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Lvolution de la conception du monde et lunivers dans lhistoire de lHumanit

Par Meftah Nouha

Introduction
Depuis qu'il a commenc penser, l'Homme s'est interrog sur le monde qui l'entoure. Dans la nature hostile et crasante des premiers temps, les gnies de l'animisme puis les mythes permettent nos anctres de donner une explication plus ou moins rassurante aux phnomnes de la nature. Comment comprendre les phnomnes naturels sinon en invoquant la colre du gnie des nuages pour interprter la pluie et les orages ? Ce type de croyances en des tres surnaturels va mener aux mythologies primitives puis aux religions dans lesquelles des dieux grent l'ensemble de l'univers avec des intentions plus ou moins dfinies. S'efforant d'utiliser le raisonnement et refusant de considrer les superstitions, le philosophe et le scientifique vont tenter d'apporter leur contribution au problme de la comprhension du monde. Il serait, ce stade, intressant de s'attarder l'tude des premires manifestations de la science dans le cadre de nombreuses civilisations, et de voir lvolution de la rflexion des philosophes et scientifiques sur le monde et lunivers. . Il faut cependant bien distinguer les domaines de la science et de la philosophie. La science a pour objet d'expliquer le " comment " des phnomnes naturels. La philosophie a pour ambition d'expliquer le " pourquoi " des choses. Ce qui les rapproche, dans une certaine mesure, est le caractre rationnel de la dmarche utilise : le philosophe et le scientifique parviennent dgager une vrit par l'usage d'un raisonnement rigoureux

I-

Thorie de lvolution

Une autre conception de la Cration tait apparue dans la civilisation babylonienne, celle dune volution et non dune cration instantane. Certaines inscriptions assyriennes suggrent en effet lide dune volution du cosmos partir du dluge primitif, et celle de la gnration du rgne animal partir de la terre et de leau. Cette ide est passe dans les textes sacrs des Hbreux, voisins. Dmocrite construisit une cosmogonie fonde sur la thorie des atomes et du vide, selon laquelle les atomes staient regroups dans une vaste zone pour former un tourbillon, ou vortex. Les matires les plus lourdes taient tombes au centre et sy taient condenses pour former la Terre. Les atomes les plus lgers, remontant sur les bords du vortex, avaient fini par senflammer en raison de la vitesse leve de leurs rvolutions et avaient alors form les corps clestes. La force centrifuge avait aid garder en place la Terre et les corps enflamms. Cette conception laissait en outre entrevoir la possibilit dune infinit de mondes dans lUnivers. Lide dune volution gnrale de la nature a fortement influenc la pense grecque et sest dveloppe de diverses faons chez les Romains. Les Pres de lglise ont toutefois impos lide dune Cration instantane, excluant les conceptions volutionnistes ; luvre des stociens et des atomistes fut juge impie. Dans la seconde moiti du XVIe sicle, la notion dvolution de La formation dulUnivers matriel commence se dvelopper au sein dun nouveau systme solaire selon cadre de pense fond sur les travaux scientifiques de Copernic, Swedenborg (dtail) Kepler, Galile, Descartes et Newton. Descartes, par exemple, conoit lUnivers comme un espace empli de matire (les "tourbillons") mise en mouvement en accord avec des lois physiques. Avec sa thorie de lattraction universelle, Newton est accus davoir substitu la gravitation la Providence, davoir remplac laction directe de Dieu sur le cosmos par un mcanisme

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matriel. Toujours est-il quune nouvelle conception du monde simpose irrversiblement, en vertu de laquelle lUnivers est rgi, non par le caprice du Tout-Puissant, mais par les lois de la physique. Le XVIIIe sicle voit la thorie newtonienne simposer de plus en plus sur le plan astronomique. Les critures ne rpondent plus au problme des origines et la perte du gocentrisme te tout rle privilgi la Terre par rapport aux autres astres : en particulier, pourquoi serait-elle ne en premier ? Les savants commencent tablir une nouvelle chronologie de la cration : les toiles dabord, puis le Soleil, ensuite la Terre. Vers le milieu du XVIIIe sicle se gnralise la conception dun fluide lmentaire emplissant lespace universel, matire premire dont seraient ns successivement les astres. Le savant sudois Emmanuel Swedenborg apparat comme un prcurseur en ce domaine. Dans ses Opera philosophica & mineralia, parus en Allemagne en 1734, il avance lhypothse que la Terre et les autres plantes seraient issues du Soleil dont elles se seraient jadis dtaches ; le systme solaire dans son ensemble aurait dabord t une nbuleuse semblable celles que nous voyons aujourdhui dans les espaces clestes, le Soleil et les plantes ne stant individualiss quau cours dune longue priode dvolution. Swedenborg expose donc le premier la thorie dite "nbulaire", dont on attribue souvent la paternit Buffon (1745). Buffon, de son ct, tente dexpliquer pourquoi toutes les plantes tournent autour du Soleil dans le mme sens. Il explique la naissance du systme solaire par le choc dune comte qui, arrachant au Soleil des lambeaux en fusion, aurait projet au loin les futures plantes avant que celles-ci soient retenues par lattraction. Lantagonisme de deux forces centrifuge et attractive remet en honneur un trs vieux mythe remontant Hraclite et largement prsent dans les Vdas. Le marquis de Laplace, astronome et mathmaticien, donne lhypothse nbulaire une force encore plus grande en sappuyant sur le raisonnement mathmatique et sur la mcanique cleste. Il tablit avec certitude que notre systme solaire, les autres soleils avec leur cortge de plantes et de satellites, ainsi que leurs divers mouvements, distances et tailles, rsultent ncessairement de la soumission de masses nbuleuses des lois naturelles. Il s'appuie sur les observations des astronomes qui grce lamlioration des tlescopes, ont rcemment dcouvert et catalogu des centaines de nbuleuses. Certaines dentre elles, non rsolues en amas dtoiles, apparaissaient comme des nues de matire diffuse, au sein desquelles Laplace devine que les toiles doivent se former par condensation. Il forge lhypothses de la naissance du systme solaire partir dune premire nbulosit, aplatie et en rotation lente, qui, en se contractant et en se refroidissant, se serait fragmente. Ainsi se serait form un noyau brillant le futur Soleil , entour bientt danneaux provenant des "bouffes" de gaz qui

