte de 1773 permettant l'importation quand le prix du quarter est 48 schellings, et faisant cesser la prime quand il est 44 schellings. Acte de 1792 opposant une barrire plus haute l'importation, c'est--dire levant la limite de prix o elle est permise, de 48 schellings 54 schellings. C'est dans cet acte qu'on voit pour la premire fois la combinaison des marchs rgulateurs imite par nos lois crales. Acte de 1804 portant aggravation du prcdent, car il lve cette limite de 54 schellings 63. L'importation est permise quand le prix du quarter dpasse ce chiffre, et le mme acte tablit une chelle de droits calcule sur les divers degrs de hausse du quarter par del ce chiffre.

On ne verra peut-tre pas sans intrt comment le rgime actuel tait pressenti et apprci il y a prs d'un sicle : Le systme des contre-forces, dit Mercier de La Rivire, consiste opposer une opinion une autre opinion, des volonts arbitraires d'autres volonts arbitraires, des forces inconnues d'autres forces inconnues ; dans cet tat, il est impossible que des intrts particuliers ne soient pas la mesure de la rsistance que ces forces peuvent prouver tour tour, ainsi que les motifs secrets de leur conciliation : il est impossible qu'entre ces mmes forces il ne se perptue pas une guerre sourde et insidieuse, pendant laquelle les brigues, les sductions, les trahisons de toute espce, deviennent des pratiques habituelles et ncessaires ; guerre cruelle et destructive, qui se fait toujours aux dpens des intrts de la nation, ncessairement victime de la cupidit des combattants. (De l'ordre naturel des socits politiques, p. 271 et 272, tome I) Le rgne successif des coteries, inhrent celui des contre-forces, est incompatible avec le bien public : telle est la pense de Mercier de La Rivire (regard par Adam Smith comme le premier des Physiocrates). Syeys n'a-t-il pas dit plus tard : La libert n'est pas inconciliable avec la monarchie, mais elle l'est certainement avec la domination successive des partis.

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Acte de 1815 qui ajoute encore des entraves l'importation des grains, en dcidant qu'ils ne seraient point admis tant que le prix du quarter serait audessous de 80 schellings. Acte de 1828 qui est un premier pas dans une voie meilleure. Il permet l'importation quand le quarter est 73 schellings, la charge d'un droit de 1 schelling seulement. Aux termes de cet acte, les grains trangers sont toujours admis, francs de port, l'entrept, et moyennant des droits, la consommation : la prohibition d'importer est supprime 1 . L'Angleterre en est l aujourd'hui, et tout semble lui promettre l'adoucissement progressif des droits qui ferment ses ports aux bls de la Baltique. Quant la France, nous avons dit quelles entraves arrtaient autrefois le commerce des grains l'intrieur, bien loin qu'il ft question d'en faire un objet de trafic avec l'tranger. Ces entraves durrent jusques aux dernires annes de l'ancien rgime, c'est--dire jusqu' l'avnement de Turgot et de Louis XVI ; alors fut permis le transport des crales d'une province l'autre. Sous la rpublique et sous l'empire, la France, isole par la guerre, et destitue de toutes relations maritimes, n'avait qu'un mdiocre intrt au commerce des grains. On n'a pas oubli les soins terribles d'un de ces gouvernements pour les subsistances publiques ; mais des actes de dictature ne sont pas des monuments de lgislation. On ne saurait non plus assigner ce caractre aux rglements transitoires et aux mesures toutes fiscales de l'empire. Sous ce gouvernement, il n'y eut de rgl que l'exportation : permise envers certains pays, par certains ports et sous un droit de deux francs le quintal, elle fut peine pratique ; la facult prit sous le rglement 2 . C'est dans cet tat que l'empire laissa la question des crales. vrai dire, elle ne fut srieusement rsolue que sous la restauration ; elle devait l'tre alors et ne pouvait l'tre auparavant. Par une de ces analogies qu'on retrouve chaque pas dans cette matire, la protection accorde aux propritaires eut chez nous le mme dbut qu'en Angleterre ; elle commena par leur permettre l'exportation des grains et poursuivit son uvre par un crescendo d'entraves opposes l'importation. Il est urgent, dit le prambule de l'ordonnance du 26 juillet 1814, de permettre l'exportation du superflu de l'approvisionnement de la France, ce moyen tant le seul qui puisse favoriser la reproduction, encourager lagriculture, et faire cesser l'tat de gne o sont rduits les propritaires et les fermiers par le dfaut de vente de leurs grains.

Ces renseignements historiques sont emprunts Mac Culloch, qui aune assez longue dissertation intitule : Corn laws and corn trade, la fin de son dition d'Ad. Smith. Voir les dcrets des 14 juin et 29 dcembre 1804, ainsi que le dcret du 18 octobre 1810.

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Dans cet esprit, la loi du 8 octobre 1814 divise les dpartements frontires en trois classes ; elle permet l'exportation du bl tant que le prix du bl n'a pas atteint 24 fr. dans la premire classe, 22 fr. dans la seconde, 19 fr. dans la troisime. Le prix d'aprs lequel l'exportation est permise dans chaque dpartement, est un prix moyen relev sur les mercuriales des trois principaux marchs du dpartement. Ce prix se calcule et se publie une fois par semaine la diligence des prfets. Les mesures ultrieures prises sur le mme sujet sont uniquement relatives l'importation ; la mme pense qui avait ouvert nos ports la sortie et l'coulement des grains indignes, les ferma aux grains trangers. La loi du 17 juillet 1819 prohiba l'importation quand le bl tait au-dessous de 20 fr. ; elle le chargea d'un droit permanent qui variait de 1 fr. 25 c. 25 c. par hectolitre, selon que l'importation avait lieu par un navire franais ou par un navire tranger ; et d'un droit supplmentaire de 1 fr. par hectolitre, quand le bl tait 23 fr. Prvoyant le cas o le bl serait au-dessous de 23 fr., cette loi tablissait un second droit supplmentaire de 1 franc, raison de chaque franc de diminution dans le prix. La loi du 4 juillet 1821 a des dispositions encore plus prononces ; elle prohibe l'importation quand le prix du bl est au-dessous de 24 fr. ; elle tablit un droit de 1 fr. sur l'importation quand le bl est 26 fr., de 2 fr. quand il est 25. Au-dessus de 26 fr., le bl s'importe sans droits. L'exportation est prohibe quand le bl est 26 francs. Inutile d'ajouter que dans cette loi et dans la prcdente, la limite de prix varie selon la classification de chaque dpartement. Si le prix le plus lev est le seul dont on s'occupe ici, c'est qu'il mrite considration entre tous, tant celui des provinces du midi o les besoins sont plus considrables et la prohibition plus dsastreuse que partout ailleurs. Nous trouvons encore sur cette matire la loi du 20 octobre 1830, laquelle on doit quelques amliorations de dtail ; par exemple, le redressement des lois de douanes qui frappaient d'une surtaxe les bls provenant de pays autres que les pays de production, c'est--dire de l'gypte, des ports de la Baltique, de la mer Blanche et des tats-Unis. Cette surtaxe abolie, la surtaxe des les navires trangers, rduite 1 fr., les droits variables limits un maximum de 3 fr. l'hectolitre, telles sont les principales dispositions de cette loi. Elle fut suivie de la loi du 15 avril 1832, qui abolit la prohibition ventuelle l'entre des grains et farines, mesure toute favorable aux propritaires ; car, d'une part, elle exclut ces immenses arrivages de grains qui s'entassaient dans nos ports tandis qu'ils taient ouverts, et qui pesaient comme une crise sur l'agriculture indigne ; de l'autre, elle tablit une surtaxe de 1 fr., 50 c. par hectolitre, pour chaque franc

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du prix des grains indignes au-dessous de celui o la loi de 1822 prohibait l'importation 1 . Rien de plus clair que la tendance et la pense de ces divers rglements : ils rvlent une proccupation constante et progressive en faveur du propritaire foncier. Permise d'abord quand le bl est au-dessous de 24 fr., l'exportation finit par l'tre alors mme que ce prix s'lve 26 fr. Mme progrs dans les entraves mises l'importation. En premier lieu, elle pouvait venir en aide au consommateur, ds qu'il payait le bl 20 fr. l'hectolitre ; en dernier lieu, il fallut que ce prix montt 24 fr. pour comporter ce secours. Ce n'est pas tout, le prix qui permet l'exportation est plus lev que celui qui admet dans nos ports des grains trangers ; d'o il suit que le producteur a plus de facilit pour vendre que le consommateur pour acheter. Supposons le bl 24 fr. le premier a deux marchs, celui de l'tranger et celui de son pays ; car il peut exporter tant que le prix est au-dessous de 26 f. Quant au second, il est rduit pour son approvisionnement au march national ; car lorsque la limite de 24 fr. est atteinte, l'importation lui est interdite par une quasi prohibition ; il doit s'abstenir de grains trangers, et subir le monopole des grains indignes. Il faut le dire, les intrts gnraux de la consommation ne furent pas sans organe et sans reprsentant lorsque se discuta la loi de 1821. Mais ils n'eurent pour eux que les bonnes intentions du gouvernement, exprimes dans un projet de loi que la chambre lective travestit et aggrava. On exagre beaucoup le bas prix des bls d'Odessa, disait le ministre de l'intrieur (M. Simon) ; il rsulte de la correspondance des consuls du roi, que le prix moyen est de 12 fr., le fret de 3 fr. 50 c. ajoutez le droit de 5 fr. 50 c., il reviendra 20 fr. On a beaucoup exagr le bon march des grains trangers et leur abondance ; il est constant que, nonobstant l'importation, le bl se vend Marseille 23 fr. l'hectolitre. Ces bls n'influent donc pas autant qu'on le dit sur les prix des bls indignes.

Le mot prohibition, crit dans la lgislation prcdente, a t retranch de cette loi ; mais, dfaut du nom, la chose y revient bien vite. Des supplments d'entre de 1 fr. 50 c. pour chaque franc de baisse dans la valeur de la denre, des taxes de 12 fr. 50 si le bl indigne est 15 fr. l'embouchure de la Somme, de la Seine, de la Loire, ou de la Charente, ou le long du Rhin, constituent une prohibition aussi absolue que si elle tait explicite. (Extrait d'un article de M. Vincens, conseiller d'tat, publi par le Journal des conomistes, numro d'aot 1845, p. 60.)

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On veut favoriser les propritaires de lintrieur : on a raison ; mais faut-il pour cela craser la population des ctes, et la rendre tributaire des propritaires ? Faut-il dtruire notre commerce de bl dans le Levant, qui ne peut se faire qu' Marseille ? Faut-il, par des dispositions exorbitantes, dtruire des entrepts qui peuvent tre si utiles dans des temps de disette 1 ? La loi du 20 dcembre 1830 fut faite dans le mme esprit que les prcdentes. Un amendement avait t propos (par M. Dugas Montbel), tendant baisser la limite de l'importation ; il fut rejet sur les observations suivantes du ministre de l'intrieur. Je prie la Chambre de ne pas perdre de vue le vritable caractre de la loi ; il n'a aucunement pour objet de changer la lgislation actuelle ; il ne se prononce pas sur le mrite de ce systme : il le prend comme un fait. L'administration n'a pas voulu changer le systme ; elle a pens qu'un tel changement ne pourrait avoir lieu qu'aprs un long examen, qu'aprs des enqutes qui n'ont pas mme t faites, et que ce serait un branlement gnral donn au systme de la proprit territoriale ; elle a ajourn la question gnrale et s'est borne rsoudre la question qui tient aux circonstances actuelles et momentanes. Cette protection, dont le mode est littralement emprunt nos voisins, estelle au moins plus conciliante en soi et plus tempre que la leur ? Il est permis d'en douter. La dernire loi franaise a pour but d'assurer aux producteurs un prix qui varie de 72 54 francs pour trois hectolitres. La dernire loi anglaise tend leur assurer un prix de 87 francs 60 centimes. Peut-on dire que la diffrence entre ces deux prix soit uniquement celle de la valeur du numraire dans les deux pays, et que ds lors la protection soit aussi nergique dans un pays que dans l'autre ? Nous pencherions pour l'affirmative.

Chambre des dputs (Sance du 18 avril 1821).

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CHAPITRE XV.
Objection : Le haut prix des crales n'offense pas les classes infrieures en France comme en Angleterre parce qu'ici ces classes participent la proprit du sol et profitent de la hausse de ses produits : il y a 24 millions de propritaires en France. Rponse : Tout propritaire qui achte plus de bl qu'il n'en vend, est intress au bas prix du bl. Telle est, d'aprs les statistiques officielles la condition et par consquent l'intrt du trs grand nombre. Pourquoi la question des crales est-elle si orageuse en Angleterre seulement ? Progrs de l'agriculture, amendement des routes, importations de bl tranger ; circonstances qui peuvent, chez nous, en retarder l'explosion par le retard qu'elles apportent la hausse des crales.

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Les lois anglaises fussent-elles encore plus favorables que ls ntres l'intrt des propritaires, la chose est de mdiocre consquence. Il n'y en a pas moins de tels rapports dans la lgislation des deux peuples, qu'on a lieu de s'tonner de tous les ressentiments dchans contre elle, de l'autre ct du dtroit, tandis que chez nous elle se classe entre la police du roulage et la pche fluviale, pour le degr d'motion qu'elle excite mme chez les esprits les plus curieux et les plus progressifs. Que faut-il accuser ici, l'agitation anglaise, ou bien notre silence et notre apathie ? Ou bien encore, l'une et l'autre attitude auraient-elles raison, parce que dans la Grande-Bretagne la hausse des crales ne profite qu' un petit nombre de privilgis, dtenteurs du sol, tandis qu'en France elle est presque un bienfait pour les masses, admises qu'elles sont la proprit foncire, et intresses ds lors aux mesures qui en relvent les produits ? Il existe peu de faits, constants d'ailleurs, dont on ait plus abus dans le raisonnement politique ou conomique, que de la division du sol. Il y a, dit-on, six millions de propritaires en France ; or , en supposant chaque propritaire chef de famille, et chaque famille compose de quatre personnes, ce chiffre reprsente vingt-quatre millions d'individus participant la proprit du sol et, de l, des considrations perte de vue sur l'identit d'intrt qui unit toutes les classes de la nation, sur le bien-tre et la flicit universels, sur les garanties qui en rsultent pour l'ordre public, sur le sol qui ne saurait trembler, retenu apparemment par tant de mains qui s'y emploient et se le partagent.

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Facilis feminarum crodulitas ad gaudia, a dit Tacite l'optimisme des partis a quelque chose de cette navet, de cet aveuglement. Qu'on ose donc le dcomposer ce fait si triomphant, et l'on verra bientt, ici comme partout, l'illusion tomber devant l'analyse. On verra par exemple : Deux millions six cent mille propritaires 875,000 757, 000 369,000 50 fr. 100 de revenu 200 300

Voil les patriciens qu'on assimile ceux de la Grande-Bretagne, en leur accordant les honneurs de la mme hygine, du mme traitement prohibitif, l'endroit des crales trangres ! Voil les splendides existences ; voil les intrts aristocratiques qui se confondent, dit-on, avec ceux du grand propritaire, et qui sont implicitement reprsents en mme temps que les siens ! Quoi qu'en disent de trompeuses apparences, l'immense majorit du pays est intresse au bas prix du bl : en gner l'importation, c'est attenter au plus essentiel de ses besoins. Pour qu'il en ft autrement, il faudrait que cette mme majorit vendt plus de bl qu'elle n'en consomme ; or, calculons : Il faut, pour la nourriture d'une famille, six livres de pain par jour, ou 2190 livres par an. tant donn, 1 qu'une livre de bl fait une livre de pain, poids pour poids, parce que l'eau remplace le son 1 ; 2 qu'un hectolitre pse 160 livres 2 ; 3 que l'hectolitre de bl de la qualit que consomment les classes laborieuses est de 16 fr. 3 ; il en rsulte ceci : Une famille consomme quatorze hectolitres de bl par an, qui lui reviennent 218 fr. 4 . D'o il suit que la majorit des propritaires ne rcolte pas les deux
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La Boulinire, tome II, page 140, De la disette et de la surabondance en France. Smith. Ed. de 42. Note du traducteur Garnier, tome I, p. 328. D'aprs M. Passy, l'hectolitre de bl, dans nos provinces du Nord, o il est meilleur compte que partout ailleurs, vaut 18 fr. (Voir le Mmoire lu l'Acadmie des sciences morales De l'influence des formes et des dimensions des cultures sur l'conomie sociale, et spcialement le chapitre intitul : De la puissance productive des divers modes de culture. En chiffres prcis, treize hectolitres soixante-huit litres qui cotent 218 fr. 88 c.

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cents et quelques francs de bl qu'elle consomme, loin d'en rcolter plus de 436 fr., ainsi qu'il le faudrait pour lui crer un intrt la prohibition des crales. Ne faut-il pas en effet, sur nos six millions de propritaires, en dduire plus de quatre dont le fonds ne peut les nourrir, born qu'il est un revenu de 200 fr. 1 ? Il est trop clair, en vrit, que des propritaires de cette sorte sont intresss au bas prix du bl. Quel bien leur revient-il de la plus-value de leurs produits, s'ils ne peuvent les vendre, s'ils doivent les garder pour leur propre consommation ? O est le bnfice de manger du pain qui a plus de valeur ? Bien loin de l, cette hausse du bl n'a pour eux qu'inconvnient et dsavantage. Ils en sont les premires victimes, toutes les fois qu'obissant la convoitise inne du paysan franais, ils ajoutent un morceau de terre leur avoir. Alors, ils payent la terre au prix surlev qu'autorise le prix croissant de ses produits. Quant aux avantages de cette hausse, ils n'en profitent aucunement, puisque le premier tribut, et en quelque sorte le premier devoir de la terre ainsi parcelle, est envers son propritaire qu'elle doit nourrir.
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Cette classification des propritaires, d'aprs leur revenu, est emprunte l'excellent travail de M. Daire, qui sert de prface la nouvelle dition (Guillaumin) de la Dime royale de Vauban. Quelque confiance qu'on y et le fait valait la peine d'tre vrifi dans ses sources : or, en remontant M. Macarel d'abord (De la fortune publique), puis au premier volume de la Statistique de la France, publie par le ministre de l'agriculture et du commerce, nous y avons trouv plutt les lments de cette classification que la classification elle-mme. Ces lments consistent dans l'numration des cotes foncires, comme il suit : cotes au-dessous de 5 fr. 5, 205, 401 cotes de 5 fr. 10 fr. 1, 751, 994 10 20 1, 514, 251 20 30 739, 206 684, 160 30 50 50 100 553, 230 100 200 541, 459 300 500 57, 355 500 1, 000 33, 196 1, 000 et au-dessus 13, 361 Il y a sans doute quelque chose de trs hasardeux demander aux cotes l'indication des revenus, c'est l le ct arbitraire du travail en question. Mais un fait demeure constant, c'est la prodigieuse quantit des petites cotes, c'est--dire des petites fortunes immobilires. Sur dix millions, il y en a plus de neuf qui ne passent pas 50 fr. Or, ce fait suffit rvler toutes les diffrences de condition qui se cachent sous ce titre uniforme de propritaire, et faire pressentir toutes les diffrences d'intrt qui doivent en rsulter par rapport au commerce des bls. Le nombre des cotes, nous le savons, n'est pas ncessairement celui des propritaires ; mais que gagnerait-on contre nous runir, sur moiti moins de ttes qu'il n'y a de cotes, ces neuf millions de cotes qui ne passent pas 50 francs ? Notre conclusion n'en serait nullement infirme. Pour qu'un propritaire ait intrt la prohibition du bl, il faut qu'il en vende plus qu'il n'en consomme, c'est--dire il faut qu'il en produise pour plus de 394 fr. Or, 60 fr. d'impts supposent-ils un revenu beaucoup plus considrable ?

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Si la classe mme des propritaires offre une majorit d'intrts acquise au libre commerce des grains, seul et vritable lment de baisse, il faut en conclure, plus forte raison, que cette majorit se retrouve dans toutes les classes, dans le pays tout entier. Pour quoi donc, encore une fois, cela n'est-il pas senti en France comme en Angleterre ? Pourquoi l'agitation anglaise remonte-t-elle une poque o les classes intimes, c'est--dire celles qui semblent le plus directement intresses dans cette question, taient aussi trangres que chez nous toute reprsentation parlementaire ? cela plusieurs rponses. Nous nous en tiendrons la plus saillante, savoir : Que l'intrt le plus froiss en Angleterre par la prohibition des crales, tait celui des industriels, condamns gnralement par l subir la hausse des salaires ; que cette classe est de beaucoup la plus nombreuse dans le pays, sans tre la moins remuante et la moins avise ; qu'elle ne le cde aucune en richesse, en lumires et surtout en intelligence de ses intrts ; enfin que ce pays est celui par excellence o rgne l'esprit de corps, la pratique de l'association, la science et la persvrance de l'action collective. En un mot, de l'autre ct du dtroit la question touche au vif, non pas seulement le journalier des champs, non pas seulement l'ouvrier des fabriques, mais le capitaliste, qui a voix partout. C'est entre le capitaliste et le propritaire qu'elle est pose : de l, son importance. Chez nous, elle n'est ni importante, ni mme pose, parce que la classe qu'elle concerne entre toutes, est une masse inerte sans rflexion comme sans nergie, aussi incapable de dfendre que de discerner son intrt, et qui n'a pas une ide au-del des pnibles travaux o s'absorbent ses facults et ses forces : rsultats bien naturels de l'ignorance et de l'exclusion politique. L'lment industriel en France est intress sans doute la baisse des crales ; mais outre qu'il est fort infrieur en nombre, en capitaux, en considration l'lment territorial, comme il lui arrive souvent de s'amalgamer avec cet lment, comme les profits du fabricant affectionnent le placement foncier, celui-ci ne saurait conserver une perception nette de la solidarit qui l'unit, sous ce rapport, aux classes infrieures de la population. Quant aux classes galement trangres au sol et l'industrie, telles que les rentiers et les fonctionnaires publics, elles ont un intrt vident au libre commerce des grains ; aussi bien elles ne manquent ni de lumires pour concevoir cet intrt, ni de l'nergie qu'il faudrait pour le maintenir, s'il leur tait donn de le prendre cur ; mais comme l'aliment essentiel de la vie est la moindre de leurs dpenses, cet intrt, tout certain qu'il est, ne saurait les passionner, et ce n'est pas de l que peut partir le cri de rforme.

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Telles sont les causes qui nous prservent pour le moment de la brlante controverse allume chez nos voisins ; pour le moment, disons-nous, car, engags dans les mmes voies, nous devons tt ou tard rencontrer les mmes pines et lutter contre le mme obstacle.

Cependant, la hausse des produits agricoles, qui doit mrir et faire un jour clater la question, n'a pas une marche irrsistible et fatale qui ne puisse s'ajourner ni se ralentir : Elle comporte de frquentes oscillations. On convient assez gnralement que notre agriculture, compare celle d'Angleterre, de Belgique et de Lombardie a devant elle une longue carrire de progrs raliser, c'est--dire de facults productives, inconnues elle-mme, qu'il s'agit de dvelopper et de fconder. Le perfectionnement des mthodes appliques aux meilleurs sols, nous dispensera donc pendant quelque temps de dfricher les plus mauvais. Il y a en outre un progrs qui se ralise de nos jours et qui vaut une addition de territoire, puisqu'il restitue toute sa valeur celui que nous avons dj, c'est l'amendement de nos voies de communication : cet gard, la face du pays s'est renouvele. On sait telles localits o la production est aujourd'hui facile et avantageuse, tandis que jusqu'ici les frais de transport y avaient paralys la culture des meilleures terres. Plus loignes du march par l'tat que par la longueur de la route, elles devaient en cder l'approvisionnement aux produits voisins qui pouvaient s'y offrir meilleur compte, parce qu'ils y taient transports moins de frais. L'amlioration des routes et chemins de toute espce, a dtruit ces ingalits, ces privilges factices. Elle tend au nivellement et l'abaissement des prix, et l'habile crivain que nous avons dj cit 1 , exprime quelque part la ferme confiance que l'avnement des chemins de fer sera celui du prix uniforme de cette denre si ncessaire et si diversement paye. Cet espoir semblera peut-tre prmatur, si l'on vient rflchir sur la nature volumineuse de ce produit, et sur le bon march trs quivoque aujourd'hui de cette voie de transport, au moins en ce qui touche les marchandises. Quelques esprits mme iront plus loin encore : ils tendront cette dfiance aux importations de bl tranger. Il peut s'lever, en effet, les doutes que voici sur l'efficacit de cette ressource : Un pays tel que la Hollande, trs mdiocrement peupl, pourvu d'ailleurs d'une marine considrable, a pu tirer tout son approvisionnement de Hambourg, de Riga, de Dantzick. L'Angleterre, la premire des puissances maritimes, perce souhait de routes, de canaux et de ports, moins peuple d'ailleurs que la France, a pu, jusqu' ce jour, complter son approvisionnement
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M. Moreau de Jonns. Article Bl, Journal des conomistes, numro de fvrier 1845, page 319.

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de crales avec du bl exotique ; mais la France est en dehors de ces diverses conditions. C'est un calcul fait il y a quarante ans dj 1 , qu'elle ne pourrait trouver en Europe de quoi suppler, et dans sa marine de quoi transporter un huitime de sa consommation qui serait en dficit ; s'il faut en croire l'historien de la rvolution franaise, l'immense convoi de grains pour lequel fut livre la bataille de prairial an II 2 , n'apportait la France que pour trois jours de vivres. vrai dire (c'est toujours l'objection qui parle), un peuple de 34 millions d'hommes rpandu sur une superficie considrable, lequel ne touche que par un coin de son territoire aux arrivages du bl, dont le pain est l'aliment national, ce peuple ne doit rien attendre des importations de grain tranger. Ce sont l, fort heureusement, des hyperboles qui ne tiennent pas devant les faits. La vrit est que, depuis 27 ans, la France achte tous les ans une moyenne de 17 millions de bl l'tranger. Ce prix lui procure, galement en moyenne, deux jours et un tiers de subsistance par an 3 . Si la somme n'est pas insignifiante, le rsultat qu'elle achte, le dficit qu'elle rpare, l'est encore bien moins. On comprend, en effet, que ce dficit ne se rpartirait pas galement sur toutes les classes de la population, que certaines en supporteraient tout le poids, parce que d'autres entreprendraient sur leur part en y mettant un prix plus lev. La privation serait dj fort dure ; mais quelque chose de plus grave encore, c'est la hausse factice que cette surenchre imprime toujours la valeur du bl, c'est la souffrance relle et le surcrot de dtresse qui en rsultent pour une partie de la socit. Ainsi, il y a, non-seulement un service matriel attendre de l'importation, mais encore un service moral, un effet produire sur les imaginations, une confiance leur rendre : utilit qui n'est pas mdiocre dans ce domaine de la panique, sur ce march des cours factices et des demandes forcenes. L'importation des grains est donc destine, de mme que le perfectionnement des mthodes agronomiques et que l'amlioration des routes, ralentir et retarder la hausse menaante des produits agricoles.

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De la disette, par Benj. Bell, p. 146. Le passage de cet auteur, auquel on fait allusion, est relat dans une note du traducteur de Malthus (Prvost, de Genve), tome III, livre page 197 de la 2e dition en 4 volumes. O prit le Vengeur. Moreau de Jonns, Journal des conomistes, numro de fvrier 1843, pages 313 et 314.

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CHAPITRE XVI
Outre la hausse naturelle des denres alimentaires, qui tient la qualit infrieure des derniers terrains mis en culture, il y a une hausse abusive, imputable au monopole. Principe du monopole : absolue ncessit de tout le bl produit. Effet du monopole : vente de toute espce de bl au prix du bl le plus chrement produit. Thorie et apologie de ce fait par Ricardo. Inconsquence de cet crivain, fondant le prix des choses sur le travail dont elles sont faites, et toutefois admettant pour le bl un prix indpendant du travail, et bas sur le monopole ; sa thorie de la valeur contredite par sa thorie du fermage. Pourquoi cet aveuglement aprs cette clairvoyance ? Raction de l'optimisme contre J. -J. Rousseau et Godwin. Opinions d'Ad. Smith et de M. Rossi sur le monopole foncier.

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Cependant, il faut le dire, nous n'avons analys jusqu' prsent qu'une des causes de cette plus-value des crales, cause toute naturelle, toute innocente ; car elle n'est autre que la ncessit de recourir des terrains plus ingrats, pour rpondre une demande de subsistances plus considrable. Si cette cause tait rduite sa seule influence, elle agirait dans des bornes troites : elle serait essentiellement locale et partielle. Supposons, par exemple, un trentime de l'approvisionnement de la France produit plus grands frais que le reste ; il se vendrait plus cher sans doute, mais sans entraner le reste dans le mme mouvement de hausse. Cette portion de grain serait la dernire vendue : la chert n'aurait pas ici d'autre consquence. Mais cette cause n'agit pas seule et livre ses effets naturels. Il y a ct d'elle une toute autre influence qui l'exagre et la pervertit : nous entendons parler du monopole qui est inhrent la proprit foncire. Ici viennent s'offrir certaines donnes videntes par elles-mmes, telles sont les limites qui circonscrivent, soit l'tendue, soit la fertilit du sol ; telle est encore l'absolue ncessit de ses produits 1 . Le sol est un instrument de production privilgi, et de fait il y parat au prix croissant de ses produits. Le mcanisme, les procds de cette hausse mritent d'tre curieusement tudis.
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Il n'y a pas la rigueur de chose au monde dont la quantit ne soit limite ; tout est fini sur la terre. Mais, pour le but de l'conomie politique, toutes les choses qu'un homme peut se procurer en telle quantit qu'il lui soit possible de dsirer et en accomplissant seulement l'acte de se les approprier, peuvent tre considres comme illimites en quantit, dans leur tat actuel. (SENIOR, Principes fondamentaux de l'conomie politique, page 96.)

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Supposons un accroissement de population qui provoque la culture de terrains infrieurs et qui dtermine ainsi une production de crales plus dispendieuse. Selon le bon sens et l'quit, le renchrissement devrait se borner aux produits de ces terrains ; mais, selon le monopole, il doit s'tendre indistinctement tous les produits, mme ceux qui s'obtiennent au meilleur compte sur les terres les plus heureuses et les plus fertiles. La raison en est simple, et surtout elle se tire des entrailles mme du monopole qui raisonne ainsi : Les denres obtenues d'un sol de premire qualit ne sont pas moins ncessaires la consommation gnrale que les produits d'un terrain ingrat. Pourquoi ds-lors ne se vendraient-elles pas au mme prix ? Si partie des consommateurs se soumet au renchrissement des subsistances, pourquoi l'universalit s'y refuserait-elle ? Pourquoi la ncessit qui matrise les uns n'aurait-elle pas raison des autres ? Or, cette ncessit, c'est l'essence mme du monopole ; car c'est l'impossibilit d'acheter ailleurs les choses survalues, et l'invitable obligation de se pourvoir au prix impos ou de rester au dpourvu, alternative qui n'en est pas une quand il s'agit de choses indispensables la vie. Telle est la raison intime et dernire du renchrissement universel des denres alimentaires : celui qui a lieu trs justement sur quelques points, n'en est que le prtexte et l'occasion. Cette apprciation de la proprit foncire n'est pas une nouveaut et ne saurait-tre un scandale. Il y a prs de quarante ans que les procds du monopole territorial ont t pntrs et percs jour par la science conomique. Seulement, il y a ceci de particulier : l o cette lumire s'est faite, au lieu d'appeler la chose par son nom, on l'a rige en doctrine, on l'a accepte comme un droit, en un mot, on a fait la thorie du fermage : c'est nommer Ricardo. Curieux spectacle que les contorsions de raisonnement de l'illustre conomiste, pour absoudre la proprit foncire, tout en posant des principes, tout en constatant des faits qui l'accusent d'abus et d'exaction. Ricardo, on le sait, n'a pas adopt la doctrine qui subordonne la valeur changeable des choses au balancement de l'offre et de la demande. Cette valeur a, selon lui, une source plus rationnelle et plus profonde : elle dpend de la somme de travail que cote chaque chose. Sa dmonstration, que voici, est premptoire. Un producteur ne consentira pas habituellement vendre sa denre pour un prix infrieur aux frais de production, c'est--dire ses dbourss et ses justes profits ; il s'y ruinerait ou tout au moins il travaillerait gratis ; il aimera mieux cesser de produire. Il ne pourra pas non plus en obtenir habituellement un prix suprieur ces mmes frais, parce que les capitaux afflueraient au plus

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vite vers un placement si avantageux, et le rduiraient au niveau des profits ordinaires 1 , Aprs avoir reconnu ce principe, et l'avoir montr l'uvre dans le premier ge des socits, Ricardo se demande si l'accumulation des capitaux et l'appropriation des terres doit apporter quelques exceptions cette rgle. La premire de ces deux circonstances est sans contredit appele modifier le principe. Le progrs de la socit qui se signale par l'accumulation des capitaux, comporte et dveloppe une distinction de grande consquence, celle du capital fixe et du capital circulant, l'un qui consiste en machines et en matriel de toute sorte, l'autre qui se dpense en salaires : en d'autres termes, c'est la distinction des produits essentiellement mcaniques, et des produits essentiellement manuels. Ce progrs ne va pas non plus sans variations assez marques dans le taux des salaires : or, quand ces variations sont la hausse, les produits mcaniques, qui n'en sont nullement affects, doivent baisser de valeur, relativement aux produits manuels qui en supportent tout le poids : autrement il y aurait ingalit de profits, avec la consquence ncessaire d'attirer les capitaux vers le placement fixe et de remettre finalement toutes choses leur place. Ainsi l'accumulation des capitaux emporte certaines circonstances o le prix d'un produit ne dpend pas uniquement du travail qu'il a cot. Il y a tel cas o le produit mcanique baisse de prix quoiqu'il n'ait pas cess d'tre obtenu avec le mme capital. Ici la loi qui subordonne la valeur changeable des choses au travail qu'elles ont cot, flchit et s'efface devant la loi suprieure, ou niveau des profits. Voil une premire exception : Est-il bien sr que l'appropriation des terres n'en recle pas une seconde ? Les produits agricoles se vendent-ils ce taux naturel et irrprochable que dterminent partout ailleurs les frais de production ? Leur prix se mesure-t-il comme tout autre sur l'lment normal de la valeur changeable, sur le plus ou moins de travail d'o ils sont ns ? Ricardo professe l-dessus l'affirmative la plus explicite. Poursuivons notre analyse et rappelons la thorie du fermage en la comparant celle de la valeur : on en comprendra mieux ce que cette solution a d coter la clairvoyance et la sincrit de l'auteur.
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Selon Malthus, la valeur des choses ne dpend pas de ce qu'elles ont cot produire : preuve la valeur des billets de banque, dont la production ne cote presque rien (Principes d'con. polit., tome I, chap. 2, sect. 3.) Le sophisme est flagrant. Si ces billets sont mis par des particuliers, ils n'ont pas de valeur propre, mais seulement celle des mtaux contre lesquels ils sont changeables volont. Si, par l'tat, avec cours forc, et non remboursables contre des espces, ainsi que le furent pendant vingt-trois ans les billets de la Banque d'Angleterre, ils ont sans doute une valeur qui leur est propre et qui n'est pas celle de leurs frais de production. Mais ce cas tout exceptionnel, o la puissance publique vient fixer elle-mme la valeur d'un objet et s'en arroge le monopole, n'branle nullement le principe de Ricardo, et ne prouve rien pour des circonstances normales et libres, les seules qu'il et en vue.

