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Le combat de Tristan et du Morholt

Le roi d'Irlande a envoy Marc, roi de Cornouaille, un chevalier gant, le Morholt, que nul n'a jamais pu vaincre en Bataille. Le Morholt vient rclamer le tribut1 d par la Cornouailles l'Irlande, trois cents jeunes garons et trois cents jeunes filles. Le roi Marc a convoqu sa cour tous les barons de sa terre pour prendre leur conseil. Au terme marqu, quand les barons furent assembls dans la salle vote de son palais, et que Marc se fut assis, le Morholt parla ainsi : Roi Marc, mon seigneur le roi d'Irlande t'ordonne de me livrer en ce jour trois cents jeunes garons et trois cents jeunes filles, de l'ge de quinze ans, tirs au sort parmi les familles de Cornouailles. Ma nef 2 les emportera pour qu'ils deviennent nos serfs3. Pourtant, si quelqu'un de brave veut combattre pour affranchir4 son pays, j'accepterai son gage5. Les barons se regardaient entre eux la drobe, puis baissaient la tte. Celui-ci se disait : Vois, malheureux, la stature6 du Morholt d'Irlande; il est plus fort que quatre hommes robustes. Regarde son pe : ne sais-tu point qu'elle a fait voler la tte des plus hardis champions7, depuis tant d'annes que le Ie roi d'Irlande envoie ce gant porter ses dfis par les terres vassales ? Chtif, veux-tu chercher la mort ? A quoi bon tenter Dieu ? Cet autre songeait : Vous ai-je levs, chers fils, pour ces besognes de serfs, et vous, chres filles, pour celles de servantes ? Mais ma mort ne vous sauverait pas. Et tous se taisaient.

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Tribut : impt quun Etat paye un autre pour marquer sa dpendance. Quel est le tribut d par la Cornouailles lIrlande ? Nef : vaisseau, navire. 3 Serf : esclave ( rapprocher de servitude, asservir etc.) 4 Affranchir : rendre franc, cest--dire libre, par opposition serf. 5 Gage : sa promesse , la parole qui le lie. 6 Stature : taille ( rapprocher de statue ). 7 Champion :celui qui combat en champ clos pour dfendre une cause.

Le Morholt dit encore : Lequel d'entre vous, seigneurs cornouaillais, Veut prendre mon gage ? Je lui offre une belle bataille, Car trois jours d'ici, nous gagnerons sur des barques l'le Saint Samson au large de Tintagel. L, votre chevalier et moi, nous combattrons seul seul, et la louange d'avoir tent la bataille rejaillira sur toute sa parent . Ils se taisaient toujours, et le Morholt ressemblait au gerfaut8 que l'on enferme dans une cage avec de petits oiseaux : quand il y entre, tous deviennent muets. Le Morholt parla pour la troisime fois : Eh bien ! beaux seigneurs cornouaillais, tirez vos enfants au sort et je les emporterai! Mais je ne croyais pas que ce pays ne ft habit que par des serfs. Alors Tristan s'agenouilla aux pieds du roi Marc, et dit : Seigneur roi, s'il vous plait de m'accorder ce don, je ferai la bataille. En vain, le roi Marc voulut l'en dtourner. Il tait si jeune chevalier : de quoi lui servirait sa hardiesse ? Mais Tristan donna son gage au Morholt, et le Morholt le reut.

Au jour dit, Tristan se fit armer pour la haute aventure. Il revtit le haubert9 et le heaume10 d'acier bruni. Les barons pleuraient de piti sur le preux 11 et de honte sur eux-mmes.

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Gerfaut : oiseau de proie du genre faucon. Haubert : chemise de mailles des hommes darmes du Moyen-ge. 10 Heaume : casque des hommes darmes. 11 Preux : brave, vaillant ( rapprocher de prouesse ).

Ah! Tristan, se disaient-ils, hardi baron, belle jeunesse, que n'ai-je, plutt que toi, entrepris cette bataille ?Ma mort jetterait un moindre deuil sur cette terre... Les cloches sonnent, et tous, ceux de la baronnie et ceux de la gent menue12, vieillards, enfants et femmes, pleurant et priant, escortent Tristan jusquau rivage. Ils espraient encore, car l'esprance au cur des hommes vit de chtive pture13. Tristan monta seul dans une barque et cingla14 vers l'le Saint Samson. Mais le Morholt avait tendu son mt une voile de riche pourpre, et le premier il aborda dans l'le. Il attachait sa barque au rivage, quand Tristan, touchant terre son tour, repoussa du pied la sienne vers la mer. Vassal15, que fais-tu ? dit le Morholt, et pourquoi n'as-tu pas retenu comme moi ta barque par une amarre ? Vassal, quoi bon ? rpondit Tristan. L'un de nous deux reviendra seul vivant d'ici; une seule barque ne lui suffit-elle pas ? Et tous deux, s'excitant au combat par des paroles outrageuses, s'enfoncrent dans l'le. Nul ne vit l'pre bataille; mais, par trois fois, il sembla que la brise de mer portait au rivage un cri furieux. Alors, en signe de deuil, les femmes battaient leurs paumes en chur' et les compagnons du Morholt, masss l'cart devant leurs tentes, riaient. Enfin, vers le soir, on vit au loin se tendre la voile de pourpre; la barque de l'Irlandais se dtacha de l'le, et une clameur de dtresse retentit : Le Morholt ! Ie Morholt ! Mais, comme la barque grandissait, soudain, au sommet d'une vague, elle montra un chevalier qui se dressait la proue16; chacun de ses poings tendait une pe brandie : c'tait Tristan. Aussitt vingt barques volrent sa rencontre, et les jeunes hommes se jetaient la nage.

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Gent : race ( rapprocher de gentilhomme ) menue = petit rapprocher de petites gens Chtive pture : lexpression signifie que lesprance ne meurt pas dans le cur des hommes, si faibles que soient les raisons desprer. 14 Cingler : ici, faire voile, naviguer. 15 Vassal : celui qui doit obissance un seigneur, dans la bouche de chacun des deux combattants, cest l une injure. 16 Proue : lavant du bateau ; larrire se nomme la poupe.

Le preux s'lana sur la grve, et tandis que les mres genoux baisaient ses chausses de fer, il cria aux compagnons du Morholt : Seigneurs d'Irlande, Le Morholt a bien combattu. Voyez : mon pe est brche, un fragment de la lame est rest enfonc dans son crne. Emportez ce morceau d'acier, seigneurs, c'est le tribut de la Cornouailles ! Alors, il monta vers Tintagel. Sur son passage, les enfants dlivrs agitaient grands cris des branches vertes, et de riches courtines17 se tendaient aux fentres. Mais quand, parmi les chants d'allgresse, aux bruits des cloches et des trompes, si retentissant qu'on n'et pas ou Dieu tonner, Tristan parvint au chteau, il s'affaissa entre les bras du roi Marc, et le sang ruisselait de ses blessures. Avec grande tristesse, les compagnons du Morholt abordrent en Irlande. Nagure, quand il rentrait au port de Weise fort, le Morholt se rjouissait revoir ses hommes assembls qui l'acclamaient en foule, et la reine sa sur, et sa nice Iseut la blonde aux cheveux d'or... Hlas ! maintenant il gisait mort, cousu dans un cuir de cerf, et le fragment de l'pe ennemie tait encore enfonc dans son crne...
Daprs Joseph Bdier, Le Roman de Tristan et Iseut, H.Piazza dit.

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Courtines : rideaux, draperies.