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La nbuleuse d'Orion

sen chappent ; ces anneaux, tournant dabord en ellipses, se seraient ensuite rompus en masses qui leur tour se seraient condenses et o les jeunes plantes se seraient mises briller dans leur cocon brumeux.

II-

Observations et cosmologie moderne

L'observation astronomique mene depuis la Terre dans le domaine du visible et du proche infrarouge repose dsormais sur les tlescopes. Mais, sous l'appellation un peu dsute de lunettes astronomiques se rangent une srie d'instruments d'importance historique considrable : c'est grce, en effet, la lunette de Galile que la conception du monde a volu du gocentrisme ancien vers l'universalisme actuel ; les tlescopes modernes ont ouvert des voies essentielles la comprhension du monde physique, l'tude des ractions nuclaires postules l'intrieur des toiles tant un stimulant considrable pour la physique des particules lmentaires ; l'observation astronomique a russi atteindre des rgions de l'Univers si lointaines que leur description ne s'accommode plus des approximations admissibles dans notre voisinage ; enfin, en liaison avec les deux aspects prcdents, l'homme a pu retracer l'histoire de l'Univers. La cosmologie scientifique tablie un instant donn dpend de faon cruciale de ce que l'on connat de l'univers. Avant le XIXe sicle, l'univers connu tait essentiellement rduit au seul systme solaire, et la cosmologie portait donc uniquement sur la formation de celui-ci. Ce n'est qu' partir de la premire moiti du XIXe sicle que la distance aux toiles proches a pu tre connue ( partir de 1838 grce Friedrich Wilhelm Bessel). L'tude de la rpartition spatiale des toiles au sein de notre galaxie a ensuite t effectue jusqu'au dbut du XXe sicle. Enfin, dans les annes 1920 la nature extragalactique de ce que l'on appelait alors les " nbuleuses " (aujourd'hui les galaxies) a t dcouverte par Edwin Hubble. Peu aprs, celui-ci a galement dcouvert l'expansion de l'univers, c'est--dire le fait que les galaxies de l'univers s'loignent les unes des autres, et ce d'autant plus vite qu'elles sont loin. La cosmologie telle qu'on l'entend aujourd'hui est donc l'tude de la structure, l'histoire et l'volution d'un univers empli de galaxies perte de vue. Ensemble d'toiles, de poussires et de gaz interstellaires dont la cohsion est assure par la gravitation. La galaxie laquelle appartient le systme solaire est la Voie Lacte. La galaxie la plus proche de la Voie Lacte, Andromde, est situe 2,3 millions d'annes-lumire. Notre galaxie possde toutefois deux petites galaxies satellites, le Grand et le Petit Nuage de Magellan, situs respectivement environ 150 000 et 200 000 annes lumire. Les regroupements de galaxies que l'on observe dans l'Univers sont appels amas et superamas. Les galaxies prsentent une grande diversit de taille (entre 2000 et 500 000 annes-lumire de diamtre) et de forme. On distingue des galaxies elliptiques, des galaxies spirales, des galaxies lenticulaires, alors que d'autres ont des formes irrgulires. Le rayonnement provenant des galaxies permet de rpartir ces dernires en galaxies normales et galaxies actives, parmi lesquelles les quasars. Les galaxies spirales comme la Voie Lacte sont les plus nombreuses. Elles ont en fait la forme d'un disque en rotation autour de son centre, le noyau ou bulbe, trs dense, entour d'un halo, peu dense. Le disque se prolonge frquemment par un ou deux bras spirals, composs d'toiles, de poussires et de gaz.

Conclusion
Comment sont ns lUnivers, le ciel, la Terre, les cratures, lhomme ? Si la question des origines a suscit de nombreux rcits mythiques elle nourrit aujourdhui les recherches les plus brlantes de lastrophysique , grce aux travaux dAristote , de Galile , de Newton et tant dautres , bien des mystres ont t claircis concernant la formation de lunivers. Le gocentrisme de la Terre , et la thorie de la cration instantane ont t rejets en faveur dune vision volutive de lunivers que les physiciens et les cosmologues ont pu dmontrer et continuent tudier jusqu nos jours.