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L'appropriation des terres fait natre la rente ; mais, selon Ricardo, cet effet ne se produit que dans un certain milieu, dans un certain tat de choses. Il n'y aura pas de fermage par exemple dans un pays o des terres d'gale fertilit sont seules cultives, cette culture restreinte suffisant aux besoins de la subsistance publique. Dans ces conditions, le bl a tout juste la mme valeur que les autres produits, valeur gale seulement ses frais de production, y compris les profits ordinaires de tout capital. On ne voit pas ds-lors pourquoi un capitaliste consentirait cultiver la terre d'un propritaire en lui cdant une partie de son profit, ce qui est le fait du fermier ? La rente n'appartient qu'aux socits avances o l'accroissement de la population a dtermin une culture plus coteuse, celle qui l'tait moins se trouvant dsormais frappe d'insuffisance. La terre de premire qualit est susceptible alors de donner une rente, c'est--dire de rendre qui la cultive, non-seulement le remboursement de ses avances, non-seulement le profit de son capital, mais encore quelque chose en sus. Voil la rente toute trouve : elle consiste prcisment dans ce surplus, dans cet excdant par-del les frais de production 1 . Reste le point le plus dlicat. Comment s'obtient-elle ? Quel est l'origine de ce bnfice extraordinaire, de cette drogation au niveau des profits ? Deux mots diront tout : le bl le plus cher rgle le prix de tout autre bl. Cette rponse, je l'avoue, a le don de tout expliquer, de tout claircir. Je comprends dsormais comment la terre de premire qualit rendra un excdant par-del les frais de production. Puisque le bl le plus chrement obtenu rembourse les avances et les profits d'usage (autrement il ne serait pas produit), le bl obtenu moins de frais ne peut se vendre au mme prix sans passer la limite du bnfice usuel. Le prix que rcompense l'un doit combler l'autre. Je comprends le fermage, c'est--dire un contrat o l'une des parties se contente du profit extraordinaire de son immeuble, abandonnant le reste comme salaire de la culture, comme prix de son loisir ; et o l'autre se contente de ce reste, qui reprsente les profits ordinaires de tout capital. Mais tout ce qui se conoit ne se justifie pas. Ce que je cherche et qui m'chappe dans tout cela, c'est une base de droit et de raison. Quoi ! Le travail crateur d'un produit servirait lever le prix d'un autre ! Les sueurs et les peines verses avec profusion sur un champ, profiteraient au champ voisin ! L'assertion est prodigieuse. Ricardo n'en avait pas dit le premier mot, lorsqu'au dbut de son livre il tablissait avec tant de puissance la thorie du travail, mesure unique de la
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Ricardo, Principes de l'conomie politique et de l'impt, tome II, page 268.

M. Ch. Dupont-White, Essai sur les relations du travail avec le capital (1846) 111

valeur changeable. L'quivalence de l'uvre et de la rmunration tait alors toute sa doctrine. Mais au chapitre du fermage, cette doctrine a chang de face et s'est enrichie d'un correctif. La valeur changeable d'une denre quelconque, qu'elle soit le produit d'une manufacture, d'une mine ou de la terre, n'est jamais rgle d'aprs la moindre quantit de travail suffisante pour sa production dans des circonstances extrmement favorables, et qui sont le partage exclusif de ceux qui possdent des facilits particulires de production. Cette valeur dpend de la plus grande quantit de travail industriel que sont forcs d'employer ceux qui n'ont point de pareilles facilits, et ceux qui, pour produire, ont lutter contre les circonstances les plus dfavorables. Nous entendons par circonstances dfavorables, celles sous l'influence desquelles il est plus difficile d'obtenir la quantit ncessaire de produits. Ide fausse dans son application l'industrie proprement dite , o, tout au contraire, l'industriel triomphe des facilits suprieures de sa production pour vendre seul, en vendant plus bas prix. Ide sans valeur, ou plutt simple allgation si on l'applique la production agricole : au lieu d'en justifier les profits extraordinaires, elle n'est que l'nonc du fait sous une forme gnrale. Aprs avoir discern si clairement le vrai principe de la valeur changeable, comment Ricardo peut-il amnistier la survaluation factice et immrite de tous les produits agricoles ! Pourquoi cette dmonstration de monopole foncier, implicite seulement ? Aprs avoir tabli la chose, pourquoi lui pargner son nom ? La question passera peut-tre pour nave ; elle est en tous cas d'une solution aise. Ricardo et Malthus ont commenc cette secte d'conomistes qui s'est voue au pangyrique du statu quo. Leur admiration, leur gratitude envers la socit s'exprime et s'acquitte en apologie de ses travers, en dissimulation de ses lacunes, en invectives contre ses dtracteurs ou ses victimes. C'est un parti pris chez eux, de prter des torts toutes les douleurs, des droits toutes les supriorits, des mrites toutes les jouissances. Rousseau et Godwin, ces acharns pessimistes, ces frondeurs pleins de fiel, n'ont pas d'adversaires plus ardents et plus passionns 1 .

Les socialistes franais du 18e sicle s'en prenaient l'action du pouvoir ; ceux d'aujourd'hui critiquent son inaction. Les premiers demandaient aux institutions de respecter le cours naturel des choses ; les seconds leur enjoignent de le redresser et de le corriger. Les uns, d'essence spiritualiste, revendiquaient les droits de l'homme, cest-dire libert, galit, droits politiques ; les autres revendiquent les droits du travail, c'est-dire, bien-tre, scurit, indpendance l'encontre de la misre et du dsespoir.

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coutez, Malthus : Toutes les souffrances de la classe laborieuse procdent de sa fcondit bestiale. Pourquoi devance-t-elle dans l'excs de sa reproduction, l'accroissement des subsistances ? coutez Ricardo : il vous peindra le capitaliste sous les couleurs les plus attendrissantes. N'allez pas croire qu'il ranonne les consommateurs, qu'il exploite l'ouvrier ; lieu commun et de mauvais got ! Ce n'est pas ainsi vraiment que les choses se passent. Serr d'un ct par le travailleur dont le salaire a pour base des traditions et des usages imprieux ; serr de l'autre par le monopole foncier qui lui impose le prix des subsistances et des matires premires, pour lui chaque pas est un effort, chaque profit un combat. Survienne une hausse des produits agricoles, il est oblig de la subir, nonseulement dans l'approvisionnement de sa maison et de son usine, mais encore dans le salaire de ses ouvriers qui participe ncessairement cette hausse 1 . Songerait-il lever le prix de ses produits, rejeter sur le consommateur le poids de cette hausse ? Nous l'avons dmontr plus haut ; c'est chose impossible. De telle faon qu'il paye sur ses profits la hausse des salaires dtermine par celle des produits agricoles, et qu'au rsum il fait les frais du bien-tre et de la richesse des deux plus grandes classes de la socit, les travailleurs et les propritaires, dplorable capitaliste ! Si le propritaire, investi de son monopole, jouit d'une condition meilleure, il est innocent au moins du prix croissant de ses denres : ce n'est pas lui qu'il faut s'en prendre, mais l'infriorit des nouveaux terrains mis en culture. Ce n'est pas lui qui dtermine cette hausse, en exigeant un fermage plus lev, il se borne profiter d'une hausse toute naturelle des produits agricoles, qu'il n'a ni provoque, ni impose. Faut-il s'tonner, aprs cette courte analyse, du succs d'enthousiasme obtenu par ces crivains ! Intrt de caste, esprit de parti, gosme collectif, tout cela dguis en mtaphysique et guind en axiomes, tel est le fond de leur systme et le secret de leur vogue, suprieure, en Angleterre du moins, celle d'Ad. Smith qui n'avait que de la sincrit et du gnie. Si Ricardo, par les raisons qu'on vient de dduire, s'est abstenu de qualifier ce qu'il voyait, d'apprcier ce qu'il exposait, d'autres, avec autant de pntration, ont eu plus de hardiesse et de franchise. Un conomiste, qui n'a jamais pass pour frondeur, un publiciste des moins alarmants, a vertement appel les choses par leur nom :

Telle est la doctrine de Ricardo : offert ou demand, le travail se ressent toujours du prix des denres alimentaires.

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Il est vident, dit M. Rossi, que la possession de la terre, des mines, des carrires constitue un monopole. Il n'y a pas l de concurrence possible au- del de certaines limites facilement apprciables. L'influence de ce monopole se retrouve plus ou moins dans presque toutes les productions possibles.... Quant au cultivateur qui a obtenu du bl dans la terre la plus fertile, pourquoi ne profiterait-t-il pas de la hausse du prix du bl produit le plus chrement ? Il n'a pas craindre, comme le marchand de bas ou de chapeaux, qu'on tablisse des machines ct de la sienne pour multiplier les produits. Il sait trs bien qu'il jouit d'un monopole ; qu'on n'improvise pas de terres ; que ces produits ne s'obtiennent qu' certaines poques de l'anne. Ces aperus lumineux, ngligs par Ricardo, Ad. Smith les avait indiqus trs expressment. Le fermage de la terre, dit-il, considr comme le prix pay pour l'usage de la terre, est naturellement un prix de monopole 1 . On ne s'arrtera pas, sans doute, nous objecter que la qualification de monopole s'applique uniquement ici au prix exig du fermier. Si l'usage d'une machine productive se paye un prix de monopole, comment ses produits en auraient-ils un autre ?

Tome I, dition de 1842, p. 189.

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CHAPITRE XVII.
Objection : Une industrie qui produit 3 p. 100 ne peut tre qualifie de monopole ? Rponse : la puissance du monopole se caractrise ici par la supriorit du prix de revente sur le prix d'achat de la mme terre. Supriorit imputable au prix croissant de ses produits ; lequel est dtermin lui-mme et par la quantit limite, et par la consommation ncessaire de ses produits. Insistance de l'objection : ce prix suprieur pourrait provenir, soit du capital plus considrable dpens en amliorations foncires, soit de l'avilissement du numraire. Rponse : De plus amples produits au mme prix eussent suffisamment rcompens de plus amples dpenses faites sur le sol : d'o vient donc le prix suprieur de ces produits, si ce n'est du monopole ? Quant au numraire, il est plus abondant, sans avilir pour cela le prix des denres, qui, plus abondantes elles-mmes, ont besoin de plus d'agents de circulation. Conclusion.

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Mais une objection nous attend, qui mrite d'tre combattue et analyse de trs prs. Singulier monopole, nous dira-t-on, que celui de la terre ! O sont donc ces immenses bnfices, ces opulences rapides et colossales dont ce mot est le synonyme consacr ! Trois pour cent, tel est le plus haut produit de la terre afferme. Comment reconnatre dans ce rsultat si mesquin la source triomphante d'o naquirent tant de fortunes, tant d'ostentations, tant d'insolences ? Jetez les yeux autour de vous : il n'est pas une classe dont l'existence soit en gnral plus mdiocre et les ressources plus bornes que celle des propritaires. Il n'en est pas qui pratique une parcimonie plus troite et apparemment plus ncessaire. Comment la charger de l'odieux de monopole, quand elle n'a rien de ses faveurs et de ses avantages ? Dcomposer l'objection, c'est y rpondre. Remarquons-le bien d'abord, ce revenu de trois pour cent est gal au profit normal de tout agent de production non exploit par celui qui en est le matre. Si la terre se loue moins cher que les capitaux, cette diffrence de prix n'en exclut pas l'galit : l'intrt suprieur de l'argent prt n'est que la compensation des risques courus par le prteur, ainsi que des avantages politiques et des attraits naturel qui rehaussent la proprit foncire. Mais ce serait peu d'tablir l'galit de profits, dont jouit la proprit foncire l'gard des autres agents de production : nous avons montrer

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comment elle excde et domine tous les autres profits. La preuve sera complte pour quiconque prendra la peine de comparer le revenu d'une terre, non pas son prix d'acquisition actuel, mais aux prix antrieurs d'acquisition. Oui sans doute on achte aujourd'hui trois francs de revenu territorial pour cent francs : c'est sur ce pied que traite l'acqureur : tel est le revenu qu'il tirera d'abord de son acquisition. Mais pour le vendeur, il en est tout autrement. Rapproch de son prix d'achat, le revenu de sa terre est peut-tre de huit dix pour cent : car ce qu'il vend aujourd'hui cent francs, lui en a cot peut-tre cinquante ou soixante. Or, il en sera de mme dans un certain laps de temps pour l'acqureur actuel. Ce revenu, qui n'est aujourd'hui que de trois pour cent, grossira avec les annes ; pas un bail ne se renouvellera sans augmentation, et il pourra son tour retrouver un double capital, en faisant son acqureur les conditions qu'autrefois il a subies lui-mme. C'est l qu'clate la puissance et que se retrouvent les profits du monopole, c'est--dire de la hausse des produits fonciers, dtermine ou plutt gnralise par les causes abusives que nous avons eu lieu d'observer dj. Quant l'tat de gne, et aux embarras de fortune qui affectent la plupart des propritaires fonciers, c'est chose constante : on sait, de par l'enregistrement, qu'ils sont grevs de onze milliards de dettes inscrites ; mais cela ne prouve rien, si ce n'est que le monopole, malgr tous ses avantages, est impuissant rparer les consquences d'un faux calcul, d'une mauvaise affaire. La plupart des propritaires achtent le sol trop cher et crdit, deux circonstances qui d'ordinaire vont ensemble ; ils doivent porter la peine de cette bvue dans l'altration de leur bien-tre, de leurs habitudes et de toute leur existence ; il n'y a pas de privilge qui puisse les en relever. Rien de plus avr que cette hausse croissante du prix des terres : il n'y a personne qui n'en ait par devers soi quelque exemple plus ou moins personnel, et qui n'ait observ en mme temps le pendant de ce fait, c'est--dire, le prix croissant des offices ministriels. Mais il reste savoir, en tenant le fait pour certain, s'il est uniquement n du monopole, et si l'accroissement du profit foncier ne tient pas aux dpenses faites sur le fond, et aux amliorations qui sont venues en accrotre la valeur. Au point de vue de l'objection, le capital foncier aurait t augment ; ds lors l'accroissement du profit ne serait que l'intrt lgitime de cette augmentation. ce compte, rien de plus quitable et de plus conforme au droit commun, rien de plus tranger au monopole, que le prix suprieur, soit de la revente, soit du renouvellement des baux, soit des produits de la terre. cela une rponse bien simple. L ou le sol a t fcond et enrichi par le capital qui s'y est rpandu, le sol a presque toujours t plus productif : or, cette quantit suprieure des produits tait une rmunration suffisante de ce

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supplment de dpense, en les vendant au mme prix que par le pass. D'o vient donc que le prix des produits agricoles a hauss ? Si les dpenses additionnelles faites sur la terre taient rcompenses indpendamment de cette hausse, quelles causes l'attribuer, si ce n'est l'abus du monopole ? Sans doute, certaines terres n'ont pas rpondu, par une production quivalente, aux avances du capital qui leur taient faites : on a pris soin plus haut de prvoir et d'expliquer ce fait. Mais ce compte, la hausse ne devrait tre que locale, partielle, isole. D'o vient donc qu'elle est gnrale ? L'universalit de la hausse, tout comme la hausse elle-mme, n'a qu'une explication possible ; le monopole 1 . Il est de l'essence, il est du temprament de tout monopole de prtendre et d'imposer sans cesse un prix plus lev pour ses produits ou pour ses services. Qui ne sait l'histoire scandaleuse de ces honoraires toujours grossissants qui ont port si haut la valeur des offices ministriels ? Non content de voir augmenter le nombre des affaires, cet insatiable privilge a voulu en lever les profits : le cours naturel des choses, le progrs des capitaux ; le mouvement rapide des transactions, lui assurait tout seul richesse et prosprit. Mais il n'tait pas en lui, mais il n'appartient aucun privilge de se refuser l'exaction et le ranonnement : jusque l que l'indignation publique s'en est mue, que le pouvoir a pris l'veil. Mais le mal tait trop puissant pour flchir, et l'homme d'tat qui avait os cette lutte, y laissa son porte-feuille de ministre et sa clientle de jurisconsulte 2 . Un dernier point reste vrifier. La hausse des produits agricoles ne pourrait-elle pas avoir une autre cause que le surcrot de travail consacr cette production, ou mme que le monopole ? Cette cause ne serait-elle point par hasard l'avilissement du numraire ? Ici les renseignements abondent et l'incertitude n'est gure possible. On sait que les troubles de l'mancipation espagnole, en Amrique, arrtrent l'exploitation des mines, ou du moins la rduisirent de moiti : effet qui se fit sentir ds le commencement du sicle actuel. Mais on n'ignore pas non plus que l'Inde et la Chine cessrent, la mme poque, cette demande de numraire qui jusqu'alors avait t l'unique besoin de ces pays. Peut tre ces deux causes se sont-elles neutralises l'une l'autre. Mais supposer mme que la quantit des mtaux prcieux se soit rcemment accrue en Europe, il ne s'ensuivrait pas qu'elle et t excessive et de nature

Le fait est d'autant plus certain que le prix des bois (qui ne comportent pas d'amliorations par dpenses) a hauss tout comme celui des autres produits fonciers. On n'a pas oubli qu'aprs sa dmonstration contre les officiers ministriels, M. Teste dut quitter le ministre et ne put rentrer au Palais.

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dterminer la baisse du numraire, la hausse gnrale des denres 1 . Il s'est opr dans cette partie du monde, depuis prs d'un demi-sicle, un dveloppement d'industrie, un mouvement d'changes et de transactions, qui sollicitait une cration parallle d'agents de circulation et de monnaie quelconque. Comme cet accroissement n'a pas eu lieu en monnaie de papier, il s'est opr ncessairement en monnaie mtallique ; d'o il est naturel de croire que le surplus de mtaux dont l'Europe dispose aujourd'hui, est absorb par les besoins de la circulation, et que suffisant tout juste cet emploi, il n'a pu se dprcier par son abondance, et dterminer la hausse qui s'est manifeste dans le prix de certaines denres. Ainsi le prix des denres alimentaires comporte une tendance la hausse, tendance naturelle, exagre et aggrave par le monopole. Si cette hausse a ses tempraments, si ce fait gnral a ses temps d'arrts et ses oscillations qui tiennent, soit la dcouverte de nouveaux procds agricoles, soit l'ouverture de nouveaux marchs, soit la dcroissance de la population, toujours est-il que normalement le prix des denres suit une marche progressive : fait dsastreux entre tous, alors mme qu'il ouvrirait aux salaires une perspective illimite de hausse aux dpens des profits ; car la baisse de ceux-ci serait des plus relles et des plus pnibles, tandis que la hausse de ceux-l, toute nominale, n'ajouterait rien au bien-tre des salaris.

Voir la dissertation de M. Storch, Cours d'con. pol., tome IV, note 10e. Dduction faite des mtaux qui prennent la route de lOrient, de ceux qui se consomment annuellement dans les fabriques en dorures et en placage, de ceux enfin qui s'emploient en ouvrages d'orfvrerie, il estime qu'il reste en Europe annuellement, l'tat de numraire, 16 millions et demi de roubles : Augmentation peu sensible, ajoute-t-il, quand on considre la richesse de cette partie du monde et son avancement continuel .

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CHAPITRE XVIII.
Comment l'impt agit sur les salaires et consquemment sur les profits.

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Cette influence est la plus indirecte de toutes : elle consiste dans la hausse imprime aux articles de premire ncessit qui sont l'objet de l'impt : elle modifie les salaires de la mme faon et dans les mmes cas, que la hausse naturelle de ces denres. Ainsi, quand le travail est demand, l'impt sur les choses que consomme le travailleur lve le prix et de ces choses et du travail. Que si le travail est abondant, l'impt vient en rduction des salaires qui, dans l'tat du march, supportent cette charge sans rptition. Parmi les influences qui agissent sur le taux des salaires, il n'en est point qui comporte plus de vicissitudes et d'oscillations que l'impt : car cette influence dpend uniquement de la loi, et la loi de l'impt varie elle-mme comme la donne politique du gouvernement. Dgrever la consommation est l'uvre du progrs dgrever le sol, est le fait de la rsistance, pour nous servir de formules laconiques et convenues. L'histoire du cadastre, ses dviations successives, le remaniement de l'impt depuis 1830, nous montrent chaque pas cette concidence de la lgislation fiscale avec la lgislation constitutionnelle. Le cadastre fut institu d'abord pour clairer le fisc sur les forces productives du sol et sur la somme d'impt qu'il pouvait supporter 1 . Plus tard, il s'carta peu peu de ce but primitif pour n'tre plus qu'une machine rectifier la rpartition individuelle. Il faut voir comment les publicistes de la Restauration expliquaient cette mesure. Un document trs souvent cit, le rapport au roi sur l'administration des finances, en date du mois de mars 1830, s'exprime ainsi :
1

Des commissaires nomms par le ministre des finances, en 1815, en partant des oprations cadastrales termines pour dix mille communes, ont valu le revenu foncier net 1 626 millions (Costaz, Hist. De lAdministration, T. I, p. 161).

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Le gouvernement a reconnu qu'il ne devait intervenir dans une meilleure rpartition de l'impt direct que par la modration successive des contingents respectifs des dpartements et qu'il ne lui appartenait pas de porter en quelque sorte atteinte la proprit, en modifiant par des apprciations variables et incertaines, sans l'assentiment des propritaires, une charge qui est devenue inhrente au capital qu'elle grve depuis tant d'annes, et qui se confond tous les jours davantage avec la valeur des immeubles, par les successions, les partages et les changes qui les transmettent continuellement des mains nouvelles. Nanmoins, l'opinion gnrale continuait de rclamer avec instance l'achvement des travaux relatifs la rparation des ingalits existantes dans l'intrieur de chaque dpartement. Le gouvernement ne pouvait se refuser laisser mettre profit les sacrifices considrables qui avaient t faits dans toute la France pour raliser cette amlioration ; mais, comme les oprations cadastrales prenaient alors un caractre d'intrt communal ou dpartemental tout au plus, au lieu du caractre d'intrt gnral qu'elles avaient prcdemment, on a mis les dpenses la charge des dpartements. Seulement le gouvernement a prt le concours actif de ses agents pour acclrer les oprations. Ainsi l'on tenait alors que l'impt foncier est immuable ; que l'augmenter, c'est porter atteinte la proprit. La rvolution de 1830 vint apporter de nouvelles bases an gouvernement, et de nouveaux principes l'impt. Il fut fait une remise de 40 millions celui qui pse sur les boissons. Quant au mode de perception, l'abonnement fut substitu l'exercice dans l'intrieur des villes. Enfin, la loterie fut abolie. D'un autre ct, l'impt foncier fut augment de centimes additionnels, au profit de l'instruction primaire, des chemins vicinaux et des travaux de cadastre. Si l'on recherche la tendance actuelle de l'impt, pour apprcier l'avenir rserv aux salaires et aux profits, en tant qu'ils dpendent de cette influence, toutes les chances semblent favorables au travailleur, c'est--dire au dgrvement des denres qu'il consomme. L'impt sur le sel, l'impt sur les bestiaux ne sauraient tenir longtemps ; certaines rformes sont imminentes, ds qu'elles sont mises l'tude par l'opinion publique et par les pouvoirs constitus. Il faut noter ici une dfectuosit tout aussi choquante, et qui date du budget des recettes de 1832 : c'est la facult, accorde aux villes de rejeter sur leur octroi tout ou partie de l'impt mobilier 1 . N'est-il pas scandaleux que les riches fabricants de Lyon puissent s'exonrer de cet impt, en ajoutant quelque chose au tarif de l'octroi municipal, c'est--dire en levant le prix de toutes les consommations, et en grevant leurs ouvriers d'un surcrot de dpenses ? Il n'y a pas d'autres moyens, dit-on, de soumettre l'impt la population flottante de certaines villes ; comme si cet intrt devait prvaloir
1

Art. 20 de la loi du 22 avril 1852.

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sur celui de la population sdentaire, et dterminer une aggravation d'impt contre les classes les plus nombreuses et les plus ncessiteuses d'une ville ! Il y a loin de l aux saines et gnreuses doctrines de Turgot : selon lui, tout est dsordre et calamit, si l'impt porte sur la consommation. Le journalier qui n'a que ses bras, le pauvre qui n'a pas de travail, le vieillard et l'infirme, ne peuvent vivre sans payer l'impt. C'est une avance qu'il faut bien que les propritaires leur remboursent en salaires ou en aumnes ; mais c'est une avance du pauvre au riche, dont l'attente est accompagne de toutes les langueurs de la misre 1 . S'il est vrai, comme le pense l'cole de Ricardo, que la rente foncire croisse avec la population et avec les dfrichements qu'elle commande, rien n'est plus quitable au monde que le progrs de l'impt foncier. Comme cette augmentation de la rente ne provient ni du travail, ni des capitaux du propritaire ; comme elle n'est qu'un effet vicieux du monopole, o trouver une matire plus justement imposable ? L'impt, qui se dpense au profit de la communaut n'est-il pas alors le redresseur du monopole, qui bnficie ses dpens. On a dit souvent qu'en fait de contributions, l'assiette tait d'une plus grande consquence que le chiffre. Rien de plus vrai : en fin de compte, l'impt est toujours rendu au pays qui l'a pay, sous forme d'une immense commande faite son sol et son industrie. Mais il est de toute justice que l'avance en soit uniquement faite par qui pourrait le mieux se passer de la restitution. ce point de vue, l'impt ne devrait jamais peser sur les consommations ; car c'est charger le travailleur d'un surcrot de dpense, en attendant un surcrot de salaire ventuel et problmatique.

uvres compltes de Turgot, tome IX, page 402, dit. de la Bibliothque royale.

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CHAPITRE XIX.
Lutte du capital et du travail, presque toujours termine au prjudice de celui-ci. Mot lumineux d'Adam Smith sur les besoins du travail, plus pressants, si ce n'est plus grands, que ceux du capital. Prix toujours factice des choses de premire ncessit, exemples : les crales, le travail. Il est de l'essence du travail d'tre offert. Exception complte : des travaux simultans de dfrichements, de mines, de terrassements pour chemin de fer, lveront ncessairement les salaires, quoi qu'en aient les capitalistes. Exception partielle : un grand commerce extrieur est une source de profits qui fait trve aux entreprises du capital sur le salaire. L'oppression du capital n'est pas la seule que subisse le travail : il y a de plus celle du monopole foncier. Cette oppression n'est pas la source unique d'o est ne toute fortune moderne : deux considrations qui doivent diviser et attnuer la malveillance du travailleur envers le capitaliste.

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De quelque nom qu'on appelle le rapport des profits aux salaires, ces deux termes offrent ceci de constant, que le profit triomphe de tout ce qui abaisse le salaire, et souffre de tout ce qui l'lve. L'tat naturel du capital et du travail, l'gard l'un de l'autre, c'est donc la lutte, l'hostilit, l'antagonisme. Si cela signifie malveillance et collision entre deux grandes classes de la socit, c'est chose regrettable entre toutes ; mais comment fermer les yeux l'vidence ? Comment refuser sa plume l'irrsistible conclusion qui vient d'elle-mme s'offrir et s'imposer ? Si le producteur est impuissant rejeter la hausse des -salaires, soit sur le consommateur en levant le prix des denres qu'il vend, soit sur le propritaire, en diminuant le prix de celle qu'il achte, est-ce dire qu'il endurera patiemment cette hausse ? Ce serait trop prsumer de sa rsignation. Il ne peut rien sans doute contre le consommateur, qui achte moins d'une denre, devenue plus coteuse ; celui-ci trouve une limite insurmontable ses dpenses dans celle de son revenu il ne peut rien contre le propritaire foncier qui lui vend ses matires premires ; ce dernier jouit d'un monopole, c'est dire d'un seul mot tous les avantages, toutes les supriorits de sa position. Mais il peut beaucoup contre le travailleur : il le tient, il le domine, il le matrise comme la faim. Si l'on a divagu et dclam l-dessus, si les partis ont abus de ce thme, ils ne l'ont cependant ni invent ni puis. Ad. Smith avait dit l-dessus le premier et le dernier mot :

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Il se peut, la longue, que le matre ait autant besoin de l'ouvrier que celui-ci ait besoin du matre ; mais le besoin du premier n'est pas si pressant 1 . Lumineuse observation qui n'a pas besoin qu'on la relve et qu'on l'envenime ! Elle montre assez comment le producteur, intress la baisse des salaires, est arm de faon l'obtenir, l'imposer. Ainsi l'vnement de la lutte n'est pas plus douteux que la lutte elle-mme. On se rcriera peut-tre contre cette conclusion. Eh quoi ! nous dira-t-on, les salaires ne sont-ils pas rgis par l'tat de l'offre et de la demande, par le prix des objets de consommation, par l'assiette de l'impt ? Ne sont-ce pas l les influences dont ils dpendent, influences reconnues et acceptes par tous les dveloppements qui prcdent !... quoi bon toutes ces recherches sur le rapport des capitaux et de la population, sur le taux des denres, sur l'effet des charges publiques, s'il y a une domination inhrente au capital qui lui livre le travail, si tel est le fait intime et fondamental de leurs relations ? Que faut-il croire de cette nouvelle thse ou de l'ancienne ? L'objection serait bien superficielle. Que la loi de l'offre et de la demande rgisse souverainement le rapport des salaires aux profits, nous l'avons dit, et nous persistons le croire, que la hausse des denres alimentaires lve le prix du travail, quand le travail est demand ; que l'impt mis sur ces denres ajoute encore au salaire dans les mmes circonstances ; ce sont l des faits non moins certains, et qu'il importait de constater, encore qu'accessoires et accidentels. De tout cela, nous n'avons rien regretter, rien rtracter ; mais tout cela ne suffit pas. Il faut voir l'application cette loi suprme de l'offre et de la demande ; il faut rechercher si le travail n'a pas quelque chose en soi qui le condamne la dprciation et l'avilissement d'une offre dmesure. cet gard, la condition du travail est celle de toutes les choses de premire ncessit. Rarement elles ont un prix vrai, un cours naturel. La hausse des crales, dans une mauvaise anne, ne se mesure pas au dficit rel, mais au dficit apprhend. Le march aux grains, c'est le triomphe de la panique, sans qu'on puisse en accuser l'agiotage ; car si le spculateur consent acheter cher, c'est avec la certitude de revendre cher, fonde sur la nature toute vitale de la denre et sur l'empressement des demandes tout prix. Il en est de mme sur le march au travail : le vendre est chose de premire ncessit, tout autant qu'acheter des crales ; car la vie est au prix de cette vente comme de cet achat.
1

dit. Guillaumin, t. I1, p. 86.

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On conoit ds-lors toutes les alarmes, toutes les anxits qui doivent multiplier l'offre du travail. Oui, la transaction du travailleur, et du capitaliste est rgie par la loi de l'offre et de la demande ; mais cette loi n'a rien ici de la libert et de l'quit qui partout ailleurs en recommandent les applications. Le vice inhrent ce contrat, l'absolue ncessit qui domine l'un des contractants, explique de reste les sentiments qui l'accompagnent. Nous n'avons rien exagr en parlant ce propos de malveillance et d'animosit entre deux grandes classes de la socit. Sans doute le monde est hriss de contentions et de conflits. Il n'y a pas de march qui n'implique une lutte, point de convention qui ne mette deux parties aux prises, sans qu'il y ait pour cela antipathie essentielle, soit entre les classes, soit mme entre les personnes. Supposez cependant une classe faisant mtier de vendre chaque jour une chose dont dpende sa vie, une chose qui ne puisse pas plus se capitaliser que le temps, et de la vendre telle autre classe dont le plus sr, dont 1'unique bnfice en quelque sorte, soit de rduire le prix de cette chose. Est-il permis de croire qu'un dbat permanent sur un sujet de cette gravit laissera les parties froides et calmes, et que le vaincu sera sans fiel, sans animosit ? Non, sans doute, il y va d'un trop grand intrt, trop constamment froiss et mutil. Pourquoi cette clameur de tous les temps et de tous les pays contre les accapareurs de grains ? Pourquoi ce dchanement d'un pays voisin contre les propritaires qui rsistent au rappel des lois crales ? Parce qu'il y a l une entreprise sur les premiers besoins de l'homme, sur les sources mme de la vie. Qu'on juge par cet exemple des sentiments qui doivent passionner la question des salaires, question o ces grands intrts sont engags d'une manire encore plus directe et plus intelligible. Il en cote de croire ces luttes, ces dsastres, ces ressentiments. Sous cette surface de civilisation, sous cette tiquette de progrs qui dcore notre socit, il est pnible de reconnatre un tel fond de violence et d'iniquit ! Cependant, c'est chose toute simple : le prodige serait qu'il en ft autrement. N'oublions point de quel pass nous sommes issus. La richesse antique se composait de vols faits la libert ; la richesse monarchique et fodale de vols faits la proprit. Eh bien ! Ce pass nous importune et nous poursuit encore parmi les conqutes de la raison moderne. On n'abjure pas en un jour, ni mme en une nuit, ft-ce celle du 4 aot, des prjugs sculaires, des traditions invtres. On veut les dtruire, on ne russit qu' les mitiger. D'un reptile attaqu avec la hache, il reste et il se dbat pendant quelque temps des tronons

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pleins de vie ; tel est le dbris, telle est la queue des temps passs qui leur a survcu sous forme d'attentat aux salaires. Cherchons toutefois s'il n'est pas des circonstances qui neutralisent cette lutte ; s'il n'en est pas d'autres qui l'adoucissent ; s'il n'en est pas enfin qui doivent tre prises en srieuse considration pour apprcier, soit l'tendue du conflit, soit le mrite des parties contendantes.

1 Supposons un pays o le sol devienne pour ainsi dire la matire et l'objet unique du travail ; o, par exemple, l'agriculture lui demande un surcrot de crales, tandis que les industries extractives y cherchent plus profondment que jamais les richesses enfouies, tandis que d'un autre ct la science le remue et le faonne pour des chemins de fer : nul doute qu'en ce pays, l'ouvrier n'ait un sort des plus tolrables. Pourquoi ? Parce qu'il faut ces industries la quantit et la qualit de la main-d'uvre, c'est--dire parce qu'elles ne comportent ni la division du travail, ni l'emploi des machines au mme degr que les autres branches de la production. De l, l'lvation des salaires, accord non-seulement la raret, mais au mrite du labeur. De l, un principe de droit et un lment de force chez le travailleur, qui amortissent le conflit, qui suspendent mme les violences de la lutte 1 . 2 Si les profits dpendent des salaires, ils n'en dpendent pas uniquement ; d'autres influences peuvent agir sur le taux des profits en diminuant les prix de revient, et levant les prix de vente. La dcouverte d'un nouvel engrais ou de nouveaux procds agronomiques fera certainement baisser le prix des matires premires employes dans les manufactures. Il y a plus : ces matires premires, ces produits agricoles, dont le propre est de s'changer avec les produits manufacturs, ne pourront se multiplier, sans provoquer une demande et un change plus considrable de ceux-ci, de telle sorte que les profits de l'industrie s'lveront doublement, et par la baisse des frais de production et par la hausse du prix de vente. Ainsi, l'accroissement des pouvoirs productifs de la terre est une fcondation des profits qui ne cote rien aux salaires. On peut en dire autant des nouveaux dbouchs qui viennent s'offrir l'industrie d'un peuple. Rien ne fait obstacle chez l'tranger l'lvation du prix. Le commerce extrieur ne connat pas cette limite que les frais de production imposent la valeur
1

L'auteur de ce mmoire a visit la fabrique de Rouen pendant l't de 1842 : il ne fut pas mdiocrement surpris de l'aspect gnral de bonne sant et de bonne humeur que lui offrirent la plupart des ateliers. Tout, cette poque, rvlait le bien-tre et l'aisance des ouvriers rouennais. C'tait douter de M. Villerm lui-mme, qui avait fait une toute autre peinture de l'tat de cette fabrique. La diffrente poque des observations explique tout : en 1842, le chemin de fer qui se faisait aux portes de Rouen, appelait de toutes parts des terrassiers, et l'ouvrier des manufactures n'y restait qu' la condition d'un salaire plus lev.

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changeable dans l'enceinte du march national. ce compte, les relations qui viennent de s'ouvrir avec la Chine, promettent, au ngociant europen, des bnfices qui ne seront pas prlevs sur les salaires. Ce sont l de prcieuses esprances. Si le capital peut, s'accrotre sans entreprendre sur le prix du travail ; si des sources de profits lui sont ouvertes qui ne tarissent point celles du salaire, ces deux termes ne sont peut-tre pas vous une malveillance ternelle. La rduction du salaire, moins utile l'enrichissement du producteur, ne sera plus sa poursuite incessante : l'quit de l'un, dsormais plus facile, fera la patience de l'autre, et la lutte qui les avait diviss, perdra quelque chose de son amertume et de ses dsastres.

3 Est-il juste d'ailleurs de regarder ce conflit comme un duel engag entre le travailleur et le producteur seulement ? Doivent-ils dpenser l'un contre l'autre toute leur animosit, comme s'ils n'avaient pas d'autre adversaire sur le terrain o se partagent les fruits du travail ? Non, sans doute ; il y a un tiers qui prend sa part de ces produits, un tiers qui n'y a contribu par aucun travail et qui doit au monopole seulement cette portion privilgie qui s'appelle rente. La hausse gnrale des produits agricoles, qui affecte galement le matre et l'ouvrier, est l'uvre de la rente. tez le monopole, qui en est le fondement, et le prix de ces produits variera suivant le travail qu'ils ont cot ; mais sous le rgime du monopole, il n'y a qu'un prix, celui du produit, qui a cot le plus de travail. Ainsi, le prix de chaque chose doit payer non-seulement une rcompense au travail et au capital, mais encore un tribut au monopole foncier. Ainsi, l'entrepreneur de travail n'est pas le seul qui puisse rduire la part de l'ouvrier dans le prix de son ouvrage ; celui-ci doit compter en outre avec le propritaire foncier qui en a vendu la matire premire un prix de monopole, et qui s'est taill royalement sa part dans celle des vritables agents de la production ; d'o il suit qu'il y a trois classes qui se disputent les fruits du travail ou la valeur de ces fruits, et qu'il est absurde deux d'entre elles de s'imputer exclusivement leurs souffrances et leurs mcomptes. On reprochera peut-tre ces observations d'tendre et d'aggraver la lutte, au lieu de l'attnuer. Mais ne faut-il pas reconnatre tous les lments du conflit, si l'on veut savoir o gt la difficult et d'o peut procder le remde ? Cette perception complte du sujet ne serait pas insignifiante, si, par exemple, elle avait pour conclusion que le plus grand mal des classes industrielles tient au monopole foncier, c'est--dire au prix lev, soit des subsistances, soit des matires premires ; car alors il y aurait un remde tout trouv : la libert du commerce des grains. 4 Le premier sentiment qu'veille en nous cette lutte du capital et du travail est une vive sollicitude, un penchant irrsistible pour le parti qui,

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premire vue, semble, celui du faible et de l'opprim. Gardons-nous d'affaiblir ce gnreux instinct de bienveillance et de piti. Mais aussi bien n'allons pas dissimuler ce qui est la dcharge et l'honneur du capital, ce qui peut lui attirer l'intrt, l'estime, la sympathie mme. Singulire concidence ! Jamais la clameur du pauvre ne fut si amre et si mordante, et jamais pourtant la richesse n'eut des titres si rguliers, une origine si pure, plus de droits enfin au bien-tre et au loisir. Il fut des temps o toute fortune avait une tache sur son or soit l'usurpation primitive de la conqute, soit la rapine persistante des usurpateurs, soit enfin les iniquits de la confiscation, les largesses du favoritisme. Il est vrai qu'aujourd'hui l'acquisition de la richesse n'est pas prcisment sans tares et sans reproches. Les murs qui favorisent la production, les lois qui la laissent faire, ont en elles un principe d'abus que nous avons dj signal ; mais, il faut en convenir, ce principe n'est pas le seul d'o soit ne toute existence et toute fortune nouvelle : il y a d'autres sources de la richesse moderne. Sans parler de l'affranchissement accord au travail, qui ne fut qu'une dlivrance et non pas une assistance, le droit de gagner, et non pas le gain luimme, sans parler mme du sol mis l'encan rvolutionnaire et adjug aux classes laborieuses, il y avait en faveur du travail un principe d'enrichissement plus ancien, et peut-tre non moins nergique : c'tait le principe prohibitif qui date de Colbert. Interdire le march franais aux trangers, obliger la France produire elle-mme ce qu'elle avait le besoin et l'habitude de consommer, c'tait tablir un impt sur les classes qui professaient l'oisivet, au profit de celles qui pratiquaient le travail ; c'tait concder celles-ci un monopole industriel ct du monopole nobiliaire qui grevait le territoire 1 . Balancer un privilge par un autre tait peut-tre toute la justice que comportait une poque trangre aux ides de droit commun et d'galit. Si ce monopole, qui commena par le nivellement des fortunes, nous menace aujourd'hui d'une fodalit nouvelle et financire, c'est qu'il a trop dur, et que, son uvre accomplie, le moment est venu d'en finir avec lui ; mais toujours est-il qu'il commena par enrichir le travail, et qu'aujourd'hui nombre de capitaux et d'existences considrables drivent de cette source lgitime et pure, entre toutes.

Les manufactures de cette poque taient sujettes, soit pour leur mode de fabrication, soit pour leur tablissement, des rgles qui protgeaient le salaire de l'ouvrier en protgeant les profits du matre contre les prils dne concurrence effrne.

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CHAPITRE XX.
Vaine distinction des salaires absolus et des salaires relatifs. La hausse absolue des salaires, celle qui ne cote rien aux profits, et qui consiste uniquement dans le moindre prix des denres produites moins de frais, est une pure chimre : la baisse des salaires suit de prs celle des denres. Produire beaucoup ne suffit pas au bien des masses, puisque le bon march inhrent l'abondance des produits est neutralis pour elles par la rduction du salaire. La richesse d'un pays est compatible avec la misre du plus grand nombre. Exemple : l'Irlande toujours souffrante et dgrade, malgr l'essor de son industrie : documents officiels ce sujet. Analyses de M. Passy sur le progrs de la richesse en France, et sur les limites qu' rencontres depuis 30 ans la diffusion de cette richesse.

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Nous venons d'numrer les circonstances qui doivent attnuer l'antagonisme essentiel des salaires et des profits : cette numration est complte. Il n'est rien hors del qui puisse adoucir ou dissimuler l'pret de la lutte. Il ne faut pas compter comme palliatif la distinction des salaires relatifs et des salaires absolus o se complaisent quelques conomistes. Le plus grand intrt du travail consiste sans doute dans l'importance intrinsque de la rmunration qu'il obtient, et non pas dans l'importance de cette rmunration relativement celle du capital. Le bien-tre de l'ouvrier dpend de la somme de choses consommables que lui vaut son salaire, et non pas de la proportion de cette somme avec celle qui compose les profits. Il suit de l que si le bon march des produits levait les salaires absolument, sans les lever relativement aux profits, l'amlioration ne serait pas moins considrable pour le travailleur ; car la vrai fin de l'homme social, c'est le bien-tre et non pas l'galit, qui ne s'est jamais ralise que par la misre commune, par l'abjection universelle. Comme dans cette hypothse l'amlioration des salaires laisse les profits intacts, comme le bon march dont elle dcoule est constant et progressif, il semble qu'il y ait l tout ce qu'il faut pour une pacification srieuse et durable. Reste toutefois une insurmontable difficult, c'est que l'lvation absolue des salaires, dans les circonstances que l'on supposait tout l'heure, est une pure hypothse, une chimre des plus caractrises. Que le prix des denres vienne baisser, et le salaire baissera du mme coup : il n'y a pas de loi plus constante en conomie politique. Puisque la part de produits assigne au

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travailleur lui suffisait jusque-l pour vivre et continuer sa race, quoi bon l'augmenter ? Est-il ncessaire par hasard qu'il ait les moyens de mieux vivre et de mieux lever ses enfants ? De l, la main-mise du capitaliste sur tous les bnfices du progrs industriel, c'est--dire la rduction du salaire en argent. Cette baisse inexorable du salaire, parallle la baisse des denres ; ce fait cruel mais constant, rduit sa juste valeur une autre thorie non moins fameuse. C'est chose secondaire, selon certains conomistes 1 , que tout ce qui tient la distribution de la richesse : rien de plus insignifiant que les questions relatives aux salaires, lesquels font l'office de la dispenser. Ce qu'il y a d'essentiel et de dominant, soit dans la science, soit dans la socit, cest la production : tous les efforts, toutes les combinaisons, tous les encouragements doivent se porter l. Une fois produite, la richesse se rpand, se divise, et finit par descendre jusqu'aux classes infrieures. Si vous leur souhaitez une part considrable, faites d'abord qu'il y ait beaucoup partager. Ils oublient, ceux qui rvent exclusivement la fcondit de la production, que le bon march est ce prix sans doute, mais qu'il a tantt pour lment, tantt pour effet, la rduction du salaire, et que les ressources de la classe ouvrire baissent conjointement avec le prix des denres. Comment ds-lors, par quel procd, par quel canal ces richesses, nouvellement produites, peuvent-elles arriver et profiter au travailleur ? Ils oublient autre chose encore, c'est que la baisse des prix n'est pas illimite, c'est que l'industrie aimera mieux quelquefois modrer sa production, que de la soutenir en avilissant ses produits. Ne sait-on pas que la Hollande brlait une partie de ses pices ? Et de nos jours, il n'est pas sans exemple, s'il faut en croire la biographie d'un novateur fameux, que les ngociants de Marseille submergent les grains dont le cours est trop bas 2 . Ainsi, le bnfice du progrs industriel se concentre dans les mains des capitalistes, des propritaires, des entrepreneurs de travail. C'est entre eux seulement qu'ils changent les uvres d'une production plus fconde et plus raffine. Il n'en rayonne, il n'en pntre rien jusqu' l'ouvrier, moins qu'il ne lui plaise de sacrifier une partie de sa subsistance, c'est--dire de sa force et de sa sant, la tentation vulgaire d'un meuble ou d'un tissu. Il s'ensuit que la production n'est point le fait culminant de l'conomie politique, et qu'elle est loin de rsoudre le plus grave de ses problmes, celui

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Michel Chevalier, Cours d'con. pol., p 49. On dit que Fourier fut charg par le ngociant dont il tait commis de faire excuter une de ces submersions. Il y avait assurment matire rflchir.

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du bien-tre des masses. Elle fera peut-tre la richesse d'un pays, mais non le bonheur d'une socit. Un pays peut s'enrichir, dit M. de Grando, pendant que l'indigence s'y fait plus vivement sentir dans les classes infrieures de la socit : il peut s'appauvrir et avoir moins d'indigents 1 . Pourquoi ? Apparemment parce que la richesse, suprieure dans le premier cas, est mal rpartie, tandis que dans le second cas, le mrite de la distribution compense abondamment l'infriorit de la somme distribuer. L'Irlande offre un exemple mmorable de cet essor de la production, de ce progrs de la richesse publique, dfigur par la misre persistante, croissante mme des classes infrieures de la socit. Un document officiel a constat ce fait dplorable, c'est le rapport des commissaires chargs d'examiner la question des chemins de fer pour l'Irlande Les signes d'une richesse progressive, y est-il dit, ne sont malheureusement pas aussi visibles dans la condition des ouvriers que dans le montant du produit du travail 2 . Un peu plus loin ils ajoutent : notre grand regret, nous ne pouvons affirmer que les classes laborieuses soient pour une part un peu considrable dans l'accroissement de la consommation. La demande semble venir exclusivement de la classe suprieure des propritaires et des citadins. L'aspect actuel de la socit Irlandaise est une vritable anomalie. Tandis que le pays accomplit un progrs visible et soutenu, et que des symptmes de prosprit croissante s'offrent de toutes parts, la classe des travailleurs qui constituent la grande majorit de la nation, ne tire aucun bnfice proportionnel de cette prosprit qui se dploie autour d'eux. Dans beaucoup d'endroits, sa condition est mme pire qu'auparavant 3 . C'est une opinion trs gnrale que la distribution de la richesse s'opre en France quitablement, et que la prosprit publique se compose de la prosprit croissante de chaque citoyen. On serait tent peut-tre de citer notre pays comme exemple d'une grande production profitable toutes les classes, et cratrice de l'galit, non point par la misre, mais par une heureuse et dsirable mdiocrit des fortunes.

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De la bienfaisance publique, t. I, p. 142. Report of the rail-ways, commissioners for Irlande, p. 8. Ibid., p. 79.

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Prjug et confusion ! On prend un accident pour une loi ; on ne dmle pas ce qui est de ce qui fut. Sans doute, il s'est fait en ce pays un grand morcellement du sol, un grand nivellement des fortunes, mais sous des influences passagres et dsormais puises. Telle fut : 1 La vente vil prix des biens nationaux, dont la revente a sold par d'immenses bnfices l'audace des premiers acqureurs. 2 Les conditions extraordinaires et changeantes o vcut notre industrie pendant les vingt premires annes de ce sicle, laquelle oprait sur un march dont les proportions variaient sans cesse, tendu d'abord jusqu' Hambourg et jusqu' Rome, puis ensuite resserr en-de du Rhin ; ferm pendant longtemps, puis ouvert tout--coup aux importations maritimes : chances videntes de succs pour les capitaux dous de coup d'il, d'activit, de hardiesse. Voil les ressorts qui ont lev tant d'existences, guind tant de parvenus ; mais ces effets de rvolution et de lutte universelle, comment les attendre d'institutions libres et de circonstances rgulires ! Autant vaudrait appliquer aux temps de paix la banale hyperbole qui met au fond de toute giberne le bton de marchal. L'illusion ce sujet est loin d'tre universelle, et c'est du sein mme de l'acadmie des sciences morales que sont partis les premiers doutes. On trouve dans le recueil de ses travaux un mmoire o le prjug dont il s'agit est combattu avec une singulire puissance de faits et de raisons. Il faut voir dans les savantes analyses de M. Passy comment la division du sol, signale par le chiffre croissant des cotes foncires, s'est brusquement arrte avec les temps extraordinaires qui finissent en 1815 1 . Ce chiffre tait alors de 10,083,751 fr. En 1835, il ne s'tait lev qu' 10,893,528 fr., c'est--dire que de 8 p. 100, augmentation peu considrable, soit en elle-mme, soit relativement celle de la population qui, pendant le mme laps de temps, s'tait accrue de 14 p. 100. Ainsi, le nombre des propritaires s'est resserr, au lieu de crotre dans la mme mesure que le reste de la population ; et le fait est d'autant plus certain, que les cotes postrieures 1815 reprsentent un nombre considrable de btiments et d'usines, c'est--dire une addition faite d'anciennes proprits plutt que la constitution de nouvelles.

Mmoire de l'institut de France, t. II, 2e srie, p. 285 512.

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Remarquons-le bien, car l'enseignement est l : cette rduction relative du nombre des propritaires, ce temps d'arrt dans le morcellement du sol et des fortunes, concide avec le progrs le plus vident de la richesse gnrale. Ce progrs, de 1826 1836, a t de 16 p. 100, rsultat qu'on obtient en comparant entre elles la valeur des successions dclares aux deux poques, pour servir de base l'impt de mutation. Ce n'est pas tout, il faut comparer ensuite cette valeur croissante des successions leur nombre qui n'a pas grandi dans la mme proportion. Il rsulte de ce rapprochement, que le progrs de la richesse gnrale a grossi de onze seizimes les fortunes dj faites, tandis que les nouvelles fortunes, nes du mme progrs, n'en reprsentent que les cinq autres seizimes. En un mot, nombre dcroissant des propritaires, par rapport au total de la population, nombre dcroissant des hritiers par rapport au total des hritages, telle est la tendance de notre socit depuis 1815. Ingalit des fortunes, concentration des capitaux et pour ainsi dire renouvellement des castes, telle est la loi de notre avenir. Ajoutons que la hausse des denres alimentaires, qui constituent la plus grande dpense de l'ouvrier, vient rduire chaque jour ses moyens d'pargne, tandis que ceux du riche grandissent de toute la baisse des produits voluptuaires, qui sont sa principale consommation. Tout est difficult croissante pour la formation du capital, tout est facilit progressive pour sa fructification. Jamais ralit ne fut significative au mme point ; jamais l'optimisme ne reut une si rude leon. Ce progrs de la richesse gnrale appartient sans nul doute celui de la production, l'tendue et l'audace du dveloppement industriel. Si cela suffit pour rpartir au mieux les capitaux, les jouissances, le bien-tre, s'il y a une loi conomique analogue celle de la gravitation, qui attire, qui entrane au fond de la socit la richesse une fois produite, d'o vient qu'en France l'ingalit des conditions et des fortunes a march du mme pas peu prs que l'accroissement de la richesse publique ? D'o vient que cette ingalit, violemment dtruite ou suspendue par des vnements de rvolution et de grande guerre, a repris son cours en mme temps que l'industrie, le commerce et le dploiement de toutes les forces productives ? Est-ce donc l ce qu'il faut attendre du mouvement rgulier des choses et de l'industrie abandonne elle-mme ? Est-ce ainsi que s'accomplit cette uvre de distribution, annonce et promise comme corollaire celle de la production 1 ?

M. Rossi, dans son Cours d'c. polit., professe identiquement les mmes opinions que M. Passy, et semble les avoir puises aux mmes sources. (t. II, p. 74, Cours d'c. pol.)

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CHAPITRE XXI.
Dsastres de la lutte o succombe le travail. 1 Mortalit de la classe ouvrire : observations de M. Villerm sur Mulhouse, et de M. D'Angeville sur le dpartement de la Seineinfrieure. 2 Dgnration de cette classe, officiellement constate l'occasion du recrutement. 3 Nombre croissant des crimes et dlits, imputable peut-tre la misre industrielle : affirmation cet gard d'un membre du cabinet anglais.

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Nous avons vu comment les profits dpendaient des salaires, et comment cette dpendance dterminait entre eux un tat d'hostilit qui n'est pas toutefois sans attnuation et sans temprament. Nous avons dit priori quel devait tre l'vnement de cette lutte : il reste rechercher si l'exprience confirme cet aperu, si les faits en portent la trace. Or, il y a des symptmes qui ne dnoncent que trop clairement les calamits de la dfaite. Le plus significatif et le plus dplorable de tous, c'est la mortalit croissante qui ravage les classes ouvrires. M. Villerm constate que la vie moyenne Mulhouse tait : de 25 ans de 22 ans de 20 ans en en en 1812 1827 1834

Ainsi que l'honorable crivain l'a remarqu trs explicitement, le progrs de la mortalit correspond de tout point avec celui des manufactures de coton 1 . M. Villerm ne s'en tient pas des calculs sur la mortalit de la ville, prise dans son ensemble ; il en tablit d'autres sur la mortalit des diverses professions et conditions sociales, pour arriver constater la vie probable de chacune. Ces supputations se traduisent par les chiffres suivants :

Tableau de l'tat physique et moral des ouvriers t. II p. 248 et suiv.

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La classe des manufacturiers, ngociants, etc., vingt-huit annes probables de vie celle des boulangers et meuniers, douze ans celle des tisserands et ouvriers de filature, une anne et quart, une anne et demie tout au plus. Comment admettre, ajoute l'auteur, que notre tat de socit offre rellement ces conditions, dans lesquelles la mort dvore la moiti des enfants avant la deuxime anne accomplie ? Quelles privations, quelles souffrances cela ne fait- il pas supposer ! Rien de plus grave assurment que ces faits et ces commentaires, qui tirent une double autorit, et du caractre de l'crivain et de la nature scientifique de sa mission ; mais ils ne sont pas les seuls consulter en cette matire. La statistique gnrale, publie par l'administration 1 , a servi de base des travaux profonds et consciencieux qui ont tent d'en extraire quelque enseignement. L'auteur de l'Essai sur la statistique 2 a entrepris par exemple de classer les dpartements, selon le rang qu'ils occupent dans les divers ordres de faits qui constituent la vie d'un peuple : industrie, instruction, crimes, mortalit, recrutement. Or, cette classification offre les concidences que voici : Dpartement de la Seine-Infrieure, deuxime en industrie, cinquantequatrime en longvit. Dpartement du Rhne, troisime en industrie soixante-quinzime en longvit. Dpartement des Bouches-du-Rhne, sixime en industrie, soixante-dixneuvime en longvit. Dpartement du Haut-Rhin, huitime en industrie, quatre-vingtime en longvit. Tels sont les pernicieux effets du rgime manufacturier Rouen, Lyon et Marseille. Douterait-on qu'ils lui appartinssent en propre ? Voudrait-on les attribuer au concours de quelque autre influence meurtrire ? Je ne sache cet gard rien de plus concluant qu'un simple fait observ par M. d'Angeville qui le rapporte en ces termes :
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Voy. t. I, Territoire et population. M. le comte dAngeville.

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Les calculs que nous avons faits sur la longueur de la vie moyenne, montrent combien plusieurs de nos anciennes provinces conservent la physionomie qui leur est propre.... Les dpartements de la Normandie (celui de la Seine-Infrieure except) ont une longvit suprieure celle du reste de la France, la vie moyenne y est de 45 ans et 7 mois. Or, quelle cause assigner cette exception dans le dpartement le plus industriel de la France aprs Paris, l'un de ceux d'ailleurs o les conditions de nourriture sont les plus favorables, si ce n'est l'industrie elle-mme ? Et de plus, s'il est donn l'industrie d'abrger les jours de l'homme, l o ils taient en possession de se prolonger au-del des limites ordinaires, comment plus forte raison, n'aurait-elle pas cette sinistre puissance, ailleurs o elle n'a pas combattre les mmes lments de bien-tre et de longvit. Ce fait a un pendant dont la signification n'est pas moins claire, et que nous ne pouvons nous dfendre de rappeler, au risque d'une digression. La Bretagne est une de ces provinces qui ont fidlement gard les traits de leur physionomie primitive, et l'un de ces traits est la vigueur de constitution unie chez les indignes la mdiocrit de stature. On comprend la consquence de cette particularit en matire de recrutement, et pourquoi la statistique a d s'en occuper. Eh bien ! la Loire-Infrieure, un des dpartements bretons, est le seul qui n'ait pas conserv cet avantage de race, de sol et de climat, et l'on ne saurait trouver d'autres raisons de cette dchance, si ce n'est que ce dpartement est le plus industriel de la province ; car, sous le rapport des conditions de nourriture, il est infiniment mieux partag que les autres circonscriptions qui composaient autrefois la Bretagne 1 . Telles sont les influences corrosives, meurtrires, qui mesurent l'ouvrier sa force et sa vie ; cette mortalit qu'elles infligent son indigence, fait justice de plus d'un sophisme. Selon les uns, la pauvret n'est qu'un sentiment ; selon les autres, ce n'est qu'un rapport. Que sais-je ? On parodie le mot de Pascal : richesse au-del des Pyrnes, indigence en-de.

Le dpartement de la Seine-Infrieure, encore que le 44e en fait d'industrie, n'en a pas moins de ce ct un avantage signal sur les autres dpartements bretons o l'on trouve le Morbihan, 84e, le Finistre, 80e, les Ctes-du-Nord, 74e, le-et-Vilaine, 68e. (Essai sur la statistique, p. 65).

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Qu'y a-t-il cependant de plus positif, de plus absolu que le besoin dont on meurt ? Dira-t-on que la moindre dure de la vie est une des disgrces qui affectent essentiellement la classe pauvre ? Que cette classe est condamne moins vivre, tout comme moins jouir de la vie, et qu'il est puril de relever cette consquence lmentaire de l'ingalit des conditions ? Pauvre dfaite ! Le dpartement de la Creuse est le plus misrable peut-tre qui soit en France : population agriculture, industrie, tout lui manque ; n'en est pas qui se nourrisse plus mal, qui paie l'impt plus pniblement, et toutefois ce dpartement est un de ceux qui offrent les meilleures conditions de longvit. Il est le vingt-deuxime dans cet ordre de faits, s'il est le quatre-vingtcinquime en industrie 1 . Ainsi les classes pauvres ne supportent pas, ce titre, et d'une manire gnrale, le poids de cette mortalit croissante. Il n'y a de dcim parmi elles que la classe manufacturire, c'est--dire celle dont les travaux rpandent partout ailleurs laisance le bien-tre et la longvit qui s'ensuit. Singulier spectacle ! Y aurait-il donc une partie de la socit qui abrge sa vie prolonger et embellir celle des autres ? Le luxe de certaines classes serait-il donc prlev sur la substance mme du travailleur ?

Un autre symptme non moins alarmant de l'tat des classes ouvrires, c'est la dgnration, l'tiolement des races. Une lutte qui tue le travailleur, est une affliction pour l'humanit ; une lutte qui l'nerve, est un danger pour le pays. Triste ressource pour nos armes que ces races lilliputiennes o la pauvret du sang arrte l'essor de la taille et des forces ! Races impuissantes l'endroit des armes, et rpudies par le recrutement dans toutes les villes de grande industrie. cet gard, les faits sont prcis : Moyennement il faut appeler 166 hommes au service militaire, pour en trouver 100 de valides ; mais Rouen il en faut appeler 266 ; Elbeuf, 268 ; Nmes, 247. L'Angleterre aura toujours cent mille marins pour monter ses flottes et tenir l'invasion distance ; peu lui importe que sa population s'extnue et se dgrade dans l'industrie. Mais la France ! Retrouvera-t-elle dans ces races appauvries et chtives, les soldats qu'il lui faut contre une coalition, ces
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Voy. p. 178 de l'Essai sur la statistique, le tableau complet de ce dnuement et des symptmes qui le rvlent.

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vigoureux dfenseurs, cette forte infanterie l'preuve de toutes fatigues et de toutes privations 1 ? C'tait chose dj connue des militaires, que cette dgnrescence des classes industrielles ; elle fut mise en lumire il y a quelques annes, et dnonce la tribune lective, au sujet d'une ptition sur le travail des enfants dans les manufactures. Nous avons emprunt les chiffres ci-dessus l'honorable M. Billaudel, qui lui-mme les avait puiss aux documents officiels du ministre de la guerre 2 . Peut-tre faudrait-il ranger encore parmi les dsastres de la lutte industrielle, le nombre croissant des crimes et des dlits, attests par les statistiques du ministre de la justice : la dmoralisation semble un effet naturel de la misre. Toutefois, ce genre de progrs comporte trop d'explications pour n'en autoriser qu'une seule. N'a-t-on pas vu, pendant la dernire session des chambres, les dissentiments qui s'levrent ce sujet, lors des dbats relatifs au rgime pnitentiaire ? Quelques-uns sans doute attriburent le chiffre progressif des mfaits aux crises de l'industrie ; mais d'autres au rgime corruptif des prisons ; d'autres encore, au relchement des lois pnales qui date de 1831. Il serait injuste d'imputer exclusivement l'une de ces causes, un fait d'une origine si complexe et si problmatique 3 .

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Roben peditum. V. le Moniteur du 16 juin 1859. Nos scrupules ici sont peut-tre excessifs. Un homme d'tat anglais, dans une discussion rcente et mmorable, n'a pas craint d'tablir une filiation positive entre l'accroissement de la misre et celui des mfaits, de mme qu'entre le progrs du bien-tre et celui de la moralit lgale. C'est une triste et infaillible concidence, disait le ministre de l'intrieur, que le redoublement des crimes en mme temps que la dtresse croissante de la classe ouvrire, et aussi bien lon a toujours observ qu'une amlioration dans la prosprit matrielle de cette classe concidait avec une diminution sensible des offenses faites la loi. En 1842, il y eut 31,509 condamns, ce qui tait une augmentation de 50 pour cent en sept ans. En 1843, 29,591, diminution de 5 pour cent sur la prcdente anne. En 1844, 26,542, diminution de 10 et 1/2 pour cent sur 43, et de 15 pour cent sur les deux prcdentes annes runies. Le nombre croissant de certaines condamnations en 1843, celles de mort et de dportation, montrait la prsence de crimes atroces. Leur moindre nombre en 44 fait foi que ces crimes ont galement diminu. En 1843, 97 personnes furent condamnes mort, et 4, 800 la dportation. En 1844, la premire classe de condamns ne passa point 59, c'est--dire descendit de 26 pour cent au-dessous de ce qu'il tait l'anne d'auparavant, et la seconde classe se composa seulement de 3,200 individus, avantage de 25 pour cent sur la prcdente priode. La chambre partagera certainement mon opinion sur ce point, que la diminution du crime, comme preuve du confort croissant des classes ouvrires, doittre considre comme chose trs satisfaisante. (Voir les dbats de la chambre des communes sur la motion de lord Russell, relative la condition des classes ouvrires. Discours de sir J. Graham, ministre de l'intrieur, Morning Post du 27 mai 1845).

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CHAPITRE XXII.
L'tat doit-il intervenir dans les relations du travailleur et du capitaliste ? Oui, car l'uvre de la production aggrave la domination naturelle de celui qui a sur celui qui n'a pas. Cette aggravation rsulte, 1 de ce qu'elle est un lment de bnfice pour le capitaliste, sous forme de rduction des salaires ; 2 de ce que cet lment est pour ainsi dire unique, tant donne la concurrence des producteurs qui leur commande le bon march des produits. Retour la table des matires

Si la lutte du capital et du travail finit trop souvent par l'oppression de ce dernier ; si la dfaite a pour lui de tels dsastres et de telles avanies, n'y a-t-il pas lieu en sa faveur, l'assistance, l'intervention de l'tat ? Question dlicate et scabreuse entre toutes. Notre premier soin doit tre de circonscrire ce qu'elle a de vague et d'indfini. L'tat peut intervenir de plus d'une sorte dans les choses d'industrie, soit en autorisant les fabriques, soit en rglementant la fabrication, soit en agissant sur le taux des salaires. Dans une tude qui a pour unique objet le rapport des profits aux salaires, ce dernier mode d'intervention est videmment le seul qui doive nous proccuper. L'intrt des consommateurs, les considrations d'ordre, de police, de salubrit publique appartiennent une autre nature d'ides et de recherches. Contentons-nous de la part qui nous choit dans ce grand dbat, et cherchons ce propos, soit rsumer, soit complter ce qui prcde.

Nous avons vu s'accomplir de nos jours une rvolution qu'il serait trop long de rechercher dans ses causes premires et intimes : nous entendons parler de celle qui concerne la facult du travail, la production. Soit que les classes leves o abondent les capitaux, aient rpudi les traditions et les prjugs hostiles au travail, soit que les capitaux aient migr vers d'autres classes, toujours est-il que la production s'est impatronise, s'est attache au cur mme de la socit moderne. De l des choses nouvelles, inattendues, mais surtout amres et dcevantes. Il y a une puissance, une domination inhrente la richesse. Si la nature fit le plus fort matre du plus faible, toute socit fait celui, qui a matre de celui qui n'a pas. Les Barbares qui se partagrent le sol de l'Europe conquise,

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n'avaient pas besoin de lois pour instituer des seigneurs et des vassaux le possesseur du sol tait le souverain ncessaire de ses habitants, qui devaient subir sa loi en mangeant son pain. Tout l'appareil des institutions fodales ne fit que rgulariser ce fait primitif n de la conqute. Le jour o ces institutions prirent, la richesse n'y perdit que des titres, des apparences oiseuses, des distinctions honorifiques ; il lui resta cet ascendant inn qui rside en elle, et qui peut se passer de sanction lgale. Nous avons vu tomber, il est vrai, les lois qui consacraient les castes ; mais nous avons vu se former en mme temps des murs qui tendent les entretenir et les perptuer, en appelant tous les hommes sur le terrain de la production. ct de la plaie fodale qui venait de se fermer, une plaie nouvelle s'est ouverte, celle de l'industrie libre et illimite : on s'expliquera rapidement sur ce point qui, en quelques annes de controverse, a grandi jusqu' l'vidence. La richesse applique produire dut abuser, ds le premier pas, de l'ascendant qu'elle porte en elle. Le pauvre, destin subir cette oppression, ne pouvait tre ni le producteur de matires premires, investi d'un monopole, ni le consommateur, matre de rduire, ou mme dans certains cas, d'arrter entirement sa consommation. Restait le travailleur : ce fut lui qui porta le poids des rsistances opposes partout ailleurs la richesse. C'est chose ancienne comme le monde que la prpondrance du riche, que la sujtion du pauvre ; mais l'emploi de la richesse exerce une influence marque sur le caractre de cette relation. Le riche qui achte l'artisan le produit de son travail, ou qui achte au serviteur son travail mme, ne se propose pas, comme but essentiel de ce march, un bnfice d'argent. Or, tel est l'objet unique et le fonds mme de la transaction qui intervient entre le producteur et l'ouvrier. Quand la richesse d'une part, quand la pauvret de l'autre se transforment en agents de la production, et traitent ensemble pour concourir cette uvre, la domination inhrente au capital apparat alors dans toute sa rigueur, dans toute sa crudit. C'est le triomphe de ces grandes agglomrations o le matre et l'ouvrier sont trangers l'un l'autre, o le capital et le travail reprsentent deux forces abstraites et simples, dont rien n'altre et ne complique les rapports ncessaires. Le pauvre y perd son caractre d'homme pour celui de machine produire, de matire spculation, et pour se classer parmi ces frais gnraux que le gnie industriel s'vertue sans cesse rduire et limiter. Telle est la tendance de la richesse tourne vers la production, tendance qui se convertit en fait, partout o la production est abandonne ses instincts et dlivre de la surveillance de l'tat.

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Ce fait universel et patent, toutes les thories du salaire sont unanimes le constater, et quelles thories ! Celles qui sont closes de la plume et dans la contre la plus industrielle du monde. Le prix naturel du travail, dit Ricardo, est celui qui fournit aux ouvriers les moyens de subsister et de continuer leur espce, sans accroissement ni diminution ; dfinition adopte par tous les conomistes anglais. En d'autres termes, l'ouvrier reoit tout juste ce qu'il lui faut pour tre en tat de travailler et d'lever des travailleurs. C'est cette fin et dans cette mesure unique qu'il est stipendi. De l, le strict quilibre, l'exacte appropriation de la fin et des moyens, que ralise le salaire. Ricardo ajoute, il est vrai, que le prix courant du travail dtermin par l'tat de l'offre et de la demande, en dpasse quelquefois le prix naturel ; mais il faut observer que l'altration de ce dernier prix est purement passagre, et qu'il tend en dfinitive, sur ce march comme sur tout autre, prvaloir et rgler le cours. Nous l'avons vu, rgulirement le prix d'une denre n'excde pas ce qu'en a cot la production. Le prix du travail ne peut dpasser ds lors ce que cote la subsistance du travailleur, unique condition de son travail. Mais quoi ! Direz-vous, limiter le prix du travail la subsistance du travailleur, c'est lui interdire l'pargne, c'est le tenir terre, c'est le condamner mourir pauvre et abject comme il a. vcu en lguant sa postrit le mme patrimoine d'insurmontable misre ; en un mot, c'est refaire les castes, ou plutt c'est les perptuer. Rien n'est plus exact ; mais le pays o cela se voit et se professe excellemment, n'a pas d'objection contre les castes. Il est vrai que nous marchons dans les mmes voies, et avec toute apparence d'en venir aux mmes rsultats ; mais nous n'avons fait que proscrire les castes dans trois ou quatre constitutions, et l'galit n'a pour elle que le sang et la pense de quelques rvolutions Nous avons respect d'ailleurs la libert de produire ; nous avons laiss toute latitude aux relations du capital et du travail. Profondment imbu d'une opinion qui lui chappe de toutes parts, Ricardo l'a reproduite et affirme en ces termes remarquables : Un des objets que j'ai eu en vue dans cet ouvrage, dit-il, a t de montrer que, par suite de toute baisse dans la valeur des choses de premire ncessit, les salaires du travail doivent baisser 1 .

Principe de l'conomie politique et de l'impt, t. II, p. 296.

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Ainsi, l'on verra l'industrie marcher pas de gants sur ceux de la science ; le travail de l'homme acquerra de nouveaux et prodigieux auxiliaires ; la matire sera dompte ; la nature, avec toutes ses forces, rduite et plie notre usage ; il y aura enfin cette multiplication des produits, qui fut le miracle symbolique d'une grande religion. Mais le symbole n'ira pas plus loin : ces efforts de la science, ces bienfaits du gnie n'iront pas chercher et relever au plus profond de la socit les classes souffrantes et dchues. Pourquoi ? Parce que le travail verra sa rcompense rduite au prorata de cette abondance et de ce bon march. Intercepter, absorber tout le profit du progrs, tel est le procd du capital laiss en face du travail, telle est l'issue de ce tte--tte, ou plutt de ce duel permis par le pouvoir social. Ainsi, la chose est claire : sous le rgime de la libre production, le capital industriel abusera de son ascendant, parce que l'abus est essentiel tout pouvoir non contrl, non limit ; il en abusera plus que tout autre capital, raison de son emploi, et parce qu'il fait profession de cupidit.

Les choses se passeraient de la sorte, n'y et-il dans chaque branche d'industrie qu'un producteur. Mais le rgime de libre production ne consiste pas seulement laisser les matres et les ouvriers dbattre le salaire, comme ils pourront. Si dans cette limite il est profitable au matre, c'est en lui prparant d'ailleurs des soucis et des luttes sans fin. Ce systme en effet permet tout venant d'lever manufacture, atelier, boutique, quelque soit le nombre des industries prexistantes ; de recruter partout des travailleurs, quelque incertitude qu'il y ait de pouvoir les garder ; de troubler enfin les relations acquises, de piller les clientles, et de ruiner les comptiteurs par la surabondance des produits et l'mulation du bon march ! ces traits vous avez reconnu la concurrence. Dans l'ardeur de cette lutte entre les capitalistes, celle du capitaliste et de l'ouvrier prend quelque chose de plus dur et de plus inexorable. Accrotre le salaire, il n'en saurait tre question, quelles que soient la rigueur de la saison, linclmence des rcoltes, la hausse des denres ; car il serait impossible de reprendre au consommateur protg par la concurrence, la bonification consentie l'ouvrier. Rduire le prix du travail, en aggraver le poids, en augmenter la dure, telle est au contraire la meilleure chance ouverte au capitaliste ; car c'est peu prs l'unique lment du bon march, l'unique vhicule de la vente. Ajoutez que le capital, sous le coup de cet aiguillon, ira droit aux moyens les plus sommaires et les plus premptoires d'craser la concurrence. Ce bon march si vital, il le demandera aux machines et au crdit. Par les unes, il

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obtiendra une conomie de main-d'uvre, par l'autre, l'conomie inhrente aux capitaux concentrs, aux travaux ordonns sur une grande chelle. Rsultats dsastreux pour le travail moins demand dsormais et moins intelligent ! Ne faut-il pas d'ailleurs qu'il soit serr et rationn de plus prs, quand le capital du matre, emprunt en partie, doit supporter avant tout le prlvement des intrts dus au prteur ? Dans ces diverses influences, nous n'avons not jusqu'ici que ce qui affecte le montant des salaires. Il y a de pis encore, c'est leur intermittence, leur instabilit : effet qui appartient en propre la concurrence. Cette lutte des capitalistes a ncessairement ses victimes qui succombent tt ou tard sur le champ de bataille industriel. Chacun d'eux sans doute rsistera de toute son nergie et de toute son habilet l'ascendant des plus riches et des plus heureux ; chacun maintiendra jusqu' la fin, et au prix des plus durs sacrifices, l'activit de ses coteuses machines ; emprunts usuraires, rentes bas prix, rien ne cotera au fabricant pour viter la perte d'intrt et le soupon d'insolvabilit attach au chmage. Il en est toutefois parmi ces lutteurs que les expdients ne sauveront pas, et le jour de la catastrophe, recul seulement, clatera avec tous ses dsastres, amenant la suite la fermeture de l'usine et le licenciement des ouvriers. L'intermittence du travail, telle est la plaie vive des classes ouvrires ; la prcarit, tel est le fait saillant de leur condition. Or, il n'en est pas qui svisse avec plus de rigueur et de frquence ; le flau, en s'acclimatant chez nous, a pris quelque chose de constant et de rgulier. C'est en quelque sorte une des lois de notre socit que le retour priodique des crises commerciales. Tous les cinq ans, il y a un spasme, une tourmente qui s'abat sur l'industrie, appauvrissant les uns, ruinant les autres, rduisant le plus grand nombre toutes les angoisses de la faim. Ici c'est le bnfice, ailleurs c'est le capital, plus loin c'est la vie mme qui se trouve en question et en pril. Dernire et fatale condition que subit la classe ouvrire, le jour o la marche force des usines, la plnitude des magasins, l'ignorance du march a prvenu pour longtemps tous les besoins de la consommation ! L'impossibilit de vendre emporte bientt celle de produire ; et dans la plupart des usines, le travailleur, aprs les malaises de l'intermittence, prouve les dsastres du chmage. Les expdients qui reculent la crise ne font que la prolonger et l'aggraver : le commerce tranger est de ce nombre. C'est l que triomphe l'ignorance des besoins satisfaire, la disproportion de l'offre et de la demande. S'il est si malais de produire avec mesure et discernement pour le march national, c'est--dire pour des gots connus, pour des besoins apprciables, que sera-ce donc de la production qui s'adresse au loin, c'est--dire l'inconnu, l'imprvu, l'inapprciable en quelque sorte ! L tout est bvue et dception. Aussi

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voyons-nous que les industries les plus souffrantes sont celles prcisment qui excellent dans l'exportation, telles que les soies, les vins, les cotons. C'est dans cet ordre que ces industries figurent sur les tableaux officiels du commerce extrieur 1 ; c'est dans cet ordre aussi qu'elles gmissent et se lamentent, quand leur colre ne prend pas les armes, et que leur malaise ne tourne pas en sdition ou en fdralisme. Ainsi, la production abandonne elle-mme, exempte de tout rglement et de tout contrle public, n'a pas un procd qui ne soit une entreprise contre le travailleur. Le pouvoir inhrent au capital, pouvoir oppressif ds qu'il s'agit de raliser un gain, n'a plus de limite ni de pudeur, ds que la concurrence apporte dans cette uvre ses entranements et ses aiguillons. Le salaire de l'ouvrier est en quelque sorte le champ de bataille de ces athltes acharns. C'est en frappant l qu'ils se portent les plus rudes coups, parce que c'est le salaire le plus restreint qui permet les plus bas prix et qui assure le plus de ventes. Ainsi, la prosprit du matre est en raison directe des privations et des misres infliges au travailleur. Qu'on ne nous accuse pas de dclamation et de parti pris ; il n'y a point d'observation plus constante et qui s'abrite d'un plus grand nom, d'une plus grande autorit. C'est Ricardo qui l'a dit : La hausse des profits rsulte uniquement de la baisse des salaires . Nous avons signal plus haut les fruits amers que porte cet tat de choses, mortalit, dgnration et peut-tre criminalit croissante parmi la population des travailleurs. On n'y reviendra pas ici on a hte de prvoir et de combattre quelques arguments plus ou moins spcieux qui s'lvent en faveur de l'opinion adverse, et qui constituent la vraie difficult de ce dbat.

Tableau gnral du commerce de la France avec ses colonies et les puissances trangres, pendant l'anne 1840, p. 17 et 37.

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CHAPITRE XXIII.
Objections l'intervention de l'tat. 1 La production libre excelle crer la richesse sans laquelle point de force militaire, c'est--dire point d'indpendance pour les peuples. 2 Elle excelle galement rpartir la richesse par le bon march des produits et l'lvation des salaires qu'elle dtermine. Les machines ne font pas obstacle cette lvation, ainsi que le dmontre le progrs simultan des salaires et de l'emploi des machines dans l'industrie cotonnire de la Grande-Bretagne.

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Peu d'crivains ont contest cette thorie des salaires : la plupart mme des conomistes ont admis sans contradiction les faits criants et scandaleux qu'elle emporte dans la pratique ; mais on a rappel la maxime du fabuliste : minima malis, et les plus graves, les plus clairs se sont crus quittes ce prix envers les principes et l'humanit. Ce rgime, ont-ils dit, avec services et ses abus, n'en est pas moins celui qui dans un pays produit la plus grande richesse et la plus grande population. Or, un tat pourrait-il impunment ngliger une source d'opulence o vont puiser les autres tats ? Ds qu'une des nations de l'Europe eut une arme permanente, toutes durent en avoir, sous peine de conqute et d'asservissement : on ne lutte pas avec des milices contre des soldats. Ds qu'un de ces tats inventa le crdit public et fit la guerre avec cette nouvelle ressource, tous durent user du mme expdient : on ne lutte pas avec des impts contre des emprunts, c'est--dire avec de simples revenus, contre un adversaire qui prodigue son capital. Tels sont les prcdents qui imposent l'Europe, et spcialement la France, le systme de production adopt en Angleterre : o prendrait-elle des fonds pour l'armement de ses flottes, de ses troupes, de ses forteresses, si ce n'est dans les capitaux accumuls sous le rgime de la libre production, et toujours empresss de rpondre l'appel des emprunts ? On fera la part de ce qu'il y a l de juste en fait et en principe. Oui, dironsnous, le rgime de la concurrence a sur tout autre rgime pratiqu jusqu' ce jour, un avantage marqu pour la cration de la richesse ; et si la richesse d'un peuple pouvait seule rpondre de son indpendance, de sa scurit, nous subirions de grand cur les inconvnients et les imperfections de ce rare service. Le salut du pays est quelque chose qui passe nos yeux avant toute rforme intrieure, de quelque nature et de quelque minence qu'elle soit,

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politique, financire, sociale. D'ailleurs, lorsque ce pays est la France, cole et exemple de toute civilisation, la cause du progrs et des rformes n'est-elle pas troitement unie celle de l'indpendance nationale ? Mais l'objection accorde la richesse publique une puissance de vie et de mort nationale, qui ne lui appartient pas. L'honneur et le salut des peuples sont placs plus haut : on a vu des gouvernements prir par les finances, mais un tat, jamais. Autrement la France n'eut pas survcu aux dernires annes de Louis XIV, cette poque d'puisement et d'appauvrissement universel, o, selon Vauban, le fisc dmolissait les maisons pour se payer de l'impt sur le prix de vente des matriaux. Elle et laiss son nom et son existence un sicle plus tard dans cette lutte qu'elle soutint avec un papier avili contre les coalitions soldes par les guines anglaises. Singulire concidence ! La banqueroute rduisait de deux fiers la dette publique o au moment mme la bataille de Zurich et les victoires de Brune sauvaient la France de l'invasion du dmembrement. Un pays qui produit du bl, du fer, des chevaux, ne prira jamais faute de ressources matrielles, mais seulement faute de concorde, ou faute d'hommes pour le dfendre et le diriger dans la lutte. Il y a un degr de richesse ncessaire pour agir au-dehors avec nergie, avec persvrance, parce qu'une nation ne consacre que son superflu ces entreprises. Mais encore faudrait-il limiter ces avantages de la richesse publique, cette puissance qu'elle dploie au-dehors, deux cas bien prcis : celui des subsides pays un gouvernement tranger, et celui des expditions maritimes. Hors de l n'a-t-on pas vu la France impriale, avec ses finances mdiocres, porter la guerre et la conqute huit cents lieues de sa frontire ? Et quelques annes auparavant, l'opulent royaume de Hollande n'tait-il point tomb en une campagne devant une des pauvres armes de la rpublique ? Sous ce premier aspect, la puissance productive inhrente au rgime de la concurrence, ne constitue pas une ncessit subir : le salut de l'tat n'est point ce prix : l'indpendance d'un peuple ne doit rien sa richesse. Mais sous un autre point de vue, cette richesse a t signale et revendique comme un bienfait pour les masses. Laissez, dit-on, laissez la production s'oprer librement, et vous verrez par cela seul s'oprer d'elle-mme une quitable rpartition des produits. Ces nouvelles forces demandes la nature, l'nergie concentre des capitaux, au stimulant de la commandite, tout cela reprsente un surcrot de puissance et une conomie de moyens, qui se rsout en abondance et en bon march des produits. La rpartition rsulte de ce bon march, qui adapte les produits aux facults des moindres consommateurs. Bas prix et multiplicit des uvres de l'industrie, tel est le rsultat final des procds industriels qui ne blessent le travailleur qu'en passant, pour se liquider son profit par un surcrot assur de

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jouissances et de bien-tre. En un mot, la puissance de la production rsout le grand problme de la rpartition. Objection spcieuse entre toutes, mais qui oublie ou qui embellit les faits. Ce bon march, nous l'avons tabli ailleurs, n'a lieu que pour des produits d'une nature accessoire, secondaire, et d'ailleurs les relations actuelles du capital et du travail ne permettent pas celui-ci d'en bnficier. On a vu tout l'heure ce que l'on pense du salaire dans le pays le plus industriel du monde. Le salaire naturel, le prix normal du travail, n'est-il pas uniquement ce qui permet l'ouvrier de vivre et de continuer sa race ? Et par la plus irrsistible consquence, le bon march des choses ncessaires la vie ne doit-il pas dterminer celui du travail ? L'industrie libre, qui produit beaucoup, il est vrai, a donc l'inconvnient de restreindre certaines classes le bnfice de cette production. Inutile de redire les faits et les autorits dont on s'est prvalu dj pour justifier cette conclusion. Mais on insiste sur l'objection, et l'on dit : soit, il en est ainsi pour le prix naturel du travail, alors que nulle circonstance particulire ne vient en relever le prix courant. Mais cette particularit est de l'essence d'une production nergique et abondante : on ne produit pas de la sorte sans une grande demande de travail, avec la consquence d'en hausser le prix au-del de ses limites normales, et de l'admettre bnficier de tout ce qui est abondance et bon march. Illusion et mcompte ! Cette puissance de l'industrie est le fait des machines, c'est--dire des forces de la nature substitues aux bras de l'ouvrier : dprciation infaillible du travail de l'homme, qui perd la fois sa valeur et sa raret, qui subit la double dchance d'une denre avilie par son abondance, et d'un instrument dgrad par l'inintelligence de sa fonction. Ainsi, les procds de la production tendent ravaler le salaire que son intensit tendrait relever. Mais ici nouvelles difficults qui s'expriment cette fois avec la confiance la plus affirmative et la plus triomphante. Prenez garde, nous dit-on, vous attentez ce qu'il y a de plus consacr, de plus fondamental dans la science. Vous mconnaissez un de ses axiomes les plus avrs, le nombre croissant des ouvriers, l'lvation progressive du salaire la suite de tout emploi des machines. Dieu ne plaise qu'on rvoque en doute des faits si bien constats ; mais pour en tirer de saines consquences, il faut les combiner avec un autre fait non

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moins certain, qui est la hausse des denres de premire ncessit depuis plus d'un demi-sicle, soit en France, soit en Angleterre. Le moyen de soutenir dsormais que la hausse des salaires constitue ipso facto une amlioration apporte au sort du travailleur, et qui l'appelle au partage des richesses de l'industrie ? Cette hausse n'est-elle pas plutt la compensation de celle qui est survenue dans le prix des denres alimentaires ? Au lieu de s'imputer la demande du travail et de constituer un bienfait pour le travailleur, ne serait-elle pas tout simplement l'application de la loi qui rduit l'ouvrier an strict ncessaire, mais qui lui alloue ce ncessaire dans l'intrt mme du capital et de ses profits ? Telle est la conjecture la plus naturelle, la mieux justifie par les rapports habituels du capital et du travail. Les faits d'ailleurs viennent de toutes parts lui rendre tmoignage et l'riger en certitude. Si le chiffre progressif des salaires signifie plus de bien-tre pour le salari, si le bienfait n'est pas dans les mots et la surface, comment expliquer cette misre du travailleur qui a pour symptmes irrcusables l'appauvrissement des races, la propagation des mfaits, l'invasion de la mortalit ? Qu'importe que d'aprs M. Baines 1 , l'industrie du coton occupe en 1833 deux millions de personnes en Angleterre, au lieu de sept mille qu'elle employait en 1769, avant les dcouvertes d'Arkwright et de Watt ! Qu'importe mme le chiffre croissant des salaires de cette industrie ! Parce qu'ils sont plus levs, je ne saurais les tenir pour meilleurs, lorsque je vois le budget des pauvres, qui n'est, vrai dire, qu'un supplment de salaire, grossir sans cesse au milieu de ce progrs, et prendre enfin ces proportions monstrueuses qui ont appel la sollicitude des pouvoirs publics et dtermin un an plus tard la rforme des poor-laws. Si la hausse des objets de premire ncessit, si la dtresse croissante du travailleur sont deux faits hors de doute, l'lvation observe dans les salaires est purement nominale et sans valeur : la lueur de ces faits et sous cette dcevante surface, il est ais de reconnatre la loi inexorable qui rationne le travail dans la mesure ncessaire la vie et l'lve du travailleur. Au surplus, admettons pour un moment le nombre et le bien-tre progressif des ouvriers de toute industrie mcanique : ce fait, qu'on veut riger en loi, est quelque chose au contraire d'exceptionnel et d'anormal. C'est en France et en Angleterre qu'il s'est produit avec le plus de certitude et d'clat, mais la faveur de certaines circonstances essentiellement passagres. Peut-on envisager autrement l'essor dmesur de l'agriculture franaise depuis cinquante ans, et le dveloppement gigantesque, soit de l'agriculture, soit du commerce tranger de la Grande-Bretagne ?
1

Cit par M. Michel Chevalier, Cours dcon. polit., p. 133.

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Chez un peuple qui compte au-dehors de vastes dbouchs, les machines pourront s'introduire et fonctionner de toute leur puissance, sans affecter la condition des classes ouvrires, sans les exclure des fabriques. Le bon march du produit mcanique en lvera la demande au dehors, en multipliera la production au-dedans, et bientt exigera plus de bras pour travailler avec les machines qu'il n'y en avait auparavant d'occups sans elle. Il en sera de mme chez un peuple o l'agriculture vient de recevoir une vigoureuse impulsion ; soit que dsormais il ait se nourrir lui-mme, au lieu de tirer du dehors une partie de ses approvisionnements ; soit que la proprit foncire ait chang son caractre de fief contre celui de marchandise, ou mme qu'elle ait subi l'application de quelque loi agraire. L'agriculture a plus d'nue proprit bienfaisante pour le travail : d'abord, celle de crer de grands produits, et ensuite celle de les obtenir force de bras avec un travail purement manuel, exclusif des machines. De l deux consquences capitales pour le pays o elle est florissante : la premire, c'est que les machines pourront se livrer toute leur nergie, et retenir ds-lors autant d'ouvriers qu'il y en avait d'employs auparavant ; car la surabondance de leurs produits pourra s'changer contre la surabondance des produits agricoles. Le march indigne aura la mme valeur que les dbouchs les plus riches du dehors. Le surcrot de produits ralis par les nouveaux engins, trouvera un objet d'change dans le surcrot des nouveaux produits de l'agriculture. En second lieu, la grande demande du travail et la qualit du travail demand, en lveront le prix courant, de manire l'admettre au profit de cette abondance et de ce bon march, crs par le dveloppement gnral de la production. Telles sont les deux influences exceptionnelles qui neutralisent l'action fcheuse des machines sur le sort de la classe ouvrire. L'Angleterre en a fait l'heureuse exprience jusqu'en 1815. D'une part, la guerre avec la France lui livrait l'approvisionnement de l'Asie, des deux Amriques et de toutes les colonies franaises ou allies de la France, tandis qu'elle lui fermait certains ports de la Baltique, qui taient en possession de lui fournir une partie de ses grains. Situation inoue, o se rencontraient tous les stimulants de la ncessit, tous les appts du lucre, pour porter sa plus haute puissance le gnie et l'activit de la production universelle ! Pour ce qui est de notre pays, on y reconnat sans peine l'action d'une de ces influences, dater de l'poque o une partie du territoire fut mise l'encan et adjuge aux moindres acqureurs, c'est--dire livre au dfrichement, l'amlioration et tous les progrs que comporte la transmission du sol des mains laborieuses et actives. D'autres nouveauts moins radicales vinrent en aide celles-l : substitutions, rentes perptuelles, indivisions, tout ce qui, sous un nom quelconque, faisait obstacle la mutation des proprits et la fcondation du sol, fut aboli, effac, extirp de nos lois et de nos murs. Grand

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coup port au vieil ordre de choses, qui fut en mme temps une grande impulsion agricole, avec la demande de travail et la hausse de salaires, qui en sont les consquences ncessaires. Remarquons-le bien toutefois : les influences qui agissent de la sorte sur la condition des classes ouvrires, sont minemment transitoires, et de fait elles ont pass ; l'accident a fait place au cours rgulier des choses. Une rvolution qui fait trembler le sol et bouleverse la proprit, une guerre qui prcipite tous les peuples sur les champs de bataille, hormis un, fidle ses ateliers et ses machines, qui met en question toutes les nationalits, hormis une, isole par la mer et dfendue par ses flottes ; qui ds-lors abonde en profits d'un ct, tandis que de l'autre elle n'a que flaux et dsastres ; ce sont l des vnements prodigieux, des phnomnes inous, qui doivent pntrer au plus profond de la socit et laisser partout des traces de leur passage. Ne serait-ce point une rare mprise que de prter un caractre permanent aux effets passagers de ces grandes crises, et d'envisager comme une loi de la production, comme un fait gnral de l'industrie, le sort qu'elles lui avaient fait pendant leur courte apparition. En ce qui touche l'agriculture, le brusque progrs qui chez nous l'a pousse en avant sur les ailes d'une rvolution, n'est pas videmment quelque chose de rgulier dont la persistance ou le retour nous soit promis. La mme remarque s'applique avec tout autant de certitude au grand commerce extrieur de l'Angleterre. Sans insister sur la nature toute mobile, toute prissable de cette prminence qui a successivement visit les peuples et les contres les plus divers, depuis Gnes et Venise jusqu'aux villes Ansatiques, nous nous arrterons au spectacle des faits rcents ou contemporains. On l'a dj remarqu, l'Association allemande, les tats-Unis, le Brsil, se couvrent de prohibitions et de droits protecteurs : perte relle, mais surtout symptme dsastreux pour le commerce britannique ; car cela signifie que l'industrie est partout en progrs. On ne protge que ce qui existe, on ne rserve un march qu' une production capable de l'approvisionner. Dans cette galit de lumires, dans cet change de relations qui mlent tous les peuples, l'Angleterre voit lui chapper chaque jour quelqu'un de ses monopoles industriels ; chaque jour elle voit dbuter quelque nouvel mule sur ce terrain o elle arriva la premire, et dont elle garda si longtemps la possession exclusive. Vieille histoire du reste ! Il y a prs de deux sicles que la Hollande montre l'Angleterre le chemin de son abaissement et de sa dcadence, marque par la hausse croissante de l'impt, de la dette publique, des subsistances et par l'avnement industriel du reste de l'univers 1 . Autre
1

Grandeur el dcadence de la Hollande, tel est le sujet d'un livre qu'il ne faut pas comparer celui de Montesquieu sur les Romains, mais o abondent les tudes et les vues les plus

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judicieuses. Cet ouvrage, publi en 1771, tire aujourd'hui un certain intrt des analogies frappantes qui s'offrent chaque pas entre les destines de la Hollande et celles qui semblent rserves l'Angleterre. Ainsi la Hollande eut, comme l'Angleterre, une lutte formidable soutenir, celle d'o naquit son indpendance : comme l'Angleterre, elle n'y pargna ni l'impt ni l'emprunt. L'auteur du livre en question attribue sans hsiter ces efforts exorbitants la langueur o tombrent les provinces unies vers la fin du XVIIe sicle. Cet tat qui, diverses reprises, avait lutt avec 80 vaisseaux de ligne contre les flottes combines de France et d'Angleterre (Sismondi, Hist. de France, t. XXV, p. 281), n'en avait plus que 59 en 1700. Plus tard, les choses s'aggravrent encore : Rien n'est plus connu, disait un message du Stathouder aux tats-gnraux en 1757, que le dprissement de notre marine, dprissement qui, depuis le commencement de ce sicle, est toujours all plus en avant. La construction de 25 vaisseaux de ligne propose le 4 octobre 1741, afin de commencer rtablir la marine de l'tat, n'a pu jusqu'ici tre conclue, quelques reprsentations que l'on ait faites pendant l'espace de quinze ans.... (De la richesse de la Hollande, t. III, p. 442 et suiv.) Le secret de cette faiblesse est tout entier dans le poids excessif des taxes qui grevaient le pays et ne servaient qu' dfrayer les intrts de la dette. Tandis que chez nous, l'impt de consommation est critiqu avec tant d'amertume, comme le plus inique de tous, comme une entreprise sur le strict ncessaire du pauvre, comme un attentat la subsistance des masses, il est curieux de voir l'norme dveloppement qu'il prit en Hollande, sous un rgime de libert publique et municipale, o la gnralit des citoyens concourait l'assiette de l'impt. Les terres ensemences, le cuir, le froment, le seigle, les fruits, les chevaux taient frapps d'une taxe de consommation tout comme le vin et le sucre. En 1583, l'impt sur le froment tait de 6 florins par last (Richesse de la Hollande, t. III, p. 296 et suiv.) ; en 1636, il fut port 63 florins ; s'il faut en croire la Revue d'dimbourg, le premier aliment de l'homme aurait t soumis en Hollande une, srie d'impts aussi nombreux et aussi tracassiers que toutes les mesures fiscales inventes chez nous pour grever les boissons : le pain payait un impt chaque faon, pour ainsi dire, qui le rapprochait de sa destination dfinitive (N de Mars 1824). Telles taient les charges crasantes qui seules pouvaient subvenir aux intrts de la dette publique. Faut-il en conclure que l'Angleterre, non moins obre et non moins greve, doive subir un jour le mme dclin que la Hollande ? L'affirmative semble probable. Cependant un des conomistes et tout ensemble un des hommes d'tat les plus considrs de la GrandeBretagne a trait ces apprhensions de chimriques. Ses arguments ont quelque chose de fort spcieux. Quelques funestes dit sir Henri Parnell, que soient les effets produits par certains impts, l'impt n'est pas encore arriv un tel degr d'lvation qu'il place l'agriculture, les manufactures et le commerce de ce pays dans un tat stationnaire ou rtrograde.... Beaucoup s'crient : Voyez la dette publique, l'normit des impts, l'tat de dtresse de l'agriculture et des manufactures ; mais ils oublient qu'en 1823, 24, 25, le pays, bien quavec la mme dette et les mmes impts quaujourd'hui (1830), tait au plus haut point de prosprit, et qu'une dtresse semblable celle que nous voyons, a toujours t suivie du retour de la prosprit publique, aussitt que lquilibre de la consommation et de la production a t rtabli.... On ne fait pas attention la possibilit d'accrotre l'industrie productive, et d'augmenter par l les sources de l'impt. Il est trs certain que le montant du produit prlev par le gouvernement sur l'industrie nationale, sous la forme d'impt, peut tre rgulirement augment dans tout pays o les arts seront progressifs, sans ajouter aux charges de la nation. Toute intervention ou dcouverte nouvelle qui facilite la production et rduit la valeur des objets, permet chaque particulier de mettre une somme plus forte la disposition de l'tat. Ces sinistres prdictions de ruine publique ont t plus d'une fois proclames publiquement pendant les 130 dernires annes, et cependant la nation n'a cess, dans cet intervalle, de grandir en puissance et en prosprit. (De la Rforme financire, p. 4 et suiv. du ch. 1).

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symptme : les capitaux anglais prennent le chemin du continent comme les Anglais eux-mmes. L'migration a pass des personnes aux choses. Nos compagnies de chemin de fer en sont un exemple fameux. Pourquoi ? Parce que le profit des capitaux a baiss dans la Grande-Bretagne : tmoignage irrcusable des checs subis par son commerce extrieur. Si les produits anglais invendus au-dehors, ne refluaient pas avec perte sur le march national pour s'avilir et se dprcier par l'abondance, on n'y verrait point cette altration notoire des profits et cette expatriation des capitaux. C'est ainsi que vers la fin du dernier sicle, la Hollande avait 1500 millions de placs au-dehors, dans toutes les banques et sur tous les gouvernements de l'Europe 1 .
On ne s'tonnera pas que sir Henri Parnell, ne soit pas seul en Angleterre de cette opinion. Lauteur de l'Histoire de l'impt, sir John Sinclair, abonde dans le mme sens par des raisons peu prs semblables : on trouve, la fin de son livre (Appendice, t, II, p. 51), des passages extraits de 22 crivains qui dclarent, diffrentes priodes, depuis 1688 jusqu'en 1785, que c'en est fait de la nation et qu'elle est totalement ruine. Que la richesse de ce pays se soit constamment leve au milieu des conflits qu'il a traverss et des charges qu'il s'est imposes, on ne saurait le nier : ses revenus ont grandi avec ses dpenses ; ou plutt il a puis dans le sentiment de ses forces et de sa richesse croissante, l'audace de ses luttes et de ses emprunts. Mais la difficult n'est pas l : il s'agit de savoir si l'Angleterre n'a point tmrairement engag son avenir, sur la foi d'avantages tout prcaires et tout accidentels ; et si elle a parole de la fortune pour couvrir, par d'inaltrables prosprits, l'immense dette contracte dans l'orgueil et dans l'enivrement de sa splendeur passe. Ici, mille raisons de douter : la paix qui seconde la diffusion autant que le progrs des arts industriels, la clairvoyance de la plupart des gouvernements, jaloux d'attirer eux l'industrie ; la tendance des petits tats s'agglomrer, et des grandes agglomrations se pourvoir elles-mmes ; chez les peuples du nord, l'abondance des produits agricoles, le bas prix de la main duvre, l'essor de la population. Se reprsente-t-on des machines anglaises, importes par l'initiative des gouvernements, dans ces pays o abonde le bois, le fer, les troupeaux, et appliques l'exploitation de ces richesses ? Est-ce l'Angleterre, avec sa main-d'uvre si coteuse, qui pourrait soutenir la concurrence de ces nouveaux venus ? Dans la Saxe seulement, le nombre des filatures de laine s'est lev de 10 117 en sept ans, de 1851 1858 (Mmoire de l'institut de France. Sciences morales et politiques, t. III, p. 595). Il est clair que ce parallle de l'Angleterre et de la Hollande ne peut-tre pouss jusqu'au bout. La supriorit de territoire et de population, l'inviolabilit d'une position insulaire et d'une marine sans rivale, les qualits autrement viriles du caractre britannique semblent garantir tout jamais l'indpendance et l'intgrit de la Grande-Bretagne. ne parler que de prminence commerciale, il faut se souvenir que l'Angleterre a rpandu dans la plus riche portion de l'Asie, le got et lhabitude de ses produits ; que les manufactures Anglaises ont un dbouch ncessaire et d'imperturbables consommateurs dans tous les royaumes de l'Inde ; que chaque progrs de ces pays lointains est un bienfait, c'est--dire un lment de commande pour les fabriques de la mtropole. Toutefois, le continent europen le plus opulent et le plus dsirable des consommateurs, marche grands pas dans des voies de progrs et d'indpendance industrielle : nul pays n'a plus souffert, absolument et proportionnellement, que l'Angleterre de la ligue commerciale des tats allemands (Ibid., p. 616 et 617). Les contres inertes, les populations somnolentes de l'Asie, lui vaudrontelles jamais les dbouchs de l'ouest et du nord ? Il est permis d'en douter, et de prvoir, sans illusion malveillante, quelque chance plus ou moins prochaine d'affaissement et de dclin dans cette fortune inoue de l'Angleterre. Revue britannique, 2e srie, t. I, p. 203.

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Le commerce extrieur en soi, et particulirement celui de la GrandeBretagne, est donc quelque chose d'exceptionnel et de passager. La hausse des salaires opre par l, ou bien mme par le progrs agricole, tel qu'on l'a vu de nos jours en France et en Angleterre, a ncessairement toute l'instabilit, toute la fragilit qui caractrise ces influences. Il y a l un simple accident qui ne peut suspendre que temporairement l'action rductive des salaires, qui appartient aux machines. Pour apprcier au vrai l'influence de la libre production sur le prix du travail, il faut se tourner ailleurs ; il faut la considrer dans un pays adonn l'industrie, nanti de tous ses engins, mais tranger aux circonstances anormales qui sont venues ailleurs sophistiquer les termes du problme, et en masquer la solution invitable. Les purs effets, les rsultats tout crus du rgime industriel sous lequel nous vivons, c'est en Belgique qu'il faut les surprendre et les tudier. Le commerce et l'agriculture, ces grands, accidents qui sont en possession de faire fleurir les salaires, et qui avaient accumul tant de richesse dans ce pays, sont dsormais perdus pour lui : l'un, parce qu'il a suivi la fortune de la Hollande et les dbouchs qu'elle emportait avec elle ; l'autre, parce que le sol cultiv depuis des sicles avec tous les capitaux et toute l'habilet possible, ne comporte plus d'amlioration. Toutes choses en ce pays sont revenues leur train usuel et ordinaire. Or, quelle est en Belgique la condition du travailleur ? Une condition de misre et de dnuement. Les salaires y sont de la dernire mdiocrit : au document que nous avons dj cit, l'enqute commerciale de 1834 n'a point de fait plus constant et plus avr. Voil la condition naturelle du travail dans un pays de libre production ! Peu importe l'abondance des capitaux, la puissance des machines, rien de tout cela dans l'tat normal ne doit y profiter au travailleur. Si le commerce extrieur est mdiocre, ce qui est le cas le plus ordinaire, si la demande du dehors fait faute l'industrie libre, alors de deux choses l'une : ou bien elle rduira la production pour soutenir les prix, en rduisant du mme coup le prix du travail moins demand dsormais ou bien peut-tre elle continuera de produire en mme quantit, de pour de perdre l'intrt des capitaux-machines : elle continuera mme de vendre bas prix, de peur de ne pas vendre. Il lui faut son bnfice cependant, et ne pouvant le trouver ailleurs, c'est sur le salaire qu'elle le prendra. Il nous est donc permis de le dire : l'nergie de la production n'opre point le partage des produits, et la libert qui engendre cette nergie, ne porte pas dans ses flancs la rpartition de la richesse, parce qu'elle livre le travail l'entreprise, l'empitement effrn du capital. Celui-ci n'a pas plus de rsultats que de desseins philanthropiques. Son but unique, c'est le bnfice ; la matire de ce bnfice, c'est le salaire, humble et chtif qu'il est entre tous les intresss dans le fait de la production ; quant, au procd par lequel le

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bnfice s'en dgage c'est la rduction du salaire, parallle la baisse du prix de tous les produits. Ainsi, l'uvre finale de la libre industrie, l'abondance et le bon march qu'elles ralisent, n'ont rien qui puisse indemniser le travailleur de ce qu'il a souffert en accomplissant l'uvre elle-mme. Sous ce rgime, tout lui est contraire et cruel, la fin et les moyens, le but et la voie. lui les dsastres de la production, d'autres la jouissance des produits. Si le rgime actuel de l'industrie offre de merveilleux rsultats d'abondance et de bon march obtenus par des procds pleins de hasards et de souffrances, les rsultats lui passent par-dessus la tte, tandis que les procds s'y arrtent seuls et y psent de tous leur poids. Mais en vrit quelle base de droit reste-t-il donc une socit ainsi faite ? Pourquoi la proprit, pourquoi la richesse, si elles ne profitent qu'aux propritaires et aux riches ? Comment les justifier, si elles ne peuvent rien pour le bonheur des masses, pour cette fin lmentaire de toute socit, qui seule peut fonder en justice ses uvres et ses tablissements 1 . Tous les conomistes en conviennent : l'appropriation de la terre a pour but sa plus grande fcondation. Si la socit garantit la jouissance du propritaire, c'est pour encourager la culture et pour multiplier les subsistances. La terre est un instrument de production qui fut remis aux mains de quelques-uns, mais dans l'intrt de tous et pour le bien de la communaut 2 .

Si l'on nous objectait que l'tat social a sa rgle et sa base, non pas dans les suggestions variables de l'utilit, mais dans les lois ternelles du juste et du vrai, nous n'aurions garde de le contester ; mais aussi bien l'application la plus certaine de ces lois aux choses de politique et de socit, n'est-elle pas que l'intrt des masses doit prvaloir ? Et le progrs, dont les phases historiques sont si bien connues aujourd'hui, n'est-il pas prcisment d'avoir servi cet intrt et rhabilit les masses ? Les terres ont t cultives avant d'tre partages : la culture mme ayant t le seul motif du partage et de la loi qui assure chacun sa proprit. (Turgot, Rflexions sur la formation et la distribution de la richesse, p. 6.) Les hommes venant se multiplier, les productions gratuites et spontanes de la terre sont bientt devenues insuffisantes, et ils ont t forcs d'tre cultivateurs. Alors, il a fallu que les terres se partageassent, afin que chacun connt la portion qu'il pourrait cultiver. De la ncessit de la culture a rsult la ncessit du partage des terres el celle de l'institution de la proprit foncire. En gnral, avant qu'une terre puisse tre cultive, il faut qu'elle soit dfriche, qu'elle soit prpare par une multitude de travaux et de dpenses diverses qui marchent la suite des dfrichements ; il faut enfin que les btiments ncessaires l'exploitation soient construits, par consquent que chaque premier cultivateur commence par avancer la terre des richesses mobilires dont il a la proprit : or, comme ces richesses mobilires, incorpores pour ainsi dire dans les terres, ne peuvent plus en tre spares, il est sensible qu'on ne peut se porter faire ces dpenses que sous la condition de rester propritaire de ces terres ; sans cela, la proprit mobilire de toutes les choses ainsi dpenses serait perdue. (Mercier de La Rivire, De l'ordre naturel et essentiel des socits politiques, t. I, p. 28.) C'est le lieu de rappeler que cet auteur, au dire d'Ad. Smith, est celui qui a le mieux rendu la doctrine des physiocrates.

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Il faut en convenir : si tel est le droit, le fait n'y rpond gure. Quoi ! Lhomme a perdu son droit naturel sur le sol, il l'a perdu, dites-vous, ou plutt il l'a chang contre la promesse d'une subsistance plus assure, et cependant tous les progrs, toutes les inventions qui ajoutent aux produits de la terre, le laisseraient aussi dnu, aussi affam qu'auparavant ! Mais ce compte, il aurait fait un march de dupe. La logique et l'humanit rpugnent ce rsultat. Si cest au profit de tous que la rcolte ft garantie la culture, le mme principe revendique dans des rcoltes plus abondantes, une part plus considrable pour tous. Qu'on veuille bien y songer : tout surcrot de la puissance productive, toute invention de machine, est un bienfait de l'tat social, car c'est gnralement une uvre de ce loisir que seul il permet et protge. Comment luvre ne seraitelle point pour tous, lorsque la socit qui l'a fait clore, cote tous quelque chose de leurs droits, de leur avoir et de leur indpendance ? S'il est donn quelques hommes de s'adonner aux choses d'esprit, et de vivre dans une sphre o nul souci matriel ne peut les atteindre et les troubler ; en un mot, si l'ingalit des conditions est permise, ce ne peut tre que pour le bien et pour la dcoration de la socit tout entire, puisque tout entire elle permet, elle consacre mme leurs loisirs et leur supriorit. Pourquoi ds lors les penses, les uvres, les dcouvertes, nes de ce rgime, seraient-elles le trsor exclusif de certaines classes, au lieu d'tre un bienfait et un patrimoine pour toutes ? Spcialement, s'il est une classe qui supporte autant quune autre les inconvnients de ltat social, c'est--dire les restrictions qu'il fait au droit naturel de chacun ; qui jouisse moins qu'une autre de ses avantages, c'est--dire de la protection qu'il accorde au droit de proprit, comment cette classe n'aurait-elle pas le bnfice au moins de l'ingalit quelle endure, c'est--dire des uvres du gnie et des progrs quil imprime la puissance de produire ?

C'est la proprit que l'on doit les amliorations qu'a reues le sol, et par consquent tous les progrs qu'ont faits l'agriculture et l'exploitation des mines. Ces amliorations exigent beaucoup de travail et de grandes dpenses, et personne ne serait tent de faire ces avances, si l'on n'avait la sret d'en recueillir les fruits. (Storch, Cours d'conomie politique, t. I, p. 140.) Ce n'est pas, sur un principe de justice, mais sur un principe d'utilit publique, que l'appropriation de la terre est fonde. Ce n'est pas un droit suprieur qu'ont eu les premiers occupants, mais c'est un droit qui leur a t accord par la socit, raison de l'intrt qu'elle trouve augmenter ainsi ses moyens de subsistance, en donnant cette garantie leurs travaux : elle ne peut forcer la terre accorder tous ses fruits qu'en augmentant l'intrt de celui qui les lui demande. (Sismondi Nouv. principe d'conomie politique, t. I, p. 160.) Si nous consentions n'envisager la proprit que sous le point de vue conomique, pourrions-nous de bonne foi la mettre au nombre des controverses srieuses ? Qui ne sait que la production territoriale serait peu prs nulle sans l'appropriation. (Cours d'conomie politique de M. Rossi, t. II, p. 3.)

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Si tel est le but de l'ingalit et le prix dont elle se rachte, que penser de ces relations du capital et du travail qui interceptent, au prjudice du travailleur, les bienfaits du gnie, les progrs de la civilisation ? La socit qui permet cette oppression n'est-elle pas complice du capital qui lexerce ?

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CHAPITRE XXIV.
Continuation du prcdent. 3 objection. Si la libre production est un mal, parce qu'elle comporte l'hostilit du travail et du capital, une production rglemente, qui associerait ces deux agents, serait la plus dfectueuse de toutes, car elle en serait la plus impuissante ; exemple : le mtayage moins productif qu'aucun autre mode de culture. 4 Les classes infimes du moyen-ge ont fini par constituer le tiers-tat, force de patience et d'conomie ; pourquoi faudrait-il d'autres moyens d'lvation aux classes infrieures d'aujourd'hui ? 5 La libert suffit aux destines du travailleur, ainsi que le constatent les grandes fortunes pcuniaires et politiques qu'il a faites de nos jours. 6 Bien-tre de l'ouvrier attest, soit par l'amlioration du logis et du vtement, soit par le contenu des caisses d'pargne.

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coutons ce sujet une dernire insistance des partisans de la libre industrie. Soit, diront-ils, elle ne russit gure repartir les produits, mais elle excelle produire, premier de tous les mrites dans l'tat actuel de la fortune publique. C'est un calcul fait, tout l'avoir de la France, divis par le nombre de tous les Franais, donnerait chacun 70c. de dividende quotidien 1 . Produire est donc le plus grand intrt, la plus grande urgence d'un tat social o l'galit serait si chtive, o l'ingalit doit tre si profondment dsastreuse pour les masses. Il peut y avoir fort dire sur le mode actuel de production qui comporte l'hostilit du travail et du capital. Mais le plus dfectueux, parce qu'il est le plus improductif de tous les systmes, c'est celui qui admet la solidarit de ces deux agents. Ce systme existe en agriculture sous le nom de mtayage et de colonage partiaire ; il consiste dans un partage des fruits entre le travailleur et celui qui l'emploie, qui ds-lors ont un seul et mme intrt. Or, il n'en est pas qui fasse des propritaires plus gns et des cultivateurs plus

La somme des revenus annuels de tous les citoyens franais, propritaires, rentiers, fonctionnaires, capitalistes, banquiers, savants, artistes, artisans et simples ouvriers, n'a jamais t porte aussi haut que 10 milliards, somme que j'ai prise pour base. Il y a maintenant trente-quatre millions deux cent cinquante mille Franais de tout ge et de tout sexe ; trois cent soixante-cinq jours par an, cela fait douze milliards quatre cent soixanteun mille deux cent cinquante journes. 10 milliards de francs tant diviss par ce nombre de journes, on trouve 80 cent. par jour pour la portion de chaque habitant de la France, dans le partage gal de l'universalit des gains et revenus de tous les citoyens. (Bien-tre et concorde des classes du peuple franais, p. 128, par le baron Ch. Dupin.)

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misrables : il n'y a qu'une voix l-dessus parmi les agriculteurs et les conomistes 1 . Est-ce une telle combinaison, transporte dans l'industrie, qui rpondrait la ncessit sociale signale tout l'heure ? Comment les ateliers sociaux 2 tablis sur cette base d'intrts communs et solidaires, auraient-ils le pouvoir d'enrichir le matre et l'ouvrier, alors que les mtairies institues dans le mme esprit, n'aboutissent qu'au malaise de l'un et la pauvret de l'autre ? Ces considrations, qui ne sont pas sans valeur, ne sont pas toutefois sans rplique. On ne niera point les tristes rsultats du mtayage en Berry et en Limousin. Mais est-ce un argument contre le mtayage en soi ? en est-ce un surtout contre l'association ? Remarquons d'abord que cette mdiocrit de produits pourrait tenir en ces provinces deux circonstances qui ne sont pas de l'essence mme du contrat, c'est--dire l'infriorit de la terre et la brivet des baux. Quelle peinture que celle du mtayage toscan, ainsi qu'il est racont par M. de Sismondi ! Les gnreux effets que ceux de pareille association unie au soleil et l'emphytose ! Mais il y a une explication plus dcisive, celle du capital qui manque au mtayage. On n'est pas fermier sans avoir un capital ; on est mtayer, parce qu'on n'en a pas. Dira-t-on que ce capital est suppl par celui du propritaire ? Il devrait l'tre sans doute dans une agriculture bien entendue ; mais il ne l'est pas, ou du moins il ne l'est pas entirement. Pourquoi ? Parce que chez le mme individu les intrts de l'agriculteur sont trop souvent contraris et

Tout a t dit contre ce systme par les conomistes depuis Turgot ; et l'exemple des pays riches ne lui est pas plus favorable que l'opinion des thoriciens. Rien n'est plus contraire au progrs que cette sparation du capital et de l'industrie. Si l'on s'imagine que le propritaire consacrera ses terres, pour partager avec le colon, autant d'argent qu'il en mettrait, si le produit devait lui appartenir exclusivement, et que, d'un autre ct, le mtayer cultivera ses champs avec le mme soin, la mme vigilance que s'il devait profiter du fruit tout entier, de son travail, on commet une grave erreur. (Rapport sur l'agriculture de l'arrondissement de Gien, par M. Potherat de Thou.) Les nombreuses imperfections du mtayage, encore en pratique sur plusieurs points de la France, ne sont que les restes dun rgime sous lequel les cultivateurs, attachs la glbe et dnus de tout moyen d'acqurir, ne possdaient pas mme les instruments de labour dont ils taient contraints de se servir. (Mmoire lu par M. Passy l'Acadmie des sciences morales, De l'Influence des formes et des dimensions des cultures sur l'conomie sociale.) Le mtayage n'a trouv grce que devant l'cole de Fourier, infatue de l'association, comme chacun sait, et qui fait valoir certains avantages moraux inhrents ce mode d'exploitation. On dit, par exemple, que le mtayage entretient entre le propritaire et le paysan des relations qui doivent tourner l'ducation de l'un et au profit de tous deux : on ajoute, en fait, que c'est le mtayage en Vende qui lve la belle race bovine de Chollet, et qui cultive ailleurs nos principaux vignobles. (Voir la Dmocratie pacifique du 1er septembre, 43.) Voir le livre, De l'organisation du travail, par Louis, Blanc.

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prims par les prtentions, par les sentiments, par les entranements du propritaire ; parce que le sol a d'irrsistibles sductions ; parce qu'il y plaisir taler sa valeur au soleil, la consolider par des racines foncires, la dcorer enfin de tout le relief, de toute la distinction que les souvenirs fodaux et la politique actuelle ont attach la proprit territoriale. Aussi voyons-nous qu'en France tout le monde se rue de ce ct ; l'un achetant plus de terre qu'il n'en peut payer, l'autre plus qu'il n'en peut cultiver. Dans ce dernier cas, le dnouement est infaillible : Si le propritaire, bout d'argent, marchande le btail et les semences son mtayer, ni la puissance, de l'intrt personnel, ni les vertus de l'association ne sauraient y suppler. Le produit sera mdiocre, non pas cause, mais en dpit de l'association et de la solidarit. S'il y avait dans l'industrie des machines dont nulle rvolution ne pt suspendre la marche, dont la possession seule ft un signe de caste, ou tout au moins un lment de considration sociale et de pouvoir politique, il est facile de le prvoir : ces machines seraient fort recherches, et beaucoup mettraient leur acquisition les capitaux qui eussent t ncessaires leur exploitation. Comme l'industrie ne connat rien de semblable on peut prdire avec une gale confiance que l'association du travailleur au bnfice de son travail, en d'autres termes, que l'intrt personnel, y conservera toute sa puissance et y portera tous ses fruits. Il faut trois choses apparemment pour produire : terre, capital, travail. Peuton s'tonner qu'une production soit impuissante o manque un de ces agents essentiels ? Peut-on imputer l'association les pauvres rsultats du mtayage, imputables seulement l'absence du capital ?

Il est donc naturel de le supposer : l'abondance des produits ne serait nullement compromise, le jour o le travail et le capital cesseraient d'tre hostiles l'un l'autre. Mais il est des esprits qui ne croient pas cette lutte naturelle des profits et des salaires, ni surtout cette oppression constante du travail, qui semble appeler l'tat comme tuteur et comme redresseur. Leurs vues sont toutes empruntes une certaine interprtation du cours gnral des choses et de la marche des socits. quoi bon, disent-ils, protger le travail ? La libert ne suffit-elle pas aux destines du travailleur ? Considrez plutt toutes les fortunes qui se sont leves sous ce rgime, du point de dpart le plus humble, aux honneurs et aux avantages les plus minents de l'opulence et de la politique. Vous parlez de castes : l'aveuglement est extrme. Ne vouez-vous pas que chacun, livr ses propres forces, obtient la destine qu'il se fait lui-mme ? qu'il y a change et mutation incessante entre les diverses classes de la socit ; qu'elles se

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touchent, se pntrent et se renouvellent sans fin par la seule loi du mrite ou du dmrite des individus. L'illusion ne saurait aller plus loin. Qu'il y ait aujourd'hui des parvenus de l'industrie, c'est chose incontestable, mais qui n'est point nouvelle : les parvenus sont de tous les temps. Le XVIIIe sicle a vu leur avnement en France sous le nom de traitants, malttiers, fermiers gnraux. Il les a vus coudoyant titres, blasons et hermines, s'lever et s'installer firement au plus haut de la socit : aristocratie, que dis-je, dynastie de financiers ; car rien n'a manqu leur fortune, ni les flatteries de Louis XIV pour Samuel Bernard, ni les honneurs du dnigrement et de l'envie ; ils ont pos devant Lesage et lui ont inspir Turcaret. Mais de ce que les choses se passaient de la sorte, il y a plus d'un sicle dj, faut-il en conclure que l'industrie et ds-lors toute considration et toute scurit ? que le travail ft en honneur ? que la distinction des castes ft imaginaire et ne lui ft nul obstacle ? On n'oserait sans doute aller jusque l. Quelle est donc la moralit dduire de ces fortunes nouvelles, de ces grandes existences qu'on voit surgir aujourd'hui comme alors ? Aucune, si ce n'est que de tout temps un effort nergique et persvrant a triomph des antipathies, des rsistances, des oppressions mme les plus acerbes et les plus envenimes. Les Juifs n'ont-ils pas prospr jadis sous un rgime de fer et de feu ? n'ont-ils pas fleuri dans la boue et dans le sang ? Mais ce triomphe de la volont humaine n'est jamais, il faut le remarquer, qu' titre d'anomalie et d'exception, bien loin de constituer un tat de choses normal, et l'une de ces lois qui prsident au dveloppement de la socit moderne. Que l'exception se soit souvent rpte de nos jours, qu'elle ait fait beaucoup l'illusion d'un principe, cela se conoit aisment, et nous ayons indiqu dj les diverses causes de ce phnomne ; mais aussi bien ces causes n'ont pas survcu aux temps critiques qui les avaient suscites. C'est une des bvues de l'optimisme de croire leur action incessante, au nivellement continu des fortunes, au recrutement illimit de la classe moyenne. Cela s'est vu, sans doute, mais cela ne se voit plus. vrai dire, ces nouveauts ont fini en 1815, et jusque-l elles taient filles, non de la libert, mais d'une rvolution ; non d'un manifeste politique, mais d'un dplacement de proprit. Prodigieuse mprise ! On prend les bienfaits de la dictature pour ceux du laissez faire ! Un changement n de l'action violente et directe de l'tat, on le reprsente comme un simple effet de droit commun, comme un fruit spontan de la dclaration des droits de l'homme. Un seul exemple fera toucher du doigt la pauvret de ces dclamations : celui des manufactures. On suppose volontiers que l'mancipation de 89 leur a seule donn la vie et l'essor ; or, elles taient libres avant cette grande poque. La justice, par ses arrts, et l'administration, par le

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titre de fabrique royale, les avait toujours dfendues contre les entreprises des corporations privilgies. Quant aux rglements de fabrication, elles en avaient t dispenses en 1779 par lettres-patentes de M. Necker. Il faut donc l'avouer, la cration de richesses qui s'est faite l, bien que postrieure l're de la libert gnrale, n'en est nullement la consquence ; et si les manufactures, qui ds auparavant avaient toute facult lgale de prosprer, ne s'en avisrent qu' cette poque, c'est qu'alors, apparemment quelque chose vint s'ajouter leur droit pour fonder leur prosprit, c'est que l'industrie se fit sa part dans le dplacement rvolutionnaire des fortunes : lgitime induction qui ne cesse pas de l'tre en se gnralisant, et en accusant partout d'impuissance cette libert industrielle, ce droit de s'enrichir, qui, rduits eux seuls, laissent subsister tant de dsastres et de souffrances. Il est vrai que, depuis quelques annes, les conseils de la Couronne offrent un singulier spectacle. ct d'un ministre du commerce, qui fut tisserand, figurait il y a peu un ministre des finances qui dbuta par tre porte-balle, et l'on ne se lasse pas d'y voir un ministre de la guerre parti des derniers rangs de la milice. Faut-il encore mettre cela au compte du laissez-faire ? Faut-il en infrer qu'il est loisible chacun de passer ministre, et qu'il est superflu d'user de protection envers les classes infrieures appeles dsormais de si hautes destines ? trange infatuation ! Qu'on veuille donc se le rappeler, il y a plus de cent cinquante ans que la monarchie a pour maxime d'lever au pouvoir des gens de rien : ni cardinaux, ni grands, seigneurs dans vos conseils, telles furent les dernires paroles de Mazarin Louis XIV. Sans parler de la dynastie des Colbert 1 , qu'taient-ce que Letellier, Voisin, Amelot et tant d'autres ministres ou ambassadeurs de ce monarque ? Et cela se passait ainsi, nonseulement dans des temps difficiles, qui ont toujours le don de porter les hommes leur vraie place, mais dans des temps calmes et rguliers. C'est au XVIIIe sicle, c'est en pleine paix qu'on vit des ministres du nom de Dubois, de Bertin et de Phlipeaux ; et ces hommes n'taient pas de simples secrtaires d'tat, borns leurs fonctions, parqus dans leurs bureaux, inaperus ou ddaigns Versailles, mais des gens de cour recherchs par ce que la cour avait de plus fier et de plus brillant, de hauts personnages dont on briguait l'amiti, dont on ambitionnait l'alliance 2 . Voil jusqu'o s'levait autrefois la roture intelligente ! Telles taient les maximes de l'ancienne monarchie, tout en maintenant les avanies et les
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Seignelay, Croissy, Desmarets, Torcy, fils, frre ou neveux de ce grand ministre. On voit, dans les lettres de madame de Maintenon la princesse des Ursins, les grands mariages que firent les filles de M. Voisin, ce ministre que Louis XIV tira du parlement pour en faire, dans ses plus mauvais jours, le successeur de Louvois : l'une pousa le comte de Broglie, l'autre le comte de Chtillon. La Bruyre, dans son chapitre sur les grands, semble faire allusion aux alliances de Colbert et de Louvois. propos de ces hommes qui s'lvent, et qui deviennent les conseillers du prince. Les grands, ajoute-t-il, les grands qui les ddaignaient, les rvrent : heureux, s'ils deviennent leurs gendres.

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indignits inhrentes au rgime des castes. Par ce que nous voyons se produire aujourd'hui des faits analogues, est-ce dire qu'ils aient plus de valeur, et que la socit soit purge de privilge et d'oppression ? Prendrons-nous l'avnement de quelques individus pour le symptme d'un progrs universel ? Espre-t-on gurir, par le spectacle inou de quelques fortunes exceptionnelles, cette plaie d'angoisse et de colre qui ronge le cur des masses ?

On ne quittera pas cet ordre d'ides sans relever une opinion qui a pris faveur depuis quelque temps et que l'on retrouve un peu partout 1 . Au dire de toute une cole (qui n'a rien d'historique), les vassaux, les manants, les vilains d'autrefois, en pratiquant le travail et l'conomie, ont form peu peu le tiers-tat que nous voyons depuis un sicle si riche et si florissant. Grand exemple, dit-on, pour l'ouvrier de nos jours : pourquoi donc lui fautil lui, d'autres facilits, d'autres moyens d'lvation, emprunts l'assistance sociale ? trange question ! Parce que la formation du tiers-tat fut l'uvre des sicles, et qu'ajourner sept ou huit cents ans d'ici la cause du proltaire, est une insigne drision. On nous dira sans doute que le progrs des classes infrieures, insensible jadis en face d'institutions hostiles, sera dsormais plus rapide sous un pouvoir qui a perdu tout arbitraire et toute oppression. Nous ne saurions croire cette supriorit de notre poque, sur la foi d'une circonstance qui n'a rien de moderne, et qui ne manquait pas prcisment aux temps passs. Il ne faut pas l'oublier : la tyrannie fodale avait rencontr des limites. Les villes riges en communes, les mtiers constitus en corporations avaient leur indpendance, leur scurit, et l'ouvrier citadin ne connaissait gure les avanies sous lesquelles pliait l'habitant des campagnes. Notons d'ailleurs que le premier ne s'en est pas tenu ces vertus modestes o l'on se plat le confiner, et qu'il eut au suprme degr l'audace des luttes et des insurrections : on sait maintenant comment s'obtenaient et se dfendaient les chartes des communes. Il y eut enfin certaines circonstances du dehors qui servirent souhait les classes infimes du temps pass : 1 Les croisades, fcondes en emprunts onreux pour les croiss ; 2 la dprciation des mtaux, vritable quittance apporte d'Amrique ces dettes perptuelles qui taient dans les murs du moyen-ge, soit comme arrrage des capitaux, soit comme prix d'une

Elle n'est nulle part mieux exprime que dans une leon remarquable de M. Wolowski, la premire du cours profess en 1844 au conservatoire des arts et mtiers, p. 27.

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concession foncire ; 3 le rgime prohibitif qui, au XVIIe sicle, frappa l'oisivet nobiliaire d'un vritable impt au profit des classes laborieuses. Ainsi, la cration d'une classe moyenne fut l'uvre, non-seulement des qualits patientes et circonspectes du proltaire d'autrefois, mais encore de son nergie et de sa virilit ; non-seulement de ses qualits quelconques, mais encore d'accidents extrieurs et extraordinaires. Si cette transformation voulut nanmoins des sicles pour s'accomplir, que penser de ces doctrines qui de nos jours la promettent l'ouvrier, prochaine et infaillible, par les seules voies du travail et de l'conomie ?

L'optimisme ne s'en tient pas cet aperu gnral de la socit : il a bien d'autres aspects et d'autres ressources. De l'ensemble, il descend volontiers aux dtails. Vous adjurez l'tat, disent-ils, de venir en aide aux classes ouvrires et d'allger leurs maux ; mais ces classes n'ont nul besoin de l'assistance publique, et ces maux n'existent que dans votre crdulit de philanthrope ou dans vos prventions d'homme de parti. Comparez l'tat des classes laborieuses, tel qu'il nous apparat aujourd'hui, ce qu'il tait il y a moins d'un demi-sicle. Consultez les souvenirs et la bonne foi de qui vivait de son travail il y a cinquante ans, et vous reconnatrez ce parallle tout ce que le peuple a gagn en aisance, en bien-tre et en scurit. Ce progrs est de ceux qu'on ne saurait nier, car il est tout matriel et tout visible ; c'est l'amlioration du vtement, du logis et de tout ce qui constitue la vie intrieure du mnage. En un mot, les optimistes signalent avec une ineffable complaisance cet amendement que prsentent aujourd'hui les dehors de la classe ouvrire. Deux choses leur chappent : la premire, c'est que le propre d'une industrie progressive est de produire avec abondance et bon march certaines denres destines aux besoins secondaires de l'homme, parce que cette production se fait avec des machines, c'est--dire avec des forces naturelles d'un nombre illimit, d'une puissance infatigable. La seconde, c'est que ce mme tat de choses dtermine une hausse croissante dans le prix des denres alimentaires, parce qu'elles sont demandes une puissance, naturelle, ingale et borne, parce que la population ds-lors ne peut crotre avec l'industrie, sans provoquer la culture de terrains infrieurs et la production de crales obtenues plus de frais. Ce double fait que personne ne sera srement tent de rvoquer en doute, explique cette amlioration qui parat dans le sort de la classe ouvrire. En sacrifiant quelque chose de sa nourriture, elle a pu consacrer davantage l'ornement de la personne et du logis : sacrifice qui devait rester inaperu,

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tandis que le progrs devait au contraire frapper tous les regards et provoquer l'illusion si chre aux partisans du statu quo. Nous avons dit plus haut comment ce n'tait pas l une simple conjecture. On consomme en France moins de viande qu'autrefois ; c'est de ce ct apparemment que le pauvre s'est priv, s'est rduit. ce fait puis aux sources officielles nous en joindrons un autre : c'est la moindre consommation du vin Paris 1 . Il y a sans doute plus d'une manire d'expliquer cette seconde particularit ; mais on ne peut se dfendre de rapprocher ces deux circonstances et de dplorer ce propos la satisfaction insense que reoivent les besoins secondaires de l'ouvrier, au prjudice de sa vigueur et de son activit. Ainsi, rien conclure de ce mieux tout superficiel qui caractrise aujourd'hui les dehors de l'ouvrier, si ce n'est que les tentations de la vanit, faiblesse toute nationale, ont plus de prise sur lui que le souci de l'avenir, et le soin de son vrai patrimoine, qui est l'nergie et la sant. Mais il est un autre fait, un autre symptme sur lequel ne tarissent pas les partisans de la libre industrie : j'entends parler des caisses d'pargne. On numre avec complaisance les millions dont elles sont dpositaires, et l'on demande avec triomphe si ces prodigieuses pargnes, ralises sous le rgime de la concurrence, peuvent laisser quelques doutes sur ses mrites et ses bienfaits ; si la classe ouvrire, capable de telles conomies, n'est pas suprieure toute assistance, toute sollicitude de l'tat ; s'il ne lui est pas dfendu d'en attendre autre chose que le service exact des intrts et le remboursement vue des capitaux pargns.

Si l'on compare les annes 1806 1811, avec les annes 1830 1835, on trouve en moyenne les chiffres suivants : 1re priode. Population 600,000 habitants. Consommation 972,876 hectolitres. Ce qui fait par habitant et par anne 162 litres 14 centil. 2e priode. Population, 797,000 habitants. Consommation, 819,996 hectol. Ce qui fait par habitant et par anne, 102 litres 89 centil. Dficit dans la consommation individuelle pendant la seconde priode, de 1850 1835, 59 lit. 25 cent. Si l'on compare l'anne 1808 avec l'anne 1841, le dficit est encore plus grand. En effet, en 1808, la population tant de 600,000 mes, le fisc a peru les droits d'entre sur 1, 057, 902 hect. ; en 1841, la population tant de 912, 033 mes, le fisc a peru les droits sur 970,128 hect., ce qui donne pour le premier cas 172 lit. 98 centil. par habitant. Pour le second 106 litres 44 centil. Dficit dans la consommation individuelle, 66 litres 54 centilitres. En comparant l'anne 1808 avec l'anne 1840, on trouverait encore un dficit plus considrable ; car la consommation individuelle pour cette dernire anne a t seulement de 94 litres 98 centilitres, ce qui donne un dficit de 78 litres par habitant. Nous empruntons ces chiffres la brochure publie par M. David Macaire, en 1842, sur l'impt des boissons.

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Qu'on nous permette ce propos une anecdote qui ne sera pas dplace : c'est un souvenir emprunt l'enqute de 1834. Un des plus honorables manufacturiers de Sdan, venait de rendre un compte assez satisfaisant des murs et du bien-tre de ses ouvriers. Fontils des conomies, lui demanda le prsident de la commission, et les placentils la caisse d'pargne ? Ils font des conomies, rpondit M. CuninGridaine, mais ils les emploient en acquisition de mobilier. Quand je leur parle de les porter la caisse d'pargne, tous ont la mme rponse : non, vraiment ; vous rduiriez nos salaires, s'il vous tait dmontr que nous pargnons quelque chose sur ce qu'ils sont aujourd'hui. Soupon mal plac peut-tre, mais en soi bien fond. On s'arme en effet contre l'ouvrier de tout ce que contiennent les caisses d'pargne. On lui oppose le bien-tre et l'abondance que rvlent chez lui tant de millions accumuls, et l'on ne s'informe pas seulement de ce qui lui appartient dans cette liste civile des prvoyances et des privations de tout un peuple. C'est l pourtant ce qu'il faut rechercher et claircir. Or, nous voyons qu'au 31 dcembre, 1841 le solde d aux dposants par les caisses d'pargne des dpartements, tait de 210 millions ; mais que, sur cette somme, les ouvriers taient crdits seulement de 23 pour 100 1 . Premire dduction qui rduit moins d'un quart du total des pargnes celles du travailleur. Ce n'est pas la seule que comporte le sujet. Quand nous peignons la misre de l'ouvrier, nous avons toujours en vue l'ouvrier qui hante les manufactures, parce que c'est l le domaine des crises, le triomphe de la concurrence. Ce n'est pas l'artisan menuisier, forgeron, corroyeur, qui souffre de la mdiocrit ou de l'intermittence du salaire. Un tat qui ne va pas sans apprentissage, une consommation dont les habitudes sont connues et les besoins limits, le garantissent de ce double flau, en cartant la surabondance ou en clairant la tmrit des comptiteurs. Rien d'tonnant que cette catgorie d'ouvriers, d'une condition plus gale et plus douce, ralise des conomies et les porte aux caisses d'pargne ; mais cela ne prouve rien sur le point en litige, qui est la condition du travailleur de l'industrie proprement dite, de l'industrie agglomre. Telle est la distinction que n'ont point faite les comptes-rendus des caisses d'pargne, laquelle rduirait peu de chose peuttre ces prtendues pargnes de l'ouvrier des manufactures, et certainement rien cette thse d'indiffrence et de neutralit sociale chafaude sur l'exagration d'un chiffre. Cette distinction a le mrite d'ailleurs d'expliquer premptoirement un fait observ Paris dans les oprations de la caisse d'pargne de l'anne 1843. Sur une somme de 6, 337, 000 fr., total des

Annuaire de l'con. polit., pour 1845, p. 189.

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sommes verses pendant cet exercice, les ouvriers figurent, dit-on, pour 2, 547, 000 f. 1 . Cette proportion dans les sommes appartenant aux ouvriers dpasse sans doute celle que nous observions tout l'heure dans les dpartements. Rien de plus simple : Paris, o se fabriquent tous les objets de luxe et de mode, il doit y avoir un grand concours d'artisans habiles et bien pays. Ce sont leurs conomies sans doute qu'on porte au compte de l'ouvrier des manufactures, et dont on argumente, l'honneur et la dcharge du rgime actuel. Ainsi s'croule peu peu cet entassement de sophismes lev la gloire du laissez-faire. La hausse des salaires ! Pure illusion en prsence de la hausse des objets de premire ncessit : l'amlioration du sort de l'ouvrier ! Pure apparence, expie qu'elle est par les privations les plus regrettables. Le contenu des caisses d'pargne ! Fait sans valeur, dans l'ignorance o nous laissent ces tablissements sur la part affrente aux travailleurs de l'industrie agglomre. Restent les faits accablants que nous avons signals la honte de l'industrie libre : mortalit, dgnration, abrutissement o s'teint la prvoyance du pre de famille, o germe la tentation de tous les dsordres, et souvent mme la pense de tous les crimes. Rputer l'ouvrier plus heureux aujourd'hui qu'il ne l'tait autrefois, plus heureux dans les pays industriels que dans les pays arrirs, c'est prendre plaisir l'exagration et la confusion. Quel abus n'a-t-on pas fait du clbre passage de Vauban qui nous montre la moiti de la population faisant l'aumne l'autre ? Ne dirait-on pas que dans la France d'autrefois, le peuple ait toujours vcu comme il vivait, aprs trente ans de guerre contre l'Europe et dix ans de dfaites conscutives ? Que l'on exalte le sort actuel des classes infimes, compar leur sort d'il y a cinquante ans, soit ; car elles sont dlivres de ce qui les ravalait et les opprimait jadis : redevances, dmes, corves, impts exclusifs. Qu'on prfre la condition politique de l'ouvrier de nos jours celle de l'ouvrier d'autrefois, rien de mieux ; car aujourdhui l'ouvrier n'est plus sous le poids des mmes incapacits et indignits. Mais la question n'est pas l : il s'agit, non pas des classes infrieures, mais de la classe ouvrire, et spcialement, uniquement mme, de la partie de cette classe qui peuple les manufactures ; il s'agit de la comparer celle d'autrefois, non pas dans son rgime politique, mais dans son rgime matriel, conomique pour ainsi dire. Or, pourquoi l'ouvrier d'Elbeuf et de Sedan serait-il plus heureux aujourd'hui que ne l'tait
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Journ. des conom., n de janvier 1845, p. 23, article de M. Fix.

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l'ouvrier de l'usine Van-Robais fond par Colbert ? Celui-ci chappait, dans sa manufacture, aux avanies qui atteignaient l'homme du peuple dans la campagne, et quant aux rglements des corporations et des matrises, ils faisaient plus d'obstacle la modeste ambition de l'apprenti artisan, qu' l'ouvrier des fabriques, dont les vues ne pouvaient gure s'lever jusqu' la succession industrielle de son matre. Sur la seconde partie de l'objection qui consiste reprsenter l'ouvrier comme plus heureux dans les pays industriels que dans ceux qui ne le sont pas, on conviendra sans peine que le sort du journalier franais est suprieur celui du paysan russe ; mais il est vident que cette supriorit est celle, non de l'industrie, mais du rgime politique. Comment comparer un serf, un tre qui ne s'appartient pas, qui est la chose de son matre, avec tout ce qu'il possde, l'ouvrier de nos pays qui, dans la pire acception des choses, est au moins un esclave rvolt et luttant. Que si l'on veut comparer entre eux des peuples habitant les mmes rgions peu prs, et vivant sous les mmes institutions politiques, les divers peuples de l'Allemagne par exemple, le dsavantage est tout entier pour ceux qui pratiquent l'industrie. Leur dtresse relative est atteste par deux observateurs dignes de foi, MM. Villerm et Legentil. En Silsie elle a suscit dernirement de sanglantes meutes, et la Suisse n'a pas de canton plus misrable que celui de Zurich o l'on excelle faire de la soie. Si dans les autres tats de l'Allemagne le sort du peuple n'est pas prospre, il ignore au moins ces extrmits et ces dsespoirs. La souffrance du pauvre n'y est pas amre et navrante au point de frapper l'imagination publique, et d'inspirer une de ces sympathies de pote qui ne s'veillent jamais qu'au souffle d'une sympathie profonde et universelle 1 .

Nous empruntons la Revue des deux Mondes la ballade suivante de M Freiligrath, lgie inspire par les malheurs rcents de la Silsie, et qui se lie d'une faon trs ingnieuse une lgende populaire fort potique. Rbezahl est un esprit bienfaisant des montagnes, un gnome de murs fantasques, d'allures capricieuses ; espigle et lutin s'il en ft, secourable aux voyageurs, chri surtout des enfants dont il gaie les promenades par des mystifications inoffensives, et qu'il ramne au logis lorsqu'ils s'garent. Les haies verdissent enfin ; voici dj une violette ; quelle fte ! dit un pauvre enfant de tisserand qui se glisse en cachette hors de la maison et s'achemine vers le bois, portant un ballot de toile sur ses paules. C'est ici l'endroit ; je vais me risquer. Rbezahl ! S'il m'entend, je le regarderai hardiment en face ; il n'est pas mchant. Je vais mettre mon paquet de toile sur ce rocher. Il y en a une pice tout entire, et belle ! Oh ! oui, j'en rponds ; on n'en tisse pas de plus belle dans la valle. Il ne vient toujours pas. Allons, courage, encore une fois : Rbezahl ! Rien encore ! Je suis venu dans le bois pour qu'il nous tire de peine. Ma mre a les joues si ples ! Dans toute la maison, pas un morceau de pain ! Mon pre est parti pour le march en jurant. Trouvera-t-il des chalands, enfin ! Moi, je vais essayer ma fortune auprs de Rbezahl. O reste-t-il donc ? Pour la troisime fois : Rbezahl ! Il a tant secouru de malheureux jadis ! Ma grand'mre me l'a compt souvent. Oui, il est bon au pauvre monde que la misre torture. Je suis accouru ici tout joyeux avec une pice de toile bien mesure. Je ne veux pas mendier, je veux vendre. Oh ! qu'il vienne donc ! Rbezahl ! Rbezahl !

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Telle est la vrit sur un parallle dont l'optimisme a tant abus et qui se rduit rien, ds que l'ont fait abstraction des donnes politiques qui doivent y demeurer trangres, ds que l'on fixe nettement les classes et les situations qui seules doivent y entrer.

Si cette pice lui plaisait, peut-tre qu'il en demanderait davantage. C'est cela qui m'arrangerait ! Hlas ! il y en tant encore d'galement belles la maison. Il les prendrait toutes jusqu' la dernire ; alors je rachterais aussi celles qu'on a mises en gage. Quel bonheur ! Rbezahl ! Rbezahl ! Et alors j'entrerais joyeux dans la petite chambre et je m'crirais : Pre, de l'argent ! Et alors il ne jurerait plus, et il ne dirait plus : Je ne tisse pour vous qu'une chemise de misre. Et ma mre, elle sourirait de nouveau et nous prparerait un bon repas. Et mes petits frres, comme ils gambaderaient ! Mais qu'il vienne, qu'il vienne donc ! Rbezahl ! Rbezahl ! Ainsi appelle l'enfant de treize ans. Il reste l, ple et dfaillant, appelant toujours, mais en vain. De loin en loin un noir corbeau traverse seul le domaine du vieux gnome. L'enfant reste encore. Il attend d'heure en heure jusqu' ce que les tnbres descendent sur le vallon ; alors tout bas, et d'une lvre convulsive, il appelle une dernire fois en sanglotant. Rbezahl ! Et alors, muet et tremblant, il quitte le taillis et retourne avec son ballot de toile vers la dsolation du foyer. Il se repose souvent sur la pierre moussue, cras sous le poids de son lourd fardeau. Je crois que le pre tissera bientt pour son pauvre enfant, non-seulement la chemise de misre, mais encore le linceul de mort. Rbezahl ! (Revue des Deux-Mondes du 1er dcembre 1844.)

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CHAPITRE XXV.
Continuation des objections : 7 La socit n'a pas mission de corriger les maux inhrents au rgime de libre production : son unique fonction est le maintien de l'ordre : son unique devoir la neutralit. Rponse : Principe viol chaque pas dans les choses d'industrie o tout est protection, soit pour le producteur, soit pour le consommateur. Principe insoutenable en prsence des changements qui se sont faits de nos jours en politique et en religion. Si les ides religieuses sont en dcadence, le gouvernement a besoin de force pour suppler cet auxiliaire, en fait de charit surtout. Si le gouvernement est dsormais aux mains de la nation, cette force est sans inconvnient. Insigne fortune de la charit lgale professe par l'assemble constituante et pratique par l'Angleterre.

Retour la table des matires

Tout n'est pas dit. Nous avons compter encore avec la plus spcieuse de toutes les difficults ; car elle prend les couleurs du progrs, elle s'abrite derrire le droit commun, et revendique pour la concurrence toute la sympathie, toute la faveur de ce grand nom de libert. Quelle que soit, dit-on, la gravit du mal, il n'est pas de ceux que la socit ait mission de redresser. Il ne lui appartient pas de s'informer de ces dsastres et de procder cette cure. Elle n'est ni autorise ni oblige s'immiscer dans un ordre de faits et de transactions essentiellement libres, essentiellement individuels. C'est ce qui rsulte clairement de la fin principale pour laquelle elle est institue, et qui se borne maintenir l'ordre. Protger le libre essor de toutes les facults, rprimer l'abus de la force physique, prserver de la violence les personnes et les choses, telle est l'unique et ngative fonction du pouvoir social. L'extrieur et la surface du monde, est tout ce qui lui en appartient. Les choses de conscience religieuse et de pense publique, ou bien mme les relations intimes et prives des classes, tant qu'elles s'expriment ou se manifestent sans troubler la paix de l'tat, il n'a pas s'en proccuper, ou plutt il lui est interdit d'y intervenir. Que si les entrepreneurs de travail et les travailleurs sont en tat d'antagonisme et de collision ; si les derniers ont se plaindre d'une domination qui s'exerce sur les besoins les plus imprieux de la nature physique, la querelle, tant qu'elle ne descend point dans la rue sous forme d'meute et de voies de fait, n'est point du ressort de l'autorit. Le jour o le travail fut affranchi et o s'croula le rgime des jurandes, des matrises et des corporations, ce jour-l, tout fut dit pour le travailleur. Libre de ses entraves, rendu tout son essor, appel au mme titre que son matre parcourir la carrire qui s'ouvre sous ses pas, il n'appartient aujourd'hui qu'

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lui-mme, mais il ne doit aussi rien attendre que de lui-mme. S'il est vaincu et devanc dans cet effort universel, s'il est refoul aux derniers rangs et confondu dans la tourbe subalterne, qu'il s'en prenne lui-mme, et non pas aux institutions. Il y a l un fait d'infriorit, d'ingalit, regrettable sans doute, mais irrparable, parce qu'il est l'uvre de la nature et non de la socit. On peut relever un homme de la dme et de la corve, mais non du vice et de l'ineptie. Voil l'objection dans tout son appareil, qui n'en saurait sauver le vide et la pauvret. Et d'abord o prend-on ce prtendu principe de la neutralit essentielle du pouvoir ? Ds les premiers pas, cette thorie a quelque chose en soi qui implique dmenti et contradiction. N'admet-elle pas en effet que le pouvoir social protge le faible contre le fort, la dbilit physique contre la prminence musculaire ? Or, s'il doit sa protection ce genre d'infriorit, pourquoi ne la devrait-il pas aussi bien au pauvre contre le riche, l'homme born contre l'homme, intelligent ? Est-ce que la richesse et l'intelligence ne seront pas tentes d'abuser de leurs avantages, aussi bien que la force physique ? Est-ce que cet abus n'aurait pas des effets aussi dplorables dans un cas que dans l'autre, effets qui suivent partout la loi du plus fort ? Ce n'est pas tout. La socit ne se borne pas rprimer la violence : d'une manire plus gnrale, elle rprime l'gosme, elle donne pour limite, au droit de chacun, le droit de tous. De l, les mesures qui protgent la proprit contre le vol, l'escroquerie, l'usure ; la libert personnelle contre les stipulations de contrainte par corps et de louage d'industrie illimit ; l'honneur contre les calomnies et la diffamation. Il y a un mot pass en axiome qui rend tout cela : point de libert sans rglement, c'est--dire point de droit illimit, parce qu'il n'y en a pas dont l'homme n'abuserait au prjudice de son semblable. Or, est-il bien clair que l'gosme soit inoffensif et irrprochable dans l'uvre de la production, c'est--dire l o il revt sa forme la plus pre et la plus dvorante ? L'amour de soi, toujours si suspect au lgislateur, aura-t-il sa confiance, ds qu'il sera l'amour de l'argent ? Que si l'on descend au fait et la facult spciale du travail, il n'en est point o l'intervention du gouvernement se fasse sentir avec tant de certitude et de continuit. Il n'y a pas que les prohibitions, les primes, les droits protecteurs, les droits diffrentiels... toutes choses calcules, pour assurer le march national aux producteurs indignes, ou pour leur ouvrir des marchs l'extrieur : la sollicitude du pouvoir va plus loin encore. Le consommateur a sa part aussi bien de prcautions et de mesures tutlaires. Nombre de rglements ont t faits pour prmunir son inexprience contre des produits dfectueux ou

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malfaisants, pour imposer des preuves certains articles d'industrie, pour valuer certains services ou mme pour fixer le prix de quelques denres. La taxe du pain, le tarif des officiers ministriels, les ordonnances sur la garantie des matires d'or et d'argent, sur l'exercice de la pharmacie, sur l'industrie des transports, sur l'apprentissage des professions librales, constituent toute une lgislation minemment bienfaisante et secourable. L'homme y est protg contre l'homme, chaque pas, dans chaque situation, en chaque qualit. Qu'il fabrique, qu'il consomme, qu'il contracte, qu'il plaide, qu'il voyage, dans toutes ces hypothses, le travail qu'il fait ou celui qu'il demande, a t l'objet d'une prvision rglementaire. Toutefois il est une qualit, une position, une manire d'tre, plus gnrale encore et plus rpandue : celle de l'ouvrier, celle de l'homme qui vit du travail de ses bras. Ici finit la protection ; cela n'est pas selon la justice, cela n'est pas mme selon la science. La science compte trois instruments de production : terre, capital, travail. Protger la terre par la prohibition des bls et des bestiaux trangers, c'est chose plus ou moins spcieuse ; protger, en taxant les produits des fabriques trangres, les capitaux engags dans les fabriques franaises, est une pratique qui a peut-tre ses avantages ; mais en tout cas pourquoi la protection s'arrterait-elle l ? Le travail, cette fonction de plusieurs millions d'individus, cette influence nouvelle et puissante des socits modernes, n'aurait-il point des intrts qui lui fussent propres, des dangers et des mcomptes tout spciaux ? Ny avait-il rien prvoir, rien rgler en sa faveur ? Inexplicable abandon ! car les nombreux rglements qu'on numrait tout l'heure, c'est un systme de protection pour tous les cas qui intressent la vie ou la fortune de l'homme : or, le travail n'est pas moins que l'un et l'autre pour le travailleur dont il est tout le patrimoine, et, pour ainsi dire, toute la substance. Sans doute, le premier soin de la socit devait tre d'affranchir le travail ; mais son devoir ultrieur n'tait-il pas de rechercher et de corriger les misres du travail affranchi ? Si la retraite des ides nobiliaires et le dplacement des fortunes devait veiller et stimuler outre mesure la puissance du travail ; si la socit parat voue dsormais la production dont il est l'ingrdient essentiel ; si cet lment nouveau a pris aujourd'hui une importance qui semble lie aux progrs de la civilisation, comment serait-il permis au lgislateur de laisser dans l'oubli ce merveilleux agent qui, du plus profond de la socit, fait monter son sommet tant de bien-tre et d'clat. Peut-tre suffisait-il, pour le travail agricole, de l'affranchir de la corve et du privilge de porter seul tout le poids des charges publiques ou fodales. Une fois soustrait cette avanie, il pouvait goter en paix cette scurit qui s'attache des occupations rgulires, priodiques, stables comme les lois de la nature, et rcompenses par des salaires galement fixes et certains.

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Mais pour le travail industriel, c'tait peu d'chapper aux entraves et aux gnes qui le grevaient avant 89. Alatoire et chanceux comme l'industrie ellemme, gouvern, non pas par les lois de la nature, mais par les caprices de l'homme, dlaiss aujourd'hui, tandis qu'hier on se le disputait, nous l'avons vu fonder parmi nous, sur les ruines des castes qui venaient de s'abmer, une nouvelle caste, celle des existences prcaires. En fallait-il davantage pour justifier les soins et la commisration de l'tat ? Je comprends la doctrine du droit individuel qui consiste affaiblir le pouvoir, ou plutt l'liminer de la plupart des actes de la vie sociale, culte, enseignement, travaux publics ; qui fait payer le prtre par ses ouailles, le matre par l'lve, la route par le voyageur, et qui, plus forte raison, exclut le gouvernement des choses de travail et d'industrie. Pour quelques esprits, et des plus distingus, cette doctrine est celle du progrs lui-mme ; mais en mme temps, il faut le reconnatre : sous peine de la plus odieuse injustice, elle doit tre compltement applique ou compltement mise de ct. Si la socit ne fait rien pour celui qui est pauvre d'esprit, d'argent ou de force, elle doit au moins ne rien faire contre lui : elle doit laisser libres et ouvertes sous ses pas toutes les voies qui peuvent le conduire une condition plus prospre et plus leve. L'emploi de son travail, l'exercice de son activit, constituent pour lui un patrimoine inviolable et illimit. Il serait de toute iniquit que la loi dont il ne reoit aucun bienfait, vnt lui imposer quelque monopole, lui fermer quelque carrire, et le parquer pour ainsi dire dans le champ de la production. Il n'y aurait plus alors neutralit du pouvoir, libert de l'individu, mais bien oppression et privilge. Or, les choses en sont l chez nous. Il y a toute une nature d'industries, ou, si lon aime mieux, tout un ordre de fonctions que le pouvoir social a alin, j'entends parler des offices ministriels. Il y a tout l'appareil du systme prohibitif qui frappe les masses d'un impt au profit des fabricants, ou tout au moins qui paralyse leur droit d'acheter et de commercer. Dans cet tat de choses, voici la question que l'on soumet tous les esprits sincres : Arrachera-t-on le monopole du march franais aux producteurs indignes, et le monopole de l'instrumentation, de la postulation, du courtage de toute espce, aux officiers ministriels ? pense-t-on rtablir sur ces divers points la libert de l'industrie, les droits du travail, la concurrence de toutes les

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activits ? Non, sans doute : lentreprise serait fabuleuse. Ces privilgis ont donn la mesure de leurs forces en destituant un ministre et en paralysant l'autre dans ses projets d'union avec la Belgique. Dans cet tat, si le rgime de libre concurrence n'est pas possible partout, pourquoi serait-il pratiqu au prjudice seulement des classes ouvrires ? Si le rgime d'intervention et d'assistance sociale est en usage quelque part, pourquoi ne le serait-il pas au profit du travail et de ses relations avec le capital ? Le salaire, c'est la fortune et la vie de l'ouvrier. L'action tutlaire de la socit ne s'est jamais mue meilleur escient. Pourquoi donc ces scrupules de droit, cette rminiscence de je ne sais quels principes, quand la logique et l'quit provoquent l'extension d'une assistance borne jusque-l aux classes suprieures de la socit ? Il n'y a que deux manires d'tre pour le travail : libre ou protg, puisque le servage est bien loin derrire nous. Ds qu'il n'est pas l'un, il doit tre l'autre ; ds que certaines carrires lui sont fermes par la loi, il doit compter, titre d'indemnit, sur la protection de la loi, qui autrement ne se mlerait de lui que pour l'opprimer. Nous venons de montrer comment la socit offrait de toutes parts un systme universel de protection et d'assistance, et nous en avons conclu que toutes les analogies revendiquaient pour le travail l'application de ce systme. Toutefois, nous devons une rponse directe et thorique la thorie de l'insouciance et de l'inaction sociales ; nous devons lui prouver qu'elle a contre elle, non-seulement une pratique constante et normale, mais encore tout ce qui s'appelle droit et raison. On a dit, nous le savons, dans une thse clbre de libert religieuse, que la loi tait athe. Le mme principe voudrait que la loi n'et point d'entrailles pour les misres du travail, et que l'tat se tnt pour tranger l'industrie comme la religion. C'est mconnatre tout la fois les lments les plus nobles de notre nature et les tendances les plus certaines de notre socit. La charit dans les lois, parce qu'elle est dans les devoirs de l'individu, tel est le progrs qu'il s'agit de raliser aujourd'hui 1 . C'est chose insoutenable que
1

C'est ici le lieu de montrer tout ce quajoutent au christianisme les thories modernes fondes sur cette base. Le mrite minent de l'uvre chrtienne, et qui la place a une si grande hauteur au-dessus de Platon, c'est le dogme de la charit, c'est--dire la rhabilitation de l'individu, c'est d'octroyer, la seule qualit d'homme ce que la civilisation antique naccordait quau citoyen, cest de recommander chacun d'aimer son semblable comme soi-mme : voil la grandeur et la transcendance de lvangile. Voici ses lacunes :

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cette scission, ce divorce actuel de la morale prive et de la morale du gouvernement, ds qu'il s'agit de bienfaisance. Quoi ! Il y aurait un prcepte d'assistance et de piti, divin pour beaucoup, sacr pour tous, et ce prcepte n'obligerait que les individus ! Le gouvernement en serait quitte comme de chose suprieure sa puissance ou trangres ses voies ! Choquante anomalie ! Si le pouvoir reprsente la socit, si la socit est une collection d'individus, tous obligs la bienfaisance, on ne comprendra jamais que le pouvoir chappe cette obligation, et que la force, la richesse, l'intelligence de tous, soient dispenses du devoir qui pse sur le plus pauvre, le plus faible et le plus inepte ! Au point de vue de la neutralit de l'tat, tout est contradiction et incohrence. Comment l'homme vivrait-il en socit, sans y porter les instincts lmentaires de sa nature ? L surtout o la condition expresse de la socit est d'tre gre au profit des masses, comment cet instinct de charit ne serait-il pas converti en tche sociale, en vertu de gouvernement ? Alors que tous les intrts passent pour avoir des reprsentants, si ce n'est des mandataires, se peut-il que l'intrt du travail souffrant et calamiteux, soit dlaiss et en quelque sorte dgrad par le pouvoir ?

Il ne s'adresse qu' l'individu ; il n'a prceptes que pour la condition prive. Couvrir de son manteau celui qui a froid, partager son pain, avec, celui qui a faim, telles sont les images qui expriment la charit purement individuelle, o se circonscrit la morale vanglique. Du reste, nul appel de bienfaisance sociale nul enseignement, nulle prescription cet gard pour les gouvernants. La leon, une leon de patience, est faite ceux qui souffrent, sans remontrance aux oppresseurs. Il devait en tre ainsi l o l'on professait un royaume qui nest pas de ce monde, et o l'on tournait toutes les vues, toutes les esprances de l'homme vers une autre vie dont celle-ci n'est que l'acheminement et l'preuve. Ajoutons qu' l'poque o est n le christianisme, et qui tait celle du despotisme des empereurs, tout autre vu, tout autre prcepte de flicit sociale et attir sur la religion naissante les violences et les perscutions du pouvoir temporel. Lorsque le proconsul de Cilicie, dans une lettre Trajan demeure clbre, lui rendait compte des chrtiens, c'tait pour les peindre comme d'inoffensifs sectaires d'un culte nouveau, tuais respectueux envers le pouvoir : que si au lieu de ce langage, il les et dnonc comme des ennemis de Csar, comme de fanatiques docteurs pleins de leons et de menaces pour ses reprsentants, c'en tait fait du christianisme, cras ds ses premiers pas, avant d'avoir fait son chemin dans les esprits, avant d'avoir pris pied dans le monde romain, l'ombre de ses soumissions et de ses dfrences envers lempereur. Ces limites, ces lacunes de l'vangile, elles taient donc inhrentes aux circonstances o il a trouv le monde, et aux besoins de sa propagation ; mais d'autres circonstances appellent d'autres rgles et d'autres maximes. Ce qu'il faut dsormais au monde, c'est la charit, non pas seulement individuelle, mais publique ; c'est le bonheur du plus grand nombre confi, non plus l'individu, c'est--dire des vertus sublimes, qui n'y suffiraient pas, qui n'y ont jamais suffi, mais aux gouvernements, c'est--dire la force et la volont de tous. Tel est l'innovation apporte dans le christianisme par les socialistes modernes.

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Au reste, cette glorification du droit individuel, cette dfiance jalouse de l'autorit, cette troite dfinition de ses devoirs qui la rduit au rle de percepteur et de gendarme, n'est qu'une notion vieillie et une fausse entente de la libert. Elle a le tort de mconnatre les changements profonds qui se sont faits de nos jours en politique et en religion. En politique, on est d'accord aujourd'hui sur l'origine et la fin du pouvoir. Qu'on dispute perte de vue sur les formes et les limites qu'il comporte, il n'y a pas moins ceci de constant en fait et en thorie : 1 que le pouvoir n'est pas une proprit, mais une fonction ; 2 que cette fonction est confre et contrle par la socit elle-mme, au moyen de procds lectifs et reprsentatifs. ce compte, pourquoi se dfier du gouvernement, issu qu'il est de la socit et qui doit en reproduire les murs, les instincts, les passions ? Quel intrt limiter son action, qui ne saurait tre autre chose que l'impulsion et l'inspiration de tous ? Quelle disgrce la subir, quand on ne fait par l qu'obtemprer des lois qu'on a faites, et des chefs qu'on s'est donns ? La participation au pouvoir, l'exercice des droits politiques, telle est la vraie notion de libert. Ds que chacun a sa part dans le gouvernement du pays, rien d'un gouvernement ainsi fait, ne peut s'appeler immixtion ni intrusion. Libre lui d'tre nergique et entreprenant, de se mler tous les faits de la vie sociale, et d'y intervenir avec toute lautorit des intrts qu'il reprsente. Comment serait-il interdit ce mandataire de tous, de tendre la main aux dernires classes, et de dire : Levez-vous, ces descendants repltrs du serf et de l'esclave ? Permise par son origine, cette intervention lui est expressment commande par la fin pour laquelle il est institu. Du jour o a t chose entendue que le gouvernement tait d'institution humaine, que les peuples ne lui taient pas donns d'en haut, mais le dsignaient, l'investissaient euxmmes et apparemment pour eux-mmes, il y a eu, non pas une facult seulement, mais un devoir troit et imprieux pour lui de travailler au bonheur des masses. Rptera-t-on encore que l'uvre du pouvoir se rduit protger galement chacun, maintenir le champ libre pour tous, mais du reste laisser faire et laisser passer tout ce qui n'est pas un attentat contre les personnes et contre les choses ? Si l'on s'est fait une si pauvre ide des devoirs et des fonctions d'un gouvernement, la raison en est simple : livre pendant longtemps des dominations antipathiques et malfaisantes, la socit n'avait pas de plus grand intrt que de les contenir et de les entraver. Cet intrt, qui n'tait que transitoire, on l'a rig en axiome permanent et fondamental. Il s'est produit une thorie dont le rare secret, dont le dernier mot est la faiblesse du pouvoir. Le libralisme des quinze ans n'tait pas autre chose, et aujourd'hui mme les plus avancs se croient quittes envers le progrs, en stipulant tout propos

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l'exclusion ou la restriction du pouvoir social 1 . Vaine thorie cependant, car elle n'est profitable qu'au trs petit nombre, c'est--dire qui est n riche, fort et intelligent ! Celui-ci n'a sans doute qu'une chose dsirer, c'est que la socit ne pse pas sur lui, c'est qu'elle le laisse jouir paisiblement de ses biens et de ses facults. Son plus grand intrt de citoyen, c'est l'insouciance et l'inaction de l'tat. Mais il en est autrement pour les masses : destitues de ces dons et de ces avantages, elles n'ont pas les mmes dfiances l'endroit du pouvoir. Ce qui leur importe au contraire, c'est qu'il soit nergiquement constitu pour les couvrir de sa protection, pour les assister de sa tutelle, pour rparer enfin par la force et le droit, le mal qu'il leur a fait si longtemps par la violence et par l'iniquit. Ainsi, la religion du droit individuel, le libralisme entretient et cultive des rancunes qui sont d'un 'autre ge : ce n'est pas l son seul aveuglement. Nous l'avons annonc, il est une autre circonstance galement nouvelle et capitale dont il ne tient nul compte, c'est la dcadence de la foi religieuse. Si quelque chose est faite pour grandir et pour aggraver la tche d'un gouvernement, c'est la retraite de cet antique auxiliaire. Dsormais unique, son action est condamne devenir plus comprhensive, plus nergique. lui de ressaisir le frein et le stimulant qui taient nagure aux mains du prtre, et de combler, par un renfort de prceptes et de sanctions, le vide qui s'est fait dans les consciences. Aux poques de ferveur chrtienne, il y avait des soins dont la religion dchargeait l'tat. Il y avait un prcepte de charit qui interpellait, au nom de leur salut, soit les personnes, soit les communauts, qui conviait tous les curs la sympathie et la bienfaisance ; mais aujourd'hui, qui fera l'office des couvents d'autrefois ? Quel mobile avons-nous pour suppler l'impulsion chrtienne ? Quelle action, quelle puissance invoquer contre cette lacune, si ce n'est la puissance publique elle-mme ? trange retour des esprits qui, aprs une longue suite de sicles marqus par la division du spirituel et du temporel, nous ramne au rgime des socits antiques. L rien n'chappait l'influence du lgislateur : l'action du pouvoir, qui procdait, il est vrai, de chaque citoyen, embrassait le citoyen tout entier : murs, religion, devoirs privs, tout lui tait trac au mme titre que ses devoirs publics. Il n'y avait pas un moment o le Spartiate cesst d'appartenir Sparte, pas un de ses actes qui ne relevt d'une rgle tout la fois politique et religieuse. On le conoit de reste, deux mille ans de distance, la parit ne peut tre complte. Tout puissant autrefois, parce qu'il s'identifiait avec la religion, l'tat doit l'tre aujourd'hui, parce qu'il est en demeure de la suppler, parce qu'il a

On a vu, lors de la discussion de la loi sur le travail des enfants dans les manufactures, un des membres les plus justement considrs de l'opposition s'lever contre ce qu'il appelait un commencement d'organisation du travail.

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charge d'mes aussi bien que d'intrts, et que la direction des esprits dlaisss par l'ancienne discipline, en rclame une nouvelle. Quoi qu'il en soit de ces analogies, n'est-ce pas un singulier moment pour marchander l'action de l'tat que celui o de nouveaux devoirs sollicitent de toutes parts son initiative ; o l'action sociale, prive de celle qui lui soumettait les esprits, a besoin d'un surcrot d'nergie et d'tendue ; o la tche minente de la charit, jadis toute religieuse, se fait sculire et retombe de tout son poids sur les dpositaires de la puissance publique ? Charit de l'tat, droits de l'indigent ! Il en est qui s'tonnent ce langage, comme si c'tait chose monstrueuse ou chimrique. Voici cependant un pays, le moins rveur assurment qui soit au monde, le moins sujet aux carts de sentiment, le moins gouvern par les influences d'en bas, qui pose en principe le droit de l'indigent l'encontre de la socit. Le droit ! Ce n'est pas assez dire : en Angleterre, le pauvre a une action pour obtenir l'assistance publique, et ce n'est pas l l'effort d'une philanthropie moderne et raffine : le principe remonte lisabeth, l'anne 1602 et le maintien de ce principe n'est pas davantage un chantillon de ce respect tout britannique pour les choses qui ont dur. Ce n'est pas la sympathie d'une vieille institution pour une vieille ide ; non, vraiment, c'est l'uvre du parlement rform, une uvre de 1834, qui a confirm, nonobstant de graves amendements, des maximes prouves par deux sicles d'application. Voil comment les choses se passent dans le pays de l'excellence pratique. Ce n'est pas tout : on a fait, ailleurs la thorie des institutions anglaises en matire de bienfaisance publique ; on l'a faite une poque dont les doctrines dfraient encore les partis et les gouvernements. S'il existe un grand nom, une grande autorit, je dirais presque une orthodoxie, en fait de droits et d'quit sociale, c'est coup sur l'Assemble Constituante. Or, voici ce qu'elle a crit dans un de ses immortels dcrets : Il sera cr et organis un tablissement de secours publics pour lever les enfants abandonns, pour soulager les pauvres infirmes et fournir du travail aux pauvres valides. (Dcret du 3-14 septembre 1791. Titre 1 15.) Prcepte qu'il faut mditer ; car ce n'est pas une de ces dispositions qu'on insre dans une Charte, titre de principe pur, et la condition d'en rester l. Ce n'est pas une de ces promesses que hasarde le lgislateur sans en avoir mesur toutes les consquences. C'est le rsum des tudes du comit de mendicit ; c'est l'expression dernire du rapport monumental de ce comit, qui fut toujours signal comme un des travaux les plus minents de cette illustre poque.

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Pratique en Angleterre, dcrte en France, telle est la charit lgale ! Y at-il quelque chose dans l'histoire des institutions humaines, qui puisse montrer sa base une telle puissance de droit et de raison ?

En Angleterre, on le voit, l'tat intervient dans les affaires de l'industrie, pour assister ceux qu'elle maltraite. L, tandis que les dissidences religieuses sont abandonnes tous leurs carts, tandis que les intrts locaux ont toute latitude pour se grer hors du contrle de l'tat, tandis que les travaux publics eux-mmes appartiennent des compagnies, c'est--dire au domaine de l'action individuelle, dans ce pays le moins gouvern qu'on puisse voir, la charit est chose de gouvernement ; et l'industrie est le champ o elle se dploie. L'tat, il est vrai, permet la lutte soit entre les capitaux, soit entre le capital et le travail, soit entre les travailleurs eux-mmes ; mais la condition de recueillir et d'assister les vaincus. S'il souffre cette collision universelle pour s'en approprier les bnfices en richesse publique, en matire empruntable, en puissance extrieure, il a du moins la pudeur et l'humanit d'y apporter un correctif ; il offre du pain ceux qu'elle met hors de combat, il a des secours pour toute faiblesse et toute dfaillance 1 .

Peu d'institutions sont aussi mconnues et aussi calomnies que la charit lgale organise par les lois anglaises. la moindre dmonstration qui semble attester chez un gouvernement quelque souci des classes souffrantes, on crie la loi des pauvres : pouvantail qui fait le pendant de la loi agraire dont Robespierre a dit lui-mme : calomnie de fripons pour pouvanter des imbciles. Et cependant, quoi de plus juste ! Si le gouvernement n'intervient dans la lutte industrielle, ni avant, ni pendant, comment serait-il dispens d'intervenir aprs ? S'il ne prend pas soin au pralable de rgler, soit les conditions d'tablissement des usines, soit celles du salaire, comment pourrait-il rester neutre et impassible, lorsque le chmage des usines qui n'taient pas nes viables, frappe le salaire d'intermittence, et lorsque les empitements du capital le frappent d'insuffisance ? O se retrouverait, si ce n'est ce moment, cette protection essentielle du faible contre le fort, qui est le fondement de toute socit ? LAngleterre, avec ses prodigieuses variations dans le prix des crales, pouvait se passer moins que tout autre pays d'une assistance publique des pauvres. On sait que pendant les guerres de l'empire, les principaux produits de l'industrie agricole prouvrent l'un dans l'autre une hausse de 158 pour cent, tandis que les salaires ne haussrent que de cent dix (Revue d'dimbourg, mars 1824, Rise and fall of profits). Comment laisser sans secours la classe des travailleurs qui perdait plus d'un tiers de ses ressources ? Et sur qui prlever ce secours, si ce nest sur les propritaires gratifis d'immenses bnfices par la hausse des produits agricoles ? S'il s'est lev en Angleterre et partout une telle clameur contre la loi des pauvres, si beaucoup la redoutent l'gal de la peste, c'est que cette bienfaisance publique a eu ses excs et ses erreurs. En 1723, sous le rgne de Georges I , un acte du Parlement avait accord le droit aux paroisses de refuser le secours ailleurs que dans les maisons de travail (workhouses) ; mais en 1782, sous le coup de la baisse des salaires dtermine par la guerre d'Amrique, un autre acte changea ce rgime et disposa : qu'aucun pauvre valide ne serait oblig de recourir ces tablissements, mais qu'il serait pourvu d'ouvrage chez lui ou prs de chez lui : chose souvent impossible et qui devait aboutir au don de secours pcuniaires et purement gratuits, au lieu de secours gagns par le travail.

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Cette bienfaisance publique, cette immixtion charitable de l'tat, est chose digne de remarque dans un pays o rgne d'ailleurs la religion du droit individuel. Que si l'on vient considrer le mode de cette intervention et l'poque laquelle elle remonte, le spectacle devient encore plus instructif et plus concluant. Il faut bien le croire, c'est un attribut essentiel l'tat, que la protection du pauvre ; car pour satisfaire cette mission, l'Angleterre fait violence tous ses gots, comme toutes ses rpugnances politiques et administratives. Non-seulement il y a l une charit faite avec des deniers publics et qui constitue un service public, mais encore ce service est centralis. Il a ses rglements, sa hirarchie, et compose, pour ainsi dire, sous le nom de commission des pauvres, un vritable dpartement ministriel. trange contraste ! En France, o triomphe la centralisation, cette fonction est la seule qui soit demeure purement locale. Les bureaux de bienfaisance, cet unique instrument de notre charit publique, sont sous la direction exclusive des autorits municipales 1 , sauf un contrle purement nominal des prfets et du ministre de l'intrieur ; tandis que chez nos voisins pleins de restrictions et de dfiances pour le pouvoir central, l'administration de la charit publique, est
En 1795, nouvelle baisse des salaires et nouveaux abus dans l'assistance des pauvres : les magistrats de quelques comts du midi, publirent un tableau des salaires que chaque ouvrier devait gagner, vu le nombre de ses enfants et le prix du pain. Ce tableau fut suivi d'une injonction tous les officiers de paroisse de complter tout salaire qui serait audessous des gages prvus par le tableau. C'est en cet tat que le bill de 1834 trouva l'administration de la charit publique. Il centralisa ce service en tant tout pouvoir aux paroisses et aux juges de paix. Trois commissaires suprmes Londres, seconds au dehors par des comits de bienfaisance (boards of guardians), tel est le personnel de cette administration. Le refus du secours ailleurs que dans le workhouse, tel en est le principe. Rendu sur une matire qui touche tant d'intrts, qui semble tomber d'ailleurs sous l'apprciation de toute intelligence et de toute exprience, ce bill devait tre et fut en effet trs diversement jug. Mac-Culloch, auquel nous empruntons ces renseignements (Voy. Poor laws-supplemental notes and dissertations, p. 590 et suiv. de son dition d'Ad. Smith), lui reproche de n'avoir pas institu les grands propritaires dispensateurs souverains de la charit publique dont ils font tous les frais ; il cite l'usage cossais qui les investit de ce pouvoir, sous le contrle seulement d'une cour de justice suprieure (court of session), l'exclusion des juges de paix et mme des schriffs. En consquence de ce simple et sage arrangement, ajoute-t-il, la plus admirable conomie a prvalu dans tout ce qui concerne le traitement des pauvres. Mais ce que je rencontre de plus grave et de plus dcisif ce sujet, c'est l'opinion de Ricardo, qui a clairement pressenti et condamn, ds 1815, le systme adopt vingt ans plus tard. Non-seulement ce ne serait pas, dit-il, un soulagement la dtresse que nous combattons, que de prendre sur les fonds gnraux de l'tat, ceux qui sont destins l'assistance des pauvres, mais c'en serait une aggravation. Le mode actuel de perception et d'application de la taxe tend mitiger ses pernicieux effets : chaque paroisse lve une taxe distincte secourir ses pauvres. Il en rsulte plus d'intrt facilit ne pas abuser de cet impt que s'il tait lev par mesure gnrale pour le soulagement des pauvres de tout le royaume. Une paroisse est plus intresse modrer la taxe et la distribution du secours, quand toute l'pargne quelle fait l-dessus doit lui profiter, que si cent autres paroisses devaient la partager avec elle. (Principes d'c. pol. et de limpt, t. II, p. 47.) Aux termes de la loi du 27 novembre 1796.

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passe des paroisses Londres, et du rgime des coutumes celui d'une rgle unique et invariable. Ce contraste n'est pas le seul. En Angleterre, l'tablissement de la bienfaisance lgale concide avec la suppression des couvents, deux faits qui s'accomplirent sous le rgne d'lisabeth, et qui semblent natre l'un de l'autre. En France, on supprime galement les congrgations religieuses, mais on s'en tient l. Nul systme de bienfaisance n'est mis la place de celui qui s'en va, et cet exemple d'un pays voisin, que d'ailleurs nous copions si volontiers, est perdu pour nous, quand c'est celui de la justice et de la charit.

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CHAPITRE XXVI.
Continuation des objections. 8 La nature ayant fait les hommes ingaux, la socit est impuissante les relever des consquences de cette ingalit. 9 L'intervention de l'tat ne ferait qu'encourager l'imprvoyance et la paresse. 10 O s'arrterait cette intervention ? Pourquoi aux travailleurs de l'industrie ? Pourquoi ne s'tendrait-elle pas aux mdecins, aux lgistes, aux artistes, qui ont aussi leurs mcomptes et leurs misres ?

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Mais quoi, s'crient les partisans de la libre industrie, vous imposez au pouvoir social une tche qui est par de l ses forces. La nature a fait les hommes ingaux en aptitudes physiques et intellectuelles : de l l'ingalit des fonctions, et par suite celle des salaires. Prtendez-vous annuler ces diffrences et niveler cette hirarchie ? Non, sans doute : l'intervention de l'tat n'est pas invoque pour crer une galit injuste et chimrique, mais pour assurer au moindre travailleur un minimum de bien-tre et de scurit, pour donner tous les salaires une base commune, une base humaine, au-dessous de laquelle ils pourraient reproduire dans la diversit de leur taux, toute celle qui spare les fonctions et les mrites. Dans la cit, les droits sont gradus d'aprs une gradation prsume de moralit et de lumire. On n'est pas ligible aux mmes conditions qu'lecteur : on n'est pas lecteur pour le pays aux mmes conditions que pour le dpartement, la commune ou la milice. Cependant il y a des droits qui sont les mmes pour chacun, qui appartiennent au mme degr tout Franais, qui sont le patrimoine du plus pervers et du plus stupide, aussi bien que du plus juste et du plus clair. Telles sont : la libert de l'individu, de son culte, de sa pense, les garanties judiciaires, la protection gale de toute personne et de toute proprit. En un mot, il y a un minimum de droits, attach la seule qualit d'homme. Pourquoi n'y aurait-il pas galement l ce minimum de bien-tre et de scurit qu'on revendiquait tout l'heure ? Le premier de ces bienfaits proclame l'abolition des castes, le second pourrait seul l'effectuer. Dfendre un abus comme chose naturelle, est un mdiocre argument. La nature fait certains hommes chtifs et borns : voil des esclaves tout trouvs. Est-ce dire que l'esclavage soit tolrable ? La socit a mission de corriger la nature : c'est peu qu'elle ait affranchi l'esclave, si elle dlaisse le travailleur chez lequel semblent revivre les misres et les humiliations du premier.

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Mais, ne voyez-vous pas, s'crient les mmes adversaires, que si l'tat se charge ainsi de pourvoir l'indigence, il accoutume les classes ouvrires l'imprvoyance, la paresse, et les encourage pulluler inconsidrment. Un seul mot sur cette objection c'est une exprience faite depuis Malthus et qui ruine toute sa thorie : ce qu'il y a au monde de plus prodigue, de plus irrflchi, de plus prolifique, c'est la misre. L'ordre et la prvoyance ne peuvent natre qu' la condition de quelque proprit ou du moins de quelque scurit. Voyez l'Irlande, voyez les dpartements industriels de la France, surtout celui du Nord. Que l'tat laisse dans leur dtresse les classes infrieures, et cet abandon en aggravant leur misre, aura prcisment et avec plus d'intensit, les suites funestes que l'on redoute de son intervention. Pour mnager l'usage d'une chose et la rserver ses enfants, pour proportionner le nombre de ses enfants l'importance de son avoir, il faut commencer par tre nanti et assur de quelque chose. Il est curieux de voir comment en Angleterre mme, on incline aujourd'hui reconnatre la misre comme le principe des travers et des vices du pauvre, tandis que l'cole de Malthus imputait toute misre aux fautes du misrable. Un des conomistes les plus orthodoxes de la Grande-Bretagne, s'exprime ainsi au sujet et la dcharge de la charit lgale : On dira peut-tre que s'il n'y avait jamais eu de lois sur les pauvres, que si les pauvres n'avaient jamais t tents de mettre une confiance trompeuse dans l'assistance de la paroisse, leur sagacit naturelle les aurait amens se conduire avec plus de prudence et de rflexion, et surtout ne pas pulluler au-del de la demande. Cela aurait eu lieu, il est vrai, jusqu' un certain point ; mais vu l'tat d'abjection o cette classe est plonge, et son ignorance des causes dterminantes de la pauvret, il y a peu de raison de croire que cette influence et agi d'une manire trs sensible. Un homme doit tre dans une situation de fortune tolrable, pour tre accessible, des considrations d'avenir. C'est l'urgence du besoin actuel et non la crainte du besoin futur, qui est le vritable aiguillon des efforts du pauvre. Ceux qui ont imput quelque effet aux Poor-laws, sur le dveloppement des vertus prudentielles, appartenaient ordinairement aux classes leves, et ils ont suppos que les classes infrieures taient mues par les mmes motifs.... Mais celles-ci sont places dans une condition bien diffrente, et il est extrmement difficile de conclure ici quoi que ce soit des unes aux autres. Un homme qui vit dans l'aisance, doit user d'une certaine dose de prudence pour conserver son rang et la continuation des avantages dont il jouit ; mais celui qui a peu de confort, qui est au dernier chelon de la socit humaine, qui n'a presque rien perdre, celui-l ne saurait avoir dans ses actes le sentiment d'une responsabilit srieuse. Le dfaut de prudence, l'insouciance des suites, lui font comparativement peu de tort, et il s'en dfend moins. L'exprience la

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plus tendue prouve que les choses se passent de la sorte. Plus on descend l'chelle de la socit, et moins on y trouve de rflexion et de prudence. Quand on compare les diffrentes classes du mme pays, ou de diffrents pays, on voit que la pauvret n'est nulle part si peu redoute que par ceux qui sont destins, selon toute vraisemblance, en devenir les victimes. Plus on en approche, moins on la craint, et cette classe gnralement nombreuse, qui est dj si bas qu'elle ne peut gure tomber au-dessous de son tat actuel, se plonge sans scrupule dans des excs qui seraient vits par d'autres, et se permet des jouissances qui ont les suites les plus prjudiciables. (Mac Culloch. Supplemental notes and dissertations, p. 592).

Les partisans de la libre industrie sont inpuisables dans la dfense de leur thse. Voici par exemple, comment ils manient l'argument per absurdum. Vous voulez, disent-ils, l'intervention de l'tat au profit du travail ; mais quelles couches de la socit s'arrterait-on dans cette voie, et quelles seraient au juste les catgories de travailleur auxquelles on garantirait le ncessaire ? Les mdecins, les avocats, les peintres, les sculpteurs, les savants et les artistes, ne sont-ils pas aussi dignes d'intrt que les fileurs, les tisserands, les fondeurs et tous les ouvriers qui s'occupent de travaux manuels ? Serait-on sans piti et sans entrailles pour les misres qui se manifestent ailleurs que dans l'atelier et dans la fabrique ? Ou donnerait-on du travail et un salaire suffisant, en vertu du droit au travail, tous les membres des professions librales que le public n'aurait pas adopts ? Nous rpondrons : les misres de la fabrique et de l'atelier sont les seules qui sollicitent l'assistance de l'tat, parce que ce sont les seules qui, au sein du progrs universel, se rsolvent en mortalit en dgnration, en vices et en mfaits. Ces symptmes, nous les avons dj constats. Nous avons signal surtout les influences qu'ils accusent, c'est--dire l'intrt essentiel, la puissance irrsistible du capital, qui s'en prennent au travailleur des manufactures, pour le comprimer et le rduire la moindre existence compatible avec le travail. Comme c'est l seulement que ces influences ont toute leur malignit, c'est seulement l que nous appelons l'il et le bras du pouvoir. Montrez-nous une autre classe en dehors des journaliers de l'industrie, o la vie s'abrge et se dprave, tandis que partout ailleurs elle se prolonge, s'amliore et s'embellit ! Qu'on nous permette de tourner contre les adversaires de la charit lgale, le procd dont tout l'heure ils usaient contre nous. Puisque ltat ne doit intervenir nulle part ; puisqu'il doit abandonner chacun ses uvres et ses forces, pourquoi les hpitaux et les hospices ? Pourquoi l'tat pourvoirait-il la maladie et la vieillesse, quand il laisse au dpourvu l'indigence d'esprit, la faiblesse de corps, qui sont des maux tout

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aussi naturels, tout aussi irrprhensibles. Pour tre consquents, vous devez supprimer ces institutions. Si vous craignez en fondant des secours publics, d'encourager la paresse et l'imprvoyance, vous devez en bonne logique, les refuser au malade et au vieillard. Pourquoi leur jeunesse et leur sant n'a-t-elle prvu les jours de dfaillance et de dcrpitude ? Telles sont les abominables consquences o mne trs logiquement le principe de la neutralit sociale ; en faut-il davantage pour le fltrir et le rprouver ?

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CHAPITRE XXVII.
Dernire objection : L'intervention de l'tat serait impuissante l'gard d'une misre qui drive uniquement des vices du travailleur. Rponse : c'est la misre qui fait ces vices, et c'est l'industrie qui fait cette misre par les obstacles qu'elle met toute prvoyance et toute combinaison. Doctrine de Malthus : observations de M. Villerm sur la fabrique de Lodve. Comment la loi, si secourable d'ordinaire pour toute espce d'imprvoyance, serait-elle sans entrailles pour celle de l'ouvrier ?

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Avons-nous puis enfin tout ce qui s'lve d'objections, de doutes, de rsistances contre l'intervention de ltat dans le rgime de l'industrie ? Pas encore, car la substance des arguments dj combattus, se rduit ceci : que la classe ouvrire n'a pas droit cette intervention ou n'en a pas besoin. Ils ne disent pas qu'elle en soit indigne, qu'elle ait prpar elle-mme, force de fautes et de vices, ses revers et son asservissement : c'est cette dernire insistance qu'il s'agit maintenant de prvoir et d'apprcier. Les dveloppements qu'on a vus plus haut, l'apprciation des influences qui agissent sur le salaire, ont rsolu d'avance une partie de cette difficult. Il n'est pas vrai de dire que le travail soit coupable de ses souffrances. La faute de ce qui se passe, n'est pas la population qui crot trop vite, mais la hausse des denres qui rduit le salaire, mais aux machines qui le dgradent 1 , mais aux crises industrielles qui le frappent d'intermittence. Si les maux de la classe ouvrire ne tiennent pas l'intemprance de sa reproduction, serait-il plus juste de les imputer ses vices, ses excs, son inconduite ? coutons ce sujet des tmoins peu suspects de partialit, les manufacturiers eux-mmes, sur le compte des populations ouvrires qui passent pour les plus calamiteuses et les plus maltraites par les crises. Lors de l'enqute ouverte en 1834 relativement la prohibition des tissus de laine et de coton le dlgu de l'industrie alsacienne 2 , ne craignait point d'affirmer que la
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On n'aurait garde de critiquer l'usage des machines, mais on les voudrait plus fidles leurs promesses. Ne devaient-elles pas assurer au travailleur plus de loisir et plus de bientre ? N'est-ce pas l ce qu'on annonait aux briseurs mtiers ? M. Roman, dlgu du Haut et Bas-Rhin. (Voyez Enqutes sur diverses prohibitions tome III, p. 452.

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conduite des ouvriers tait gnralement rgulire. De son ct, le dlgu de la chambre de commerce de Rouen rpondait en ces termes la question du ministre sur le degr de bientre dont paraissaient jouir les ouvriers indienneurs : Un trs grand nombre vivent dans l'aisance, parce qu'ils ont beaucoup d'ordre et qu'ils ont perdu l'habitude de chmer le lundi ; ils font des conomies et deviennent propritaires ; d'autres portent ces conomies la caisse d'pargne ; cet tablissement a eu beaucoup de succs. Il serait dsirer qu'il en ft tabli une au centre de nos tablissements, qui sont situs une lieue de Rouen, bien certainement les ouvriers y dposeraient plus souvent s'ils avaient cette facilit 1 . Quant aux ouvriers de Lyon, voici comment s'explique sur leur compte l'honorable et officiel observateur 2 dont on a dj invoqu le tmoignage : Dans des livres fort graves, on reprsente les ouvriers en soie lyonnais comme des tres dgrads au physique et au moral, vicieux, stupides, apathiques, vivant au jour la journe, grossiers dans leurs murs, mal conforms dans leur physique, disgracis enfin de toute manire par la nature. Ce portrait pouvait tre ressemblant il y a cinquante ans, mais certainement ce nest pas celui des canuts actuels de Lyon. Depuis longtemps, mais surtout depuis une douzaine dannes, leur tat physique, moral et intellectuel s'amliore progressivement, car presque tous les lyonnais reconnaissent, et moi-mme je ne crains pas d'affirmer, que ces ouvriers seraient aujourd'hui partout dans nos grandes villes manufacturires, plus laborieux, plus sobres, plus intelligents, et certains gards non moins moraux que les autres ouvriers pris en masse. Et cependant c'est Lyon, cest Mulhausen, que les crises industrielles ont svi avec plus de rigueur ! Peut-on, en comparant les souffrances de ces fabriques au tmoignage qui vient d'tre rendu de leur moralit, les attribuer aux dsordres et la dpravation de la classe ouvrire ? Accepter cette explication comme gnrale, comme premptoire, c'est videmment se payer d'un lieu commun sans valeur, ou plutt c'est se librer d'une obligation par une calomnie. L'inconduite de cette classe ft-elle constante, il faudrait voir si ses vices qu'on signale comme les causes, ne sont pas plutt les effets de la misre et du dnuement.

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Enqute commerciale, tome III, p. 226. Tableau de l'tat moral et physique des ouvriers, par M. Villerm, tome I, pages 364 et suiv.

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On convient aujourd'hui que le dveloppement excessif de la population est au nombre des ces effets. O r , n'est-il pas naturel de penser que la misre agit dune manire plus gnrale et plus tendue l o elle se fait sentir, et quelle engendre nonseulement l'intemprance de la reproduction, mais aussi bien les vices, le dsordre et l'immoralit? Cette excitation physique signale par M. Rossi connue un attrait si puissant au sein des privations, comment ne serait-elle pas le principe de l'ivrognerie et du libertinage ? Cet oubli des devoirs paternels, cette duret de cur si frquente dans les classes qui souffrent, n'est-elle pas un fait de mme nature que l'gosme et l ' irrflexion qui ont fait natre ces devoirs ? L o rgne le sentiment d ' une abjection profonde, d'une souffrance amre et continue, tout s'explique, depuis le dsordre jusqu'au crime. La loi n ' a plus daction, la conscience n'a plus de prise sur qui n'a rien perdre, rien compromettre, et qui croupit au dernier degr de la dchance et de 1'ilotisme. Au reste, cette explication des vices du pauvre par sa misre, n'est pas la seule, ou plutt n'est pas la dernire. La misre a une filiation qu'il est impossible de mconnatre : elle est l'uvre et la condition vitale du rgime industriel, tel qu'il est pratiqu chez nous, l'instar de l'Angleterre, tel qu'il est profess sa suite par les plus clbres conomistes. Qui dit industrie, dit chance, jeu, chose alatoire comme les besoins et les caprices du consommateur. A priori, une population industrielle sera toujours une population calamiteuse : de la prvoyance, elle n'en aura jamais non plus que le joueur. Si l'ouvrier des champs laisse le travail assur qui le faisait vivre, pour les salaires plus levs d'un travail instable et intermittent, c'est qu'il espre y trouver tous risques plus de bien-tre et de jouissances ; c'est que le sjour des villes lui sourit comme une tentation, c'est enfin dans un funeste esprit d'aventure et de convoitise. Le vice de l'industrie est de faire appel ces instincts, ces penchants hasardeux, qui trop souvent aboutissent la dpravation en passant par la misre. Au surplus, l'industrie envisage dans son ensemble, n'a pas une habitude, un procd, un dtail qui ne tende corrompre le travailleur. On ne runit pas des hommes, on ne confond pas les sexes, on ne leur demande pas un travail dnu d'avenir et de stabilit, sans leur attacher aux flancs un principe de pervertissement, une plaie de misre et d'immoralit. tant donne une population dpraver, il n'y faudrait pas d'autres moyens que ceux-ci : Dtourner les masses d'occupations stables et soutenues, celles de l'agriculture, par exemple, pour les convier des travaux irrguliers et

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intermittents. Runir dans les mmes ateliers hommes et femmes, puis, leur tche finie, les renvoyer comme on les a runis, simultanment et ple-mle, sans plus s'inquiter des incidents de la route que des propos de la fabrique. Enfin, les payer une fois par semaine seulement, et choisir pour cela la veille du jour qui appartient au loisir et la dissipation. On peut y compter, ces mesures seraient d'une efficacit sans pareille : sous la premire, vous verrez prir la prvoyance, dcourage et dsespre jamais ; par la seconde, vous obtenez l'impudeur et le libertinage ; la troisime, enfin, assure l'ivrognerie et aux excs de toute espce le salaire de la semaine. S'il fallait classer ces influences, la plus pernicieuse est sans contredit l'instabilit des salaires il n'en est pas qui engendre plus certainement l'imprvoyance avec ses suites naturelles de misre et d'immoralit. Il y a dans cette incertitude un invincible obstacle la formation et au dploiement de ces qualits prudentes, rflchies, laborieuses, qui veulent toute la force de l'homme, aide de la force et de la faveur des circonstances. On n'a peut-tre jamais vu, dit Malthus, un pays dont les habitants aient acquis des habitudes d'ordre et d'industrie, s'ils n'taient pas parvenus se faire employer d'une manire rgulire et constante, et s'il leur avait fallu, pour tre constamment et utilement occups, dployer un degr extraordinaire de prvoyance, d'activit et de force de caractre 1 . C'est de l'Irlande que l'on parle ainsi, et c'est un Anglais qui tient ce propos sa dcharge : l'observation, coup sr, mrite toute confiance. Il faut bien le croire, si les vices du paysan Irlandais s'expliquent et s'excusent par l'instabilit de son travail, ceux de l'ouvrier en gnral doivent procder de la mme cause, et comporter la mme apologie. tez l'incertitude des salaires, purgez l'industrie de ce vice capital, et ses plus malignes influences disparatront sans retour : les faits en font foi. Lodve a des fabriques de drap qui sont en possession des fournitures de la marine et de l'arme. De l, une demande de produits et de travail, soutenue, rgulire, uniforme. Dans cet tat, on le comprend, le salaire est stable et assur. Aussi, l'honorable M. Villerm a-t-il reconnu chez les ouvriers de Lodve, l'ordre, la sobrit, la puret des murs 2 : fait curieux sans doute, et qui n'est pas seul dposer dans le mme sens. On l'a souvent remarqu, certaines catgories de fonctionnaires subalternes, commis de l'octroi, facteurs, clusiers, gendarmes, expditionnaires, etc.,
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Principes d'con. polit., traduct. de Constancio, tome II, chapitre 7, p. 96. Tableau de l'tat moral et physique des ouvriers, tome II, p. 330 et suiv.

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russissent vivre et lever leur famille dans de bonnes conditions d'aisance et de moralit, tandis que l'ouvrier et les siens, avec un avoir gal ou mme suprieur, sont perdus de misre et d'inconduite. Pourquoi cette profonde diffrence travers cette identit de ressources et de culture intellectuelle ? La raison en est simple, c'est que les ressources des uns sont fixes et rgulires, tandis que celles des autres sont incertaines et variables. Sans doute l'pargne est ncessaire tous, mais chez l'employ tout la facilite et l'encourage, tandis que chez le travailleur tout concourt l'entraver et la drouter. Strile cole que celle de la pauvret, quand les souffrances et les privations du pauvre ne peuvent lui enseigner que dsespoir et dsordre ! Que nanmoins l'imprvoyance de l'ouvrier ne soit pas absolument irrprochable, nous l'admettrons sans peine, mais sans consquence. N'oublions pas en effet qu'il s'agit ici du principe de l'intervention publique, et que ds-lors la question n'est pas de savoir si l'ouvrier est en faute, mais s'il y est de manire dmriter l'assistance sociale. Lui imputer ce point les entranements de sa position, serait d'une rigueur sans pareille. Qui donc aurait le droit de dire anathme sur le dfaut de prvoyance et d'conomie ? Serait-ce par hasard des vertus d'une pratique facile et vulgaire ? Je voudrais qu'on m'en citt quelques exemples l'usage du travailleur. Assurment, ce n'est pas celui que l'ouvrier trouve ses cts, ce n'est pas l'exemple des fabricants. Quelle plus lourde imprvoyance que cet excs de production, qui est l'infatigable bvue des entrepreneurs d'industrie, aprs tant d'expriences ritres, sous forme de mcomptes et de mventes ? Que d'irrflexions et d'aveuglement l'origine de ces crises, qui tous les cinq ans viennent dtruire tant de capitaux tmrairement engags dans une production sans issue et sans dbouchs ? Ce ne serait pas non plus l'exemple du marin, et gnralement de tous les fonctionnaires publics. On a si peu compt sur leurs pargnes, que l'tat s'est charg de les faire pour eux, et de leur prparer des pensions avec des retenues ! L'exemple des corps constitus ne serait pas plus concluant que celui des individus. Si l'tat s'est rserv un droit de surveillance et de contrle sur la gestion des biens de la Commune et du dpartement, si nul tablissement public ne peut sans autorisation faire acte de proprit, assimil qu'il est au mineur et l'interdit, c'est que le lgislateur ne croit pas la prudence et l'conomie de ces tres collectifs. Il les laisse l'tat de minorit parce qu'il les rpute incapables, et cette prsomption d'incapacit n'est que celle de leur imprvoyance. Abuser des ressources actuelles, engager tmrairement l'avenir, sacrifier le futur aux exigences et aux fantaisies du prsent, tel est le scandale et l'inconvnient contre lequel a t institu la centralisation administrative. De l les entraves salutaires et multiplies qui ralentissent peut-

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tre, mais qui protgent certainement la gestion de la fortune communale et dpartementale. Tandis qu'ici l'on procde avec ce luxe de prcautions et de sollicitudes, tandis qu'on use de tant d'indulgence envers certaines classes, que de rigueur et d'exigence ds qu'il s'agit du travailleur ! Que de mrites demands l'ouvrier ! Un discernement qui manque son patron lui-mme, pour esquiver les chmages et les crises : abstinence du mariage, qui n'est qu'une charge ; abstinence du plaisir, qui est un empitement sur la journe ; abstinence mme des distractions o s'oublient les fatigues du travail et les soucis de l'avenir, tel est le prix exorbitant auquel se forme un pcule, telle est la somme de privations qui compose l'pargne du pauvre. Aux qualits que vous demandez dans un laquais, disait Figaro Almaviva, connaissez-vous beaucoup de matres qui seraient dignes d'tre valets ? Ironie amre que ne devraient jamais perdre de vue les censeurs des classes laborieuses. Pour elles en effet, c'est dj un problme que de vivre, travers les lacunes et les intermittences du travail industriel : que sera-ce donc si l'tat leur fait encore un devoir de l'pargne, et si elles perdent tout droit son assistance, par cela seul qu'elles auraient t incapables de ce sacrifice. Il faut en convenir, si le lgislateur en usait de la sorte l'gard de l'ouvrier, il sortirait de ses voies ordinaires, et ferait mentir toutes les analogies. Avec une dose fort ordinaire de prvoyance, nul n'emprunterait 50 pour 100 d'intrt, nul ne vendrait sa chose moiti moins de ce qu'elle vaut, et cependant la loi accorde restitution l'entranement de l'emprunteur et du vendeur irrflchis. C'est qu' ses yeux apparemment l'irrflexion est quelque chose de vniel par o l'on ne dmrite pas sa tutelle et sa protection. Comment ds-lors abandonnerait-elle l'ouvrier toutes les suites de ce travers qui n'excite ailleurs que son intrt et sa sollicitude ? Si dans certains cas elle relve l'imprvoyance de ses carts, pourquoi, dans d'autres, la condamneraitelle en mourir de faim ? Pourquoi le travailleur serait-il seul dshrit de cette tolrance et de cette mansutude ? En rsum, l'imprvoyance n'est pas un vice, mais l'absence d'une qualit difficile et rare entre toutes. Ft-il vrai que la misre du travailleur procdt de cette cause, la socit ne serait point pour cela dispense de le prendre en commisration et en tutelle. Car il y a, soit des individus, soit des collections d'individus qui pchent essentiellement par ce dfaut : il y a des situations dont le dsastre drive uniquement de cette source ; et cependant, loin d'en conclure qu'elles ont mrit leur malheur, et d'abandonner l'imprvoyance toutes ses suites, la socit s'empresse de les prvenir ou de les corriger. Pourquoi donc y

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aurait-il une autre logique et dautres procds l'encontre du travailleur ? Sans doute, il en est dans la classe ouvrire qui pratiquent la prvoyance et l'pargne, mais quelles conditions ? Par la plus infatigable nergie, par le renoncement le plus complet toute joie et tout repos. La socit est-elle en droit de demander ici une prvoyance qui serait de l'hrosme, quand elle ne demande pas ailleurs celle o suffiraient le moindre bon sens et le moindre empire sur soi-mme ? Y aurait-il justice de sa part dire au travailleur : tu peux vivre avec des prodiges d'activit, de persvrance et de privations ; donc, je n'ai pas m'occuper de toi. Tandis que le prodigue, qui par le plus simple usage de ses facults pouvait viter les piges d'un emprunt onreux, obtient de la loi qu'elle intervienne et fasse rendre gorge l'usurier ?

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CHAPITRE XXVIII.
Comment l'tat doit-il intervenir dans les relations du travail avec le capital ?

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Il ne peut tre question ici de spcifique. Le mal a des causes trop diverses pour cder l'action d'un seul remde : il a des racines trop profondes pour se laisser extirper entirement. quoi bon rgler le taux des salaires, si l'on ne rgle en mme temps le prix des denres contre lesquelles il s'change ? quoi bon fixer le prix des denres alimentaires, si l'on ne fixe en mme temps l'tendue de terrain qui doit y tre consacre, l'exclusion des autres produits non tarifs ? quoi bon enfin toutes ces prcautions, si les mariages restent libres, c'est- dire si la classe laquelle s'adressent ces nouveauts, peut encombrer le pays de plus d'ouvriers qu'il n'y a d'ouvrage et de pain ? Vilet du salaire, chert des subsistances, excs de population, voil les trois points capitaux o il faut porter remde : c'est assez dire que le redressement doit varier comme le grief. Parmi les utopies nes du spectacle de ces maux, il en est une qui se distingue par les limites qu'elle s'est assignes, par les analogies dont elle s'autorise, et par l'encadrement des projets les plus hardis dans l'enceinte des faits et des institutions actuelles. C'est la thorie des ateliers nationaux 1 . Il semble qu'il y ait l une manire infaillible d'lever les salaires, sans recourir l'entreprise exorbitante d'un tarif. Trompeuse apparence ! Suffit-il d'lever le prix pcuniaire du travail, si l'on n'avise aux moyens d'en assurer l'change quitable contre les choses de premire ncessit qui sont l'usage du travailleur, et de prmunir celui-ci contre l'excessive fcondit de ses unions ? Tel est le vice d'une conception ingnieuse entre toutes. Moins proccupe des entreprises du capitaliste, elle et dml que le pril n'est pas l tout entier, et que la classe ouvrire doit compter en outre, soit avec le monopole du propritaire, soit avec sa propre intemprance.

Voir le livre de M. Louis Blanc, De l'organisation du travail.

M. Ch. Dupont-White, Essai sur les relations du travail avec le capital (1846) 191

S'il ne peut tre question de spcifique pour cet ensemble et cette complication de maux, chacun d'eux au moins ne peut-il tre attaqu de front, par des moyens directs et premptoires ? Nous avons dmler ici un tissu d'inductions et d'analogies qui mrite quelque considration. Il y a un tarif pour le travail que font les officiers ministriels : pourquoi n'y en aurait-il pas pour toute espce de travail ? On rgle bien le prix du pain : pourquoi l'autorit municipale n'aurait-elle pas les mmes droits sur le prix des grains ? Quant la culture des crales, pourquoi ne serait-elle pas rglemente, lorsque la loi, dans un simple intrt fiscal, a charg celle du tabac de tant de prescriptions et de formalits ? Enfin, si des mariages inconsidrs ont le tort d'encombrer le march du travail, que ne suivons-nous l'exemple de la Suisse, o le mariage est interdit quiconque ne peut justifier du moyen de vivre et d'lever une famille 1 ? Ici les rponses se pressent, les rflexions abondent. Chacun de ces faits est constant, mais l'tat seulement d'exception. Peuton faire de l'exception la rgle ? Cest bouleverser la socit de fond en comble. Qu' cela ne tienne, si chacun de ces expdients mrite d'tre rig en loi gnrale, en principe absolu ; mais c'est chose fort contestable. Des obstacles au mariage ne seraient qu'un encouragement au concubinage, et la pullulation n'y perdrait rien. Tel est dans nos provinces du Nord et de l'Est, l'effet avr de la simple difficult que rencontrent les ouvriers allemands faire venir les papiers indispensables en France pour le mariage civil. Mme impuissance pour ce qui est des tarifs : malgr celui des frais d'actes ou de procdure, l'officier ministriel n'est pas moins victime de la clientle qu'il veut acqurir, sauf ranonner plus tard celle qui lui est acquise. La duperie au dbut et l'exaction ensuite, voil la marche de tout office. L se retrouve cette loi si certaine de l'offre et de la demande ; il n'y a pas de tarif capable de la neutraliser. Tout besoin en rpudiera les avantages, comme toute supriorit en ludera les obligations, et le tarif aura d'autant moins d'effet que le besoin sera plus pressant, la supriorit plus dominatrice ; on voit tout d'abord le rle qu'il jouerait dans les transactions du travailleur et du capitaliste. Mais s'il en est ainsi, direz-vous, que reste-t-il donc de ce principe d'intervention sociale proclam tout l'heure avec tant d'insistance ? Quand donc lui donnerez-vous carrire ? Quel mode et quel champ lui laissez-vous, au milieu de ces limites et de ces purations o il semble s'vanouir ? Contentons-nous de rpondre que ce principe, pour tre philanthropique, n'est pas absolu ; que ce droit, pour tre celui de l'tat, n'est pas illimit.
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Voir ce sujet le livre de M. De Grando, De la bienfaisance publique, tome I, p. 378.

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L'exception est inhrente toute rgle, comme l'abus toute uvre : de l les bornes que rencontre ici l'intervention sociale, et qui ne sont autres, nous l'avons vu, que l'indomptable indpendance des actes les plus intimes et les plus lmentaires de la vie humaine. Les suivre pas pas, les pier dans leurs dtours, les rgenter dans leur dtail, c'est tenter l'absurde et l'impossible. La dictature la mieux obie qui ait jamais paru n'a pu imposer le systme dcimal, et substituer le dcadi au dimanche. Se figure-t-on une enqute ouverte et permanente sur le prix de toute espce de travail, sur celui de toute denre alimentaire, sur l'tendue de terrain qui doit y tre affecte dans chaque proprit, enfin sur l'opportunit du mariage, sur la moralit, les ressources, les aptitudes qui doivent le permettre dans un cas et l'interdire dans un autre ? Sont-ce des lois possibles, celles dont personne ne voudrait, pas mme les classes pour qui elles sont faites ? Conoit-on une socit tout entire soumise l'exercice, pntre, fouille toute rquisition, comme la boutique d'un dbitant ! Arrire ces normits ! Les lois humaines ont mieux faire ; elles doivent imiter ces lois de la Providence, qui tout en mettant 1'homme aux prises avec lui-mme et avec ses semblables, par la varit des instincts dont elle l'a compos, n'intervient dans ce dbat que par le prcepte mis dans nos curs, et par la sanction promise nos actes. Si l'ordre de faits o il faut porter remde est une lutte, un conflit ; si tel est le rapport du travail et du capital intervenir avant, intervenir aprs, contient toute la mission de l'tat. Mais ici le prcepte doit tre explicite, la sanction doit tre de ce monde : affaire d'ducation et d'impt. Inculquer la classe infrieure un ensemble de connaissances et de principes destin la guider sur le terrain de la production, la soutenir dans le combat de la vie ; frapper d'un impt les classes leves, et en appliquer le produit l'assistance ou la rcompense du travail, tel est le programme o doit se renfermer l'intervention de l'tat. Il ne s'agit, on le voit, que de doter plus amplement au budget l'instruction du peuple, et de crer, avec une contribution spciale sur 1'industrie, des ateliers de travaux publics et des institutions de secours et de prvoyance. Ici viennent s'offrir des voies toutes traces, des commencements d'excution, des prcdents fconds et lumineux. Depuis la rvolution de juillet, dit un savant crivain, le lgislateur a donn pour commencer un million de francs pour l'instruction primaire et, dans une courte priode, nous avons successivement port jusqu' douze millions les subventions du trsor et des dpartements 1 .
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Bien-tre et concorde du peuple franais, par le baron Ch. Dupin, p. 54.

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Il ne s'agit maintenant que d'avancer dans cette route d'un pas ferme et hardi. Trois classes de personnes sont considrer ici : l'lve, le matre, le pre. Pour l'un, plus d'instruction ; chez l'autre, plus de capacit ; au dernier, un ddommagement du temps drob au travail par l'tude, telles sont les amliorations raliser. Pour satisfaire au premier de ces intrts, c'est peu que l'instruction primaire soit gratuite comme elle l'est maintenant ; il faut de plus qu'elle soit obligatoire, selon l'exemple qui nous en est donn par la Prusse. Cette obligation, pour tre fructueuse, doit en outre embrasser un cours d'tude plus tendu qu'il ne l'est aujourd'hui, celui de lInstruction primaire suprieure, c'est--dire les lments de l'histoire et de la gographie, le dessin linaire et l'arpentage, des notions des sciences physiques et de l'histoire naturelle applicables aux usages de la vie, etc., selon le programme de la loi. Ce premier progrs, le plus dsirable de tous, en appelle et en implique deux autres sans lesquelles il serait impossible. Le moyen de fonder de telles tudes, si l'on ne fait aux instituteurs un sort plus avantageux et plus assur ? O trouver des matres deux cents francs, capables d'un tel enseignement ? Comment crer l'esprit de corps et toutes les garanties qu'il comporte, parmi des hommes que l'urgence des besoins, que la mdiocrit de leur esprit peuvent seuls condamner ces fonctions ingrates et prcaires ? ct du desservant qui touche 800 fr. de traitement, est-il juste de traiter avec tant de parcimonie l'homme qui vous confiez l'enfance, et qui a charge d'mes aussi bien que le prtre ? Permettez-moi d'attirer votre attention sur la situation actuelle des matres d'cole, disait lord John Russell la dernire session du Parlement anglais. Il n'est point de fonction plus utile que la leur, ce sont des hommes sur lesquels nous comptons en grande partie pour 1'instruction religieuse et sculire des masses, et cependant leur traitement est pitoyable. Leur tat est si peu tentant pour une personne d'ducation, que moyennement un matre d'cole n'y reste pas plus de dix ans. J'interrogeai un jour, au sujet des instituteurs forms par les coles normales, le secrtaire des socits anglaises et trangres pour les coles, il me rpondit : Nous avons notre cole beaucoup de jeunes gens habiles, qui sont trs propres faire d'excellents instituteurs. Ils sortent, ils prennent une cole ; mais il arrive continuellement que, capables de se faire un sort plus lucratif, plus connu pour tel, ils sont entrans dans une autre carrire. Ils passent des occupations plus leves, et laissent l'tat de matre d'cole des personnes de connaissances infrieures. Il y a l, selon moi, une calamit nationale, ajoutait l'orateur au milieu de l'assentiment gnral ; car, si importante que puisse tre la position d'un commis dans une boutique, ou

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celle d'un homme de confiance dans une manufacture, il n'y en a pas cependant de plus grave que celle d'enseigner la jeunesse, celle d'lever les enfants qui formeront dans peu d'annes le peuple de ce pays. Une perspective d'avancement, un avenir de retraite, la juridiction de ses pairs pour chaque membre du corps enseignant, voil les modles et les moyens que nous offre le rgime universitaire ! Voil les procds qui ont cr parmi ses professeurs, cet esprit de corps o l'homme sert de soutien et de stimulant l'homme, o la fragilit de l'individu a pour appui l'exemple, les traditions, la conscience d'une classe entire. Dans l'Universit, point d'administrateurs, point d'inspecteurs qui n'appartiennent au corps enseignant ; point de fonctions qui n'aient droit une retraite sur les fonds de l'tat. Au lieu de cela tout est dfaveur et prcarit dans la condition de l'instituteur primaire. La loi n'a pris soin ni de lui assurer une retraite, tout en grevant d'une retenue ses faibles appointements, ni de lui rserver les places d'inspecteurs, seul avancement qui semble permis son ambition. Enfin, pour des manquements tous professionnels, elle le livre des premiers juges qui ne sont ni ceux de sa profession, ni mme ceux du droit commun. Veut-on plus de savoir chez l'lve ? Il faut plus de capacit chez le matre, et pour cela, il faut offrir cette capacit des avantages gaux ceux qu'elle obtiendrait dans tout autre emploi. Il faut quelque chose de plus encore : un enfant n'acquerra pas les connaissances de l'instruction primaire suprieure, sans passer plus de temps l'cole, sans lui consacrer mme le commencement de l'adolescence. Grand prjudice pour la plupart des familles, o l'enfant continue d'tre une charge alors qu'il pourrait leur apporter son contingent de gains et de ressources. Le lgislateur peut d'un trait de plume dclarer l'cole obligatoire, comme cela se fait en Prusse. Il peut interdire aux femmes le travail des mines, comme cela s'est vu dernirement en Angleterre ; mais doit-il, dans l'intrt de la socit, infliger des pertes et imposer des sacrifices dont elle ne porterait point sa part ? Il est prcieux pour le pays de mettre ordre l'ignorance qui est le principe de tant de mfaits, et de s'assurer le dploiement de toutes les forces, le bnfice de toutes les vocations qu'il recle : on conoit, ce point de vue, tout ce que doit rapporter une instruction primaire gratuite, obligatoire, suprieure. Mais cet avantage, d'un caractre essentiellement public et national, pourquoi la communaut ne serait-elle pas tout entire en supporter les frais ? Pourquoi pseraient-ils de tout leur poids sur l'indigence de certaines familles ? Est-il juste qu'elles aient un ouvrier de moins, pour que l'tat ait une chance de plus d'acqurir un grand citoyen ? Indemnit pour le pre dont le fils reste l'cole pass dix ans, tel serait le juste correctif d'une instruction primaire, obligatoire jusqu' l'adolescence.

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Reste dterminer la forme, rechercher le montant de cette indemnit. Ds que l'tat retient l'cole des enfants qui pourraient gagner leur pain, son obligation est toute claire : c'est ce pain qu'il leur doit, l du moins o la famille subirait une trop lourde charge le fournir elle-mme. On se rcriera sans doute sur l'normit du fardeau qui semble impos ltat. Quoi ! dira-t-on, du pain pour plus de trois millions d'enfants qui frquentent les coles primaires ? Vous n'y songez pas, vraiment : ouvrez donc le budget, et vous verrez que les vivres-pain de 314,000 hommes seulement ne cotent pas moins de 17 millions 1 . Ces chiffres sont exacts ; mais tout en partant de cette donne, que de circonstances faites pour attnuer le sacrifice demand l'tat ! N'oublions pas qu'il s'agit d'enfants et non point d'hommes nourrir : que parmi ces enfants, ceux-l seulement ont droit au pain, qui ont plus de dix ans ; enfin que le nombre des rations primaires ainsi rduit, comporte une dernire limination encore plus importante, celles que les conseils municipaux pourraient prononcer l'gard des familles rputes capables de nourrir leurs enfants l'cole. Le principe ci le mode de cette rduction est crit dj dans la loi du 28 juin 1833 : Seront admis gratuitement dans l'cole communale ceux des lves de la commune que les conseils municipaux auront dsigns comme ne pouvant payer aucune rtribution . Au surplus, il est un document qui peut nous difier souhait sur l'importance financire de cette mesure, et qui contient tous les dtails lmentaires d'une valuation assez exacte. Le dernier rapport au roi sur la situation de l'instruction primaire en 1843, porte 3,164,297, le nombre des enfants qui frquentent les coles primaires. D'autre part, il compte environ 600,000 enfants qui semblent appartenir par leur ge l'instruction primaire et qui sont rests jusqu'ici trangers aux coles ; de ce dernier nombre il dduit une moiti qui comprend tous les enfants de familles riches ou aises, levs dans la maison paternelle, et de l dans les tablissements d'instruction secondaires 2 . ce compte il n'y aurait pas plus de 3,400,000 enfants auxquels s'appliquerait l'obligation de suivre les coles. Que si l'on veut arriver de ce chiffre celui des lves qui auraient droit l'indemnit de nourriture, il faut rechercher d'abord quel est le nombre actuel de ceux qui sont admis gratuitement et qui seraient seuls investis de ce droit : il est de 704,541 aux

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Budget des dpenses de 1844, p. 606. Voir ce rapport, p. 52 et 55.

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termes du document dj cit 1 . Ajoutez-y, si l'on veut, les 300,000 enfants dsigns plus haut comme ne recevant aujourd'hui aucune instruction primaire ; retranchez du total la moiti des lves comme infrieurs l'ge de dix ans, et vous vous trouverez en prsence d'un chiffre de 500,000 enfants, seuls admissibles aux prestations de vivres. Que le sacrifice dlimit de la sorte soit encore considrable, que la dpense ainsi rduite ne laisse pas que d'tre fort onreuse, on en conviendra sans peine ; mais la question n'est pas l. Il faut voir si l'ducation du peuple est trop chre ce prix, et comparer les moyens, si dispendieux qu'ils soient, l'importance de la fin. Il faut voir en outre si le fardeau est hors de proportion avec celui que s'impose la communaut, au profit de l'enseignement secondaire. Or, il y a une subvention de 2 millions pour les collges communaux qui n'ont que 26,000 lves 2 . Comment marchander une subvention, ft-elle dix fois plus forte, aux coles populaires qui comptent leurs lves par millions ? Reste une objection qui s'en prend, non pas au montant, mais au principe de l'allocation. Fonder sur ces bases l'instruction primaire, c'est, selon quelques esprits, un acquiescement implicite ces thories insenses qui investissent l'tat de tous les biens comme de tous les pouvoirs, et qui l'rigent en pourvoyeur de tous les besoins, en dispensateur suprme de toute richesse et de tout travail 3 . Accusation peu mrite. Loin de nous la pense que l'tat ait le droit de tout prendre pour s'acquitter du devoir de tout faire. Il y a cependant certaine portion de la richesse individuelle que l'tat s'approprie sans scrupule : cest l'office de l'impt. Il y a certains besoins individuels qu'il dfraye sans conteste : ce sont ceux auxquels rpondent le prtre, le juge, l'ingnieur. Les services que ces fonctionnaires rendent aux particuliers, constituent autant de services publics : on sait de reste que l'administration de la justice, l'exercice du culte, les voies de communication sont la charge de la communaut tout entire. C'est ce principe seulement que l'on fait appel, en demandant pour l'instruction primaire gratuit et indemnit.
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Voir p. 129, mme document. Voir le rapport au roi sur la situation de l'instruction secondaire en 1843. Les subventions communales, dit M. Villemain, s'lvent aujourd'hui, pour 505 collges, 1,997,738 fr. : les collges ont 26,584 lves. Voir les observations de M. Horace Say sur l'instruction primaire, consignes dans un mmoire remarquable sur l'administration de la ville, de Paris, (Journal des conomistes, t. IX, P. 307.)

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Il y a des socits qui, jusqu' un certain point, laissent aux individus le soin et la charge de leur culte, de leurs routes et mme de leur justice. L'usage de la voie publique n'est pas gratuit en Angleterre, ni celui des glises en Amrique ; et l'on se souvient du temps o le juge, en France, avait ses honoraires 1 . Tel n'est pas ou tel n'est plus le fait de la socit franaise. Il n'en est pas qui ait port plus loin la limite de ses obligations, et qui ait pris sa charge plus de besoins dfrayer. Ses maximes, cet gard, sont loin de se dmentir. La part considrable de l'tat dans l'excution des chemins de fer, le casuel du prtre, si vivement critiqu, et celui des juges de paix, aboli depuis peu, voil les marques nouvelles et irrcusables du progrs de l'intervention publique. coup sr, il y a l une base de justice et de bon sens. On a pens sans doute qu'il n'y aurait plus de socit si certains besoins essentiels de l'homme taient rationns au gr de son indigence ou de sa richesse, si la paix de la conscience, le redressement des griefs, la facult de locomotion ou de transport, taient choses vnales et tarifes. Utiles et sages maximes, nul ne sera tent d'en disconvenir. Mais, comment fermer les yeux sur le complment qu'elles appellent ? Comment nier que l'instruction primaire n'ait sa place marque, comme service public, ct de ceux que l'on vient d'numrer ? Adoucir et purer les murs du peuple, tendre et rectifier son intelligence, le prserver de l'tiolement et de la dgnration, n'est-ce pas chose qui touche de prs la scurit comme la grandeur de l'tat, et qui mrite au plus haut degr ses soins et ses dotations ? Y a-t-il un plus grand pril pour la socit que ces masses perdues d'ignorance et de brutalit, qui frmissent sa base ? Un plus grand intrt que de les prparer, en cultivant leur enfance, au respect de la loi, l'accomplissement du devoir et au bon usage de la libert ? Nous ne voulons pas rcriminer : nous concevons la haute importance des cours gratuits de l'enseignement suprieur, des encouragements destins aux sciences et aux lettres, de ceux mme qui s'adressent aux arts de moindre considration. Ces dpenses, ces allocations de toute sorte nous semblent parfaitement motives, et celles mme dont pourraient s'indigner quelques esprits chagrins, nous n'aurions garde de les rprouver ; car elles ont le mrite d'entretenir dans leur fleur certaines qualits exquises et dlies, got,
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Dans son curieux chapitre sur les dpenses la charge du souverain, Ad. Smith parle avec une singulire estime des Parlements de France, o les pices et vacations constituaient la plus grande partie des moluments du juge, tel point qu'au Parlement de Toulouse, par exemple, chaque conseiller ne recevait pas plus de 150 livres du roi, titre d'appointements fixes.

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sensibilit, politesse, lgance, qui sont une dcoration sociale et le complment voulu d'une civilisation florissante. Il faut cependant le reconnatre, tout cela n'a de valeur que comme fragment d'un ensemble complet et harmonieux, o mme part soit faite aux besoins de mme importance, aux plus primitifs comme aux plus raffins ; o les sujets d'lite soient appels, par tous les secours et tous les stimulants, conqurir la plus haute perfection, mais aussi o nul ne languisse abandonn l'abjection de l'esprit, la grossiret des sentiments ; o l'on entende enfin par progrs, non seulement l'intensit, mais la diffusion des lumires et des vertus. Quoi ! La subvention de l'Acadmie royale de musique serait une charge publique, et l'on refuserait ce caractre l'ducation du peuple ? La place du riche l'Opra serait dfraye en partie par la communaut tout entire, et celle de l'enfant pauvre sur les bancs de l'cole resterait la charge de sa famille ? On n'insistera pas sur cette insoutenable anomalie. Toutes les allocations d'encouragement pour les arts et les lettres, l'assistance des bibliothques, l'excitation des cours, la perspective de l'Institut, tout cela n'est pas de trop pour porter leur plus haute valeur, pour lever l'tat de types, certaines natures privilgies qui doivent poser, comme guides et modles, au fate mme de la socit. Mais aussi bien, c'est trop peu pour les masses qu'une institution primaire, gratuite par exception, et qui refuse l'lve, au matre, au pre, tout ce qui pourrait en faire un bienfait srieux et profond. Ainsi, tout se tient et se justifie dans cette rforme de l'instruction primaire, non-seulement l'tendue des sacrifices, qui n'ont rien de suprieur, toute proportion garde, ceux dont on subventionne l'enseignement secondaire, mais encore le principe mme de ces sacrifices, identique de tout point celui qui rige en services publics, en charges de la communaut, en dpenses du souverain, la satisfaction de certains besoins de l'individu, primitifs et lmentaires. Nous n'avons pas tout dit ; un dernier aspect de la question reste vague et indcis. C'est un progrs en soi que l'ducation du peuple prolonge et complte, on n'en saurait douter, mais est-ce bien celui qu'il faut pour corriger les fcheuses influences du rgime industriel ? Nous en conviendrons tout d'abord : si l'instruction primaire, telle qu'on vient de l'expliquer, avait pour unique effet d'lever les supriorits naturelles au rang qui leur appartient, le rsultat serait incomplet et dfectueux. Il n'y aurait l que du saint-simonisme, c'est--dire beaucoup pour la capacit, rien pour l'humanit. Or, l'essentiel n'est pas que chacun soit sa place, mais que la dernire place soit tenable, puisque c'est un homme qui l'occupe.

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N'oublions pas de quel point nous sommes partis la recherche d'un palliatif. Abrviation de la vie, appauvrissement de la race, propagation des dlits, tels sont les faits qui clatent parmi la classe ouvrire. Le principe de ces faits, on ne peut s'y mprendre, c'est la misre et le vice, qui drivent eux-mmes de l'industrie. Nous avons expliqu dj comment elle agit de la sorte sur la condition et le caractre du travailleur. Sans parier de son entreprise incessante sur le prix du travail, elle a des choses qui mettent au dfi la prvoyance et l'pargne ; telle est l'instabilit des salaires. Elle en a d'autres qui sont d'insoutenables preuves pour l'ordre, la temprance et les murs ; telles sont l'agglomration et le ple-mle. Plus de lumires et de culture donneront plus de force l'ouvrier pour avoir raison des unes et des autres. Non-seulement les hommes suprieurs, ns parmi le peuple, y puiseront de quoi monter plus haut, mais la moyenne des esprits, mais la majorit qui doit perptuer cette classe, y gagnera le surcrot de prudence et de combinaison dont elle a besoin chaque pas. Ce qu'elle verra plus nettement, elle le pratiquera plus volontiers, et les effets dment connus d'une conduite drgle, du salaire gaspill, des unions prcoces, des mariages trop fconds, n'en auront que plus de chances d'tre vits et neutraliss. Le matre aura dsormais en face de lui un ouvrier plus laborieux et plus conome, c'est--dire plus capable de dbattre son salaire et de se suffire, en attendant des conditions quitables. Cet ascendant que le matre exerce sur les vices d'un ivrogne, sur les besoins d'un pre de famille, ces avances de salaire qui assurent sa domination et qu'a si justement fltries M. Villerm, tout cela lui chappera, le jour o les qualits d'ordre et de prudence viendront l'ouvrier. Que si le travailleur succombait quelquefois dans cette lutte contre l'intermittence des salaires et contre la misre qui en dcoule, l'ducation qu'il a reue le sauverait au moins de ces consquences de mortalit et de dpravation qui semblent inhrentes l'indigence. Entr dans les ateliers l'ge de quinze ans seulement, il ne s'est pas tiol de bonne heure dans leurs fatigues et leur insalubrit. lev dans les notions d'une saine morale, il sera moins accessible aux suggestions souvent criminelles de la misre et du dsespoir. Voil l'ducation, voil le prcepte que la socit doit aux classes laborieuses, et qui figure au premier, rang dans le programme de ses obligations envers le travailleur. Quelques-uns penseront peut-tre que, cela, fait, la socit est quitte de tout devoir, et que le travailleur, ainsi prmuni, peut tre livr ses uvres et sa destine ; que le bien-tre et la souffrance seront la juste sanction de son obissance ou de ses infractions aux lois dont il a t dment instruit. Ce n'est pas ainsi que nous comprenons cette sanction, invoque plus haut comme le complment de l'intervention sociale. Il n'y a pas que l'ouvrier qui soit sujet des rgles et qui doive porter la peine de leur oubli : ct des principes qui lui font un devoir de l'pargne et de la

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prvoyance, il y a ceux qui imposent au matre la modration et l'quit envers ses semblables, attachs la mme uvre dans des conditions prcaires et subalternes. Or, nous l'avons constat maintes fois, il n'y a rien de plus certain que la mconnaissance et la violation de ces principes. C'est donc l que doit porter la peine, la sanction : la forme la plus douce qu'elle puisse revtir est celle d'une rparation pour les maux inhrents la loi viole. La nature du grief ne saurait laisser de doute sur le redressement qu'il comporte. l'intermittence des travaux de l'industrie prive, l'inscurit dont elle frappe le travailleur, aux chmages qui accompagnent souvent le dbat des salaires, le correctif qu'il faut, c'est l'assistance des ateliers de travaux publics. Le moyen n'est pas neuf, mais jusqu' prsent il a t une charge pour les communes, un expdient pour les crises. Il lui manque de prendre un caractre plus rgulier, plus lgal, et de se faire dfrayer par qui de droit. L'industrie, d'o vient presque tout le mal, doit supporter seule les frais de ce correctif. C'est assez dire qu'ils doivent peser sur les patents, reprsentants de l'industrie aux yeux du fisc, et spcialement sur ces catgories que le compte gnral de l'administration des finances a groupes sous le nom d'tablissements industriels. L se rencontrent les fabricants mtier, les filateurs de laine et de coton, les entrepreneurs de moulins soie, les entrepreneurs de fonderies, de forges, de verreries, d'aciries, de blanchisseries, de papeteries 1 , etc. C'est bien l qu'il faut demander les centimes additionnels destins l'assistance des classes ouvrires. Classs comme dpense obligatoire du dpartement, vots par les conseilsgnraux, employs sous leur contrle, placs sur les fonds publics dans les annes qui n'en comportent pas l'emploi, ils constitueraient la dotation du travail, la providence des crises. Craindrait-on de surcharger ces diverses catgories de patents ? Mais sur les 44 millions dont se compose l'impt des patentes, elles n'en payent que 3, ce qui fait pour chacun de ces contribuables une cote moyenne de 8 fr. Toutes les catgories, toutes les classes du tarif des patentes, except deux, ont une moyenne d'impts suprieure cette cote de la haute industrie et des grands capitalistes 2 . Serait-ce par hasard une anomalie que des centimes ajouts une seule branche des contributions directes ?

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Voir la loi du 1er brumaire an VII, art. 33. Voir MM. Macarel et Boulatignier, de la fortune publique, t. III, p. 502. voir le budget de 1844, p. 67.

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Rien de moins exact. Le budget des recettes fait foi de centimes additionnels qui ne grvent que certaines de ces contributions. Tels sont, par exemple, ceux qui pourvoient aux dpenses ordinaires des dpartements, aux dpenses facultatives d'utilit dpartementale, aux dpenses du cadastre. L'impt des patentes est exempt de cette addition, qui ne pse que sur les contributions foncire, personnelle et mobilire. Comment pourrait-il se plaindre d'une surtaxe justifie par ce prcdent, et compense par cette faveur ? Nous opposera-t-on que la ressource est insuffisante pour la fin qu'on se propose ; que la surcharge de certaines patentes, ft-elle de deux millions, ne pourrait rien pour l'adoucissement d'une crise ; qu'il faudrait ici des francs et non des centimes additionnels ? L'objection est fort naturelle, Mais nous rappellerons, ce propos, ce qui s'est pass Lyon pendant l'hiver dsastreux de 1837. Avec 120,000 f., un administrateur habile 1 a su prserver de la faim et de la rvolte une population qui arrivait aux dernires limites du dsuvrement et de la misre. Il ne lui en a pas fallu davantage pour ouvrir des ateliers de travaux publics tout ce qui souffrait des angoisses de la crise ou de la rigueur de la saison. Mmorable exemple d'une grande charit faite peu de frais ! On a vu l tout le bien qui est possible avec de faibles ressources quand elles sont aux mains d'une autorit intelligente, d'une initiative forte et dvoue qui provoque le concours de toutes les lumires et de toutes les sympathies. N'oublions pas d'ailleurs que les annes de crises auraient pour elles les fonds laisss sans emploi par les annes normales, et que les conomies faites dans les temps ordinaires viendraient en aide aux temps de chmage et de dtresse. Tel est le couronnement dsirable des bienfaits de l'instruction populaire. Vainement aurait-elle des prceptes de prvoyance, de calcul, d'conomie ; il y a des poques dsastreuses qui ne se laissent ni pressentir ni conjurer ; il y a des pauvres d'esprit incapables de concevoir et de pratiquer ces enseignements. La surtaxe des patentes serait le fonds de secours allou ces souffrances et ces incapacits.

Les mesures exposes jusqu'ici ont uniquement pour but d'lever le prix pcuniaire du travail. Celles qui s'offrent tout d'abord pour en lever le prix rel, c'est--dire pour abaisser le prix des choses consommes par le travailleur, ne sont autres que la libert du commerce.

Voir dans M. Villerm le dtail des mesures prises Lyon, en 1837, dtail dont M. Rivet, prfet du Rhne cette poque, nous a lui-mme confirm l'exactitude, (t. II, p. 194.)

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Dire que cette baisse, en diminuant le profit des capitaux industriels, rduirait la demande et le prix du travail, c'est s'arrter la surface des choses. Le fait est que l'pargne universelle, cre par le bon march d'une foule de produits, susciterait d'autres capitaux destins tt ou tard combler cette lacune. Qui d'ailleurs, pensa jamais brusquer cette rforme ? Annoncez, mnagez la transition, et les capitaux protgs, migrant loisir vers les emplois o ils peuvent se passer de l'tre, n'prouveront pour leur compte et n'infligeront ailleurs ni souffrance ni chmage. Dans un pays dont le territoire est vaste et fertile, mieux dou pour l'agriculture que pour l'industrie, la libert du commerce a cet insigne avantage de tourner les capitaux vers le sol. N'estce pas l qu'ils trouvent leur emploi le plus lucratif, des qu'ils perdent avec le monopole, le bnfice de l'emploi industriel ? Tels seraient pour la France les bienfaits de cette libert. gare par le rgime prohibitif dans les voies manufacturires, elle serait rendue par le rgime libral l'agriculture qui est son aptitude naturelle, et peu peu elle verrait s'attnuer tous les dsastres qu'elle avait rencontrs dans sa fausse route, tous les maux inhrents la production industrielle. Compter une libert parmi les remdes que l'on demande l'action du pouvoir, c'est chose trange a premire vue : mais au fond nul projet favorable aux masses ne demanderait tant de vigueur et d'nergie de la part de l'tat. Le monopole industriel a pris la consistance d'une proprit, aux yeux de qui l'exploite. Peu d'intrts sont intraitables ce point, et l'on sait que jusqu' prsent il a repouss avec affront toutes les tentatives du pouvoir pour l'entamer et le circonscrire 1 .

Peut-tre nous demandera-t-on si tel est le dernier terme des amliorations possibles et si cest l tout ce qui peut tenir, en fait de rformes, dans les limites du programme assign l'intervention de ltat. Non assurment ; nous n'avons procd jusqu'ici que par esquisse et par aperu. Dmler les intrts d'une classe et dterminer la satisfaction qu'il leur faut, est uvre de sagesse collective, uvre de lgislation. Tout individu a chou, qui s'est mesur pareille difficult. L'illustre auteur de la Dime Royale n'avait fait l qu'un plan de rforme pour l'impt, et cependant, tout Vauban qu'il tait, il aboutit l'absurde : dmonstration qui fut faite un sicle plus tard, lorsque l'assemble constituante discuta la thorie de l'impt en nature. Ce n'est pas tout : pour excuter ce qu'elle a su dcouvrir, cette sagesse, cette loi doit maner de ceux qui souffrent, ou du moins doit s'inspirer
1

Peut-tre pensera-t-on qu'il est inutile d'abaisser par un moyen quelconque le prix des denres, si le bas prix du travail doit en tre l'unique consquence. Ce serait perdre de vue que ce principe est inapplicable au cas o le travail est vivement demand, et que telle serait sa condition normale, sous le rgime des ateliers de travaux publics, et des qualits prvoyantes rpandues chez le peuple par un meilleur systme d'ducation.

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de leur mandat. Des classes trangres cet intrt n'en prendraient nul soin, ou plutt ny apporteraient qu'obstacle et rsistance. Rien de plus historique que l'indiffrence de la classe reprsente pour les souffrances de la classe exclue : rien de plus scientifique que la diversit d'intrts qui spare ces deux classes.

La socit a donc un autre devoir remplir envers les classes infrieures, qui est de les admettre au Gouvernement, en les appelant aux lections ; devoir suprme et capital, car il garantit l'accomplissement de tous, les autres, et promet seul aux intrts dlaisss jusque-l discernement et satisfaction. La rforme politique n'est pas de ces questions que l'on traite en passant et par parenthse. Mais il y a un lment nouveau introduit dans ce dbat par l'antagonisme que nous avons observ, entre les salaires et les profits. Si cette thorie est exacte, elle fait tomber une des objections la plus accrdites toute extension des droits politiques. C'est par ce ct seulement que l'on veut toucher cette grande controverse. On assistait, il y a quelques annes, une lutte parlementaire des plus vives sur un sujet fort mdiocre, l'adjonction des capacits aux listes lectorales. l'abondance et la force des raisons allgues par les partisans de la mesure, le ministre doctrinaire n'opposa que cet argument : Dans un pays o les castes sont abolies, o le droit commun n'a pas d'exceptions, o tous les intrts sont gaux et identiques, c'est chose insignifiante que le nombre des lecteurs. Il en serait autrement sous un rgime de privilges et de pouvoirs hrditaires. C'est alors que les classes non privilgies ont besoin de nombreux lecteurs : il ne leur faut pas moins que cette puissance visible et matrielle du nombre pour balancer le prestige des castes suprieures. Mais en France, quoi bon quelques lecteurs de plus ou de moins, pour dsigner les reprsentants d'un seul et mme intrt qui rgne dans tout le pays, qui runit toutes les classes de la nation et qui a fond jamais l'unit de la socit, franaise 1 ?)

Admirable thorie, mais le moyen de l'appliquer une socit dont la grande affaire est de produire, affaire qui met aux prises, qui constitue en tat de lutte permanente les principales classes de la population ?

Voir, au Moniteur du 16 fvrier 1842, le discours de M. Guizot.

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Comment reconnatre dans ce conflit essentiel des divers agents de la production, cette identit, cette fraternit d'intrts qui est le fond de l'argument doctrinaire ? Si, avec ces murs, une socit est rgie, non, par un monarque absolu, mais par des assembles reprsentatives ; si les lois qui en manent le plus souvent, lois d'impt, de douanes, de banques, de travaux publics, intressent essentiellement l'uvre de la production, il faut bien le reconnatre, c'est chose importante au premier chef que l'extension des droits politiques, que l'accroissement du nombre des lecteurs. Car il n'est pas d'autre moyen de se faire couter et compter, pour les divers intrts engags dans cette uvre et atteints par ces lois. Il y a trois agents de production, terre, capital, travail. Est-il juste que les deux premiers soient seuls reprsents dans les conseils de la nation ? L'intrt du travail, c'est celui des masses, c'est le bien public. trange cit o l'on ne consulte l-dessus que des voix acquises l'gosme de certaines classes, l'hostilit de certains intrts. Mieux vaudrait le pouvoir d'un seul ; il n'aurait pas au moins ces infatuations de propritaire et de capitaliste, o s'teint le sentiment, l'intelligence, la sollicitude des intrts gnraux. Jeu d'esprit et boutade, allez-vous dire : nous en appelons de ce reproche l'histoire des quarante dernires annes. Elle nous montre la dfaillance du progrs conomique ct du progrs politique, et l'intrt des masses tombant dans l'oubli, le jour o la nation semble appele au maniement de ses affaires. On a vu plus haut la prohibition des crales trangres, natre et grandir avec le gouvernement reprsentatif : ou n'a pas tout vu. Jusqu'en 1816, point de droits d'entre sur le btail : cette poque un droit de 3 francs par tte sur les animaux de la race bovine ; et en 1822, un droit de 50 francs 1 . En 1806, le fer en barres payait 4 francs d'entre par quintal ; mais en 1814 il dut en payer 15, et aujourd'hui, sous le rgime d'une loi de juillet 1836, il en paye 18 fr. 75 c. 2 . On verrait, en poursuivant ces tudes, une hausse analogue dans les droits imposs aux laines, aux suifs, aux cuirs trangers.

Voir la foi de finances du 28 avril 1816. Douanes, titre I, art. 5. La loi du 25 juillet 1822, art. 1. Voir la loi du 30 avril 1806, art. 1. La loi du 17 dcembre 1814, art. 1. La loi du 25 juillet 1822, art. 1. La chert gnrale du fer, dit Garnier, dans ses notes sur Ad. Smith (liv. IV, ch. 5), est une calamit qui affecte presque tous les arts et mtiers, et pse particulirement sur l'agriculture. On croit que, dans le cours de l'anne, chaque charrue qui travaille donne lieu une consommation de 50 livres pesant de fer que le laboureur pouvait aisment se procurer avant 89 pour une somme de 7 livres 10 sols au plus, et qui, maintenant, lui cote au moins trois fois cette somme. Ainsi, s'il y a, comme on le suppose, neuf cent vingt mille charrues mouvantes en France, le renchrissement seul du fer grve l'agriculture d'un nouvel impt de 14 millions. On assure que la construction d'un vaisseau du premier rang

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Voil le profit des droits politiques, voil les fruits de la libert pour la classe des propritaires. Les avantages n'en sont gure moindres pour les autres classes reprsentes au Parlement preuve, cette multitude de prohibitions qui protge les fabricants ; ce nombre immuable des officiers ministriels, que l'tat devrait augmenter dans une socit croissante en richesse et en activit ; enfin cette longanimit du trsor ternisant une dette onreuse dont il pourrait rembourser le fonds aux termes du droit commun, ou rduire l'intrt au prix courant du loyer des capitaux. Les lois, il est vrai, ne sont pas uniquement faites par des assembles exclusives et gostes ; il y faut le concours d'un troisime pouvoir qui semble le reprsentant naturel, le tuteur ncessaire des intrts gnraux. Mais ici se rvle le vice capital du rgime sous lequel nous vivons, rgime ainsi fait, que les premiers soins de l'homme d'tat sont pour lui-mme, pour son existence, pour ses prrogatives de ministre ou de monarque. L o le pouvoir est partag, c'est--dire livr des entreprises et des assauts perptuels ; o la lutte prend chacun, gouvernement ou parti, toute sa force, toute sa pense, c'en est fait de l'intrt des masses, parce que c'en est trop pour l'tat que d'y veiller et d'y pourvoir ; dans le dsordre de la mle, dans les angoisses du sauve qui peut, sa premire trahison sera celle du bien public. Prenez garde, nous dira-t-on ; avez-vous oubli qui proposa, ds il y a vingt ans, la conversion des rentes ; qui tenta de rprimer les exactions des officiers, ministriels ; qui dfendit toujours, et notamment, en fait de prohibition crale, la thse la plus modre et la plus quitable ? Nous le savons, c'est l'tat ; mais la force ne fut jamais chez lui au niveau de l'intelligence, et toujours on le vit plier devant la coalition des intrts privs. Rsultat infaillible ! Na-t-il pas assez des inimitis que lui fait l'ambition due, sans encourir celles que lui susciterait la cupidit mcontente ? Il est si naturel aux classes reprsentes de pourvoir uniquement leurs intrts, d'tablir et de poursuivre leurs calculs travers l'utilit gnrale, que toutes les lois rappeles tout l'heure, sont encore debout et presque intactes l'heure qu'il est. Une rvolution faite dans la rue et des mains du peuple, n'a rien chang, cet esprit de nos assembles qui, puisant leur mandat aux mmes sources, ont persist dans les mmes voies 1 .
cote aujourd'hui trois cinquimes de plus qu'auparavant, par le seul effet de l'lvation survenu dans le prix du fer qui doit entrer dans cette construction. On pourrait mme dire que tout s'est aggrav de ce ct. Il suffira de rappeler la mmorable discussion de l'an dernier, sur le ssame, o le gouvernement eut la main force par la chambre, et la rsolution prise par le congrs agricole contre la modification du droit sur le btail.

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Un fait s'est produit depuis quelques annes, qui n'infirme nullement cet aperu, c'est la raction de l'intrt industriel contre l'intrt agricole, et la lutte qui s'est ouverte entre diverses branches de la classe manufacturire. Tel est l'esprit de la loi de douane qui, en 1836, rduisit les droits sur les fers, les laines, les huiles, les cotons fils : rformes insignifiantes, car le rsultat comme l'intention de ces dgrvements, est uniquement favorable l'intrt de certains producteurs, et, notons-le bien, de producteurs reprsents. Il y parat aux droits rduits sur les matires premires, tandis qu'ils sont maintenus sur les drivs. Le fer en barres, par exemple, est dgrev l'entre, mais le fer plus amplement faonn continue subir les mmes taxes. Grand avantage pour les industries indignes en possession de le faonner, lesquelles peuvent dsormais produire moins de frais, et nanmoins vendre au mme prix, puisque les produits similaires de l'tranger demeurent taxs l'entre comme auparavant ; il n'y a d'oubli l, comme on le voit, que l'intrt du consommateur. Qu'on nous passe un dtail des plus significatifs, sur ce que l'on gagne tre reprsent, sur ce qu'il en cote d'tre exclu. La loi de 1836 a rduit les droits d'entre sur les chanes en fer ou cbles, tandis qu'elle laisse subsister mme droit qu'auparavant sur les faulx, un droit de 150 francs par quintal. Pourquoi dans un cas seulement cette exception au principe que l'on signalait tout l'heure, et qui borne les dgrvements aux matires premires ? La raison en est simple, c'est que le produit dgrev est l'usage des armateurs, classe minemment reprsente, tandis que l'autre n'a que des consommateurs frapps la plupart d'exclusion politique 1 . On sait la prodigieuse thorie de M. de Maistre, suivant laquelle les nations peuvent avoir des reprsentants qui ne soient pas leurs mandataires, l'instar des tuteurs qui ne tiennent leur mandat que de la loi 2 . Il y aurait ce compte un ascendant occulte de la pense publique sur celle des pouvoirs constitus, une infiltration du sentiment de tous dans l'enceinte lgislative, et je ne sais quel entranement gratuit et spontan du lgislateur vers la satisfaction des intrts gnraux. Que penser de cette mtaphysique, lorsque l'on voit nos assembles sacrifier ce point les intrts du peuple qui les a sauves en 1830, mais qui depuis lors ne les a pas plus nommes quauparavant ?
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Le rapporteur de la loi du 2 juillet 1836 tait l'honorable M. Ducos, dput de Bordeaux. Personne, que l'on sache, ne reprsentait dans la commission ces journaliers de la campagne qui font mtier de se louer avec leurs outils pour les travaux des foins, de la moisson, de la vendange. (Considrations sur la France, par M. de Maistre, p. 55).

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Il est vrai qu'en Angleterre la loi des crales si dteste du peuple, touche au moment d'tre modifie pour lui et sans lui. Mais cette loi n'est pas odieuse seulement au peuple ; elle l'est galement toute une classe influente, riche et reprsente, qui veut justice pour elle-mme et qui l'obtiendra pour les masses, en passant. On ne veut pas sans doute ramener le triomphe des intrts gnraux, en subissant celui du pouvoir absolu. Que reste-t-il donc, si ce n'est d'appeler l o se font les lgislateurs, ces classes exclues dont l'intrt n'est autre que celui de la majorit, et qui, en rgnant leur profit, rgneraient pour le bien des masses et de la communaut tout entire. En rsum l'intrt des classes infrieures n'est jamais si prs d'tre mconnu que dans un gouvernement libre, soit que l'on entende par l un gouvernement faible, car il sera impuissant protger cet intrt ; soit que l'on appelle ainsi un gouvernement fort aux mains de certaines classes, car il fera prvaloir sur tout autre l'intrt de ces classes. cela quelques exceptions sans doute : le bien public est le grand prtexte des partis, si c'est le moindre de leurs soins, et ce champ de bataille sera quelquefois fcond par les concessions qu'ils s'arrachent les uns aux autres. Mais le principe et le fond mme de toute politique reprsentative n'en sera pas moins le triomphe exclusif des intrts reprsents. Les partis se mesureront de prfrence sur quelque controverse trangre ces intrts. N'a-t-on pas vu, sous la restauration, tous les partis consentir les lois dplorables que l'on rappelait tout l'heure, et rserver leur colre pour le sacrilge et la septennalit ? Est-ce dire qu'il faille revenir la monarchie absolue ? Non, mais la reprsentation de tous les intrts, et surtout de cet intrt quasi universel du travail. Rforme d'autant plus ncessaire, que le remde ne consiste pas dans quelque mesure une fois aperue et ralise, mais dans un ensemble de mesures qui, pour tre dcouvertes, pratiques et maintenues, veulent en permanence l'inspiration et le contrle des parties intresses. Un mot avant de finir, un dernier mot l'optimisme sur cette diffusion de la flicit sociale qui n'a pas attendu, dit-on, celle des droits politiques, et qui peut s'en passer l'avenir comme elle a fait jusqu' prsent. Nous ne contesterons ici ni le fait, ni les symptmes, ni l'universalit actuelle du progrs. Il s'est opr sans doute un grand morcellement du sol la longvit nationale s'est accrue de quatre annes il y a enfin, c'est M. Moreau de Jonns qui nous l'enseigne, dix millions de consommateurs de bl, en sus de ce qu'il y avait sous le rgne de Louis XIV.

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Mais ct de ce bien-tre, il faut noter la condition de tout ce qui s'appelle journaliers de l'industrie agglomre : l, nulle proprit ; mais une vie qui s'abrge, une alimentation qui se dtriore, une race et une moralit qui tombent en ruines. Prendre son parti de cette dchance, parce qu'elle n'affecte qu'une faible minorit de la nation ; exalter ce progrs, parce qu'il rgne partout ailleurs, serait d'un jugement exact mais born 1 . Veut-on savoir ce que valent ces deux faits ? Il faut les tudier dans leurs causes et dans leur avenir. Or, le progrs a un principe vident et unique, qui n'est autre que le dplacement rvolutionnaire de la proprit. Fait immense et bienfaisant, auquel remontent toutes les traces de bien-tre numres tout l'heure, mais susceptible de dfaillance, d'altration, et qui n'est pas de ceux assurment dont la source soit toujours ouverte, la cause toujours vivante et toujours prte entretenir, renouveler, perptuer ses uvres. Un grand capital, il est vrai, a t rpandu parmi les masses ; mais doit-il y rester ? Et n'avons-nous pas vu plus haut, officiellement vu, la tendance qu'ont garde les capitaux se runir et se concentrer dans un petit nombre de mains ? Quant au principe d'tiolement et de dpravation qui pse sur certaines classes, il y a l un fait d'une toute autre valeur, car c'est celui de l'industrie, c'est--dire d'une cause actuelle, incessante, progressive, qui n'agit pas encore sur les masses, mais qui tend les gagner et les possder. Chaque jour ce sont de nouvelles conqutes de l'industrie sur le domaine de l'agriculture. C'est son profit apparemment que depuis vingt-cinq annes le nombre des familles agricoles a subi cette diminution d'un sixime 2 , constate par le ministre de la guerre. Ainsi, la socit est livre deux influences de l'ordre conomique l'une toute salutaire, mais penchant vers son dclin, frappe d'puisement, bout de moyens et d'effets l'autre, d'une insigne malfaisance, qui ravage les murs, les tempraments, les esprits : c'est cette dernire qui est en voie d'expansion et d'envahissement. Singulier moment sans doute pour refuser une arme politique aux classes qui portent tout le poids de cette situation, toutes les menaces de cet avenir !
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La classe ouvrire en soie, laine et coton, d'aprs M. Villerm, ne se compose que de 2,234,900 personnes. Ce chiffre comprend les ouvriers et leur famille, c'est--dire tout ce qui vit du travail industriel. La moyenne de M. Villerm est de trois personnes pour chaque salaire. Les tats de recrutement font foi, d'aprs M. Passy, que le nombre de ces familles, qui tait de 58 59 sur la population totale, est descendu de 48 ou 50 depuis 25 ans (Voir le Moniteur du 8 octobre 1845, Compte rendu de l'Acadmie des sciences morales.)

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FIN